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La ciudad medieval en Henri Pirenne

Esteban Ruiz Serrano


El libro que se va a comentar, Las ciudades de la Edad Media, es un fragmento
de la obra ms general de Pirenne, Las ciudades y las instituciones urbanas, publicada
pstumamente en 1939. Henri Pirenne (1862-1935) inici su trayectoria como
historiador con investigaciones sobre historia social y poltica de los Pases Bajos. Slo
en los aos 30, cercano a la muerte, publica su obra principal, Mahoma y Carlomagno,
un clsico de la historiografa del siglo XX. En ella sostiene que la Edad Media no
comienza con las invasiones brbaras sino con las islmicas. El motivo es que slo con
la aparicin del Islam se produce el cierre del Mediterrneo. Hasta entonces, a pesar
de las invasiones de los brbaros y de la destruccin poltica del Imperio Romano de
Occidente, el Mediterrneo haba sido un espacio cultural y econmico unitario. Slo
con la llegada de los rabes tiene lugar la divisin del Mediterrneo en tres grandes
reas: el Sur, ocupado por el Islam; el Este, en el que se mantienen los vestigios del
Imperio Bizantino y el Oeste, del que surge la cultura medieval occidental a partir del
Imperio Carolingio. Por eso, segn la clebre frase de Pirenne, Carlomagno resulta
inconcebible sin Mahoma. Este punto de vista es decisivo en la interpretacin que hace
Pirenne de la gnesis de la ciudad medieval.
Pirenne presenta el siglo de Carlomagno como una poca de renacimiento
religioso, cultural y poltico, pero de profunda crisis econmica, provocada por la
inestabilidad de los mares. El Mediterrneo haba sido cerrado por el Islam y el
Atlntico por vikingos y escandinavos. Las antiguas ciudades costeras, como Marsella,
entran en declive y comienzan a fundarse ncleos urbanos interiores. La vida cultural
tambin se repliega desde el Mediterrneo hacia el interior. Si an en tiempos de las
invasiones brbaras los principales pensadores (Boecio, Isidoro de Sevilla) continuaban
siendo mediterrneos, en los siglos VIII y IX las grandes figuras intelectuales (Alcuino,
Bonifacio, Eginardo) son hombres del continente. El Imperio Carolingio es, pues, un
estado continental sin salidas, que, debido a la imposibilidad de un comercio
martimo fluido, est sujeto a una economa agrcola de subsistencia. Es esta crisis
econmica la que implica la crisis definitiva de la ciudad antigua, que haba sobrevivido
a las invasiones brbaras.

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La transicin entre esa ciudad antigua, que desaparece con las invasiones
islmicas, y la ciudad medieval propiamente dicha tiene lugar con la emergencia de la
cit y el burgo, dos estructuras urbanas que podran ser consideradas protociudades
medievales, aunque Pirenne no utilice este trmino. Pirenne distingue el trmino cit,
que el traductor mantiene en francs en la versin espaola, del trmino ville,
traducido por ciudad en el texto espaol. Cit sera una agrupacin urbana que no
puede identificarse con la ciudad medieval pero que con frecuencia est en su origen
histrico, de ah la condicin de protociudad que se la asigna en esta nota. Ville
sera la ciudad medieval propiamente dicha, resultado de la cit como se ver ms
adelante.
Las cits eran, en principio, ciudades antiguas dotadas de una organizacin
municipal propia del Imperio Romano. Con la crisis final del Imperio y el triunfo del
cristianismo las cits empiezan a identificarse con las sedes episcopales, capitales de
dicesis que se organizan en torno a una catedral. La sociologa de una cit es
relativamente sencilla: est habitada por diferentes estamentos clericales (obispo,
autoridades diocesanas, sacerdotes, monjes del entorno, miembros de las escuelas
religiosas) y por el personal dedicado a los servicios que necesita la comunidad
(principalmente alimentacin y vestido). Es frecuente que las cits acojan mercados en
los que se desarrolla una actividad comercial muy rudimentaria, que no genera clases
mercantiles consolidadas. El ejemplo supremo de cit es, sin duda, Roma, que pasa de
ser capital poltica del Imperio a centro predominantemente religioso.
A diferencia de la cit, que hunde sus races en la ciudad antigua, el burgo es un
resultado de la fragmentacin del Imperio Carolingio. La falta de una autoridad imperial
firme hizo frecuentes los conflictos de jurisdiccin entre los seores feudales. El burgo
fue en su origen una fortaleza dispuesta para defender territorios en litigio. Estaba
habitada por un destacamento militar y gobernada por un alcalde, con pleno poder
delegado por el seor feudal. Adems de los establecimientos dedicados a los soldados,
un burgo contena tambin algn modesto edificio religioso, dependencias para las
personas encargadas del mantenimiento de la comunidad y almacenes o graneros que
permitan conservar una cantidad suficiente de provisiones.
Una cit poda tener hasta 3000 habitantes; un burgo rara vez llegaba al millar.
Tanto la una como el otro carecan de la actividad econmica necesaria para generar una

