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CAPTULO - 01

Origen y propiedades
del petrleo crudo y subproductos

Eduardo R. Botta

Aspectos tcnicos, estratgicos y econmicos de la refinacin del petrleo

IAPG | Aspectos tcnicos, estratgicos y econmicos de la refinacin del petrleo

01 | Origen y propiedades del petrleo crudo



y subproductos

Formacin del petrleo


En su sentido ms amplio, el petrleo es una mezcla compleja
de hidrocarburos de distintos pesos moleculares, compuestos que
contienen carbono e hidrgeno en forma de cadenas y anillos. Se
trata de un material lquido, combustible, de aspecto viscoso, que se
encuentra localizado en las capas sedimentarias de nuestro planeta.
De su localizacin proviene la etimologa del trmino, petrleo
en latn significa aceite de piedra (petra, piedra y oleum, aceite).
No se encuentra en la historia de la humanidad un recurso
natural ms importante, ya que aporta el mayor porcentaje de la
energa que se consume en el mundo.
Si bien su aprovechamiento integral comienza a fines del siglo
xix, el petrleo se utilizaba desde tiempos antiguos como combustible para la iluminacin y en la construccin. Sin embargo, se
trataba de petrleo crudo que afloraba naturalmente a la superficie y, en consecuencia, el volumen aprovechable era mnimo. Por
otra parte, los aceites lubricantes eran de origen animal o vegetal.
La primera perforacin con intenciones comerciales fue la de
Drake, hecha en Pensilvania, Estados Unidos, en 1859.
As, del escaso petrleo disponible inicialmente, la situacin
fue cambiando para tornarse en un recurso abundante a partir
del ao 1901, cuando se descubri el yacimiento de Spindletop,
ubicado en Texas, Estados Unidos. All se utilizaron nuevas tcnicas de perforacin con trpanos giratorios que podan perforar a
mayor profundidad.
Spindletop constituye el hito a partir del que nace lo que hoy
conocemos como Era del Petrleo. Desde ese momento y motorizada por el creciente desarrollo del automvil, un smbolo del
siglo xx, la expansin del petrleo fue imparable, hasta llegar a convertirse en la materia prima ms comercializada a nivel mundial.

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Origen y propiedades del petrleo crudo y subproductos | 1

Se llegaron a elaborar distintas teoras para explicar el origen del


petrleo y del gas. Segn una de ellas, podran provenir de meteoritos que cayeron en nuestro planeta con altos contenidos de metano
y otras sustancias precursoras de los hidrocarburos. Otra teora les
atribuy un origen inorgnico (teora abiognica), segn la cual el
petrleo se produce en el interior de la corteza terrestre a partir del
metano. Un postulado de esta teora es que el petrleo existira en
otros planetas del sistema solar, a partir de hidrocarburos presentes
durante su formacin o por reacciones qumicas posteriores.
Hoy la teora aceptada es la que postula el origen orgnico de
este material, a partir de la descomposicin de restos de microorganismos de origen vegetal y animal.
Esta teora, conocida como orgnica, considera que el petrleo y el gas se generaron a partir de material orgnico acumulado
en las rocas sedimentarias. El mismo provendra de microorganismos que habitaron el mar en las primeras eras geolgicas,
fundamentalmente plancton. Si bien este ltimo es microscpico,
su abundancia en el ocano es tal, que supera a todas las otras
formas de vida. Los organismos muertos habran ido acumulndose en capas sucesivas y habran sido sometidos a condiciones de
alta presin y temperatura, en ausencia de oxgeno. Este proceso
provocara cambios en la materia orgnica, primero se formara
un material parafinoso, conocido como quergeno, que puede
encontrarse en las pizarras bituminosas (oil shales) y posteriormente, con ms calor, en hidrocarburos lquidos y gaseosos a travs de
un proceso conocido como catagnesis.
Como el material orgnico inicial del cual procede el petrleo
se encuentra disperso, los productos que resultan de su transformacin (gas y petrleo) tambin estarn dispersos en la roca
madre petrolfera, normalmente arcilla, pero tambin podrn
moverse, de forma que las bolsas de petrleo y gas emigran, por
lo que no las vamos a encontrar all donde se formaron. Este fenmeno, denominado migracin, continuar hasta que el petrleo
alcance una roca impermeable que no permita la difusin a travs
de ella. Esto se denomina trampa y de ella existen tres tipos:
Anticlinal o repliegue positivo del subsuelo: almacena el petrleo en el arqueamiento del terreno.
Domo salino: sal solidificada que hace de cua y penetra hasta
la parte impermeable.

