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Algunas posturas y polmicas alrededor de los conceptos de

pobreza y cultura de la pobreza.


Elena Barbieri y Rosa de Castro.
Extrado de: Problemticas antropolgicas
Mirtha Taboada (compiladora) Laborde Editor. Buenos Aires, 2000
Este trabajo constituye una recopilacin bibliogrfica de varios autores que investigaron
acerca de la pobreza urbana en Amrica Latina y Estados Unidos. Tiene como pretensin poner
en conocimiento la produccin del antroplogo norteamericano scar Lewis y de otros autores
de la dcada de los sesenta, marcada por las tendencias desarrollistas. Se tomaron en cuenta
adems algunos de los polmicos debates a los que dieron lugar estas obras, especialmente las
de Lewis, tanto en los crculos intelectuales como en la opinin pblica y que, en algunos casos,
tuvieron influencia en las polticas sociales diseadas para grupos tnicos minoritarios
Presentaremos por un lado algunas de las virulentas crticas realizadas al patrn de vida de
los pobres urbanos que se transfiere de generacin en generacin y que Lewis denomina
"cultura de la pobreza". Por otro lado, los argumentos de autores que lo consideran un pensador
comprometido con la causa de los desheredados, de los que menos tienen, y que perciben en
sus escritos una nueva forma de adentrarse en el conocimiento de cmo sobreviven, piensan y
sienten los pobres, tipo de anlisis cualitativo hasta entonces muy poco utilizado entre los
investigadores
sociales.
Esperamos que este acercamiento a los autores y sus obras, y a las dimensiones y
consecuencias de la pobreza, pueda dar lugar a reflexiones e interrogantes, a indagaciones
sobre si la crisis estructural y la profundizacin de los mecanismos de exclusin que
actualmente abarcan a muchos ms que las minoras, renuevan o mantienen vigente la posicin
de Lewis en los prejuicios y estereotipos raciales adjudicados a los migrantes latinoamericanos.
despectivamente nominados "bolitas", "perucas", o al migrante interno caratulado como
"ignorante", "atrasado", "vago"...
Acerca de Oscar Lewis y su obra:
El concepto de cultura de la pobreza fue acuado por Lewis en 1959 (1) en su libro
"Antropologa de la pobreza. Cinco familias". Para este investigador la cultura de la pobreza es
"aquella que tiene su propia estructura y lgica, un modo de vida que pasa de generacin en
generacin. No slo es un problema de privacin y desorganizacin, un trmino que signifique la
ausencia de algo. Es una cultura en el sentido antropolgico tradicional en la medida que
proporciona a los seres humanos un esquema de vida, un conjunto listo a dar soluciones a
problemas humanos y que desempea as una funcin significativa de adaptacin.
Este antroplogo norteamericano enmarca el surgimiento de la cultura de la pobreza en
contextos sociales con predominio del trabajo asalariado, escasas oportunidades para el
trabajador no cualificado y un alto nivel de desempleo. Estos factores se conjugan con la
defensa por parte de la clase dominante de valores que promuevan la acumulacin de riquezas,
la movilidad ascendente y el espritu ahorrativo, y que definan el bajo nivel de ingresos como el
resultado de la incapacidad o la inferioridad personal (2).
La poblacin ms propensa a desarrollar la cultura de la pobreza es la que proviene de los
estratos inferiores de una sociedad de cambios rpidos. Considera que en las sociedades
primitivas y en la de castas, la cultura de la pobreza no tiene anclaje, mientras que en las
sociedades fascistas y socialistas y en las capitalistas altamente desarrolladas con una situacin
prspera, este estilo de vida tiende a extinguirse.
Afirma tambin que solo el 20% de los pobres urbanos puede considerarse como portadores
de la cultura de la pobreza, mientras que en el 80% restante la pobreza es consecuencia de
condiciones infraestructurales y estructurales; no de costumbres arraigadas, tradiciones y
comportamientos heredables.
El modelo interpretativo de la cultura que presenta este investigador se compone de unos
setenta rasgos psicolgicos, sociales y econmicos relacionados entre s, que tienden a
perpetuarse, especialmente en lo que atae a la visin del mundo, las aspiraciones y el carcter
de las personas que crecen en ella. Esta forma de vida, sin diferencias entre los contextos
urbanos y rurales, regionales o nacionales, se manifiesta en tres niveles que se asemejan a la
"pobreza indigna": relaciones comunitarias en estructura familiar y caractersticas individuales.
Entre ellas se destacan los siguientes rasgos:

1) Falta de participacin e integracin de los pobres en las principales instituciones de la


sociedad
mayor.
2) Condiciones habitacionales precarias, de hacinamiento y un mnimo de organizacin que no
trasciende el nivel de la familia nuclear y extensa.
3) A nivel de la familia hay ausencia de la infancia como aprendizaje prolongado y protegido
del ciclo de vida, iniciacin sexual precoz, uniones libres o casamientos consensuales, incidencia
relativamente elevada de abandono de esposas e hijos, falta de privacidad, nfasis en la
solidaridad familiar, etc.
4) Un fuerte sentimiento de marginalidad, desamparo, dependencia e inferioridad, en el
plano individual.
Este patrn cultural es transmitido de padres a hijos, de generacin en generacin a travs
del proceso de endoculturacin, a la manera de un circulo vicioso. Por esta razn, seala Lewis,
que no son suficientes mejores condiciones econmicas para eliminarlo...
Para Lewis la relacin entre la dimensin material y cultural no es mecnica: Las
transformaciones en las condiciones de vida no implican un cambio semejante en las ideas o
mentalidades, puesto que hay rasgos que an as persisten. En base a esta posicin realiza una
distincin fundamental entre "pobreza y cultura de la pobreza".
"Lo que yo he llamado la cultura o subcultura de la pobreza -explica el investigador- es una
cultura provincial, orientada localmente. Los pobres de las ciudades de Mjico, Nueva York y
Puerto Rico son "seres temerosos, recelosos y apticos hacia las principales instituciones de la
sociedad ms extensa, odian a la polica y desconfan del gobierno" (3). Cuando los pobres
adquieren conciencia de clase, participan en organizaciones o movimientos sociales, religiosos,
o sindicales, sienten que pertenecen y estn integrados en una sociedad ms amplia, entonces
ya no existe la cultura de la pobreza, slo quedan las carencias materiales.
