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Colegio de Ingenieros de Chile

100, Mayo 1989, pp.37-46

LOS YACIMIENTOS DE BORATOS EN CHILE Y SU BENEFICIO.

GUILLERMO CHONG DIAZ* INGRID GARCES MILLAS * **


* Departamento de Geociencias, Universidad del Norte, Antofagasta, Chile.
** Departamento de Ingeniera Qumica, Universidad de Antofagasta, Chile.

RESUMEN
En los ltimos 10 aos, la exploracin y explotacin de No Metlicos en Chile ha tenido un
crecimiento explosivo. Entre stos, se encuentran los boratos, con yacimientos conocidos, desde
fines del siglo pasado, cuando el pas lleg a ser el primer productor mundial de esta mena.
Actualmente Chile es un exportador secundario.
En este trabajo, se describen los diferentes tipos de yacimientos y fuentes potenciales de boro
en Chile. Se discuten algunos antecedentes de prospeccin, y se entrega una visin general de
las caractersticas de sus minerales, en lo que se refiere a su tratamiento y procesos de
beneficio.
La metodologa empleada ha sido la de visitar diferentes yacimientos y estudiar, en detalle,
algunos de ellos. Se ha trabajado en laboratorio, en la bsqueda de mtodos que permiten
evaluar en forma ms precisa las leyes, en unidades de B2O3, en los minerales. Se han visitado
yacimientos e instalaciones, en Argentina, y se ha establecido contacto con colegas de ese pas
y de Bolivia, intercambiando informacin.
Los resultados de estos trabajos corresponden a la obtencin y anlisis de informacin
comprensiva sobre un tema poco conocido en Chile.
Es evidente que resulta bsico un estudio de mercado, para conocer la verdadera proyeccin de
los depsitos chilenos. Sin contar aun con esta informacin, que implica un trabajo de gran
envergadura, podemos enunciar como conclusiones amplias:

En Chile existen reservas de gran volumen de boratos, tanto probadas como probables y
posibles.
El nico mineral econmico detectado a la fecha es la ulexita, el que presenta varias
desventajas, en relacin a otros minerales econmicos de boro.
La infraestructura y experiencia minera del pas determinan que las posibilidades de
explotar econmicamente estos yacimientos tengan excelentes perspectivas.

Keyword: Boratos, ulexita, depsitos salinos chilenos, yacimientos de boro, salares andinos,
Salar de Quisquiro, minerales industriales.

Correspondenciay consultas al autor

PRESENTACIN
El presente trabajo resume aspectos bsicos de la industria del boro en Chile, centrndose en la
descripcin de los depsitos y haciendo un esquema de procesos industriales de explotacin y
beneficio.
Chile es un pas, tanto con tradicin como con futuro, en la minera de los boratos. As debe
considerarse que, a fines del siglo pasado e inicios del presente, el pas fue el principal productor
mundial de esta mena. El descubrimiento de yacimientos con minerales de mejor rendimiento
econmico, mayores reservas y ventajas comparativas de explotacin y beneficio, cambi esta
situacin llevando al pas a una posicin statu quo, en esta materia, por ms de 50 aos. El captulo
final pareci cerrarse en 1967, cuando la Borax Consolidated, compaa inglesa productora
monoplica, que haba explotado los yacimientos de Surire (Chilcaya) primero y, posteriormente,
Ascotn, abandon sus yacimientos y el pas. Sin embargo, despus de un vigoroso repunte en la
dcada de los 80, Chile podra convertirse, en los prximos cinco aos, en un productor lder en
boratos y en cido brico, junto a las actuales potencias mundiales en este rubro, como son USA y
Turqua. Debe considerarse, sin embargo, que esto no pasa de ser una alternativa potencial ya que
todo depender, exclusivamente de factores de mercado y no tecnolgicos.
Los resultados que se exponen son productos de distintos trabajos , tanto de investigacin como
aplicados, y se han completado a travs del Proyecto 786/87, dirigido por uno de los autores (G.
CHONG), financiado por el Fondo Nacional de Desarrollo Cientfico y Tecnolgico
(FONDECYT).
En la primera parte, se hace una descripcin de los depsitos salinos de Sudamrica, especialmente
aquellos conocidos como salares, debido a que las reservas ms importantes de minerales
econmicos de boro conocidas en este continente, tienen directa relacin con este tipo de depsitos.
De acuerdo a esto, se ha estimado necesaria una introduccin en este tema para evitar repeticiones
en este texto.
ANTECEDENTES DE LOS DEPOSITOS SALINOS
LOS SALARES
En el sector andino conocido como el Codo de Santa Cruz, esto es, aproximadamente entre los 14 y
27 latitud sur, el sistema orognico andino puede alcanzar hasta 600km de ancho, y est
caracterizado por numerosas cuencas cerradas que sirven como niveles de base locales a sistemas de
drenajes de la Alta Cordillera, conocida tambin como Puna o Altiplano. Estas cuencas pueden ser
de origen tectnico, volcnicos u otros subordinados. Su edad mxima es, probablemente, terciaria
media y continan formndose durante el Cuaternario; alguna de ellas estn hoy en plena evolucin.
Sus ejes, en general, tiene una orientacin meridiana a submeridiana y, desde el Terciario, han
tenido un activo desarrollo sedimentario,. Algunas de ellas pueden ser de gran tamao, como es el
caso de la Gran Cuenca Boliviana, que incluye los lagos Poopo Y Titicaca y el gran Salar de
Uyuni; en Chile, tenemos el caso de la Pampa del Tamarugal. El aspecto sedimentario ms
sobresaliente de estas cuenca ha sido el desarrollo de sistemas lacustre con aguas dulces o salinas
que, en sus etapas terminales, han evolucionados a cuencas evaporticas que se conocen hoy con el
nombre de salares. Estos se ubican en la parte ms baja de las cuencas y, muchas veces, en forma
asimtrica dentro de ellas. Los salares resultan del quiebre del equilibrio entre las aguas aportadas a
las cuencas y los procesos de evaporacin y evapotranspiracin.
Una salar, en sentido estricto, es un cuerpo salino-detrtico ubicado en la parte ms baja de cuencas
cerradas, formadas en ambientes ridos a semiridos. En sus bordes, se forman depsitos clsticos ,
normalmente las partes distales de sistemas aluviales coalescentes, que se interdigitan con las sales
que rellenan las cuencas mismas. Los aportes son, tanto superficiales como subterrneos
predominando estos ltimos. Las sales suelen formar zonas concntricas, debido a su diferente