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Roca
Roca
impermeable
Impermeable
Gas
Petrleo

Agua

Agua

Distintos tipo de trampas estratigrficas que contienen petrleo, en un esquema


geolgico simplificado del Yacimiento Puesto Hernndez, Provincia de Neuqun,
Argentina (tomado de Marteau y Olmos, 2005)

Esquema de un anticlinal clsico con acumulacin de


hidrocarburos, que muestra los contactos gas-petrleo
y petrleo-agua

Distintos tipos de trampas estructurales que contienen


petrleo (verde) y gas (rojo), en un pliegue idealizado
de la regin subandina del noroeste de la Argentina
(adaptado de Kozlowski et al., 2005)

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Falla: se produce cuando los estratos se rompen y dejan una


capa porosa frente a otra impermeable, all se acumulan los
hidrocarburos y se genera el yacimiento.
En un yacimiento vamos a encontrar el casquete, formado por
gas, que est siempre en equilibrio con el petrleo lquido.
La acumulacin de gas y petrleo en las trampas constituye un
depsito de hidrocarburos o yacimiento.
El petrleo est siempre acompaado por agua salada que
se acumul con l, esto conlleva la necesidad de su eliminacin
como primer paso en el tratamiento de un crudo.
Los yacimientos de petrleo se encuentran a diferentes profundidades de la superficie terrestre. Es raro que el petrleo llegue por
s mismo a la superficie, no obstante, los afloramientos superficiales
existen, aunque son pequeos. Ello permiti que el petrleo fuera
aprovechado con diversos fines por pueblos de la antigedad.
En resumen, la existencia de petrleo estar siempre asociada
a la presencia de una roca sedimentaria; pudiendo haberse originado en un ambiente de aguas marinas salobres o sedimentos
lacustres, a partir de restos de microorganismos vegetales y animales, en particular plancton marino, en condiciones de ausencia de
aire, grandes presiones y altas temperaturas.

Tipos y calidades
En cuanto a su apariencia, el petrleo puede describirse como
un lquido viscoso cuyo color vara entre amarillo y pardo oscuro
hasta negro, con reflejos verdes. Tiene un olor muy peculiar y
densidad menor que el agua, por lo que flota sobre ella.

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Se trata de una mezcla de hidrocarburos, compuestos que


contienen en su estructura molecular, principalmente, carbono
e hidrgeno. El nmero de tomos de carbono y la forma en que
estn colocados dentro de las molculas de los diferentes compuestos, proporciona, al petrleo diferentes propiedades fsicas y
qumicas. As tenemos que los hidrocarburos compuestos por uno
a cuatro tomos de carbono son gaseosos, los que contienen de
cinco a veinte son lquidos y los de ms de veinte son slidos a la
temperatura y presin ambientales.
El petrleo crudo vara mucho en su composicin, la que
depende del tipo de yacimiento de donde provenga, pero, en
promedio, podemos considerar que contiene entre 83 y 86% de
carbono y entre 11 y 13% de hidrgeno.
Adems del carbono e hidrgeno, la composicin del petrleo
incluye derivados del azufre y pequeas cantidades de compuestos
con tomos de nitrgeno, o de metales como hierro, nquel, cromo, vanadio y cobalto, entre otros. Todos stos constituyen impurezas que acarrean inconvenientes en las etapas de refinacin y en
el uso final de los derivados del petrleo.
Asimismo, el petrleo crudo contiene cantidades apreciables
de sales, principalmente cloruros, lo que constituye un problema
para el refinador, ya que su presencia implica corrosin y taponamiento de equipos. Por ello, al entrar en el proceso de refinacin,
el crudo es sometido a un primer proceso de desalado.
Petrleo crudo

Clasificaciones
Como se dijo anteriormente, los constituyentes principales del
petrleo son los hidrocarburos. Estos se clasifican, segn su estructura, en parafnicos, naftnicos y aromticos. Los parafnicos,
a su vez, pueden ser lineales o ramificados (isoparafinas).
Segn la zona donde se form el crudo tendremos ms proporcin de unos compuestos o de otros. Este aspecto es importante
por el efecto que tiene sobre el rendimiento del crudo puesto a
procesar en una refinera.
Los crudos se pueden clasificar en base a:
1. Composicin.
2. Densidad API.
3. Curva de destilacin.
4. Contenido de azufre.

