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Los Fenmenos de El Nio y La Nia

Eric J. Alfaro

Escuela de Fsica y Centro de Investigaciones


Geofsicas
Universidad de Costa Rica
Presentado en el Curso Regional sobre los Desastres Naturales y su Impacto
Social en Centroamrica y Mxico.
XXVI Curso Centroamericano y del Caribe de Fsica.
Ciudad de la Investigacin, Universidad de Costa Rica, San Jos, Costa
Rica.
Del 6 al 10 de noviembre del 2000.
e-mail: ejalfaro@cariari.ucr.ac.cr

Resumen
Hoy en da los sistemas climticos del Ocano y Atmsfera no pueden ser
entendidos como dos entes aislados sino ms bien como dos partes que interactan entre
s y que pertenecen a un sistema ms general llamado Tierra-Atmsfera-Ocano. Un
ejemplo de esta interaccin nos la presenta el ciclo hidrolgico.

En general la atmsfera responde a los cambios en el ocano rpidamente,


mientras que el ocano, debido a sus propiedades fsicas, posee una mayor inercia y toma
ms tiempo llegar a un nuevo estado de equilibrio. Esto crea desequilibrios entre ellos, ya
que el estado del ocano no estara determinado solamente por el estado actual
atmosfrico, sino que integra los estados atmosfricos precedentes a los cuales todava se
est ajustando. Este desequilibrio es la fuente fundamental de variabilidad en los dos
Sistemas.
En general los seres humanos se adaptan a las condiciones medias del clima en la
regin donde viven y lidian con sus variaciones, esto incluye la existencia de eventos
climticos extremos, por lo general asociados a los desastres climticos ya que el clima
no siempre se mantiene dentro de los lmites que la sociedad espera y las condiciones
caen fuera del rango de lo esperado. Un evento climtico extremo de baja probabilidad
puede ocurrir con inusitada frecuencia e incluso repetirse en pocos aos. Un desastre
asociado al clima puede aparecer a travs de muchas formas, desde la rpida aparicin de
eventos de corta vida como los huracanes hasta la lenta fluctuacin que, en ocasiones,
lleva a una condicin de sequa, es por ello que los recursos climticos son mejor
explotados a medida que se conocen los diferentes tipos de variaciones que los afectan.
La interaccin entre los sistemas atmsfera y ocano est presente en prcticamente
todas las escalas temporales y espaciales, algunas de estas variaciones son: la
Intraestacional, ej. Veranillo, la Estacional, ej. poca Lluviosa y Seca,

la Interdecadal, ej. Fluctuaciones decadales en el Pacfico,

Tendencias de largo perodo, ej. Cambio Climtico

y la Interanual, ej. Los Fenmenos de El Nio y la Nia.

El Nio y la Nia son condiciones anmalas en la temperatura del ocano en el


Pacfico Tropical Este. Bajo la definicin ms aceptada, El Nio (La Nia) corresponde
al estado climtico en el que la temperatura de la superficie del mar esta 0.5C o ms, por
encima (debajo) de la media del periodo 1950-1979 (actualmente se est usando ya el
periodo 1961-1990), por al menos seis meses consecutivos, en la regin conocida como
Nio 3.4 (5N-5S, 120W-170W).

Se debe decir que la ocurrencia de El Nio o La Nia no es peridica, en otras


palabras, no ocurre un evento de este tipo cada cierto nmero de aos. Por otro lado, a un
evento El Nio no lo sigue necesariamente uno de La Nia o viceversa. Aun ms, se ha
encontrado que la actividad de estos eventos vara en escalas mucho mayores de tiempo,
aproximadamente en forma interdecadal, siendo la actividad de los ochentas y noventas
ms intensa que la vista unas dcadas antes. El nombre de El Nio proviene de los
pescadores de las costas peruanas y ecuatorianas pues cada ao cerca de la Navidad