Lewis admite creer que el movimiento de los derechos civiles de los negros norteamericanos
tuvo mayor repercusin en el incremento del respeto propio y la autovaloracin de esa
poblacin que en el logro de avances econmicos, aunque "sin duda- aade- los dos aspectos se
apoyan mutuamente" (3).
El antroplogo norteamericano sostiene que "la cultura de la pobreza es a la vez un afn de
adaptarse y una reaccin de los pobres ante su posicin marginal en una sociedad capitalista,
de estratificacin clasista y vigoroso individualismo (3) donde el goce del xito les est vedado".
"La gente dentro de la cultura de la pobreza est conciente de los valores de la clase media,
comenta sobre ellos y en ocasiones los ve y defiende como suyos; pero en conjunto no vive en
funcin de ellos." Es decir, que no hay una verdadera correlacin entre lo que dicen y lo que
hacen (4).
Harris (5) menciona a autores que afirman que los pobres pueden tener valores propios
distintos de los de otras clases, pero esto no demuestra que sean perjudiciales, como por
ejemplo: las pautas de ayuda mutua entre vecinos, parientes y amigos. Manifiesta adems que
muchos de los valores de los pobres urbanos son tambin compartidos por la clase media, como
la desconfianza en los polticos y en el gobierno, o la tendencia a gastar por encima de sus
presupuestos. En suma, concluye con palabras de Piven y Cloward: "atribuir la pobreza a valores
de los que se responsabiliza a los pobres, es una manera de tranquilizar la conciencia" (6).
Esta tendencia de culpabilizar a quienes padecen la pobreza no se manifiesta solamente en
las clases medias y pudientes, sino en sectores de los mismos pobres. Estos aseguran, en
ocasiones, que siempre hay algn trabajo esperando para aqul que realmente quiera hacerlo.
Harris considera que esta visin del mundo demuestra la escasa comprensin de las
condiciones poltico-econmicas que engendran la desigualdad que se tiene. Aquello que es
atribuible a las condiciones del sistema imperante, se desva y se interpreta como
caractersticas y motivos de tipo personal. 'De ah que los pobres se vuelvan unos contra otros y
se culpen mutuamente de su difcil situacin" (7).
La popularizacin del concepto se debi al intento de explicar su persistencia dentro del
sistema capitalista. Las causas de la pobreza se buscaron y encontraron en los mismos pobres,
en su forma de vida y sus valores, y no en la estructura econmica y poltica de la sociedad del
bienestar (8).
Enfoque Metodolgico:
Lewis sugiere que los antroplogos cumplen una funcin nueva en el mundo moderno:
"servir como estudiantes y relatores de la gran masa de campesinos y habitantes urbanos de
los pases subdesarrollados, que constituyen casi el 80% de la poblacin mundial". Es as que se
atribuye el lugar de portavoz de quienes no podan hacerse or (9).

En el mismo sentido, considera que la ausencia de estudios antropolgicos sobre las familias
pobres en diversos contextos culturales y nacionales, especialmente en los pases socialistas,
limita la posibilidad de formular esquemas culturales vlidos sobre modos de vida y prcticas
socioculturales.
En sus obras despleg una serie de tcnicas de investigacin de carcter intensiva y de neto
corte cualitativo. Tom la familia como unidad de observacin y anlisis en sus investigaciones
de campo y sus registros testimoniales. La autobiografa mltiple familiar fue una de sus
herramientas principales.
Lewis fue un investigador relevante en los estudios de caso en los que aplic tests
psicolgicos y observacin etnogrfica detallada de las dinmicas familiares cotidianas.
Reprodujo con mltiples voces la vida privada de cada miembro de las familias, a travs de la
observacin y registro de un da normal de las mismas, recuperando las distintas versiones de
un mismo acontecimiento (tcnica Rashomon). Estas biografas mltiples y cruzadas daban
cuenta de las diversas relaciones intrafamiliares.
Recibi las influencias propias de la Psicologa de la escuela de Cultura y Personalidad de
Ruth Benedict. Recurri a fuentes periodsticas e histricas para abordar la vida urbana. El uso
de ciertas tcnicas como el empleo del grabador no era comn en esa poca. Por lo sealado
aqu, fue un innovador en metodologa de campo y un precursor en los estudios urbanos
mexicanos. Lewis califica su estilo como "realismo etnogrfico" que permita a los pobres hablar
ampliamente de s mismos (10).
Lewis se ve a s mismo como el representante de un poder paternalista y benvolo;
personificando los valores de la sociedad ms influyente, las del progreso norteamericano de los
aos 50. Sus ideas forman parte de una narrativa de la modernizacin, en las que se entrelazan
la desviacin y violencia cultural junta a los problemas del desarrollo econmico (10).
Crtica y defensa sobre el autor:
La controvertida obra de Lewis "comparti tanto el canto de las sirenas como el blanco de
los dardos afilados" dir el investigador mejicano Aceves Lozano (11) cita que grfica
elocuentemente el tema a desarrollar en este punto.
Entre algunas de las crticas que giran en torno a las obras de Lewis se hallan las que lo
presentan como un defensor de los intereses neocolonialistas de EEUU, y para ello quienes las
difunden se remiten a sus trabajos y desempeo profesional. En Los aos '50 Lewis fue
antroplogo-asesor de la Fundacin Ford en estudios sobre las comunidades campesinas de la
India para la implementacin de un programa de desarrollo comunitario. En esa misma dcada
tambin realiz investigaciones para la Fundacin Guggenheim. No era ningn secreto en esa
poca que estas Fundaciones mantenan vnculos con los servicios oficiales y secretes de EEUU
(12).
Por dicho motivo estos autores sealan que las investigaciones acerca de las formas de vida
en las comunidades campesinas de Mjico, India y Cuba no son fortuitas, sino que manifiestan
toda una intencionalidad poltica. Con el objetivo de la puesta en prctica de programas de
ayuda financiera estadounidense, se dio lugar a las investigaciones de campo de socilogos y
antroplogos, donde pudo obtenerse un conocimiento "de primera mano" acerca de las
estructuras sociales, particularidades culturales, psicolgicas y socioeconmicas de la poblacin
de
los
pases
dependientes.