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1. El factor K UOP, conocido con el nombre de Factor de caracterizacin, es un ndice desarrollado por Nelson, Watson y Murphy
de la Universal Oil Products (UOP), sociedad del grupo Honeywell,
que permite identificar o caracterizar, en forma rpida y aproximada, el tipo de crudo en cuanto a su composicin qumica (base
parafnica, mixta, naftnica o aromtica).
Para la definicin de este ndice, Nelson, Watson y Murphy
aprovecharon la observacin que la temperatura de ebullicin de
los distintos hidrocarburos guarda relacin con el nmero de tomos de carbono de su molcula, en tanto que la densidad vara en
funcin de la relacin H/C presente en ella. As este ndice tiene
diferentes valores segn se trate de hidrocarburos parafnicos
normales o isoparafnicos, naftnicos puros o aromticos puros
(a igualdad de tomos de carbono en sus molculas, la densidad
disminuye a medida que aumenta la relacin H/C).
Para un componente puro, el valor del ndice se determina con
la siguiente frmula:
(Temperatura de ebullicin)1/3
Kuop =
Gravedad especfica (60 F)

(*) Ver punto 3. Curva de destilacin

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La temperatura de ebullicin est expresada en grados Rankine


(F absolutos).
Para extender el clculo de este factor a las mezclas complejas
de hidrocarburos que componen los petrleos crudos, fue necesario introducir el concepto de temperatura volumtrica media
(TVM), definida como la media de las temperaturas (Ti) a la que
destilan i% del volumen del crudo ensayado. Segn el tipo de
ensayo usado, se definieron:
T + T50 + T80
TVM = 20

3
cuando se usa el ensayo de destilacin TBP (*),
TVM = T10 + 2T50 + T90

4
cuando se usa el ensayo de destilacin ASTM (*).
De ese modo el factor Kuop para un cierto crudo queda definido como:
(Temperatura volumtrica media)1/3
Kuop =

Gravedad especfica (60 F)

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La temperatura volumtrica media representa as la temperatura de ebullicin, en grados Rankine (F absoluto) de un componente hipottico que posea caractersticas equivalentes a la mezcla
de hidrocarburos analizada y la Gravedad especfica, la relacin
existente entre la densidad del crudo considerado y la densidad
de agua pura a 15 C o 60 F.
Los resultados de la ecuacin determinan los tipos de petrleos
crudos:
K uop = 13 base parafnica,
K uop = 12 base mixta,
K uop = 11 base naftnica,
K uop = 10 base aromtica.
El siguiente cuadro resume los valores de factor Kuop para los
crudos argentinos:
Petroleo crudo

Factor Kuop

1. Centenario

12,10

2. Medanito

11,93

3. Challac

11,94

4. Tierra del Fuego

12,15

5. Campo Durn Pesado

12,70

6. Campo Durn Liviano

12,30

7. Escalante

12,10

8. Caadn Seco

12,20

9. Mendoza Sur
10. Mendoza Norte

11,70

11. Cerro Redondo

12,50
12,20

Fuente: Secretara de Energa, Min. de Planificacin Federal, Inversin Pblica y


Servicios

2. En funcin de su densidad, medida en grados API, los crudos


se clasifican en livianos, intermedios, pesados y extra pesados.
Livianos: ms de 31 grados API.
Intermedios: entre 22 y 31 grados API.
Pesados: debajo de 22 grados API.
Extra pesados: por debajo de 10 grados API.
Los grados API se calculan por la frmula:
141,5
Gravedad API =
- 131,5
Gravedad especfica
Si la gravedad API es superior a 10, los crudos son ms livianos
que el agua y flotan, si es inferior a este valor, se hunden.

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Los crudos extra pesados ms representativos se encuentran en


Venezuela, en la denominada Faja del Orinoco.
3. La curva de destilacin de un crudo da una medida de su rendimiento en los distintos cortes que se obtendrn cuando ste sea
sometido a procesamiento en la unidad de destilacin atmosfrica
de una refinera. Se distinguen dos tipos de curva: ASTM y TBP.
La destilacin ASTM representa una columna de 15 platos tericos. Provee una estimacin de los rendimientos para las distintas
fracciones, segn rangos de destilacin y es, por lo tanto, de valor
en discusiones tcnicas de naturaleza comercial.
La curva TBP (True Boiling Point) representa con mayor precisin el real rendimiento en cortes de un crudo en particular y
se utiliza en los modelos de programacin lineal para simular su
destilacin en las unidades de Topping y Vaco de una refinera.
4. En lo que respecta al contenido de azufre, los crudos se
clasifican en dulces y agrios. En general, los crudos denominados dulces tienen un contenido de azufre inferior al 0,5%. El
contenido de azufre es importante ya que los xidos de azufre
que resultan del quemado de los combustibles fsiles son la causa
directa de la lluvia cida. El crudo dulce es ms fcil de refinar
y convertir en productos valiosos. Por el contrario, los crudos
agrios precisan ms refinacin para cumplir con los requerimientos medioambientales.
En general, densidad y contenido de azufre son los parmetros
estndares para definir la calidad de un crudo y asignarle un valor
comercial. Para ello, los crudos se comparan con especies conocidas y se construye una curva, (procedimiento conocido como
quality bank) que permite interpolar estas propiedades para el
crudo en cuestin y as estimar su precio de mercado.
En cuanto a los crudos nacionales ms representativos, tales
como Neuqun-Ro Negro, Caadn Seco y Escalante, son dulces,
de mediana densidad y base intermedia. Estos crudos se producen
en la zona patagnica, abarcando las provincias de Neuqun, Ro
Negro, Chubut y Santa Cruz.
En la provincia de Mendoza se produce crudo parafnico en la
zona norte y se explotan tambin yacimientos de crudos ms pesados y agrios en el sur.