producto de solubilidad, mientras que los materiales clsticos se depositan de acuerdo a su


granulometra relativa(gravas-arenas-arcillas). Lagunas y niveles de agua subterrnea son comunes
en los salares. La superficie del salar est caracterizado por costras salinas y estructuras que alcazan
gran variedad, debido al dinamismo de las sales. En las cuencas mayores, se han diferenciado, en el
tiempo, subcuencas con complejos sistemas hidrolgicos. Estas cuencas, aunque en el tiempo y en
el espacio son muy variadas, tienen como factor comn , que la gran parte de sus componentes,
tanto detrticos como qumicos, tienen una proveniencia mayoritaria volcnica de edad cenozoica.
Esto incluye procesos de erosin, meteorizacin, lixiviacin de las rocas volcnicas, adems de la
actividad volcnica directa a travs de la gradiente geotermal, los materiales piroclsticos y lavas
que entran a las cuencas, y los aportes de las fuentes termales. Esto es tan vlido para los salares en
el interior de sistemas volcnicos erodados o calderas, como es otros, formados de decenas o
cientos de kilmetros de los actuales sistemas volcnicos. El tamao de los salares vara, desde
algunos, hasta miles de kilmetros cuadrados, como por ejemplo el Salar de Uyuni que alcanza
cerca de 9.000 km2. Su composicin a profundidad constituye uno de sus aspectos ms
desconocidos. En casos excepcionales, como el Salar de Atacama, se ha reconocido que los cuerpos
evaporticos pueden alcanzar ms de un kilmetro de potencia.