Lewis (9) asevera que sus investigaciones son de "gran importancia para nuestro modo de
pensar y nuestra poltica respecto de los pases en desarrollo".
Los autores mencionados destacan una cita de Lewis donde manifiesta: "Suele afirmarse
que el campesinado es una fuerza estabilizadora y conservadora en la historia humana. No
obstante, los acontecimientos de nuestra poca (Revolucin Mejicana, Rusa, China, etc) nos
hacen dudar de este estereotipo tan cmodo...".
El nudo de las crticas se estableca en contra de priorizar un eventual "plan de vida"
culturalmente estructurado por encima de las determinaciones econmicas y polticas que
originaban la pobreza.
Por eso se esgrima como solucin la puesta en prctica de planes educativos y la
posibilidad del tratamiento psiquitrico para los sectores que vivan en la pobreza, o sea se
perfilaban reformas culturales "desde arriba", soslayando las condiciones socioeconmicas
vigentes.
Grigulevich y Veselkin expresan que para Lewis la cultura de la miseria es "como una
enfermedad hereditaria", y agregan que con esta teora se trata de afianzar el status quo, de

aplacar la lucha de clases. No sin razn, en EEUU consigui la adhesin de los racistas y crculos
reaccionarios... (13).
en la misma lnea Jorge Aceves Lozano, investigador de la Universidad National Autnoma
de Mjico (UNAM) toma en cuenta las discusiones y controversias que las obras de Lewis
ejercieron en el pensamiento de su poca y que an tienen variada repercusin en el plano
poltico-econmico y social.
Lozano, a semejanza de los autores anteriormente sealados, manifiesta que los atributos
de Lewis daban lugar a suspicacias y crticas acaloradas, a saber: estadounidense de origen y
antroplogo (para algunos: colonialista); con becas de Fundaciones como la Ford, Wenner-Gren
o Guggenheim (agente de la CIA?) y adems autor de investigaciones acerca de los sectores
populares de los pases del Tercer Mundo.
Refirindose a su libro "Los hijos de Sanchez" puede leerse en "Fuentes de la Historia
Contempornea de Mexico 1959-1968", citado por Aceves Lozano: "es un libro redactado
conforme a una visin seudoperiodstica de la realidad, anecdtica y superficial, que busca
exclusivamente el sensacionalismo (14).
"Libro alevoso. Da la impresin de que en Mxico la vida de los pobres es un infierno, y que
sera piadoso que alguien lo invadiera (Los EEUU) para sacarlo de esa abyeccin y de esa
mugre" (15).
A pesar de estas crticas agresivas, algunas voces rescatan el trabajo:'Su obra desmitific la
imagen de que la pobreza purificaba (44) y engrandeca a quien la padeca" (10). Estos
investigadores de la Universidad Autnoma de Mxico consideran a Lewis "progresista sin llegar
a ser un radical".(10) Reflexionan acerca de la popularidad que adquirieron sus obras, y
preguntan ser que puso el dedo en la llaga cuestionando la idea de pobreza que se redime a
s misma?, o que el criterio para seleccionar sus datos se di con cierto sensacionalismo? Los
autores citados perciben a Lewis como "ampliamente comprometido con las tendencias de
cambio de nuestra sociedad en la supresin del estigma de la pobreza" Y concluyen su artculo
argumentando que "lo que todava es actual, a ms de 30 aos de la publicacin de sus
trabajos no est en sus respuestas, sino ms bien en el planteamiento de sus preguntas y en el
instrumental metodolgico que utiliz. La cuestin de las permanencias culturales, la
despolitizacin de los pobres, y de cmo promover el desarrollo de la ciudadana en este medio
es todava hoy cuestin de anlisis y debate" (16).
Otros autores de la poca que investigaron sobre la pobreza:
Lewis aplic su concepto a cinco familias mejicanas migrantes del campo (Tepoztlan) a la
ciudad de Mxico, mientras los dems autores usaron la teora para referirse a los diversos
grupos tnicos que vivan en la pobreza en las grandes ciudades de EEUU. Entre ellos cabe
destacar a Franklin Frazier, Michael Harrington, Nathan Glazer y Daniel Moynihan.
En la literatura especializada comenzaron a elaborarse nociones anlogas a la de "cultura de
la pobreza", a saber: "cultura de la clase baja", "cultura de la desocupacin", "cultura de los
barrios bajos" (17). Los propsitos que guiaban a los autores eran diferentes, pero su
repercusin aval la teora de atribuir un sistema cultural distintivo a los pobres, que sustentaba
la idea de inculpar a los mismos de sus carencias. Mucho de lo escrito sobre el tema en cuestin
proviene de estudios sobre los negros pobres de EEUU.
La obra del socilogo norteamericano Franklin Frazier "The Negro Family in the United
States" de 1962 pint la vida de los negros pobres como un "caos inmoral generado por la
desintegracin de la cultura por influencia de la urbanizacin". El negro es desorganizado,
carece de opinin pblica y de instituciones comunitarias. Este autor basa sus escritos en datos
censales, informes estadsticos del servicio social, registros de la polica y tribunales. Estas
fuentes utilizadas en forma aislada tiene la intencionalidad de justificar conductas evaluadas
como "desorganizadas", "desviadas", sin apelar a la verificacin emprica, a la observacin
directa y minuciosa de la vida de las clases bajas. Franklin Frazier se presenta como un
investigador que adhiere a los valores de clase media, y reprueba todo aquello que contrare
este sistema de valores. Es decir, se trata de un prejuicio de clase (18).
Michael Harrington muestra que hay dos naciones en Los EEUU de los 60: la de las clases
medias y altas, y la conformada por grupos que no tienen acceso a la vivienda, salud, educacin
y empleo. En estos ltimos se manifiesta ese estilo de vida que les impide "aprovechar las
ventajas que la sociedad de la opulencia ofrece" (19). en "The Other America" de 1962
traducido como "La Cultura de la pobreza en los EEUU", seala que nacer negro en EEUU es "la
desvalidez ms profunda que el pas puede imponer a un ciudadano: Los peores empleos, los
ms riesgosos y de salarios ms bajos" (20).