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Caractersticas de crudos tpicos


Azufre
Densidad
Naftnicos
Livianos

Saharan

40 API

Ekofisk

Dulces

Semidulces

(0,0% - 0,5%)

(0,5% - 1,5%)

Agrios
(1,5% - 3,0%)

Alto Pour point (*)


Sarir

Murban

Brent

Olmeca

Es Sider

Berri

Bonny Light
Oseberg

Oman

Medianos

Minas

33 API

Cabinda

rabe liviano

Djeno

Dubai

Flotta

Istmo

Gullfaks

Cao Limn

Forcados

Oriente

rabe medio
Irn pesado

Bonny Medio

ANS

rabe pesado

Duri
Shengli
Pesados

Maya

22 API

Bachaquero
Boscan
Belayim

(*) Pour point: punto de escurrimiento


Fuente: International Oil Market Handbook, Energy Intelligence Group, 2007

En el sur de Santa Cruz, Tierra del Fuego, Salta, Jujuy y Formosa se localizan yacimientos de crudos livianos y de muy bajo contenido de azufre.

Caracterizacin
Existe una gran variedad de ensayos que se utilizan para caracterizar a los petrleos crudos. Se trata de ensayos normalizados, en
gran medida, por el ASTM (American Society for Testing Materials).
Resumimos a continuacin los ensayos ms importantes.
Densidad
Es la magnitud que expresa la relacin entre la masa y el volumen
de un cuerpo. Sus unidades normalmente se indican en gramos por
cm3, a una temperatura de referencia, generalmente (15 C).
En general, esta propiedad se determina con densmetro, en el
caso de crudos pesados se determina con hidrmetro y, en el caso
de aceites muy viscosos o semislidos, se determina con picnmetro. Se trata de un ensayo de fcil y rpida ejecucin.

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La densidad tiene importancia en la industria del petrleo debido a varios motivos, entre ellos:
Los tipos de hidrocarburos se distinguen por su densidad. La
densidad crece en el orden parafnicos, naftnicos y aromticos.
En las relaciones comerciales, sirve para convertir peso a
volumen y viceversa.
Se utiliza para controlar operaciones de planta.
Interviene en el clculo de la potencia requerida para el
bombeo.
Determinacin de agua por destilacin

Generalmente se usa el grado API como una forma ms sencilla


de expresar la densidad. En las operaciones comerciales de crudos, la densidad es uno de los parmetros que se toman en consideracin para la fijacin de precios.
Contenido de agua
La especificacin del contenido mximo de agua est relacionada
con el costo de transporte y procesamiento. El porcentaje no debe
ser mayor al 2%. La determinacin se efecta por destilacin.
El equipo de destilacin consiste en un baln que lleva una trampa graduada en el cono inferior. Se coloca en el baln una determinada cantidad de crudo y una cantidad igual de un carrier que codestila con el agua presente en la muestra. Los productos livianos y el
agua condensan y, por rebalse, los livianos vuelven al baln en tanto
que el agua desciende al fondo del cono graduado, donde se mide.

Equipo para la determinacin de agua y sedimentos


en petrleos crudos

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Agua y sedimentos
Es comn que el petrleo crudo contenga arena, barro de perforacin y arcilla que tienden a formar incrustaciones y depsitos
en los equipos de proceso, tuberas y tanques. Los mtodos para
su determinacin pueden diferir entre el campo y la refinera por
razones prcticas y econmicas. No obstante, en caso de transacciones comerciales, debe especificarse exactamente cul ser el
mtodo acordado para su control.
En las refineras se utiliza la norma ASTM D-4006 para la determinacin de agua y la ASTM D-4807 para la determinacin de
sedimentos por filtracin.
En los yacimientos sola utilizarse la norma ASTM D-96 para agua y
sedimentos por centrifugacin, pero este estndar fue discontinuado.