aparece frente a las costas de Per una corriente clida que ellos llamaron El Nio en
referencia al Nio Jess. El nombre de La Nia es ms reciente y se usa nicamente a
modo de antnimo para describir las condiciones opuestas a las de El Nio, algunos otros
nombres menos usados son El viejo o el Anti-Nio.
Para entender como es que se producen estas variaciones, debemos entender un poco
de cmo es el estado normal de los sistemas en esta regin. Este fenmeno tiene su
gnesis en la zona del Pacfico Ecuatorial, la cual se caracteriza normalmente por la
persistencia de un flujo de vientos del Este llamados Alisisos, los cuales son capaces de
provocar un forzamiento sobre el ocano y establecen un desequilibrio energtico en el
sentido Este-Oeste, ya que acumulan el agua tropical ms caliente en el lado oeste del
ocano Pacfico, cerca de Indonesia.

Lo anterior es uno de los componentes superficiales de una de las estructuras que


encontramos presentes en el Pacfico Ecuatorial, la Circulacin de Walker, en honor al
cientfico ingls Gilbert Walker (1868-1958). En esta regin ocenica la presin
superficial es mayor al Este que al Oeste del Ocano y los Alisios fluyen de Este a Oeste
acumulando calor y humedad de la capa tropical ocenica. La conveccin profunda,
formacin de nubes y lluvias intensas, se experimenta al Oeste del Ocano ya que el aire
es ms ligero, creando una atmsfera inestable en la zona de convergencia de los Alisios.
Vientos del Oeste en la alta atmsfera proveen un flujo de retorno. Cielos claros y aire
subsidente se encuentra al Este del Ocano.

La Variabilidad de ao en ao de la Celda de Walker, asociada a los gradiente de


presin, se llama la Oscilacin del Sur.
Como un resultado de un debilitamiento en los los vientos Alisios, durante El Nio
las aguas clidas del Pacfico Tropical (usualmente ubicadas al Oeste) se expanden al este
hacia las aguas fras de Amrica del Sur.

Las reas de conveccin profunda tambin se desplazan al Este, provocando impactos


dramticos en la Circulacin Global. Durante La Nia bsicamente lo que vemos es mas
bien un reforzamiento de las condiciones normales sobre esta zona ocenica acompaada
de la aparicin de aguas ms fras de lo normal.

A pesar de que hoy en da resulta evidente la estrecha relacin entre el evento


ocenico (El Nio) y el atmosfrico ( La Oscilacin del Sur), no fue sino hasta finales de
los aos sesentas cuando el meteorlogo Jacob Bjerknes estableci que la Oscilacin del
Sur y la corriente El Nio son parte de un mismo fenmeno climtico que involucra
interacciones entre la atmsfera y el ocano Pacfico Tropical. De esta forma se ha
combinado el nombre en ENOS: El Nio-Oscilacin del Sur. Posteriormente, se encontr
que las seales de la ocurrencia del ENOS no se limitan a las regiones tropicales del
ocano Pacfico, sino que afectan lugares distantes.
Los impactos del ENOS en la atmsfera global reciben el nombre de teleconexiones.
Este trmino se ha convertido en algo usual para los cientficos del Clima que utilizan
correlaciones o patrones de teleconexin para describir las relaciones de la variabilidad
de la circulacin atmosfrica (tanto tropical como extratropical) con la temperatura y
precipitaciones, especialmente aquellas relacionadas al ENOS. En este trmino esta
implcito la existencia de razones fsicas para la variacin simultanea, a veces de signo
opuesto, en lugares distantes del Globo.

Estos impactos muchas veces repercuten en los planos sociales y econmicos.


Algunos efectos de El Nio 1997-98 fueron:
-

$500 millones en daos a la propiedad en California.