LOS DEPOSITOS SALINO EN CHILE


Del dominio de los depsitos salinos en Sudamrica, Chile slo ocupa una estrecha franja, en su
parte occidental; pero stos aparecen en toda la latitud de la parte norte del pas, desde el lmite
oriental con los pases vecinos, hasta el Acantilado de la Costa. Y entre los 18 y 27 lat. Sur,
constituyendo lo que se denomina el Dominio Salino del Norte de Chile (CHONG, 1988). Por
otra parte, la variedad de depsitos es mayor a la de los pases vecinos. En este contexto, por
ejemplo, salares como el de Atacama y Grande son slo conocidos en esta parte del mundo.
La regin de Chile conocida como Norte Grande se extiende desde los 18 hasta los 27 de latitud
sur, y los 68 30`de longitud oeste hasta el Ocano Pacfico. Su parte ms occidental es un dominio
desrtico (Desierto de Atacama en sentido estricto), mientras que, hacia el este, se puede considerar
semidesrtico (Puna o Altiplano). La aridez de esta zona, sin embargo, debe considerarse bajo un
criterio muy especial, debido a que las precipitaciones invernales del Altiplano, por una parte, ms
el fenmeno conocido como Invierno Boliviano, llevan, probablemente, en forma cclica, grandes
cantidades de agua hacia el este. Esto significa una recarga considerable, adems de corrientes de
barro y largos efmeros que pueden llegar hasta la Cordillera de la Costa. Por otra parte, lluvias
intensas y nevadas ocasionales suelen caer en pleno Desierto de Atacama, en diversas estaciones del
ao, aparentemente sin ninguna periodicidad. Todas esta agua drenan a las cuencas de drenaje
interior que corresponden a niveles de base intermedios.
La geomorfologa de la regin corresponde a sistemas de bloques en un desierto tectnicamente
activo. Los bloques, correspondientes a relieves principales, estn controlados por fallas principales
de rumbo meridiano a submeridiano, y por otras transversales EW. Los bloques principales, en un
perfil integrado, desde el oeste, y a un nivel cero hasta, aproximadamente, los 6.000m.s.n.m., son: la
Cordillera de la Costa, la Depresin Central, con su tramo ms caracterstico en la Pampa del
Tamarugal; la Precordillera, con un ejemplo sobresaliente en la Cordillera de Domeyko, y la Alta
Cordillera (Puna=Altiplano=Andes Principales), formada por el Altiplano y la Cordillera
Occidental. Estas unidades morfolgicas pueden tener lmites, entre ellas, a veces obliterados, o
pueden estar perfectamente definidos por estructuras regionales.

FIGURA 1: PROVINCIA BORATIFERA SUDAMERICANA


(sensu Alonso, 1986)

El marco geolgico incluye un amplio record estratigrfico y de rocas gneas, probablemente el ms


completo en el pas, adems de una gran variedad de depsitos minerales.
Esta regin presenta condiciones ptimas para el desarrollo de salares, debido a las condiciones
climticas (ambiente desrtico a semidesrtico), geomorfologa (abundancia de cuencas cerradas) y
un variado marco geolgico, tanto en rango de edad como en litologa, adems de una abundancia
relativa de afloramientos. Finalmente, un factor de gran influencia del intenso volcanismo, an
activo, desarrollado desde el Terciario al Cuaternario.
Desde el punto de vista de la importancia econmica, los salares presentan menas de minerales
industriales, en diferentes escalas; en este trabajo, slo son descritos aquellos que estn relacionados
a los boratos.
Los aportes a distintas cuencas corresponden, principalmente, a aguas de tipo meterico y
termales y son, al llegar a las cuencas, de composicin salobre, evolucionando, en las cuencas, a
salmueras cloruradas pobres en carbonatos y en sulfatos, aunque estos ltimos pueden enriquecerse
locamente. Los principales cationes son sodio, calcio, potasio, magnesio y litio, con cantidades
locales importantes de arsnico y mercurio, mientras que los principales aniones son sulfatos,
cloruros, carbonatos, adems de nitratos y boratos. La mineraloga es compleja y en el caso de las
arcillas, es desconocida.
Los principales factores que influyen en la sedimentacin de las cuencas son: una pendiente general
hacia el oeste, probablemente desde el Terciario, teniendo el Ocano Pacfico como nivel de base;
importantes precipitaciones en la Alta Cordillera (shadow effect) y la actividad volcnica cenozoica.
Fuentes adicionales, de importancia variada, son la erosin y lixiviacin de distintos tipos de rocas;
la transformacin, in situ, de rocas por la accin qumica y fsica de las sales, a travs de una
tectnica salina; actividad biolgica; reacciones fotoqumicas; nieblas (camanchacas) y spray
marino.
Resulta evidente que, desde tiempos geolgicos, y an en tiempos histricos, se registra una
polarizacin en la aridez, desde el oeste hacia el este. Como resultado, hay salares fosilizados, en
la parte ms occidental, como es el caso del Salar Grande; otros, reciben recarga ocasional como los
salares de la Depresin Central; despus hay otros que reciben recarga slo desde parte de sus
fuentes, como el Salar de Atacama y otros que, en la actualidad, se encuentran en pleno proceso de
formacin como los que se encuentran en la Alta Cordillera o Punta, (Lagos y Salares Andinos).
LOS YACIMIENTOS
Sobre los yacimientos de boro en Chile existe relativo poco conocimiento, tanto en aspectos
cuantitativos (volumen de reservas) como cualitativo (naturaleza y comportamiento de los
minerales). Consecuentemente, su potencial econmico real, tanto en su explotacin directa como
en su aprovechamiento como subproducto, est recin siendo estudiado. Por otra parte, algunos
yacimientos actualmente en produccin poseen reservas de tal magnitud, que las compaas que las
compaas que los benefician no estiman necesaria su exploracin.
LOS DEPOSITOS DE BORO DE LOS SALARES ANDINOS
Estos depsitos andinos son los ms conocidos en el pas, explotados a mayor escala, y los de
mayor volumen de reservas.
Los Salares y los Lagos Andinos estn localizados en la Puna (=Altiplano=Alta Cordillera), a
altitudes variables, entre los 4.000 y los 4.500m.s.n.m. Su marco geolgico est constituido, casi
exclusivamente, por rocas volcnicas terciarias y cuaternarias, con escasos afloramientos de
basamento paleozoico y mesozoico. Sus cuencas son someras aunque, en algunos casos, superan a
los 100m (Surire). Estas cuencas tienen un control estructural, se han formado en entrampamientos
por coladas de lavas o en el interior de antiguos sistemas volcnicos erodados como, por ejemplo,
calderas. Se habla de un lago salino cuando la superficie de agua libre supera el 50% del rea de la

