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Orgenes y evolucin de la dieta Occidental

Por Maeln Fontes Villalba


La dieta occidental se ha conformado en base a dos acontecimientos histricos: la revolucin agrcola
(ocurrida hace10.000 aos) y la revolucin industrial (ocurrida hace 200 aos). Estos sucesos son la causa de
la llegada de los cereales, lcteos, aceites vegetales refinados y azcares refinados a la dieta que los hombres
venan consumiendo desde haca dos millones y medio de aos.
Para entender la importancia de estos hechos en la dieta occidental, cabe recordar que el ser humano es el
resultado de millones de aos de evolucin y de adaptacin a un ambiente que existi durante 2,6 millones
de aos en el Este de frica. Ese periodo se conoce como el Paleoltico o Edad de piedra.
La medicina evolutiva, desarrollada por el cientfico Charles Darwin en el siglo XIX, postula que todos los
seres vivos se adaptan al ambiente en el que habitan y que solamente transmiten sus genes a la siguiente
generacin aquellos individuos que mejor se adaptan. Esto es lo que se conoce como seleccin natural.
Durante aos se ha sabido que nuestros genes cambian muy despacio (Tishkoff, 2002), y en los ltimos
10.000 aos, el cambio ha sido an ms lento por el desarrollo de la tecnologa. Lo que lleva a que
adaptemos el ambiente a nosotros y no nosotros al ambiente (Pritchard, 2010).
Los alimentos introducidos recientemente (a escala evolutiva) son los cereales, los lcteos, los aceites
vegetales refinados y los azcares refinados (Cordain, 2005).Estos alimentos suponen ms del 70% de la
energa que normalmente consume un ciudadano occidental. Sin embargo, esos alimentos no formaron parte
de la dieta del ser humano durante su evolucin(Cardan, 2005).
Cabe recordar que estos nuevos alimentos se introdujeron de un modo brusco y demasiado rpido; de ah
que nuestro antiguo genoma no se haya adaptado correctamente al cambio, y esta discordancia entre
nuestros genes y el ambiente (en este caso la alimentacin) haya dado lugar a las llamadas enfermedades de
la civilizacin: enfermedades cardiovasculares (enfermedad coronaria del corazn o infartos cerebrales),
sndrome metablico (obesidad, diabetes o hipertensin),acn, sndrome de ovarios poliqusticos, miopa o
ciertas enfermedades autoinmunes (Cordain, 2005; Cordain, 2003).
Prueba de la relacin entre estas enfermedades y la introduccin de cereales en nuestra dieta hace 10.000
aos es que estas dolencias son raras, o inexistentes, en poblaciones preagriculturales(que no han adoptado
la agricultura y viven como cazadores-recolectores). ste es el caso de los habitantes de la isla de Kitava, en
Papa Nueva Guinea (Lindeberg, 2003), entre otras. En esta isla de 2.300 habitantes, estudiada por el Dr.
StaffanLindeberg, en el ao 1990 haba ausencia de infartos de corazn, derrames cerebrales, hipertensin,
obesidad, diabetes o acn, a pesar de que el 6% de la poblacin tena una edad comprenda entre los 60 y los
96 aos (Lindeberg, 1993; Lindeberg, 2003).
Esos datos coinciden con hallazgos en otras poblaciones tradicionales de cazadores-recolectores (Bribiescas,
2003; Lindeberg, 2009). Adems, un importante artculo publicado porODea en 1984 demostr que en
aborgenes australianos con diabetes tipo 2 se consegua una gran mejora en su patologa al devolverlos
temporalmente, durante 7 semanas, a su estilo de vida anterior, es decir, cazando y recolectando (ODea,
1984).
As, la medicina evolutiva nos aporta un paradigma para poder entender cul es la alimentacin ptima para
el ser humano: aquella con la que evolucionamos en el Este de frica durante 2,6millones de aos. Por lo
tanto, ajustar nuestros antiguos genes a un ambiente (ejercicio fsico, sol, alimentacin, etc.) parecido al que
tuvimos durante nuestra evolucin puede ser un tratamiento efectivo contra las llamadas enfermedades de la
civilizacin que prcticamente no existen en poblaciones de cazadores-recolectores.
Los ltimos alimentos introducidos por la revolucin agrcola, y que forman el 70% de la dieta occidental,
son los cereales, los lcteos, los aceites vegetales refinados y los azcares refinados (Cordain, 2005) y el

hecho de que no nos hayamos adaptado correctamente a este cambio es lo que ha dado lugar a las llamadas
enfermedades de la civilizacin.
Prueba de la relacin entre estas nuevas enfermedades y la introduccin de cereales en nuestra dieta hace
10.000 aos es que estas dolencias son raras, o inexistentes, en poblaciones preagriculturales (que no han
adoptado la agricultura y viven como cazadores-recolectores).
Y es que, varios son los componentes de la dieta del paleoltico que han sido alterados por la dieta
occidental, entre los que destacan los siguientes:

Introduccin de anti nutrientes: Los anti nutrientes son unas sustancias que se encuentran en
cantidades significativas en los cereales y que producen diferentes efectos negativos en el
metabolismo humano. Uno de ellos es el gluten, que se encuentra en el trigo, centeno y cebada, que
produce una reaccin inflamatoria del sistema inmune innato en personas con o sin predisposicin
gentica a la celiaqua, como ha sido demostrado por un equipo de investigacin espaol (Bernardo,
2007). Eso significa, que el consumo de trigo puede producir inflamacin crnica en prcticamente
todos los individuos, y la inflamacin est relacionada con un sinfn de enfermedades
(Hotamisligil,2006). Adems la prevalencia de la celiaqua (reaccin del sistema inmune al gluten)
es mayor de lo que previamente se pensaba, incluso en poblaciones que llevan varios miles de aos
consumindolo (Catassi, 2005). Otro anti nutriente presente en los cereales son las lectinas que
pueden bloquear los receptores de ciertas hormonas, generando problemas metablicos como prdida
de la sensacin de saciedad (Jnsson, 2005). Los mismos autores han publicado recientemente datos
de un estudio de intervencin donde se demostraba que el consumo de cereales produce una
alteracin en la sensacin de saciedad, lo que induce a comer ms, generando problemas con el peso
corporal o el control del azcar en la sangre (Jnsson, 2010).
Aumento del consumo de grasas omega-6 en detrimento de grasas omega-3: El uso de aceites
vegetales refinados (girasol, millo o soja) produce un consumo elevado de aceites omega-6,que junto
a la disminucin del consumo de fuentes de grasasomega-3 animales (es la parte de los omega-3 que
tienen efectos beneficiosos sobre la salud, como el EPA y DHA), da lugar a un balance de grasas que
produce inflamacin. Durante el paleoltico, se estima que la proporcin en el consumo de
grasasomega-6: omega-3 era de 2:1, siendo en la actualidad de 15:1(Simopoulos, 2008). Esto da
lugar a un estado de inflamacin que como mencionamos antes es, en parte, responsable de muchas
enfermedades degenerativas.
Aumento de la carga glucmica de la dieta: La carga glucmica de la dieta es la capacidad que
tiene un alimento de elevar la glucosa en sangre por racin de alimento. El aumento en el consumo
de hidratos de carbono derivados de cereales produce un aumento en la carga glucmica que no se
produce al consumir hidratos de carbono derivados de frutas y verduras (Brand-Miller, 2009;
Cordain, 2003). El aumento de la carga glucmica de la dieta produce niveles elevados de insulina,
que ha sido asociado a un nmero de enfermedades como acn, sndrome de ovarios poliqusticos,
miopa, ciertos tipos de cncer, obesidad o diabetes (Cordain, 2003). No obstante, la carga glucmica
de la dieta por s misma no explica los efectos negativos del consumo de hidratos de carbono
derivados de cereales, ya que en la isla de Kitava (yen otras poblaciones de cazadores-recolectores
como los Hadzade Tanzania-datos no publicados por Kuipers, RS) la energa derivada de los hidratos
de carbono supone un 69% de la energa consumida, muy superior a las recomendaciones actuales, y
sin embargo, hay ausencia sorprendente de enfermedades de la civilizacin (Lindeberg, 1997). Este
hecho desmitifica la creencia popular de que las dietas paleolticas son bajas en hidratos de carbono
ya que pocas dietas en el mundo llegan a un 69% de consumo de la energa desde hidratos de
carbono. Una dieta paleoltica no contiene hidratos de carbono derivados de cereales, lo cual no
quiere decir que sea una dieta baja en hidratos de carbono. La explicacin de que a pesar de
consumir una dieta rica en hidratos de carbono y de carga glucmica alta, los habitantes de Kitava no
tengan enfermedades asociadas a una carga glucmica alta, es que los hidratos de carbono
consumidos en Kitava derivan de frutas, verduras y tubrculos, que no contienen antinutrientes como
los cereales (Jnsson, 2010).