Nathan Glazer y Daniel Moynihan en "Beyond the Melting Pot (45) tratan sobre las minoras
tnicas en la ciudad de Nueva York, pero sus conclusiones tienen alcance nacional. Glazer
compara grupos de puertorriqueos, afroamericanos, italianos, irlandeses y judos residentes en
Nueva York por su falta de integracin a causa de su desorganizacin interna. Analiza tambin
los efectos de los planes de vivienda oficiales en los barrios bajos neoyorkinos de poblacin
negra, concluyendo que los negros son ms desorganizados que otros grupos tnicos.
El modo de vida desordenado de estos "pobres indignos" es duramente criticado por Glazer
que es perpetuado por las familias. As responsabiliza al pobre indigno de sus condiciones de
vida contrarias a los valores morales de la clase media (21).
Con Daniel P. Moynihan autor de "The Negro Family. The case for National Action" de 1965 y
Subsecretario de Trabajo de Los EEUU en la dcada de Los '60, la teora de la cultura de las
clases bajas norteamericanas pasa a influir el campo de las polticas sociales.
En esta obra se le daba un carcter relevante a la matrifocalidad (familias "sin padre"; en
general conformadas por una madre con varios hijos de padres diferentes) al establecerla como
principal causa de la perpetuacin de la pobreza.
Moynihan elude al deterioro de la familia negra de clase baja, a su estructura familiar
inestable, consignando dates demogrficos sobre familias disueltas e hijos ilegtimos; citando
tambin a Frazier. Pinta una subcultura de clase baja, realizada por el "matriarcado" y por la
carencia de una figura varonil con la cual identificarse; signada por la dependencia de la
sobreviviencia a travs de la asistencia pblica; por los fracasos de la educacin; por la
tendencia a las acciones delictivas y a las adicciones.
Para este autor en las familias cuyo jefe es una mujer, los nios negros al crecer sin una
figura masculina estable con empleo fijo que proporcione seguridad a esposa e hijos, ocasionan
falta de motivacin en los jvenes para la bsqueda de puestos de trabajo, y es causa del
camino hacia el delito y la toxicomana.
El "Informe Moynihan", nombre con el que se reconoci la investigacin del autor, sirvi de
base para una alocucin presidencial y para el establecimiento de nuevas metas en la poltica
federal, adems de dar lugar a acrrimas crticas. En realidad este informe logr desplazar las
metas de la poltica oficial, estableciendo el inters dentro de las relaciones raciales y la
pobreza, localizndolas en la estructura de parentesco de las familias negras. Tenda a
enfocarse en lo que el negro de clase baja haca consigo mismo a travs de su "cultura"
inhabilitante y defectuosa. "En tanto persista la estructura inestable familiar, que se convierte
en el nudo patolgico, el ciclo de la pobreza y la desventaja continuar repitindose" sentencia
Moynihan. Se requiere un esfuerzo del gobierno encaminado al establecimiento de una
estructura estable en las familias negras. El Informe Moynihan pasa por alto datos como el
deterioro constante del ingreso familiar de los negros con relacin al de los blancos en la
dcada del '60. Los programas "contra la discriminacin" y "contra la pobreza" que
aparentemente defendi, se basaron en "iguales derechos y oportunidades" de personas que
evidenciaban recursos enormemente desparejos, y por ello se hallaban en total desventaja.
Moynihan fue criticado por perpetuar el "status quo" en el sistema de clases, por realizar
apologas de la segregacin y difundir estereotipos raciales (22)
Patricia Monreal (23) sostiene que estas teoras que responsabilizaba de su pobreza a
quienes la padecan, eran un buen marco para justificar la desigualdad; a travs de ellas
acadmicos e investigadores establecan una cobertura "cientfica", "neutral " y "objetiva" para
la desigualdad . Estos conceptos desempearon en los mbitos urbanos el mismo papel que las
nociones de conservadurismo y tradicionalismo en los estudios sobre el campesinado.
En conclusin: quines eran, entonces, los portadores de este patrn de vida? "... el mayor
sector... consistira en negros, mexicanos, puertorriqueos e indios norteamericanos de
bajsimos ingresos y los pobres blancos sureos" seala Lewis. Es decir aquellas capas de la
poblacin que se diferencian de los valores de la clase media angloamericana. Con este
concepto, entonces, en los aos sesenta se lleva a cabo la justificacin ideolgica de la pobreza
en las ciudades del "Primer Mundo", adems del establecimiento en el plano cientfico entre
cultura de la pobreza y grupo racial (24).
La cultura de la pobreza exhibe una naturaleza fundamentalmente poltica; mantenindola
no hay necesidad de elevar los ingresos de pobres ni los presupuestos para polticas sociales, ya
que tales medidas no cambiaran sus condiciones de vida. Estas concepciones impactan en la
"guerra contra la pobreza" emprendida en pocas de los presidentes John Kennedy y Lyndon B.
Johnson, fomentando acciones en el sistema educativo; construyendo viviendas y otorgando
subsidios econmicos. La meta convenida fue el establecimiento de una familia tipo nuclear, de
clase media y la mejora de la cualificacin individual por la educacin y el entrenamiento

laboral, sin alterar el mercado de trabajo y las condiciones de vida de las clases ms
desfavorecidas (25).
en este sentido, Valentine aade, crticamente: "El poder de los pobres para defender sus
intereses no se increment con los programas de capacitacin y los proyectos de "accin
comunitaria". La guerra contra la pobreza persigue como objetivo principal cambiar la cultura
de la pobreza y no las condiciones estructurales que la ocasionan. En la actualidad se analizan
diversas formas de ayuda directa al ingreso de los pobres: ingreso anual asegurado, impuesto
negativo a los ingresos personales, subsidios familiares, pero ninguna medida vinculada con un
ingreso mnimo atacara el problema fundamental: el de la desigualdad. Para Valentine el punto
clave reside en poner bajo el control de los pobres nuevos recursos econmicos, sociales y
polticos para que acten de manera que su desigualdad pueda verse reducida. No significa
"ofrecer iguales oportunidades", sino lograr equidad en los resultados (26).