cuenca evaportica; en el caso de un Salar Andino la superficie slida (costras y material detrtico)
de la cuenca supera el 50%. Esta diferencia puede ser simplemente acadmica cuando, en el
transcurso del Invierno Boliviano, las cuencas son anegadas, transformndose en lagos efmeros.
Los aportes a las cuencas pueden estar tan influenciados por la actividad volcnica que, en varios
salares, se puede encontrar, directamente en su interior, fuentes de aguas termales. La actividad
volcnica proporciona una alta gradiente geotermal que afecta directamente la cantidad y la calidad
de los iones lixiviados y transportados hacia las cuencas. La salmueras aportadas pueden tener hasta
50.000 mg/litro de slidos disueltos y, comparados con su medio ambiente, pueden alcanzar valores
100 veces ms altos que los que se encuentran en las aguas metericas, y 10 veces mayor que los de
las aguas termales. Los principales aportes se relacionan con las rocas volcnicas cenozoicas, y las
salmueras son principalmente cloruradas, teniendo como iones principales el sodio, el calcio, el
litio, el magnesio, los cloruros, los sulfatos, los boratos y los carbonatos. Tambin hay importantes
cantidades de arsnico, mercurio y anomalas importantes de estroncio y, a nivel de trazas, cesio y
rubidio.
Los depsitos ms importantes de boro del pas se encuentran en los Salares Andinos y resulta
obvio que este elemento est asociado con aguas sobresaturadas, debido a la actividad volcnica.
Sin embargo, su gran abundancia en determinados salares, podra indicar que otras fuentes
alternativas de aportes pueden estar presentes. Los yacimientos de boro, ms tpico, de norte a sur,
son Surire, Ascotn, Aguas Calientes Norte, Quisquiro o Loyoques y Aguas Calientes Sur. En otros
salares no explotados, tambin se encuentran boratos en cantidades significativas y, en algunos
casos, probablemente con recuperacin comercial. Los minerales explotados y explorados son
aquellos que se encuentran en superficies o en el primer metro de las costras. Su ocurrencia ms
tpica es como lentes de ulexita, con potencias de 10 cm a un metro, e incluso ms potentes
(Barras). Su distribucin subsuperficial es variable y, en partes, puede aparecer en centenares o
miles de metros cuadrados, en forma continua. La ulexita tiene abundante agua intersticial generada
en el nivel de agua subterrnea somero que acompaa a todos los salares de este tipo. La sobrecarga
del horizonte de boratos va desde centmetros hasta medio metro o puede estar ausente y los boratos
aparecen desde la superficie. Est formada de yeso, halita y materiales clsticos de origen volcnico
como vidrio, feldespato, cuarzo, ferromagnesiano y clastos de rocas. Bajo los boratos, hay un
basamento constituido por arcillas saturadas de aguas, algunas veces con abundante arsnico
(rejalgar), con potencias de 40-50 cm. En algunos casos, la ulexita aparece en ndulos aislados
(papas), crecen como concreciones de alta ley de B2O3, dentro de las arcillas que van desde
centimtricos hasta decimtricos, en casos excepcionales, Inmediatamente debajo, sigue el nivel de
agua subterrnea. Bajo la sobrecarga, la ulexita tambin puede estar constituyendo un cuerpo
masivo, pero con gran variedad en sus leyes. Eventualmente, la mezcla de arcillas con ulexita
diseminada o en papas se convierte en una unidad econmica de baja ley en boratos. No existen
antecedentes en relacin a la presencia de ulexita bajo el nivel de agua subterrnea lo que,
obviamente, es una incgnita de gran importancia, para la exploracin. Los perfiles pueden ser muy
variados, y el ms regular que se puede considerar, es el siguiente:
1) Superficie del Salar: normalmente con potencias centimtricas de una cubierta salina de
cloruros y sulfatos con eflorescencias.
2) 0.30-0.40 m de arcillas de colores claros, y limos con agua intersticial y diseminacin de
sales, incluyendo ulexita.
3) 0.10-0.40, locamente, hasta ms de un metro de ulexita en un horizonte continuo, con
abundante agua intersticial.
4) 0.30-0.40 de limos y arcillas, en horizontes similares al descrito en el punto 2.
5) 0.10 m de ulexita.
6) Arcillas salinas, a veces con abundante material orgnico y pirita, y un contenido mnimo
de B2O3, saturadas de agua debido al nivel de aguas subterrnea, localizado inmediatamente
debajo de estas arcillas o incluyndolas.

