Está en la página 1de 5

a

a
B sur
s
a
e p ci al

El
espacio
inmediato
a la Tierra,
donde orbitan los
satlites artificiales,
se est llenando de
satlites aejos y restos de
choques entre aparatos. La
situacin se hace cada vez ms
peligrosa tanto para los satlites
activos como para los tripulantes de
la Estacin Espacial Internacional.

Ilustraciones: Jos Quintero

10

Daniel Martn Reina

cmoves?

El 10
de septiembre de 2009 a
las 15:02, hora universal, se public el reporte
diario de SOCRATES, servicio informtico de localizacin
de objetos que se encuentran en rbita
alrededor de nuestro planeta. El informe
anunciaba que el Iridium 33, satlite de
telecomunicaciones estadounidense en
activo, pasara a 584 metros del satlite
militar ruso Kosmos 2251, que estaba
fuera de servicio desde 1995. Ambos se
movan a unos 790 kilmetros de altitud.
Durante la semana anterior, SOCRATES haba pronosticado algo similar en
diversos reportes, pero no se trataba de
situaciones alarmantes. De hecho, en cada
uno de esos informes se anunciaban por lo
menos otros 10 encuentros cercanos ms
peligrosos en los que no pas nada.
Sin embargo, ese da ocurri lo peor:
apenas unas horas ms tarde, en el momento de la mxima aproximacin, los
operarios del satlite perdieron contacto
con el Iridium 33. Poco despus se detect
una nube de fragmentos en las rbitas donde deberan haber estado ambos satlites.
La conclusin era evidente: los clculos
haban fallado y los satlites haban chocado de lleno a gran velocidad. Los 690

kilogramos del
Iridium 33 y los 900
del Kosmos 2251 se transformaron
en ms de 2000 fragmentos de un tamao superior a 10 centmetros, junto con
cientos de miles de piezas ms pequeas.

La otra cara de la
exploracin espacial
El desafortunado accidente de estos dos
satlites empeor notablemente el estado
de las rbitas de los satlites artificiales, ya
de por s bastante congestionadas. Desde
el 4 de octubre de 1957, cuando la Unin
Sovitica lanz al espacio el Sputnik 1,
se han puesto en rbita cerca de 7000
satlites artificiales. La mayora se destruyeron al reingresar en la atmsfera una
vez terminada su vida til. Pero muchos
otros siguen en rbita pese a llevar aos
sin funcionar. Es el caso del Vanguard I,
satlite lanzado por Estados Unidos en
1958 y que oper hasta 1964. Este satlite
lleva casi medio siglo sin control, lo que
lo convierte en el artefacto inactivo ms
antiguo que orbita nuestro planeta. Y si
nada lo remedia, seguir ah al menos
otros 200 aos.
Tanto el Vanguard I como el resto
de los satlites inactivos forman lo que
se conoce como basura espacial, es
decir, objetos artificiales desactivados
en rbita alrededor de la Tierra. Adems
de satlites, la basura espacial tambin
incluye etapas de cohetes que quedaron

en el camino y fragmentos generados


por las explosiones o las colisiones entre
artefactos. Incluso los astronautas han
contribuido a ensuciar el espacio inmediato a nuestro planeta al perder durante
sus paseos espaciales objetos como bolgrafos, guantes, cepillos de dientes, bolsas
de basura, un par de cmaras y hasta una
mochila con herramientas.
Estas piezas de basura espacial, que
son de lo ms variado, se suelen clasificar
segn su tamao o, mejor dicho, segn
nuestra capacidad de detectarlos. Con
radares y telescopios podemos localizar
de forma bastante precisa fragmentos
mayores de 10 centmetros (el tamao de
una pelota de bisbol). Los ltimos datos
recopilados por la NASA indican a que
existen ms de 22000 piezas as. Adems,
puede haber hasta 500000 trozos de basura espacial de entre uno y 10 centmetros,
los cuales son muy difciles de rastrear. Y
se calcula que el nmero de esquirlas de
menos de un centmetro, completamente
invisibles para nosotros, puede ser de
varios millones. En total, se estima que
todos los fragmentos juntos suman ms
de 6000 toneladas de chatarra.
El problema de la basura espacial no
es slo una cuestin de cantidad. Toda
esta chatarra da vueltas a nuestro planeta a
enormes velocidades, cercanas en algunos
casos a los 30000 kilmetros por hora. Si
uno de esos fragmentos, por muy pequeo
que sea, impacta contra un satlite o una
nave, puede daar su cubierta exterior o
cmoves?

11

inutilizar los sistemas de comunicacin.


Tambin puede perforar el traje de un
astronauta que est realizando un paseo
espacial, poniendo en peligro su vida.
Todo esto supone un serio riesgo para las
misiones espaciales, tanto actuales como
futuras.