Existen otros cambios en la alimentacin propia del ser humano, introducidos por la revolucin agrcola e
industrial, como una alteracin en la composicin de macronutrientes, disminucin del consumo de
micronutrientes, aumento de la acidosis metablica, aumento del ndice sodio/potasio y disminucin en el
consumo de fibra (Cordain, 2005).
Destacar que no existen estudios de intervencin concluyentes donde se demuestre que el consumo de
cereales mejore el riesgo de enfermedades cardiovasculares como demuestra el estudio de intervencin ms
grande realizado hasta el momento (Howard, 2006). Este estudio aleatorio y controlado (Womens Health
Initiative Dietary Modification Trial) estudi cerca de 49,000 mujeres post-menopusicas. Los pacientes
fueron divididos en dos grupos al azar (aleatoriamente) y a uno de los grupos se le recomend ingerir una
dieta baja en grasa (<20% de la energa), mas de 6 raciones de cereales al da, mas de 5 frutas al da y rica en
verduras. Al otro grupo se le dieron recomendaciones generales. Al cabo de 8 aos, no solo no se produjeron
cambios positivos en las mujeres que fueron recomendadas a consumir la dieta de estudio, sino que en las
mujeres que al iniciar el estudio haban sido diagnosticadas de enfermedad cardiovascular, aument el riesgo
de empeorar de la enfermedad. En otro estudio de intervencin en 2033 pacientes que haban sufrido infarto
de miocardio fueron divididos en grupos donde se les recomendaban diferentes dietas. En los pacientes que
se les recomend una dieta rica en fibra de cereales integrales hubo menor nmero de supervivientes al cabo
de 2 aos (mayor mortalidad por un segundo infarto), sin embargo el grupo que consumi ms pescado tena
un porcentaje de sobrevivencia mayor (menor mortalidad por segundo infarto) (Burr, 1989). Por otro lado,
nuestro equipo de investigacin ha demostrado, en dos estudios de intervencin que al comparar una dieta
sin cereales ni lcteos con una dieta con cereales y lcteos, al cabo de 3 meses se observ una mejora en el
control de glucosa y marcadores relacionados con enfermedades cardiovasculares (Lindeberg,2007: Jnsson,
2009). Un tercer estudio de intervencin est en marcha en Suecia del cual tendremos resultados en breve.
Conclusin
La medicina evolutiva nos aporta un paradigma para poder entender cul es la alimentacin ptima para el
ser humano: aquella con la que evolucionamos en el este de frica durante 2,6 millones de aos. Por lo
tanto, ajustando nuestros antiguos genes a un ambiente (ejercicio fsico, sol, alimentacin, etc.) parecido al
que tuvimos durante nuestra evolucin puede ser un tratamiento efectivo contra las llamadas enfermedades
de la civilizacin que prcticamente no existen en poblaciones de cazadores-recolectores.
Maeln Fontes Villalba
Centro de Investigacin en Salud en Atencin Primaria Facultad de Medicina. Universidad de Lund. Suecia.

Referencias

Cordain L. Implications of Plio-Pleistocene Hominin Diets for Modern Humans. In: Ungar, P, editor.
Evolution of the Human Diet: The Known, the Unknown, and the Unknowable. New York: Oxford
University Press; 2007: 363-83.
Pritchard JK. How we are evolving. Sci Am. 2010 Oct;303(4):40-7.
Lindeberg. Food And Western Disease: Health and Nutrition from an Evolutionary Perspective.
Wiley-Blackwell; 2010.
Bribiescas RG, Hickey MS. Population variation and differences in serum leptin independent of
adiposity: a comparison of Ache Amerindian men of Paraguay and lean American male distance
runners. Nutr Metab (Lond). 2006 Aug 30;3:34.
ODea K. Marked improvement in carbohydrate and lipid metabolism in diabetic Australian
aborigines after temporary reversion to traditional lifestyle. Diabetes. 1984 Jun;33(6):596-603.
Lindeberg, S, Lundh, B. Apparent absence of stroke and ischaemic heart disease in a traditional
Melanesian island: a clinical study in Kitava. J. Intern. Med. 1993 vol. 233 (3) pp. 269-75.
Lindeberg, S. Stroke in Papua New Guinea. Lancet Neurol. 2003 vol. 2 (5) pp. 273; discussion 273.
Tishkoff, Sarah A, Williams, Scott M. Genetic analysis of African populations: human evolution and
complex disease. Nat Rev Genet. 2002 vol. 3 (8) pp. 611-21.

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