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Puesto que el petrleo se comercializa en base seca, el ensayo


de agua y sedimentos es de fundamental importancia.
Punto de escurrimiento (Pour Point)
Junto con la viscosidad, son dos determinaciones que se utilizan
para resolver problemas asociados al transporte de crudos. El punto de escurrimiento es la temperatura ms baja a la cual se observa
fluir la muestra cuando es enfriada bajo condiciones especficas.
El ensayo se realiza colocando la muestra en un recipiente estandarizado y aplicando temperaturas descendentes hasta que sta
no denote movimiento cuando se coloca el recipiente en posicin
horizontal durante un tiempo preestablecido.
En tal punto se registra la temperatura y se suman 3 C (5 F), informando el valor obtenido como el Punto de escurrimiento. Este parmetro da una idea del contenido de parafinas presente en la muestra.
Un depresor de punto de escurrimiento, que impide el crecimiento de los cristales individuales de parafina, no tiene ningn
efecto sobre una base naftnica.

Equipo para la determinacin del punto de


escurrimiento

Azufre
Es una determinacin importante porque la complejidad y
costos de la operacin en refineras se incrementan proporcionalmente con el incremento del contenido de azufre en el crudo. La
cantidad presente en el crudo vara desde prcticamente cero hasta valores del 6%. En general, los compuestos de azufre deben ser
eliminados por ser causantes de corrosin, sea por accin directa
o por descomposicin. En los combustibles, el azufre se quema y
produce dixido y trixido que, a su vez, se combinan con el agua
de la combustin y generan cido sulfuroso y sulfrico.
La determinacin de azufre se efecta segn la norma ASTM
D-4294. Actualmente se utiliza la tcnica de quimioluminiscencia.
La radiacin caracterstica derivada a partir de una fuente de rayos X es comparada con la de muestras patrn, cuyo contenido
de azufre (porcentaje en peso) es conocido. La determinacin de
mercaptanos se efecta por medicin de la cantidad de nitrato de
plata que se combina con ellos.
Carbn Conradson
El residuo de carbn Conradson es un ensayo estndar para

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caracterizar la tendencia a la formacin de coque de una muestra


de petrleo. El mtodo utilizado es el de microcarbono, que determina la cantidad de residuos luego de la evaporacin y pirlisis
de un petrleo. El residuo carbonoso guarda una cierta proporcin con la cantidad de asfalto presente en el petrleo.

Equipo para la determinacin de carbn Conradson


(Microcarbn Conradson)

Equipo para la determinacin de viscosidad.

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Viscosidad
Es una medida de la resistencia a fluir de un lquido. La viscosidad de los crudos vara ampliamente, desde lquidos livianos que
fluyen como el agua hasta slidos que no pueden movilizarse sin
calentamiento. Una baja viscosidad denota, generalmente, alto
rendimiento en nafta o disel, y una alta viscosidad indica alto rendimiento en asfalto, pero en ningn caso da indicacin de calidad.
Esta propiedad es de importancia en el diseo de tuberas de
conduccin, tanto de petrleo como de sus derivados. Los petrleos viscosos consumen ms potencia de bombeo y eventualmente
debe recurrirse a la dilucin para que su transporte sea posible.
Existen diferentes mtodos de laboratorio para determinar este
parmetro y se trabaja a distintas temperaturas, a fin de asegurar
el libre flujo del lquido.
Actualmente se utiliza ms la viscosidad cinemtica (ASTM
D-445), que resulta del cociente ente la viscosidad dinmica (o
absoluta) y la densidad.
La viscosidad cinemtica se determina con pipetas viscosimtricas que se suspenden directamente en un bao de temperatura
constante. La serie de pipetas cubre un amplio rango de viscosidad. Estas pipetas tienen mayor exactitud, usan una pequea cantidad de muestra, pero deben estar bien calibradas.
A los fines prcticos, se utilizan dos mtodos indirectos para
medir la viscosidad:
La viscosidad Saybolt Universal, que es el tiempo medido en
segundos para el flujo de 60 cm3 de muestra contenida en un
tubo, a travs de un orificio calibrado, a temperatura constante.
La viscosidad Saybolt Furol, que es determinada exactamente
igual que la anterior, salvo que el orificio es mayor, pues es
para lquidos ms viscosos.
Existen factores de conversin a travs de tablas y bacos para
el pasaje de una viscosidad a otra.

