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Sombreros anchos y mentes estrechas

Hace poco ms de cien aos, un grupo de cientficos franceses


dedicado a la antropologa se enzarz en un debate que, a travs del
tiempo, ha llegado a formular incluso determinadas incgnitas sobre
el cerebro de Albert Einstein. Junto a los que desean un reposo
definitivo para el cerebro del famoso fsico, padre de la Teora de la
Relatividad, coexisten los que bucean en la capacidad craneal del
hombre en busca de una relacin inmediata con su intelecto.

En el ao 1871, de febrero a junio, el fantasma del barn Georges Cu


vier pareci planear por la Socie dad Antropolgica de Pars. El gran
Cuvier, el Aristteles de la biologa francesa (designacin in modesta
de la que no pareca guar darse), muri en 1832, pero la morada
fsica de su espritu permaneci viva en el debate protagonizado por
Paul Broca y Louis-Pierre Gratiolet sobre si el tamao del cerebro
tiene algo que ver con la inteligencia de su propietario.En el primer
asalto, Gratiolet se atrevi a defender que no era posible conocer a
los mejores y ms brillantes por el tamao de sus cabezas. (Gratiolet,
monrquico impenitente, no era un igualitarista. Buscaba
simplemente otras medidas para afirmar la superioridad del hombre
varn europeo y blanco.) A ello, Broca, fundador de la Sociedad
Antropglgica y el ms importante cranemetra (o medidor de
cabezas) del mundo, replic que "el estudio de los cerebros de las
razas humanas perdera su principal inters y utilidad" si las
variaciones de tamao no conta ran para nada. Se pregunt Broca
qu sentido tendra que los antro plogos dedicaran tanto tiempo a
medir cabezas si los resultados no guardaran relacin con lo que l
consideraba la cuestin ms importante de todas: el valor relativo de
los diferentes grupos humanos. "De todas las cuestiones discutidas
hasta ahora en la Sociedad Antropolgica, ninguna tiene una
importancia equiparables a la que estamos contemplando. (...) La
gran importancia de la craneologa ha tenido tal impacto entre los
antroplogos que muchos de nosotros hemos abandonado otros

aspectos de nuestra ciencia con el fin de dedicarnos casi


exclusivamente al estudio, de los crneos. ( ... ) En estos datos
confiamos descubrir alguna informacin relevante sobre el valor
intelectual de las distintas razas humanas".
Broca y Gratiolet se enzarzaron en una larga batalla que dur cinco
meses y ocup casi 200 pginas del boletn de la Sociedad. Los
nimos se exaltaron. En el calor de la contienda uno de los
lugartenientes de Broca propin el golpe ms bajo: "He notado desde
hace tiempo que, en general, aquellos que niegan la importancia
intelectual del volumen del cerebro poseen cabezas pequeas". Al
final, Broca sali vencedor indiscutible. Durante el debate, ningn
dato fue ms importante para Broca, ninguno analizado por ms
tiempo o discutido ms vigorosamente que el cerebro de Georges
Cuvier.
Las medidas de un sombrero
Los contemporneos de Cuvier se maravillaban de su masiva
cabeza. Un admirador lleg a afirmar que "confera a su porte un
indudable cachet de majestuosidad, y a su rostro, una expresin de
profunda meditacin". Por ello, a la muerte de Cuvier, sus colegas, en
pro de la ciencia y de la curiosidad, decidieron abrir el gran crneo. El
martes 15 de mayo de 1832, a las siete de la ma-.ana, un grupo de
los principales incticos y bilogos de Francia se reuni para
diseccionar el cuerpo de Georges Cuvier. Se empez por los rganos
internos, y al no encontrar nada, particularmente notable se fij la
atencin en el crneo de Cuvier. "De esta forma", escribi el mdico
responsable de la peracin, "nos dispusimos a contemplar el
instrumento de su poderosa inteligencia". Y sus expectivas no se
vieron defraudadas. El cerebro de Georges Cuvier pesaba 1.830
gramos, ms de 400 por encima de la media, y 200 gramos ms que
cualquier cerebro sano pesado con anterioridad. Informes sin
confirmar y dudosas inferencias colocaban los cerebros de Oliver
Cromwell, Jonathan Swift y lord Byron a la misma altura, pero Cuvier
haba proporcionado la primera evidencia directa de que brillantez y