Los limos y arcillas del nivel 2 pueden incluir ndulos esfricos de ulexita. (Papas).
De este perfil estndar, podemos esperar muchas variedades. Por ejemplo, la presencia de un
horizonte amarillo-anaranjado de hasta 20 cm y de gran extensin areal, que suele estar presente,
principalmente, en la proximidad de las lagunas. Corresponde a minerales de arsnico en los cuales
predomina el rejalgar y es comn en Surire, Ascotn y Quisquiro. En otros casos, la profundidad del
nivel de agua subterrnea es mayor y tenemos el perfil estndar, pero las sales estn libres de agua
intersticial. Tambin pude estar ausente el segundo nivel de ulexita, o los boratos pueden aparecer
desde la superficie. Asimismo, las arcillas de colores pardo claro pueden variar a colores verdes, en
tonos medios, debido a la presencia de minerales de arsnico (y montmorillonita?).
En lneas generales, la continuidad subsuperficial de la ulexita tanto cuantitativa como
cualitativamente, es irregular y poco conocida.
La unidad arcillas con ulexita diseminada puede tener valores entre 0,5% a 6% de B2O3. El
contenido de boratos de la sobrecarga no es significativo. No se tienen antecedentes de boratos bajo
el nivel de agua subterrnea y en el Salar de Surire se estima, por ejemplo, que habra una reserva
importante en este sector.
Algunos informes de exploracin indican que las mayores concentraciones de boratos se encuentran
en los bordes de los salare; sin embargo, esto no ha sido comprobado en forma sistemtica, ya que
la distribucin areal de los cuerpos econmicos es muy variable, como es el caso de Surire y
Quisquiro. En este aspecto, debe considerarse la posibilidad de que, por ser los salares paleolagos
originales, cuerpos remanentes de boro, pueden estar asociados a los bordes, bajo la cubierta
detrtica marginal.
El nico mineral de boro de valor econmico de los Salares Andinos y tambin descrito en Chile, es
la ulexita o boronatrocalcita, ocasionalmente denominado natroboratocalcita (NaCaB5O9 * 8H2O),
asociadoa halita, yeso y tenardita. La presencia ocasional de otros minerales tambin ha sido
mencionada, como el caso de kliborita (KMg9B11O9 * 9H2O); inyoita (Ca2B6O11 * 13H2O); brax
(Na2B4O7 * 10H2O) y gowerita (Na2B6O7(OH)6 * 2HsO). Esto lo confirma el reconocimiento
sistemtico, en Surire, de 10 muestras por Difraccin de Rayos X, que indic la exclusiva presencia
de ulexita, aunque algunos mximos de pequea magnitud dentro del difractograma, debern ser
reestudiados. Aun si otros minerales de boro estn realmente presentes, esto no resulta significativo
desde le punto de vista econmico; pero debe considerarse en cualquier proyecto de exploracin.
La ausencia de otros minerales puede explicarse, parcialmente, debido a las caractersticas de
dinamismo de los salares. En este aspecto, estos cuerpos salinos siempre estn cambiando,
fundamentalmente en su parte ms superficial, por su anegamiento peridico, las altas tasas de
evaporacin/evapotranspiracin, la alta gradiente geotermal, la presencia de fuentes termales en el
interior de las cuencas evaporticas y el intercambio inico. Todos estos factores determinan que la
condicin de equilibrio de distintos minerales sea difcilmente alcanzable. Por ejemplo, la ausencia
de calcita/dolomita en estos salares es conocida. Esto podra estar relacionado al hecho que esos
minerales, al estar en solucin establecen condiciones inestables para los boratos, transformando
boratos de calcio en ulexita, debido al exceso de calcio, proceso que puede ser complementado por
la accin de la temperatura.
La ulexita, en general, contiene, adems de su agua de cristalizacin, un gran volumen de agua
intersticial que puede alcanzar, en casos extremos, hasta cerca del 60% del volumen total.
Las anomalas de boro en las salmueras indican valores que no resultan econmicamente atractivos.
Chile lleg a ser primer productor mundial de boro, explotando la ulexita de los salares andinos.
Esto qued obsoleto con el descubrimiento de yacimientos econmicos de boro que presentan una
gran ventaja comparativa por su valor en unidades de B2O3, su solubilidad, caractersticas de
emplazamiento y variedades de aplicacin. Sin embargo, los grandes volmenes de ulexita y altas
leyes en algunos Salares Andinos resultan an econmicamente atractivos.
B