400,000 hectreas de bosques quemados debido a la sequa en Mxico.
300,000 desplazados en Per.
$3 billones en prdidas en Argentina.
Incremento de malaria y clera en Ecuador, Per y Brasil.
Disminucin del 30% de la produccin cafetalera de El Salvador

Ms localmente en Costa Rica tenemos que la ocurrencia de este evento caus daos
por varios millones de dlares.
Resumen de perdidas totales en Costa Rica
(Atribuidas al ENSO 1997-1998)
Sector Productivo
Millones de $
Agricultura
33.2
Ganadera
16.0
Pesca
3.6
Otras Industria
1.1
Sector Infraestructura
Electricidad
Agua y Otros

Millones de $
21.3
0.1

Ambie nte
Impacto Ambiental

Millones de $
6.0

Salud
Vivienda

Millones de $
0.8
1.1

Otros
Emergencia y Prevencin

Millones de $
8.2

Sector Social

Total
Total Nacional

Millones de $
91.2

CEPAL (Comisin Econmica para Amrica Latina)


(Reporte 3 de noviembre de 1998), cedido por la Br. Ileana Mora y el Dr. Jorge Amador, CIGEFI.

Sin embargo al estudiar el ENOS debemos tener en cuenta que:

El impacto del ENOS sobre el Clima es altamente complejo y variable.


Muchos efectos no esperados pueden asociarse a un ENOS especfico.
Adems, el ENOS no es la nica causa de variabilidad climtica, ya que a pesar
de que es uno de los mas dramticos y quizs uno de los mas estudiados, muchas
fluctuaciones no inducidas por El Nio son capaces de provocar alteraciones de los
regmenes de lluvia y/o temperatura con importantes impactos.
Cuando el conocimiento sobre el Clima es pobre, la preparacin ante posibles
eventos puede ser baja y los mecanismos de enfrentamiento inadecuados, cayendo
algunas veces en el ciclo hidro-ilgico (Glantz, M. Comunicacin personal).

Esto puede provocar severos costos en el orden ambiental, econmico y social. En


los estudios de los diferentes componentes del Sistema Climtico, el anlisis de las
variaciones a escalas interanuales y multidecadales, constituyen aspectos importancia
significativa. Muchos trabajos sugieren la idea que el Sistema Climtico vara dentro de
un conjunto de estados climticos estables. Las fluctuaciones a escalas interanuales se
encuentra muy vinculada a los procesos de interaccin Ocano-Atmsfera en los que el
ENOS juega un papel crucial.
Referencias.
-

Alfaro, E., 1998: Influencia de los Ocanos Pacfico y Atlntico Tropical sobre
los patrones de precipitacin en Centroamrica. Tesis Doctoral, Universidad de
Concepcin, Concepcin, Chile. 111 p.

Alfaro, E., 1993: Algunos aspectos del clima en Costa Rica en las ltimas
dcadas y su relacin con fenmenos de escala sinptica y planetaria. Tesis de
Grado. Universidad de Costa Rica, San Jos, Costa Rica. 75 pp.

Fernndez, W., and P. Ramrez, 1991: El Nio, La Oscilacin del Sur y sus
efectos en Costa Rica: una revisin. Tecnol. Marcha, 11, 3-11.

Glantz, M., 1998: Corrientes de cambio: El impacto de El Nio sobre el Clima


y la Sociedad. Cambridge University Press. 141pp.

Magaa, V. (ed.), 1999: Los Impactos de El Nio en Mxico. UNAM, Mxico.


229pp.

Ramage, C., 1986: El Nio. Scientific American, 254(6), 76-83.

Suplee, C., 1999: El Nio/La Nia. National Geographic, 4(3), 72-95.

Stolz, W., 1998: ENOS: El Nio-La Oscilacin del Sur. En: Una Biosfera en
Convulsin: El potencial cambio global, p. 17-31. A. Banichevich, V. Castro y J.
Bonatti (eds.). Instituto Meteorolgico Nacional-Universidad de Costa Rica.

Se agradece profundamente al Dr. Lino Naranjo del Instituto Meteorolgico de Cuba,


por permitir el uso de su material y colaborar con esta presentacin.