tamao de cerebro van juntos. Broca se aprovech del resultado y


bas una buena parte de su argumentacin en el cerebro de Cuvier.
Pero Gratiolet continu indagando hasta dar con un punto dbil. En
su pasmo y arrebato, los doctores haban olvidado conservar tanto el
cerebro como el crneo. Adems ni siquiera haban informado de las
medidas de ste. Buscando un sucedne, Gratiolet tuvo un
momento de inspiracin. "No todos los cerebros son pesados por los
mdicos", afirm, pero todas las cabezas son medidas por los
sombrereros, y he logrado adquirir, de esta nueva fuente, una
informacin que me atrevo a decir, no carecer de inters para
ustedes". En pocas palabras, Gratiolet haba encontrado algo casi
grotesco en comparacin con el cerebro del gran hombre: haba
hallado el sombrero de Cuvier. Y as fue como, durante dos sesiones,
algunas de las mentes ms preclaras de Francia cavilaron seriamente
sobre el significado de un pedazo usado de fieltro.
El sombrero de Cuvier, inform Gratiolet, meda 21,8 centmetros de
longitud y 18 centmetros de anchura. A continuacin, haba
consultado a un tal M. Puriau, "uno de los sombrereros ms
inteligentes y mejor conocidos de Pars". Puriau le comunic que la
mayor medida habitual de sombreros era de 21,5 por 18,5
centmetros. Aun que pocos hombres iban tocados con sombreros de
este tamao, las medidas de Cuvier no resultaban ser descomunales.
Adems, inform Gratiolet con evidente placer el sombrero era
extremadamente flexible y "se haba ablandado con el largo uso".
Probablemente cuando lo compr Cuvier no haba sido tan grande.
Adems Cuvier posea una cabellera particular mente espesa y
crespa. "Esto parece demostrar claramente", proclam Gratiolet, "que
si bien la cabeza de Cuvier era muy grande, su tamao no era
absolutamente excepcional o nico" .Los oponentes de Gratiolet
prefirieron seguir creyendo en los m dicos y se negaron a dar mayor
importancia a un pedazo de tela Ms de 30 aos despus, G. Herv
volvi a interesarse por el tema del cerebro de Cuvier y descubri que
despus de todo, la cabeza de Cuvier haba sido, efectivamente,
medida, aunque las cifras se haban omitido en el inforrhe forense. El
crneo era realmente grande; afeitado, en la autopsia, de su clebre

mata de pelo, su circunferencia mxima era slo poseda por un 6%


de "cientficos y hombres de letras" (y encima medidas en vida y con
pelo) y un 0% de sirvientes domsticos. Respecto al mal afamado
sombrero, Herv admiti su ignorancia, citando, sin embargo, la
siguiente ancdota: "Cuvier tena por costumbre dejar el sombrero
sobre la mesa del vestbulo de su casa. Ocurra a menudo que un
profesor o un hombre de Estado se lo probaran. Indefectiblemente, el
sombrero se hunda por debajo de sus ojos".
En apariencia, esta historia parece ridcula. La imagen de los mejores
antroplogos de Francia discutiendo apasionadamente ,obre el
significado del sombrero de un colega muerto podra dar pie a la
inferencia sobre la historia ms errnea y ms peligrosa de todas: la
idea de un pasado habitado por gente medio boba, de la evolucin de
la historia como un progreso y del presente como de un mundo
ilustrado y sabio. En nuestro caso, un indicio de la importancia vital
que para los antroplogos del siglo pasado tena el cerebro de Cuvier
se halla en la ltima lnea de la cita anterior de Broca: "En estos datos
confiamos descubrir alguna informacin relevante sobre el valor
intelectual de las distintas razas humanas". Broca y su escuela
queran demostrar que el tamao del cerebro, por su vinculacin con
la inteligencia, permita resolver lo que ellos consideraban la cuestin
principal de una ciencia del hombre -explicar por qu algunos
individuos y algunos grupos tienen ms xito que otros; para este fin
clasificaron al hombre segn las convicciones de antemano que
tenan de su vala: el hombre frente a la mujer, el blanco frente al
negro, los genios frente a la gente comn-, e intentaron demostrar las
diferencias en el tamao de los cerebros. Los cerebros de los
hombres (literalmente, varones) eminentes constituan un vnculo
esencial de su argumentacin, y Cuvier era la crme de la crme.He
aqu la conclusin de Broca:

"En general, el cerebro es mayor en el hombre que en la mujer, en


los hombres eminentes que en los hombres de talentos mediocres,
en las razas superiores que en las inferiores. Si lo dems se
mantiene igual, existe una notable relacin entre el desarrollo de la
inteligencia y el volumen del cerebro"
'Cuanto ms, mejor'
Confo en que nadie en la actualidad establezca un orden de razas y
de sexos por el tamao medio de sus cerebros. Sin embargo, persiste
nuestra fascinacin por la base fsica de la inteligencia (como debe
ser), y en algunos sectores se mantiene la ingenua esperanza de que
el tamao u otro rasgo externo fcilmente medible consiga: captar
toda su sutileza interna. En realidad, la expresin ms burda del
cuanto ms, mejor -el uso de una cantidad fcilmente medible para
evaluar inadecuadamente una cualidad mucho ms sutil y esquiva-,
todava sobrevive entre nosotros. Y el mismo mtodo que algunos
hombres utilizan para juzgar el valor de sus penes o de sus
automviles contina aplicndose a los cerebros. Este artculo estuvo
inspirado por un informe sobre el destino del cerebro de Einstein. El
cerebro de Einstein fue conservado para su estudio, aunque 23 aos
despus de su muerte los resultados todava no han sido publicados.
Los restos que quedan -otros fueron mandados a distintos
especialistas- reposan actualmente en el fondo de un frasco de vidrio
guardado en una caja de cartn, que originalmente contuvo botellas
de sidra, y albergado en una oficina de un pueblo de Kansas. Nada
se ha publicado porque nada especial ha sido descubierto. "De
momento todo est dentro de los lmites normales de un hombre de
su edad", afirm el propietario del frasco.
Acaso acabo de or a Cuvier rindose acarcajadas desde el ms
all? Se estar repitiendo el famoso proverbio de su tierra
natal: plus a change, plus c'est la mme chose? La estructura fsica
del cerebro debe manifestarse de alguna manera en la inteligencia,
pero el mero tamao o la forma externa es poco probable que tengan
valor alguno. Por lo que sea, a m me interesan menos el peso y las

circunvoluciones del cerebro de Einstein que la casi certeza de que


gente del mismo talento ha vivido y ha muerto en los campos de
algodn y en las fbricas.
Stephen J. Gould es catedrtico de Geologa, Biologa e Historia de la
Ciencia en la Universidad de Harvard

El pulgar del panda


El panda gigante (Ailuropoda melanoleuca) pertenece a la
familia de los osos (Ursidae), que se clasifica dentro del orden
de los carnvoros (Carnivora), aunque se trata del primo
vegetariano entre parientes mayormente omnvoros, ya que se
alimenta casi exclusivamente de brotes tiernos de bamb.
Como su sistema digestivo es el propio de los carnvoros, no
asimila los vegetales de una forma totalmente eficiente, y
algunos pueden llegar a estar comiendo durante 14 horas al
da! As, estos animales pasan ms de la mitad de su vida
arrancando hojitas de bamb y masticndolas. La masticacin
est facilitada por el enorme desarrollo que alcanzan los
molares en esta especie, mucho ms parecidos en sus
proporciones a los de los grandes herbvoros que a los de otros
osos. La destreza que han conseguido para seleccionar los
mejores bocados de las plantas es la historia que nos interesa.
All va!
Todos tenemos asimilado, ms o menos, que somos los
primates, y especialmente los humanos, quienes poseemos el
famoso pulgar oponible, ese importante dedo que nos
convierte en los mejores manipuladores de objetos. Esto es
verdad, y tambin que en el resto de los vertebrados, los dedos
se han especializado en otras muchas funciones (sujetar y
desgarrar, correr muy rpido, trepar muy alto, cavar muy
profundo) que, sin embargo, suelen eliminar cualquier vestigio
de flexibilidad en los pulgares. Pero el panda gigante necesita
poder manejar bien la planta que constituye su nico alimento.
Qu hacer?! He aqu la solucin adquirida durante la
evolucin de estos animales: inventar un nuevo pulgar.

El pulgar del panda surgi a partir de un hueso pequeo de la


mueca, el sesamoide radial, que se alarg hasta alcanzar un
tamao comparable al del resto de los huesos de los dedos.
Los msculos que lo rodean se alargaron tambin, como
consecuencia del crecimiento del hueso, y son los que le dan al
nuevo dedo su agilidad. Es ante casos como este cuando se
entiende aquella idea de que la seleccin natural acta como
una chapucera y no como un ingeniero: se elige lo que
funciona bien, lo suficientemente bien como para permitir la
supervivencia, aunque no sea la mejor solucin que se pueda
imaginar. Y, normalmente, no se crean nuevas estructuras de la
nada, sino que se transforma y se aprovecha lo que ya existe