20 aos ms tarde...
Despus de ms de 20 aos de silencio, muchas de las caractersticas dadas a los pobres
por Lewis, se retoman con la teora de la nueva pobreza urbana, la subclase o la "underclass"
(27).
El concepto de underclass utilizado en EEUU liga los aspectos estructurales y culturales de la
vida en la pobreza que operan con la lgica de crculos viciosos.
Underclass equivale a subclase, es como una reinvencin del concepto marxista de
"lumpen" (28). Se refiere a un sector que se halla por debajo de la estructura de clases. El
nuevo concepto elude a un fenmeno reciente: el del traslado de ciertas industrias de
ensamblaje y textiles desde los grandes centros urbanos norteamericanos a la frontera con
Mjico: por ejemplo las maquiladoras, que empalman microconductores, y tambin las
actividades textiles, que no requieren una importante capacitacin laboral y se desplazan desde
lugares como la ciudad de Nueva York hacia el sur. All estn los "mojaditos", que cruzan desde
Mjico
sin
papeles
y
sin
dinero,
y
se
contratan
por
monedas
(29).
Mientras tanto en las ciudades se abandona la actividad manufacturera para especializarse en
servicios, que salvo aquellos destinados a los ejecutivos y profesionales independientes,
requieren mano de obra de baja calificacin laboral. Es por esto que en el centro de ciudades
como Miami, Nueva York, Los Angeles, Chicago puede observarse la instalacin de bolsones de
pobreza. All aparece el concepto de "subclase", que tiene referencias demogrficas, ecolgicas
y estructurales, y avanza sobre la teora de Lewis al establecer la relacin entre la conducta de
los pobres y los factores estructurales, econmicos, de educacin y de oferta de trabajos
informales,
que
los
sumergen
en
la
miseria.
En sus inicios el concepto de "subclase" no se identific con la pobreza material, sino con
grupos de jvenes y minoras tnicas donde era comn el uso de drogas, la delincuencia, el alto
desempleo y el desmembramiento familiar. En 1992 K. Auletta realiza una tipologa de esta
poblacin, distinguiendo a: los pobres pasivos, asistidos por el Estado por largo tiempo; los
delincuentes callejeros, desertores escolares y adictos a las drogas; los trapicheros, que
sobrevivan a travs de la economa informal y los hurtos, y los traumatizados, que
representaban a toda aquella poblacin sin hogar (homeless), enfermos mentales, ancianos y
desamparados. Esta poblacin heterognea tendra en comn comportamientos anmalos,
antisociales, a partir de los cuales se caracteriz a la "pobreza indigna"( 30).
A finales de los '80 se realiz un tratamiento ms riguroso de la nueva pobreza urbana en las
grandes ciudades norteamericanas, conectado con las transformaciones del mercado laboral y
los procesos de desindustrializacin. Le cabe al polmico socilogo negro William Wilson, quien
public en 1987 "The Truly Disadvantage" ("La Verdadera Desventaja") profundizar y definir el
trmino, diferencindolo de conceptos como el de "lumpen" proletariado marxista.
En su anlisis elude a recientes fenmenos que expulsan a muchos negros e hispanos de Los
EEUU por fuera de la estructura de clases sociales, examina tambin adems de los factores
econmicos, los aspectos histricos y aquellos que confluyen para sumirlos en la miseria. Para
Wilson los dos elementos claves de esta subclase urbana son la ubicacin en zonas cada vez
ms deprimidas de los centros urbanos y el aislamiento social en el que estn insertos. Este
aislamiento se gener debido al abandono de los guetos de las clases medias y trabajadoras,
hecho que suprimi la interaccin con individuos o instituciones que representaban a los valores
de la clase media norteamericana, y que actuaban como modelos de comportamientos a imitar.
Segn Wilson en la subclase "estn incluidos individuos a los que les falta entrenamiento y
cualificacin, experimentan un desempleo a largo plazo o no son miembros de la fuerza de

trabajo, individuos que estn vinculados al crimen callejero y a otras formas de comportamiento
aberrante, familias que experimentan pobreza y/o dependencia del estado asistencial a largo
plazo" (31).
Esta subcultura es producida y reproducida en el ambiente de la familia y comunidad, es
considerada como una forma de adaptacin a la situacin de carencias y no como un estilo de
vida, como la entenda Lewis. Wilson sostuvo que cuando se diera el cambio en las condiciones
que la haban generado, esta subcultura desaparecera.
En resumen, la innovacin de Wilson consiste en articular el cambio en la estructura social
del gueto, con la transformacin en la economa urbana, y la organizacin familiar con las
oportunidades laborales de los varones afroamericanos (23).
Uno de los cuestionamientos ms difundidos al trabajo de Wilson es el que contempla a
estos nuevos pobres urbanos como agentes pasivos, dependientes del Estado, sin
organizaciones colectivas y comunitarias en pos de la concientizacin poltica y acciones para el
mejoramiento de la condicin social.
Los tres presupuestos ms difundidos en la caracterizacin de la "subclase" de Wilson son:
en primer trmino la relacin entre pobreza y raza; pensar en la pobreza para EEUU es pensar
en las minoras tnicas, ms que en las clases sociales: no se habla de "nosotros los pobres",
sino de "nosotros los negros" o los "hispanos".
en segundo trmino, las concepciones sobre la estructura familiar, mayormente
encabezadas por mujeres, lleva al planteamiento de la feminizacin de la pobreza. Por ltimo la
presencia de una cultura caracterstica del gueto, en conflicto con los valores de la cultura
dominante.
En los 60, como ya se mencion en prrafos anteriores, los gobiernos de Kennedy (19601963) y Johnson (1963-1969) haban declarado la "guerra a la pobreza" y volcaron fondos y
recursos para que los pobres se organizaran. En esa poca se dan los movimientos de protesta
pacfica iniciados por Martin Luther King y las organizaciones estudiantiles en pos de la defensa
de los derechos civiles de la poblacin de color (especialmente derecho al voto y a la
integracin racial); se suscitaron entonces numerosas rebeliones, disturbios y estallidos de
violencia.