Vecindario congestionado
La basura espacial no est distribuida de
manera uniforme en torno al planeta, sino
que se acumula principalmente en dos
bandas de altitud. La primera de ellas es
la llamada rbita terrestre baja (LEO,
siglas en ingls de Low Earth Orbit),
que comprende la zona situada entre 160
y 2000 kilmetros de altitud. Salvo el
programa Apolo, que nos llev a la Luna,
todas las misiones espaciales tripuladas
han tenido lugar en la LEO; ah es donde
se encuentra en la actualidad la Estacin
Espacial Internacional. Esta rbita tambin es la preferida para los satlites de
reconocimiento fotogrfico y de los satlites de observacin del clima y el medio
terrestre. Otro de sus ilustres huspedes es
el telescopio espacial Hubble, que orbita a
unos 600 kilmetros de altura.
La otra franja saturada es la rbita
geoestacionaria (GEO), situada a algo
ms de 36000 kilmetros de altura. Los
objetos que ocupan esta rbita tardan 24
horas en dar una vuelta a nuestro planeta,
por lo que se encuentran siempre sobre un
mismo punto de la superficie terrestre. Por
ese motivo, en la GEO se ubican la gran
mayora de los satlites meteorolgicos y
los satlites de telecomunicaciones.
(El famoso sistema GPS, formado
por 24 satlites, no se encuentra
en ninguna de estas dos rbitas,
sino en una zona intermedia

12

cmoves?

Eso no se

hace

El 11 de enero de 2007 el ejrcito de China puso a prueba un nuevo misil balstico


lanzndolo contra el satlite meteorolgico Fengyun-1C, que orbitaba alrededor
de nuestro planeta a una altura de casi
850 kilmetros. La maniobra militar fue
un xito el misil impact de lleno contra el satlite, pero desperdig por el
espacio al menos 150000 fragmentos
de chatarra de ms de un centmetro,
de los cuales unos 3000 tenan por lo
menos el tamao de una pelota de golf.
El gigante asitico logr as el dudoso
honor de provocar el suceso que ms basura espacial ha generado en la historia.
China no es el primer pas que realiza una maniobra parecida. Durante la
Guerra Fra, Estados Unidos y la Unin
Sovitica extendieron su lucha de poder
al espacio. De todos los satlites que se
lanzaron al espacio en aquella poca, la
gran mayora tena una finalidad militar
y algunos contenan una sustancia especialmente contaminante y peligrosa:
uranio-235.
En efecto, a mediados de la dcada de
1960, la cpula militar sovitica dise
una nueva familia de satlites con radar.
Como stos consuman mucha energa

elctrica, imposible de abastecer con los


paneles solares de entonces, decidieron
utilizar en su lugar un pequeo reactor
nuclear a base de uranio enriquecido.
Entre 1970 y 1988, la Unin Sovitica
puso en rbita 31 de estos satlites,
preparados para expulsar su ncleo
radiactivo a una rbita superior antes de
volver a entrar a la atmsfera.
Sin embargo, en 1978 el Kosmos 954
se estrell en el norte de Canad despus de que los operadores soviticos
perdieran el control sobre su artefacto.
El sistema de seguridad fall y los 30
kilogramos de uranio que contena el satlite dejaron una estela radiactiva que
contamin una zona de 100 kilmetros
cuadrados. Cinco aos ms tarde, el
Kosmos 1402 tambin fall y su reactor
nuclear se hundi en el ocano Atlntico.
A causa del programa sovitico de satlites nucleares, se calcula que todava
debe haber en rbita casi una tonelada
de combustible nuclear, as como unas
10 toneladas del lquido empleado para
refrigerar el reactor, una mezcla de sodio
y potasio capaz de provocar una tremenda explosin al entrar en contacto
con el aire o el agua.

llamada rbita media, a 20000 kilmetros


de altitud.)
Hoy en da hay algo ms de 1000 satlites en activo que estn repartidos principalmente entre la LEO y la GEO (489 y
424, respectivamente). Pero si tenemos en
cuenta la basura espacial, resulta que la

mayora est acumulada en la GEO.


El motivo es que, cuanto mayor
es la altura a la que se encuentra
el satlite, menor es el rozamiento
con las capas altas de la atmsfera, pues
stas son ms tenues. Por tanto, aumenta
el tiempo que tarda el satlite en perder

altura y caer a zonas ms densas de la


atmsfera, donde acaba destruyndose
a causa de la friccin. Por debajo de los
500 kilmetros de altura, los
satlites duran unos cuantos aos sin maniobras
de asistencia. Pero si
se encuentran a 800
kilmetros, entonces la vida media
aumenta hasta

varias dcadas. Por encima de 1000 kilmetros, un satlite puede permanecer


tranquilamente varios siglos en el espacio.