ANTECEDENTES DEL SALAR DE QUISQUIRO


Este salar posee un tpico yacimiento de boratos. Se ubica a unos 150 km al SE de San Pedro de
Atacama, en la Provincia el Loa, en la Segunda Regin de Antofagasta, unos 30 km al este del
lmite con Argentina, a unos 4.200 m.s.n.m. El clima es extremadamente severo y la temperatura en
invierno puede llegar hasta 30 C, con nevadas que suelen aislar el yacimiento en forma
sistemtica. A su vez, durante el Invierno Boliviano (Diciembre a Marzo) tambin est afectado,
en forma intensa, por nevadas y tormentas elctricas que vuelven aislar la zona.
Como se ha descrito, los boratos se localizan en lentes, horizontes continuos y ndulos sobre el
nivel de agua subterrnea superior. El ms comn de los perfiles en Quisquiro es el siguiente:
-

Cubierta o sobrecargada con 15-20 cm de potencia, colores pardos en tonos claros, friable,
seca o saturada con salmueras. Compuesta de halita, yeso y materiales clsticos de las
fracciones de arena gruesa con predominio casi exclusivo de los materiales volcnicos.
Un horizonte de ulexita de unos 40 cm homogneo, blanco, saturado normalmente de agua
e incluyendo yeso y halita como impurezas.
Arcillas saturadas, en una potencia de 30 cm, con una fina diseminacin de ulexita.
Ulexita como un horizonte homogneo de 70 a 100 cm de potencia, incluyendo escaso
material arcilloso, ms halita y yeso.
Nivel de agua subterrnea.

Otros perfiles muestran un cuerpo continuo de ulexita de 1-2 metros de potencia, con una
sobrecarga de 15-20 cm con rejalgar, algo de azufre y halita. En este cuerpo, la parte superior (los
primeros 40 cm), la ley de B2O3 no supera el 12 %, mientras que la parte inferior alcanza valores de
hasta 38% B2O3.
Un tercer perfil est representado por una sobrecarga de 10-20 cm de ulexita con abundante yeso y,
finalmente, un nivel de arcilla estriles. Leyes mximas de B2O3, alcanzan hasta el 23%.
Finalmente, en otro perfil, bajo una sobrecarga de 10-20 cm de halita dura, arcilla, arenas y yeso
subordinado, se disponen 20-40 cm de arcillas, arenas y yeso con ndulos de ulexita de hasta 15 cm,
en las arcillas y tambin con ulexita rellenando huecos, en una red de cristales de yeso. Estos
horizontes tienen gran continuidad areal y se han detectado leyes de B2O3 de hasta 33%.
Tambin existen secciones que no contienen boratos y con costras duras en el nivel superior,
sobreyaciendo a arenas y arcillas de 15 a 20 cm, con abundante material orgnico y, luego, otros 4050 cm de arenas y arcillas directamente sobre el nivel de agua subterrnea.
B

DEPOSITOS DE BORO DE LOS SALARES PREANDINOS


Los salares de este tipo, los ms grandes de Chile, estn localizados en las cuencas de Atacama y
Punta Negra, teniendo como lmites las Cordillera de Domeyko, por el oeste, y la Puna o Altiplano,
por el este. Estn rodeados por un marco geolgico muy variado pero predominan los aportes que
drenan las rocas volcnicas cenozoicas, al igual que lo que lo que sucede en los salares andinos. Las
salmueras del Salar de Atacama. Las salmueras del Salar de Atacama, son ricas en litio con
importantes subproductos como el magnesio, el potasio y el boro.
Existe un proyecto que estudia la factibilidad de recuperar boro como subproducto de las salmueras
al recuperar el litio y el potasio.
Cifras, sobre la base de muestreos sistemticos, indican rangos que son significativos para el boro
(2.000-3.000 ppm) como subproducto, en el beneficio global de las salmueras. Se consideran
reservas del orden de 11 millones de toneladas, equivalentes de cido brico en el Salar de
Atacama. Por otra parte, se ha descrito la presencia de horizontes con ulexita, aunque poco
significativo en el Salar.