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Presin de vapor
Es la presin de la fase gaseosa, o vapor de un lquido, sobre la fase
lquida, para una temperatura determinada, en la que la fase lquida y el
vapor se encuentran en equilibrio dinmico. Su valor es independiente
de las cantidades de lquido y vapor presentes mientras existan ambas.
En un producto de petrleo, la presin de vapor refleja el valor que resulta de las distintas presiones de vapor de las fracciones que lo forman.
En el laboratorio se determina la Tensin de vapor REID (TVR),
segn la norma ASTM D-323, en una bomba de doble cmara a
una temperatura de 37,8 C. Por las caractersticas del ensayo, la
TVR resulta algo menor que la tensin de vapor verdadera.
El objetivo del ensayo TVR es determinar en qu medida vaporizar un producto de petrleo cuando se encuentre en un
tanque de almacenaje a 100 F (37,8 C), que es la temperatura
probable para el tanque en los meses de verano.
La presin de vapor es un parmetro caracterstico de los combustibles livianos, como la nafta y los solventes y tiene importancia, bsicamente, en el diseo de tanques de almacenaje y funcionamiento de los motores de explosin.
Sales
La determinacin de sales es importante porque stas originan
problemas de corrosin y de taponamiento de equipos. Generalmente se determinan como cloruros, realizando una extraccin
con agua y estimando en el extracto la cantidad de cloruros presente por algn mtodo volumtrico. Actualmente se utiliza el
mtodo ASTM D-3230 que es un mtodo potenciomtrico.
El correcto desalado del crudo se basa en adicionar agua dulce
al petrleo, en porcentajes que van del 5 al 10%, para proceder a
la deshidratacin posterior mediante un procedimiento electrosttico. Conviene realizar este proceso en yacimientos pues se evitan procesos corrosivos en caeras y fondo de tanques de almacenaje; pero en la mayora de los casos, los yacimientos no poseen
agua dulce y se limitan solamente a deshidratar.

Desalador en refinera Lujn de Cuyo

Fraccionamiento del crudo


El fraccionamiento del petrleo crudo constituye la primera etapa
del proceso de refinacin. Consiste en la evaporacin parcial de sus

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componentes y posterior condensacin separada de stos. Esta operacin se realiza en una columna de destilacin o torre fraccionadora, en
cuyo interior se encuentra un conjunto de bandejas adecuadamente
dispuestas. El petrleo crudo, previamente calefaccionado a unos 350
C, es alimentado en forma continua por la parte inferior de la columna; los componentes livianos y medios se evaporan y a medida que
ascienden por la columna se condensan en las bandejas superiores,
segn la temperatura de ebullicin de cada uno de ellos. Los componentes, as separados, se van extrayendo lateralmente de la torre.
Lo que define la temperatura de ebullicin de cada fraccin es el
nmero de tomos de carbono que tengan en su molcula los componentes que la integran, junto con la naturaleza de stos. Por la
parte superior de la torre fraccionadora se separan los componentes livianos hasta butanos y nafta. El resto de los cortes, en orden
creciente de rango de ebullicin, sern el querosn, el gasoil liviano
y el gasoil pesado. Quedar en el fondo de la torre la fraccin que
no destila, denominada crudo reducido o residuo atmosfrico.
Ya que a presin atmosfrica no es posible separar ms componentes distintos por ebullicin, puesto que al aumentar la temperatura comenzaran a romperse las cadenas ms pesadas y a acumularse carbn en el equipo de destilacin, lo que se hace para
depurar ms el residuo atmosfrico es procesarlo en una torre
fraccionadora que opera a vaco. Con este mtodo podemos separar ms componentes, puesto que al reducirse la presin bajan los
puntos de ebullicin. Este proceso permite recuperar gasoil liviano y pesado, y quedar un resto asfltico de alta densidad.
Naftas
La destilacin, en general, no produce un producto que pueda
ser comercializado como nafta. Para alcanzar los estndares de
calidad vigentes en la actualidad se necesita mayor procesamiento y mezcla con cortes de determinadas caractersticas (blending)
que aseguren cumplir con los requerimientos del uso final de las
gasolinas o naftas como combustible en motores de combustin
interna. Tradicionalmente, la especificacin ms importante de
una nafta ha sido el nmero de octano, que mide la tendencia
del combustible a encenderse prematuramente en un motor de
combustin interna, lo que causar que ste golpetee. Cuanto
ms alto es el nmero de octano, menor es la tendencia al golpeteo, que se mide en una escala de 0 a 100. Se asigna nmero de

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octano 100 al iso-octano y nmero de octano 0 al n-heptano. A las