Un militante negro, conocido como Malcolm X, se convirti en el exponente mximo del
"nacionalismo negro" a travs de su "Autobiografa", publicada en 1965 (32).
La administracin Nixon (1969-1974) adopt una poltica de enfrentamiento con los
militantes negros y fren el proceso de integracin racial en las escuelas. Adems se origin
una fuerte discriminacin policial en contra de los hispanos en las grandes urbes como Los
Angeles y Nueva York.
Formas de medicin de la pobreza y exclusin:
Las investigaciones sobre la pobreza se concentraron en formular una definicin universal o
normalizada de la misma. Los economistas elaboraron una tradicin investigativa en torno a la
distribucin de la renta como expresin de la pobreza; o a travs de la utilizacin de indicadores
sociales de los recursos humanos como definicin ampliada de la pobreza.
El Programa de Las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD) estableci en 1990 el Indice
de Desarrollo Humano que permite medir los logros y privaciones de los individuos, y que se
define de la siguiente manera: "El desarrollo humano se refiere no slo a la satisfaccin de las
necesidades bsicas, sino tambin a un proceso dinmico de participacin". Para ello tiene en
cuenta tres indicadores bsicos: la tasa de esperanza de vida al nacer, la tasa de escolarizacin
y el ingreso per cpita. De este modo la Argentina presenta realidades sociales de gran
dispersin, ya que algunas provincias se acercan a indicadores de pases europeos y otras a los
asiticos,
como
Irak
o
Mongolia.
El indice de Desarrollo Humano tiene un carcter pragmtico, ya que solo se sirve de datos de
los pases desarrollados y en desarrollo. Desde el punto de vista terico se afirma que el ndice
refleja "la forma como el crecimiento econmico se traduce en bienestar humano" (33).
La experiencia histrica demuestra que el crecimiento no conduce automticamente a la
equidad, a un proceso de desarrollo social y humano, es decir a un incremento en el bienestar
de la sociedad. Es, s, una condicin necesaria, pero no suficiente.
Por su parte la Organizacin Internacional del Trabajo (OIT) mide el grado de pobreza en
funcin del nmero de horas de trabajo pagadas que se necesitan para comprar determinados
artculos en distintos pases y diferentes profesiones (34).
Un elemento comn a todos estos enfoques es la bsqueda de un parmetro que posibilite
comparar la pobreza de un lugar con la existente en otro lugar (o momento).

El debate de Los 80 sobre si la pobreza puede definirse como un fenmeno relativo o con
carcter absoluto, si puede trazarse un umbral de pobreza y si la misma equivale a desigualdad,
logr gran difusin en las ciencias sociales. (35). Dicho debate se basaba en una definicin de
pobreza como ausencia impuesta de "recursos materiales durante un cierto punto y en tal grado
que resulta imposible o muy limitada la participacin en actividades normales y el disfrute de
comodidades y condiciones de vida que son habituales o que son objeto de amplio estmulo y
aprobacin en una sociedad" (36).
Gran parte de los investigadores pusieron como punto de partida un concepto "visible" de
pobreza, es decir un grupo o categora identificable de personas cuyas condiciones de vida
presentan rasgos caractersticos que se las clasifica como tales.
El aumento de los estudios sobre la pobreza efectuados en los pases desarrollados,
especialmente en los Estados benefactores distinguen las personas de edad, los deficientes
fsicos y mentales, los desempleados, las madres solteras, los grupos con bajos ingresos, como
posibles beneficiarios de la asistencia pblica. Gracias a un sistema de transferencia de fondos
del Estado, del municipio, se da relieve a estos grupos y se los define como indigentes, pobres,
desfavorecidos o necesitados. As el Estado benefactor crea categoras de pobreza. Las
definiciones tienen un carcter pragmtico y difieren de un pas a otro.
Cuando se habla de pobreza- explica Valentine- se elude a una privacin relativa. En Estados
Unidos en la dcada de los '60 y 70 los pobres se hallan desfavorecidos en el campo
ocupacional, educativo y del poder poltico; con recursos desigualmente distribuidos en el
sistema de las clases sociales. Paradjicamente la idea de igualdad es un valor ideolgico
ampliamente difundido y aceptado por la poblacin norteamericana. Valentine considera que,
tomando en cuenta los patrones culturales defendidos por la sociedad norteamericana de esa
poca, los pobres estaban representados por las familias de clase baja y algunos miembros de
la clase obrera (37)
Tanto Lewis como Wilson incorporan una dimensin especial en su delimitacin de la
pobreza. Pero es dable interrogarse: La base de partida son las condiciones de vida de los que
viven en las barriadas de Bombay, o de los miembros de la subclase urbana de Chicago?. en
cuanto a la necesidad administrativa y poltico de medir la pobreza, cabe preguntarse si las
variables consideradas en los estudios en EEUU son significativas para establecer una
comparacin con Bombay, una vez que se incorporan al anlisis las diferencias en cuanto a
estructura familiar, ndice de desempleo y acceso a la educacin (38).
No hay una sola teora de la pobreza; existen teoras sobre la pobreza en todas las ciencias
sociales. Las teoras giran en torno al concepto general de pobreza; a determinados fenmenos
que las generan (ej. el desempleo) y a sus efectos; a la vida del indigente; a la intervencin
pblica y a las estrategias individuales (38).
Townsend (39) conclua sus estudios sobre la pobreza con recomendaciones acerca de la
suspensin de los ingresos excesivos a los no-pobres; el autor pone de manifiesto las
consecuencias del estilo de vida de los ricos para la definicin de la pobreza y la calidad de vida
de los desvalidos.
En Argentina, desde la dcada de los '80 el triunfo ideolgico del neoconservadurismo y la
implementacin de las polticas de ajuste para superar la recesin econmica, produjo elevados
y atpicos niveles de pobreza y profundizacin del estancamiento econmico.
Desde entonces la imagen de la pirmide de estratificacin social es la de un edificio que
transforma su configuracin, no la de uno que se hunde. Los que eran pobres, continan en la
parte baja, pero con mayores carencias; en cuanto a los sectores medios se dispersan y en
general, descienden en forma desordenada, mientras otros tratan de mantenerse, resistiendo
para no seguir resbalando... (40).