El sesamoide radial es el hueso que origina el falso pulgar del


panda gigante. Fuente: Davis, 1966

Segn la UICN (Unin Internacional para la Conservacin de la

Y an hay ms. Si ya es sorprendente la aparicin de este

como en

apndice inimaginable, de tan complicado origen, cmo


reaccionar al saber que esto ha ocurrido DOS veces en la
evolucin? El panda rojo (Ailurus fulgens), perteneciente a una
familia distinta a la del panda gigante, posee un pulgar similar,
pero un estudio reciente (Salesa et al., 2006) revela que se trata
de un caso claro de convergencia: estructuras similares que
han evolucionado de forma independiente. La investigacin
demuestra la homologaentre los falsos pulgares de Symocion
batalleri, una especie fsil descubierta en un yacimiento
madrileo, y los del panda rojo, ambos miembros de la
familia Ailuridae. Parece que el nuevo pulgar evolucion en el
antepasado comn de estas dos especies para permitirle trepar
a los rboles y escapar de sus depredadores (los temibles
dientes de sable). Ms tarde, el panda rojo lo utiliz para una
segunda funcin: manipular el bamb del que tambin se
alimenta. Este es, me parece, otro ejemplo impresionante de
cmo la evolucin aprovecha de maneras imprevisibles casi
cualquier parte de los organismos: un extrao apndice (el falso
pulgar) que viene a sustituir al que ya exista (el pulgar
verdadero), para facilitar una funcin (trepar a los rboles) que
luego se cambi por otra nueva necesidad (manipular bamb),
que result ser la misma para la que otra especie (el panda
gigante) haba desarrollado un casi idntico extrao apndice.
No os quedis con la boca abierta?

Naturaleza),

el

panda

peligro,

gigante

mientras

se
que

encuentra
el

panda

clasificado
rojo

se

considera vulnerable. Para las dos especies, la mayor


amenaza es la destruccin y fragmentacin de su hbitat, ya de
por si restringido por la especificidad de su alimentacin. Las
reservas que existen en sus zonas de origen (los dos en China,
y el panda rojo tambin en Bhutn, India, Myanmar y Nepal) no
son suficientes, cubren una parte pequea de la extensin
geogrfica que necesitan. Los intentos de recuperar el hbitat
tienen resultados bastante cuestionables. Mientras tanto, las
poblaciones no paran de disminuir. Se estima que quedan
menos de 2000 pandas gigantes salvajes.
Son muchas las razones que se dan para mantener la
biodiversidad y conservar las especies. Hay quien desea
proteger a todas las especies por igual, otros a las que ms
benefician al ecosistema, las ms amenazadas, las que sirven
como recurso de cualquier tipo a la poblacin humana o
simplemente las que ms nos atraen y nos implican
emocionalmente. Yo hoy propongo otro motivo para que
intentemos salvar al panda gigante y al panda rojo: el pulgar del
panda es una maravilla de la evolucin, vamos a dejar que se
pierda para siempre?
Aunque el primero en profundizar en el asunto fue Delbert
Dwight Davis, publicando en 1964 el ya clsico estudio "The
giant panda: a morphological study of evolutionary
mechanisms", el falso pulgar del panda alcanz la notoriedad
popular dieciseis aos despus con la obra de Jay Gould. De
forma ms reciente, en 2006, un equipo dirigido por Manuel J.

Salesa, del CSIC, public al mismo respecto el


artculo "Evidence of a false thumb in a fossil carnivore clarifies
the evolution of pandas", en el cual se estudia a Simocyon
batalleri (Viret, 1929), un carnvoro extinto pariente del panda
rojo (Ailurus fulgens, Cubiet, 1825), presente en la pennsula
ibrica hace nueve millones de aos, y que contribuye a
conocer mejor la evolucin de los pandas por haber
desarrollado, de forma paralela, un falso pulgar que le permita
trepar a las ramas ms delgadas de los rboles y evitar as el
acoso de sus depredadores, entre ellos los tigres de dientes de
sable
(Smilodon,
Lund,
1842).
El panda gigante (Ailuropoda melanoleuca, David, 1896),
especie bandera convertida en icono de la conservacin,
dispone de un pulgar no oponible, como la mayora de los
carnvoros, desde los inicios de su historia evolutiva, cuando se
separ del tronco principal de los osos hace unos diecisiete
millones de aos. Posteriormente, cuando el nicho ecolgico en
el que se hallaba se transform y las hojas de bamb pasaron a
ser el elemento fundamental de su dieta en detrimento de la
carne, disponer de algo parecido a un pulgar oponible con
capacidad prensora para arrancar las hojas de los tallos era una
notable ventaja adaptativa. Consecuentemente, en A.
melanoleuca, un espoln similar a un pulgar se hiperdesarroll
como modificacin del hueso sesamoideo radial de la mano, tal
como prueban los primeros registros fsiles encontrados y
datados en la transicin Plioceno-Pleistoceno.
Por supuesto, se trata de una forma ms bien torpe de
proporcionarle un pulgar al panda, algo que nadie hara ni
remotamente si se dispusiera a disear el animal partiendo de
cero. El mecanismo de la seleccin natural acta sobre el
animal segn como es y lo adapta como bien puede al entorno
en el que resulte hallarse. No produce ineludiblemente el mejor

organismo, ni siquiera el ms eficiente slo aquello mejor


que pueda transformar partiendo de lo que tiene a mano
inexcusablemente provisional