mezclas de iso-octano y n-heptano se les asigna un nmero de octano equivalente al porcentaje en volmen de iso-octano presente
en la mezcla. La mayor parte de la nafta atmosfrica tiene un bajo
nmero de octano, por lo que se han diseado procesos para mejorarlo, tales como Reforming, Alquilacin e Isomerizacin.
El nmero de octano tambin puede mejorarse mediante aditivos, tales como el plomo tetraetilo, lo que permite reducir considerablemente los costos de procesamiento. Sin embargo, el uso
de este aditivo ha sido prohibido en la mayor parte del mundo a
causa de su efecto perjudicial sobre la salud. Consecuentemente,
los refinadores salieron en busca de otros mejoradores octnicos,
especialmente oxigenados, tales como los alcoholes y el metil-terbutil-eter (MTBE). Este ltimo tambin fue motivo de controversia porque se lo vincula con la contaminacin de las napas de agua
y en muchas regiones de los Estados Unidos su uso se encuentra
prohibido. Esta contaminacin se podra producir en caso de un
derrame o una prdida en un tanque subterrneo, por ejemplo, ya
que por ser un producto soluble en agua es fcilmente arrastrable
por las corrientes de agua que hay bajo tierra. El vaco dejado por
el MTBE est siendo cubierto por otros mejoradores octnicos,
como el etanol, que no presenta problemas de toxicidad y cuyo
uso est muy difundido en pases como Brasil.
El contenido de azufre es otra de las especificaciones clave de
las naftas, a causa de los mayores costos y dificultades tcnicas que
enfrentan los fabricantes de automviles para cumplir con las cada
vez ms restrictivas directivas sobre emisiones de gases de escape,
a menos que se reduzcan los niveles de azufre. En los Estados Unidos, la EPA (Environmental Protection Agency) comenz bajando
los niveles de azufre en naftas a 300 ppm en el ao 2004 y ya en
el 2006 se lo haba bajado a 30 ppm, mientras que en Europa los
niveles se han llevado a 10 ppm.
El corte de nafta virgen tambin puede ser utilizado como material de carga para uso petroqumico. La clave para determinar
cul es el mejor destino es la cantidad relativa de hidrocarburos
parafnicos, naftnicos y aromticos. Si el contenido de naftnicos
y aromticos es alto, la nafta se puede convertir en un componente de mezcla de alto octanaje a travs del mtodo de Reforming. Las
naftas muy parafnicas, por el contrario, encuentran mejor destino
como carga petroqumica.

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Querosn
El querosn es el ms liviano de los destilados medios. Juega un
doble rol, como diluyente de fracciones ms pesadas, como el gasoil, o como un combustible en s mismo. Como combustible jet,
sus especificaciones ms importantes son el contenido de azufre,
el punto de humo y una temperatura de congelacin por debajo
de -40 C. Las mismas caractersticas son valiosas cuando el querosn se usa para mejorar las propiedades de flujo en fro del gasoil.
Por ejemplo, cuando la Unin Europea puso en vigencia la primera fase de especificaciones ms exigentes en contenido de azufre
y densidad del gasoil, muchos refinadores prefirieron mezclar
ms querosn en el disel en lugar de invertir en ms capacidad
de hydrocracking. Obviamente, cuando el querosn se usa primariamente para calefaccin, que es el uso ms comn en Asia, las
especificaciones resultan mucho ms tolerantes.
Gasoil
El gasoil es un destilado medio atmosfrico, igual que el querosn, pero ms pesado. Se lo usa como combustible disel, o para
calefaccin domstica, o alimentacin de calderas en algunas usinas elctricas. Las especificaciones ms importantes de este corte
son el nmero de cetano, el contenido de azufre, la viscosidad y
el punto de enturbiamiento. Los estndares para las dos primeras
propiedades se estn incrementando globalmente, aunque a diferente velocidad segn los mercados.
El nmero de cetano afecta la eficiencia del gasoil como combustible para motores disel. El cetano mide el retardo a la ignicin del combustible inyectado en la cmara de combustin y est
relacionado con la habilidad del combustible para encenderse en
presencia de aire bajo presin, que para el disel es una cualidad
deseable. Los valores ms altos indican mejor calidad. Su definicin
se basa en una escala que asigna nmero cien al cetano (hexadecano) y cero al alfa-metil-naftaleno. El nmero de cetano de un
determinado gasoil ser el de la proporcin de la mezcla de los dos
hidrocarburos citados que muestre un funcionamiento equivalente en el motor de prueba. Los niveles de cetano mnimos para los
combustibles disel se sitan en el entorno de 40 o ms, aunque en
general los estndares comerciales lo superan. La Unin Europea
fij un cetano mnimo de 51 a partir del ao 2000. El rendimiento
del combustible no mejora cuando se pasa un nivel de 55. El cetano

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Origen y propiedades del petrleo crudo y subproductos | 1