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vida urbana pujante. Pero ambas estructuras se encuentran, segn Pirenne, en el origen
de la ciudad medieval.
Un impulso decisivo para la constitucin plena de las ciudades medievales
vendr dado por el renacimiento comercial que empieza a esbozarse en el siglo X y se
consolida en el XI. En este proceso Pirenne considera decisiva la intervencin de
Gnova, que ocupa Cerdea, Crcega y Sicilia, hasta entonces en poder de los rabes y
recupera para el comercio cristiano algunas rutas del Mediterrneo. En el Mar del Norte
los escandinavos abandonan la guerra y se dedican al comercio, lo que favorecer la
prosperidad de los Pases Bajos y una mayor relacin comercial entre Londres y
Francia.
Un factor esencial para la formacin de una nueva clase mercantil es el aumento
de la poblacin a partir del siglo X, que provoca una fuerte emigracin del campo a la
ciudad. Masas de campesinos desarraigados se asientan en el entorno de las
protociudades (cits y burgos) y constituyen portus. Un portus era, en principio, un
almacn de mercancas que daba lugar a un foco estable de comercio. Los portus
estaban situados extramuros de cits y burgos y acabaron por consolidarse como un
espacio en el que se instalaban mercaderes que generaban una vida comercial estable y
bien localizada. Se constituyeron as dos ncleos de poblacin: el originario (cit o
burgo) y el sobrevenido (portus, que en el caso del burgo recibi tambin el nombre de
nuevo burgo) separados inicialmente por las murallas del ncleo antiguo. Ahora bien,
la misma prosperidad de portus y burgos nuevos eran un reclamo para el pillaje y la
delincuencia procedentes del exterior. Fue necesario, por lo tanto, proteger portus y
nuevos burgos con murallas que se suponan un cinturn aadido al que ya tenan cits
y burgos como recintos amurallados.
As, pues, tanto burgos como cits dan lugar a las ciudades medievales por
procesos de yuxtaposicin en los que la parte nueva de la ciudad va absorbiendo jurdica
y econmicamente a la vieja. Slo los comerciantes, habitantes del burgo nuevo,
reciben el nombre de burgueses. Entre los dos ncleos yuxtapuestos de la ciudad
medieval hubo pronto contenciosos de jurisdiccin y territorialidad. En las cits, la
nueva clase urbana reivindic sus derechos ante los obispos y aprovech para ello
conflictos de naturaleza religiosa o poltica ms que econmica. Los burgueses se
enfrentaron al clero dominante, bien denunciando su relajacin de costumbres y su falta
de espiritualidad sincera, bien apoyando al bando que ms les favoreca en las luchas
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entre el papa y el emperador o entre los reyes y el emperador. Lo cierto es que los
habitantes de las nuevas ciudades van adquiriendo derechos e incluso generando sus
propias instituciones. La principal de ellas es el consulado, que aparece en el siglo XI.
El cnsul era un magistrado municipal que administraba la ciudad y su cargo era anual y
electivo.
En el caso de los burgos, la autoridad del alcalde se extendi en principio tanto
sobre el viejo como sobre el nuevo burgo. Pero la burguesa no se sinti cmoda en este
orden y reaccion organizndose en asociaciones propias, como hansas y guildas, que
elegan a sus notables. Los alcaldes no se opusieron, en un primer momento, a que los
burgueses solucionasen sus problemas por sus propios medios, de modo que guildas y
hansas tuvieron cada vez ms autonoma para organizar sus asuntos de modo en
principio alegal. Pero a partir del siglo XII empiezan a promulgarse en los burgos de
Flandes (Brujas, Gante) constituciones urbanas que reconocen territorios jurdicos
autnomos, provistos de derechos especiales para sus habitantes. El ms fundamental de
esos derechos es, naturalmente, el de la libertad, que libera de la servidumbre a
cualquier siervo que vive en una ciudad durante un ao. Otro grupo de derechos est
relacionado con la capacidad de los burgueses para dirimir los contenciosos relativos a
sus propios negocios. Por ltimo, un tercer cuerpo de derechos tiene que ver con la
legislacin de la paz urbana, toda una serie de disposiciones orientadas a mantener el
orden pblico mediante un sistema de coaccin violenta que inclua los castigos fsicos
ms atroces (descuartizamientos, muertes, amputaciones y todo tipo de torturas). Se
supona que esta coaccin por el terror garantizaba la condicin de hombres de paz
(homines pacis) de los habitantes de la ciudad. En cualquier caso, las murallas
protectoras del peligro exterior y las leyes de la paz urbana protectoras del peligro
interior sellaban la alianza entre el comercio y la seguridad que estaba en el origen de la
ciudad medieval.