Es una sociedad ms inequitativa y polarizada, donde la pobreza se ha transformado
muchas veces en "Exclusin Social". El concepto de exclusin se refiere a aquellas condiciones
que permiten, facilitan o promueven que algunos miembros de la sociedad sean apartados,
rechazados o se les niegue la posibilidad de acceder a los beneficios institucionales (41).
El fenmeno de la pobreza se presenta, entonces, con una complejidad poco usual, por lo
cual resulta altamente dificultoso abarcar e integrar desde una sola perspectiva la globalidad
del tema. La evaluacin cuantitativa a partir de variables socio-econmicas, posibilitan abordar
las condiciones estructurales que determinan el carcter y extensin de las situaciones de
pobreza, permitiendo la composicin de un cuadro de situacin y tendencias de cambio. Pero
estos instrumentos son insuficientes para cualificar su dinmica y las mltiples implicancias en
la vida de los sujetos que padecen la pobreza. Los mtodos tradicionales y ms frecuentes para
producir mediciones de poblacin en estado de pobreza son: el mtodo de las Necesidades

Bsicas Insatisfechas (NBI) y el de la Lnea de Pobreza (LP) (42). Sin embargo, ambos mtodos
estn cuestionados y hay un consenso en lograr una metodologa integral que
fundamentalmente permita valorar condiciones de "Exclusin Social". en este sentido aparece
la importancia de los estudios micro, y de la "mirada" antropolgica, porque los indicadores
macro, que provienen del campo de la Economa, presentan insuficiencias explicativas para
algunos fenmenos ocasionados por la pobreza y la exclusin social.
Se nota la ausencia de estudios etnogrficos minuciosos (ms all de la recoleccin de
algunas "voces") que se adentren en las vivencias de los destitudos y relegados del sistema
imperante, as como las formas de resolucin a sus problemas.
Se impone, entonces, una reconceptualizacin del trmino "Pobreza". Para conocer su real
magnitud es necesario indagar sobre las carencias que no pueden ser traducidas en nmeros,
as como tambin sobre las relaciones establecidas entre los pobres y los no- pobres de una
sociedad. El nuevo perfil de mayor heterogeneidad de la pobreza obliga al replanteamiento de
las polticas sociales pertinentes, ya que las mismas pueden operar sobre las causas o efectos
de la pobreza, al poner el acento en las caractersticas de quienes la sobrellevan o en las
condiciones estructurales que los colocan en esa situacin.
Utilizamos como eplogo una cita que resume en buena medida lo que quisimos transmitir
en este trabajo: la dimensin poltica e ideolgica de la pobreza: "La pobreza se expande y se
contrae, y su definicin vara segn las exigencias del momento, incluyendo los intereses de
quienes la formulan y de quienes efectan los recuentos" .Charles Valentine (43).
NOTAS:
1- Oscar Lewis naci en 1914 en Nueva York. Falleci en 1970. Obtuvo su ttulo de Doctor en
Antropologa en 1940 en la Universidad de Columbia. Fue docente en la Universidad de
Washington y en la de Illinois.
El Instituto National del Indio de EEUU le encomend investigaciones acerca del modo de
vida de Los campesinos mexicanos, en 1943.
Visit y realiz diversos trabajos en Cuba en distintas pocas: en 1947 estudi la vida de los
habitantes de los barrios bajos de La Habana y de los obreros de las plantaciones de azcar, por
encargo del Departamento de Estado. Posteriormente, luego de la Revolucin cubana de 1959,
fue corresponsal de prensa, y en 1969 continu con sus investigaciones socioantropolgicas.
Sus obras: Los hijos de Snchez (1961); Antropologa de la pobreza: cinco familias(l959);
Pedro Martinez (1964); La vida (1965), lograron un gran impacto en los crculos acadmicos
mejicanos y fundamentalmente sacudieron a sectores de la opinin pblica que accedieron a
sus trabajos en sus traducciones al ingls y espaol. Asimismo causaron disputas sobre
aspectos polticos, literarios y cientficos (Grigulevich, E. y Veselkin).
2- Lewis, Oscar. "Antropologa de la pobreza. Cinco familias ". Mxico - Buenos Aires, FCE,
1961.
3-Lewis, Oscar. "Antropologa de la pobreza. Cinco familias ". Mxico - Buenos Aires, FCE,
1961. Pag. 246
4- Lewis, Oscar. "Antropologa de la pobreza. Cinco familias ". Mxico - Buenos Aires, FCE,
1961.Pag.244
5-Harris,Marvin. "Introduccin a la Antropologa General ". Alianza Universidad; Madrid,
1971.
6-Harris,Marvin. "Introduccin a la Antropologa General ". Alianza Universidad; Madrid,
1971. Pag. 396
7- Harris,Marvin. "Introduccin a la Antropologa General ". Alianza Universidad; Madrid,
1971. Pag. 398
8-Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Catarata, Madrid,
1996. Pag. 31
9- Lewis, Oscar. "Antropologa de la pobreza. Cinco familias ". Mxico - Buenos Aires, FCE,
1961.
10- Nivn, Eduardo y Mantecn, Rosa.. "Oscar Lewis revisitado". En: Revista Alteridacles Ao 4;
N 7; UNAM; Mjico; 1994.
11-Aceves Lozano, Jorge. "Oscar Lewis y su aporte al enfoque de Las histories de vida" En:
Revista Alteridades, Ao 4; N 7; UNAM; Mxico, 1994. Pag. 29
12-Grigulevich, Jos y Vesilkin, Evgueni. "La Antropologa Social de Oscar Lewis y el
colonialismo? s/f. 15

13- Grigulevich, Jos y Vesilkin, Evgueni. "La Antropologa Social de Oscar Lewis y el
colonialismo? 23
14- Ficha N 43776. Ao 1965
15- Ficha N 45774. Ao 1964
16- Nivn, Eduardo y Mantecn, Rosa.. "Oscar Lewis revisitado". En: Revista Alteridacles Ao
4; N 7; UNAM; Mjico; 1994. Pag. 7
17-Valentine, Charles. "La Cultura de la Pobreza". Amorrortu Editores. Bs As, 1972. Pag. 26
18- Valentine, Charles. "La Cultura de la Pobreza". Amorrortu Editores. Bs As, 1972. Pag.34
19- Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Catarata, Madrid,
1996. Pag. 30
20- Herrn, Carlos. "La Cultura de la Pobreza". En Transformaciones N51; CEAL, Bs.