de un gasoil atmosfrico puede mejorarse parcialmente con aditivos


o por mezcla con biodisel.
El contenido de azufre es otra propiedad crtica en trminos
medioambientales y su nivel mximo de especificacin viene reducindose en la mayor parte de los mercados mundiales, con mayor
o menor nfasis. Los valores tpicos van desde 1% en la mayor parte de los pases subdesarrollados hasta 50 ppm o menos en los Estados Unidos, la Unin Europea y Japn. Algunos refinadores han
alertado acerca de que niveles excepcionalmente bajos terminarn
provocando una merma en la produccin de este combustible.
Las otras dos propiedades importantes del gasoil son la viscosidad y el punto de enturbiamiento. La viscosidad mide la resistencia al flujo a diferentes temperaturas y juega un rol importante en
la lubricacin de la bomba inyectora de un motor disel. El punto
de enturbiamiento indica la temperatura a la que las parafinas empiezan a cristalizar, lo que podra provocar taponamiento del filtro
del motor si esta temperatura es cercana a la ambiental.
Residuo atmosfrico
El residuo atmosfrico, o crudo reducido, es la fraccin que
no destila a la temperatura que opera la torre de fraccionamiento
y queda como residuo en el fondo de sta. Es ms denso y viscoso que el gasoil y en l se acumulan en mayor proporcin los
contaminantes del crudo, tales como azufre y metales. Segn la
configuracin de la refinera, aunque sucede en la mayor parte
de los casos, el crudo reducido es vuelto a procesar en una unidad
de destilacin al vaco, para as recuperar su contenido de gasoil,
que constituye una carga excelente para el craqueo cataltico. Alternativamente, puede ajustarse en viscosidad con un corte ms
liviano y comercializarse como fueloil. Para este propsito, las propiedades ms importantes de su especificacin son la viscosidad
y el contenido de azufre. Tal como en el caso del gasoil, razones
medioambientales han provocado que los niveles aceptados de
azufre en el fueloil se fueran reduciendo paulatinamente, especialmente en la Unin Europea, con la consiguiente complejidad para
los refinadores de los pases menos desarrollados que, en general,
tienen excedentes de fueloil que debe ser exportado.
Ciertos crudos reducidos, provenientes de petrleos crudos
especficos, se destinan a la elaboracin de aceites lubricantes.
Por ejemplo, el crudo reducido proveniente del procesamiento

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Componentes separados del petrleo crudo y sus aplicaciones


Fracciones

Livianas

Medias

Pesadas

Producto

Intervalo de temperatura
de ebullicin

Aplicaciones

Gas de refinera

<20 OC

Combustible para la refinera

GLP

<20 OC

Calefaccin domstica e industrial

Nafta

40 - 150 OC

Carburante para automviles

Nafta pesada

150 - 200 OC

Materia prima para productos qumicos, disolventes

Querosn

170 - 250 OC

Alumbrado, carburante para turborreactores

Gasoil

250 - 320 OC

Carburantes para motores disel, calefaccin domstica

Fueloil liviano

340 - 400 OC

Combustible para buques, locomotoras, etc.

Fueloil pesado

400 - 500 OC

Materia prima para lubricantes, ceras, cremas y aceites

Asfalto

>500 OC

Pavimentacin, techado, impermeabilizacin, etc.

de crudo neuquino constituye la carga bsica para los complejos


de elaboracin de lubricantes en las refineras La Plata, de YPF y
Buenos Aires, de Shell.

Resumen del captulo


El petrleo es una mezcla compleja de hidrocarburos, que son
compuestos de carbono e hidrgeno.
Es el recurso energtico ms importante de nuestro planeta y
se trata de un recurso no renovable.
La teora ms aceptada considera que el petrleo se form a partir de materia orgnica acumulada en las rocas sedimentarias.
Los petrleos se clasifican segn su composicin en: de base
parafnica, mixta, naftnica o aromtica.
En funcin de su densidad se clasifican como livianos, intermedios, pesados y extra pesados.
La curva de destilacin caracteriza a los crudos en base a su
rendimiento en los distintos cortes que se obtienen.
En funcin del contenido de azufre, los crudos se clasifican
como dulces o agrios.
Todos los ensayos que se utilizan para caracterizar los petrleos estn normalizados, en gran medida por el ASTM y el API.
El petrleo puede destilarse, y se obtiene fracciones de rangos
de ebullicin creciente, desde las naftas hasta los asfaltos.
En general, estas fracciones deben someterse a posterior procesamiento para obtener productos comercializables.

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Glosario del captulo


Aflorar: asomar a la superficie del terreno un filn, una capa o
una masa mineral cualquiera.
Anticlinal: repliegue positivo del subsuelo que almacena hidrocarburos en la curvatura del terreno.
Fraccionamiento: proceso mediante el cual, aplicando temperatura a una corriente de petrleo en un equipo de destilacin,
se separan los distintos productos que la componen, segn
el punto de ebullicin de cada uno.
Pour Point: o punto de escurrimiento, es la temperatura ms baja
a la cual se observa fluir la muestra cuando es enfriada bajo
condiciones especiales.
Trpano: instrumento que se emplea para perforar un pozo vertical o inclinado desde la superficie del terreno.
Viscosidad: medida de la resistencia a fluir de un lquido.
Yacimiento: sitio donde se halla naturalmente una roca, un mineral o un fsil.

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