Un problema en cascada
Uno de los primeros en alertar del peligro
de la basura espacial fue Donald Kessler,
cientfico estadounidense de la NASA. A
finales de la dcada de 1970, Kessler predijo que si la basura espacial segua creciendo al mismo ritmo, llegara un punto
en el que la densidad sera tan alta que
se produciran colisiones continuamente.
Estos choques generaran ms fragmentos,
por lo que el riesgo de nuevas colisiones
sera todava mayor, y as sucesivamente.
La basura espacial crecera de forma
exponencial aunque dejramos de producirla. Esta incmoda situacin es lo que se
conoce en la actualidad como sndrome de
Kessler o cascada de ablacin.
El concepto de cascada de ablacin no
es nuevo, pues ya se ha utilizado para estudiar fenmenos relacionados con la astrofsica, como el origen del Sistema Solar, la
formacin de anillos alrededor de planetas
y la creacin del llamado cinturn
de asteroides. Gracias a estas investigaciones hoy
sabemos que este
tipo de procesos

Alarma en la Estacin Espacial Internacional


Fruto de la cooperacin internacional,
la Estacin Espacial Internacional (EEI)
est considerada uno de los mayores
logros de la ingeniera espacial. Como
sus predecesoras, la EEI reside en rbita
baja, a unos 380 kilmetros de altitud,
y cuenta con un blindaje exterior que la
protege del impacto de fragmentos de
hasta un centmetro.
Los problemas surgen cuando el
pedazo de basura espacial supera ese
tamao. Entonces no hay ms remedio
que poner en marcha los motores de la
EEI para esquivarlo. Eso fue lo que ocurri en octubre del ao pasado, cuando
se detect un trozo de chatarra de unos
10 centmetros procedente, cmo no,
de la colisin entre el Kosmos 2251 y el
Iridium 33. Al da siguiente del aviso, la
EEI encendi sus motores durante menos de un minuto y se elev de su rbita
unos 300 metros, lo justo para evitar la
posibilidad de una colisin. Desde su
puesta en rbita en 1998, ha habido que
realizar 12 maniobras similares, lo que
da una media de una al ao.
Pero la amenaza no siempre se detecta a tiempo de que la EEI pueda cambiar
de altitud. Si la probabilidad de impacto
es superior a 0.0001 (una posibilidad
entre 10000 de que haya colisin), se
pone en marcha el protocolo de evacuacin. Los astronautas se introducen en
las dos naves Soyuz acopladas a la EEI

es lento, en general. Esto quiere decir que


se necesitaran dcadas para producir un
cambio significativo en la poblacin actual
de basura espacial. Y mucho ms tiempo
para conseguir cubrir la Tierra con una
capa de dicha basura, como ya predicen
algunos catastrofistas.
Eso no significa que haya que soslayar
el problema. Un aumento considerable de
la basura espacial podra dejar inservible alguna de las bandas de altitud ms
usadas hoy en da y causar, por ejemplo,
graves problemas de telecomunicaciones.
Adems, existen otros factores que pueden
acelerar el temido sndrome de Kessler.
Por ejemplo, la carga de combustible que
todava llevan muchos de los satlites para
maniobrar y cambiar de rbita. Cualquier
fragmento de chatarra espacial que impacte contra un depsito de combustible
puede causar una violenta explosin,
provocando una cascada de fragmentos e
iniciando una reaccin en cadena.

que se encargan habitualmente


de traer y llevar a la tripulacin y que en
estas ocasiones sirven de
vehculo de
emergencia. Una
vez que ha
pasado el peligro,
se comprueba si la
presin en el interior
de la EEI permanece
estable. De ser as, los
astronautas pueden
abandonar las Soyuz y regresar a sus tareas habituales. Si hubiera
que seguir adelante con la evacuacin,
la tripulacin podra estar en la Tierra en
menos de media hora.
Aunque nunca se ha llegado a tanto,
en los ltimos aos se han producido un
par de situaciones delicadas. En 2009
y 2011, dos pequeos trozos de basura
espacial hicieron que la tripulacin de la
EEI se refugiara durante varios minutos en
las naves Soyuz. Afortunadamente todo
qued en el susto. Pero si
no frenamos el problema
de la basura espacial,
es muy probable que
este tipo de alarmas
ocurra ms a menudo
en el futuro.