As.,1972.
21-Valentine, Charles. "La Cultura de la Pobreza". Amorrortu Editores. Bs As, 1972. Pag.39
22- Valentine, Charles. "La Cultura de la Pobreza". Amorrortu Editores. Bs As, 1972. Pag.42 y
ss.
23- Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Catarata, Madrid,
1996.
24 - Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Catarata, Madrid,
1996. Pag. 32
25- Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Catarata, Madrid,
1996. Pag. 36
26- Valentine, Charles. "La Cultura de la Pobreza". Amorrortu Editores. Bs As, 1972. Pag.160.
27- Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Catarata, Madrid,
1996. Pag. 41
28-Para Marx el "lumpen" proletariado ha sido definitivamente expulsado del trabajo
industrial y tiene como funcin ser utilizado por la clase dominante contra la revuelta de los
trabajadores. Tanto Marx como Engels lo consideran conservador y reaccionario. Es el "producto
pasivo de la putrefaccin de las capas ms bajas de la vieja sociedad". Marx utiliza frases
descalificadoras como "libertinos arruinados"; "vstagos degenerados"; "dueos de burdeles";
"traperos"; "mendigos" ("El Dieciocho Brumario de Luis Bonaparte"). Todos estos adjetivos
evocan la idea de "pobreza indigna"; sta no forma una clase social, est por debajo de las
clases. Las ideas dominantes de la poca victoriana en la que Marx escribi, hacan referencia a
la peligrosidad de la pobreza, que justificaba la distincin entre Los pobres "merecedores" de
asistencia y los que no la merecian. (Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los
libros de la Catarata, Madrid, 1996. Pag.48 y ss).
29-Clarn 7/3/93 Nota de Jorge Halperin a Judith Freidemberg,. ,Los pobres son culpables?.
30- Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Catarata, Madrid,
1996. Pag. 70 y ss
31-Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Catarata, Madrid,
1996. Pag. 72
32- Adams, Willi Paul."Los Estados Unidos de Amrica". Siglo XXI, Mxico, 1986.
33- Informe del PNUD, 1990
34- OIT 1990
35- Oyen, Else. "Algunas cuestiones bsicas de la investigacin comparada sobre
la pobreza"; RICS I 34/dic 1992.
36- Mencionado por Oyen, Else. "Algunas cuestiones bsicas de la investigacin comparada
sobre
la pobreza"; RICS I 34/dic 1992.
37- Valentine, Charles. "La Cultura de la Pobreza". Amorrortu Editores. Bs As, 1972.
38-Oyen, Else. "Algunas cuestiones bsicas de la investigacin comparada sobre
la pobreza"; RICS I 34/dic 1992. Pag. 654
39- mencionado por Oyen, Else. "Algunas cuestiones bsicas de la investigacin comparada
sobre la pobreza"; RICS I 34/dic 1992.
40- Minujin, A.. "En la rodada". En: Minujin, A.(comp) 'Cuesta Abajo ". Unicef Losada, Bs. As;
1992.
41- Lo Vuolo, R. (comp). "Contra la Exclusin ". Ciepp, Bs As, 1995.
42-Las Necesidades Bsicas Insatisfechas se expresan en: vivienda precaria, hacinamiento,
ausencia de saneamiento bsico, desercin escolar y falta de capacidad de subsistencia. Un
hogar "pobre por ingreso" es aquel en que la suma de los ingresos, dividida por el nmero de
integrantes, lo ubica por debajo de la Linea de Pobreza (LP). La misma se establece segn el

valor de una canasta bsica de bienes y servicios, que permite un mnima de necesidades
alimentarias, vestido, transporte, vivienda, salud y educacin, y que se construye respetando
las pautas culturales de consumo de una sociedad en un determinado momento histrico
(Centro de Investigaciones sobre Pobreza y Polticas Sociales en la Argentina: CIPPA,1991)
43- Valentine, Charles. "La Cultura de la Pobreza". Amorrortu Editores. Bs As, 1972. Pag. 24
44-La teorizacin sobre la pobreza comienza en el S XVII, poniendo nfasis en la distribucin
sobre los recursos, ms que en juicios morales sobre los pobres y considerndola un problema
social, no individual. Fue a finales del S XVIII cuando los tericos sociales desarrollaron dos ideas
de pobreza que fueron reproduciendo las ciencias sociales hasta nuestros das con algunas
pocas modificaciones, realizando una divisin en categoras de pobres "dignos" e "indignos". Se
observa entonces, que tanto en la literatura, como en los proverbios y refranes populares, se
describe al pobre segn dos valoraciones opuestas: una como ser bendito, virtuoso, confiado,
sereno, independiente, adaptado a la sociedad, honesto, generoso y feliz. Otra definido como
ser malvado, perverso, antisocial, violento, con comportamiento patolgico, incvico o
criminal.En las polticas referidas a la guerra contra la pobreza el beneficiario de las mismas es
considerado de forma similar. Algunos se centran en los dones potenciales de los pobres para la
ayuda solidaria, la direccin y organizacin de sus comunidades, mientras otros sealan el
efecto perverso de la pobreza sobre el carcter individual y aconsejan que el dominio y
direccin de los pobres permanezcan en manos de la clase media.(Lewis, Oscar. "Antropologa
de
la
pobreza.
Cinco
familias
".
Mxico
Buenos
Aires,
FCE,
1961.)
La pobreza indigna tendra muchas de las caractersticas que Marx asign al lumpen
proletariado, que Lewis acu para la cultura de la pobreza y Moynihan otorg a la familia
afroamericana (Monreal, Patricia. ''Antropologa y Pobreza Urbana". Los libros de la Cata rata,
Madrid, 1996.).
45- Nathan Glazer y Daniel Moynihan en "Beyond the Melting Pot ."Ms all del crisol de
razas"; New York, l963)