A su vez, en el Salar de Punta Negra ha habido explotacin econmica de horizontes de ulexita.

DEPOSITOS DE BORO EN LA DEPRESIN CENTRAL


La Depresin Central es una unidad geomorfolgica que corresponde, en gran parte, a una cuenca
cerrada de drenaje interno, entre la Cordillera de la Costa , por el oeste, y la zona precordillerana,
por el este. Su distribucin, con distintas caractersticas, es continua entre el lmite norte del pas
(1800`) y aproximadamente la latitud de 2600`. En esta zona, y en una franja prcticamente
continua de ms de 700 km, se ubican los yacimientos de nitratos y sus sales asociadas. Asociados a
estos yacimientos se encuentran horizontes monominerales de distintas sales que se han explotado
econmicamente.
Los horizontes mencionados corresponden a sulfato de sodio anhidro (tenardita, Na2SO4);
humberstonita (K3Na2Mg22N)3(SO4) * 6H2O) y ulexita (NaCaB5O9 * 8H2O).
La tenardita de importancia econmica se ubica al sur de Antofagasta, en el Cantn de Aguas
Blancas, explotadas intensamente en la actualidad. La humberstonita tiene una distribucin dispersa
y no tiene relevancia econmica. A su vez, los horizontes de ulexita que fueron explotados en el
pasado, y vuelven a ser explotados hoy, se ubican a unos 10 km al sur de Quillagua.
El depsito ms caracterstico de boratos de este tipo es el de Cerros de la Joya, (215032``
sur/692617```oeste) que ha sido explotado espordicamente y cuyos minerales eran lavados en el
ro Loa.
El modelo de yacimientos es muy simple y consiste en una sobre carga de 15040 cm constituida de
material clstico que incluye cloruros y sulfato y que sobreyace un horizonte homogneo y regular
de 10 a 40 cm de potencia de ulexita, sobreyaciendo a mantos de caliche de nitratos. Locamente
se encuentra , con la unidad ms superficial, una costra erodada de anhidrita que es correlacionable
con las costras de los salares de las Pampitas (Tortillas) y la Losa de los yacimientos de
nitratos.
En lo salares de la Depresin Central, en la Pampa del Tamarugal, se pueden identificar diversos
perfiles tpicos. La parte superior corresponde a costras duras, secas y con abundantes estructuras
distribuidas caticamente. Su potencia vara entre 0,4 y 1,0 m, y los principales componentes son
halita, yeso y materiales clsticos de las fracciones arena y limos. Infrayaciendo estas costras hay
horizontes centimtricos, de composicin salina relativamente homognea, que contienen yeso,
tenardita o ulexita. En algunos lugares de tenardita, sta ha sido explotada, como en el caso del
Salar de Pintados, inmediatamente al sur de la ex Oficina Victoria. Infrayaciendo los horizontes
salinos, se encuentran arcillas cinerticas, a veces saturadas con agua. En partes, los niveles de sales
ausentes y las costras sobreyacen directamente a los horizontes cinertico-arcillosos. En otros
lugares, como al norte de la ex Oficina Victoria, la parte superior parece ms bien corresponder a
playalakes, ms salinos que lo comn, con arcillas cuyas potencias pueden superar los dos metros y
que sobreyacen directamente a cinetritas. Las arcillas descritas pueden contener partculas
milimtricas de boratos asociadas a cristales de sulfatos que aparecen en forma individual, dentro de
las arcillas.
En estos salares, se ha reconocido la presencia de lentes de ulexita, en la misma ubicacin
estratigrfica que la tenardita, formando yacimientos como los que se explotan, actualmente en el
Salar de Bellavista, al sur de Pozo Almonte, en las minas de Mosquito y Diana.

BORO COMO SUBPRODUCTO DE LA INDUSTRIA SALITRERA


En los procesos de beneficio de los caliches de nitratos de la industria salitrera, aparecen
interesantes cantidades de boro como subproducto.
En el ao 1970, se intent recuperar, a travs de una planta de beneficio especfica, cido brico,
proyecto que no prosper. Posteriormente, se hizo un nuevo intento que, esta vez, aprovechara
sales de rechazo de las piscinas de evaporacin; pero tampoco se complet. Sin embargo, estas
posibilidades siempre estn presentes.