Prevencin y limpieza

Una primera medida para controlar el


problema de la basura espacial pasa por
detener su crecimiento, sobre todo en las
zonas ms saturadas: toda la GEO en
general, y la banda de los 800 kilmetros
en la LEO.
En el caso de la GEO, las principales
agencias espaciales ya acordaron hace
varios aos que los satlites que la usen
deben abandonarla una vez terminada
su vida til. Esto se consigue reservando
una parte de su combustible para realizar
esa maniobra final. Pero resulta que la
norma no dice si el artefacto debe ir a
una rbita superior o inferior a la GEO.
Una rbita inferior acortara el tiempo
que tardar en reingresar en la atmsfera, pero a cambio el satlite necesitara
mucho ms combustible. En la prctica,
el satlite suele enviarse a una rbita superior, conocida en el argot como rbita
cementerio. De esta forma se consigue
cmoves?

13

Ms informacin
www.academica.mx/observatorio/

noticias/basura-espacialformacin-un-serio-problema

despejar la GEO, aunque a costa de que


el satlite se convierta en basura espacial
durante siglos.
Los satlites de la LEO, en cambio, se
conducen a un reingreso controlado en la
atmsfera al final de su vida til. El nico
inconveniente es que, en muchas ocasiones, para entonces el satlite ha perdido
su capacidad de maniobrar y no se puede
controlar a distancia. Ya existen algunas
ideas para asegurar el xito de esta maniobra postrera. Una de las ms originales
propone incluir un globo y la cantidad
justa de gas helio, por ejemplo para
inflarlo cuando haya terminado la vida til
del satlite. El globo incrementa la friccin
con las capas superiores de la atmsfera, lo
que a su vez lo hace reingresar ms pronto.
Se calcula que un satlite que podra tardar varias dcadas en reingresar lo hara
en slo un ao.
Estas medidas preventivas tambin
habr que combinarlas con otras acciones
de limpieza de las rbitas satelitales. La
Agencia Espacial Japonesa, JAXA, propone retirar la basura espacial utilizando
una gigantesca red de varios kilmetros
cuadrados. La red estara hecha de un
material muy resistente, pero al mismo
tiempo muy ligero. El candidato ideal
seran los nanotubos de carbono, el mismo
material que podra hacer realidad el sue14

cmoves?

o del ascensor espacial (ver Cmo ves?


No. 152). Tras varias semanas de pesca,
la red se dirigira hacia la Tierra, donde
la friccin con la atmsfera rematara el
trabajo.
Otra opcin es disparar un potente
lser apuntando a los fragmentos ms
grandes. La idea no es destruirlos (eso producira el efecto contrario que se persigue),
sino simplemente frenarlos y as reducirles
la altitud, lo que acelerara su reingreso
en la atmsfera. Esta tecnologa tiene la
ventaja de que ya est disponible en la
actualidad: pases como Estados Unidos
y China cuentan con armas antimisiles
que se podran utilizar para este fin mucho
ms beneficioso.

Peligro para todos


stas y otras ideas que se han propuesto
para acabar con la basura espacial son muy
necesarias, pero por el momento superan
nuestra capacidad tcnica y econmica.
Mientras se resuelven estos aspectos del
problema, es fundamental que la comunidad internacional no se quede de brazos cruzados y tome algunas decisiones
importantes.
Por un lado, actualmente no hay
legislacin internacional que controle
la limpieza del espacio inmediato a la
Tierra. Las principales potencias mundiales (EUA, China o Francia) y agencias
espaciales como la ESA y la NASA han
establecido algunas leyes nacionales y
normativas internas. Peroel pacto no es
vinculante, lo que hace que el cumplimiento sea desigual. Al ser cada vez mayor el

nmero de pases que cuentan con satlites


propios hoy en da hay ms de 100,
sera conveniente implantar un protocolo
bsico de obligado cumplimiento para
todos ellos.
Por otro lado, tampoco hay un seguimiento unificado del trfico espacial.
Aunque las rbitas de todos los satlites
aparecen en las bases de datos de objetos
orbitales del mundo, los responsables de
evitar colisiones entre ellos son, en ltima
instancia, los propios operadores de los
satlites, ya sean gobiernos, ejrcitos o
compaas privadas. Sera importante
crear un control internacional de objetos
en rbita y mejorar su deteccin ampliando la red de radares y telescopios en todo
el mundo.
En la genial pelcula de animacin
WALL-E, hacia el ao 2115 la superficie
terrestre se ha convertido en un enorme
estercolero y la atmsfera est rodeada
de una densa capa de restos de satlites
y otros artefactos espaciales. La Tierra
se ha quedado sin rboles y plantas, y los
humanos se ven obligados a abandonarla,
dejndola en manos de un ejrcito de robots encargados de limpiar y compactar
toda esa basura.
Todava estamos a tiempo de evitar que
se cumplan estas funestas predicciones.

Daniel Martn Reina, frecuente colaborador de Cmo


ves?, egres de la carrera de Ciencias Fsicas de la
Universidad de Sevilla, Espaa.