BORO COMO SUBPRODUCTO DEL APROVECHAMIENTO DE BRINES DE CAMPOS


GEOTERMALES
Avalando la gnesis volcnica de diferentes elementos que se encuentran en los salares, se ha
comprobado la presencia de valores significativos de boro, en las salmueras de los campos
geotrmicos. Se ha comprobado, en salmueras del Campo Geotrmico del Tatio, valores del orden
de 200 ppm de boro. En campos similares de USA, los valores pueden alcanzar hasta 250 ppm
como en Salton Sea, o 600 ppm, como en Gran Country.
Se ha explotado posibilidades en suelos salinos, ros de Alta Cordillera, vetas de nitrato y
sobrecarga de caliche, horizontes evaporticos en secuencias sedimentarias y en horizontes
cinerticos. En ningn caso se ha obtenido resultados interesantes.

ASPECTOS DE EXPLOTACIN Y BENEFICIO


EXPLOTACIN
Las caractersticas de los yacimientos limitan en extremo las condiciones de su explotacin
Actualmente los que se explotan son los de los Salares Andinos, en Salares y en cuerpos irregulares
de la Depresin Central.
En los Salares Andinos, la explotacin se hace mediante cargadores frontales y, retroexcavadoras y
tractores, en casos muy especiales. Estos corresponden a algunos sectores con ulexita seca, de
relativa potencia y en la superficie (sin sobrecarga), como en los Salares de Surire y de Ascotn. Sin
embargo, en la mayora de los casos, incluyendo los depsitos mencionados, la explotacin, dada la
presencia de un nivel de agua subterrnea muy somero, debe hacerse a mano. En este caso, las
etapas son las siguientes:
1) Se elimina la sobrecarga con palas de tipo carbonera, hasta llegar al horizonte de ulexita
(barra). Esta es la etapa de limpieza.
2) Se explota el manto de ulexita, separndola del basamento (Banqueo).
3) Se transporta a cancha de acopio , en carretillas, Desde aqu se carga, mecnicamente en
algunos caos, a los camiones que transportan el mineral a las canchas de secado.
4) Secado al aire y sol en una capa de unos 50 cm. El material es removido con cargador
frontal o tractor con arado para cambiar la superficie de exposicin.
5) Ensacdo.
BENEFICIO
Existe la posibilidad de concentrar el mineral, a travs de flotacin para aprovechar los minerales de
baja ley, eliminando sales de ganga e insolubles. En este caso, se procede a triturar y moler, y luego
se produce concentracin por separacin hidrulica. El producto final, una vez decantado, se filtra y
se seca con una alternativa de calcinacin. (Fig. 2).

Para produccin cido brico antiguamente se fabricaba con agua caliente, agregando SO3 a la
pulpa para el uso de cido sulfrico.
En la actualidad la ulexita, seca y molida, se transforma en una solucin acuosa, a partir de aguas
madres recirculadas del proceso. Este se trata en caliente (90) y bajo agitacin, con cido sulfrico,
en un reactor de madera. La reaccin producida es la siguiente:
2NaCaB5O9 * 8H2O + 3H2SO4 = 10H3BO3 + Na2SO4 + 2CaSO4 + 4H2O
Insolubles y yeso se separan por filtracin. La solucin se enfra, precipitando cido brico en
cristales, y el sulfato de sodio se mantiene en suspensin. Las soluciones se centrifugan para separar
aguas madres de cido brico. Las soluciones, an con cido brico, son recicladas el proceso,
controlando la presencia de sulfato de sodio. Finalmente, en un horno flash se seca el cido brico
(Fig. 3).

REFERENCIAS
1. ALONSO, R., 1986: Ocurrencia, posicin estratigrfica y gnesis de los depsitos de
boratos de
la Puna Argentina. Tesis Doctoral (indito). Universidad Nacional de Salta.
Facultad de Ciencias Naturales.
2. CHONG, G., 1984: Die Salare in Nordchile-Geologie, Struktur und Geochemie.
Geotektonische Forsch., 67, 146 s. Stuttgart.
3. CHONG, G., 1987: Informe Proyecto Fondecyt 786/87 (indito).
4. CHONG, G., 1988: The Cenozoic Saline Deposits of the Chilean Andes between
1800`South Latitude. In Lectue Notes in Earth Sciences. The Southem Central Andes
(contribution to Structure and Evolution of an active Continental Margin). 17. Springer
Verlag. Heidelberg.

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