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E L

L S E R

Autor: VICENTE ABOITES


I. LUZ Y MATERIA
II. AMPLIFICADORES Y OSCILADORES PTICOS
III. SISTEMAS LSER ESPECFICOS
RESEA HISTRICA

I .

L U Z

M A T E R I A

EL DESARROLLO del lser, como el de cualquier otro


descubrimiento importante, fue posible gracias a los avances
previamente logrados en otras disciplinas cientficas. En el caso que
nos ocupa, estas disciplinas las encontramos fundamentalmente en
la fsica moderna y, en particular, en la parte de sta llamada
mecnica cuntica. A su vez, el germen que dio origen a la
mecnica cuntica lo encontramos en el siglo XIX, cuando los
cientficos de la poca trataron de encontrar la distribucin del
espectro emitido por un cuerpo caliente. Por tanto comenzaremos
nuestra exposicin aqu.
RADIACIN TRMICA
Si calentamos un objeto a 200 C podremos notar al acercar la
mano a ste que emite cierta radiacin invisible llamada calor o
radiacin infrarroja. Si ahora aumentamos la temperatura del objeto
hasta 600 C (la que produce por lo comn una estufa elctrica)
notaremos que una tenue luz roja empieza tambin a ser emitida.
Aumentando la temperatura del objeto a 2 000 C (la del filamento
interno de un foco elctrico) emitir radiacin visible de color
amarillo y si seguimos aumentando continuamente la temperatura el
color que observaremos ser progresivamente, azul, violeta, etc.
Este es un resultado fcil de comprobar.
La figura I.1 muestra el espectro electromagntico, indicando la
regin del espectro que nos es visible, y la figura I.2 muestra los
resultados experimentales observados al realizar un experimento
como el anteriormente descrito. En esta figura aparece la intensidad
de radiacin emitida por longitud de onda para varias temperaturas.

Figura I.1. Lneas de potencia

Podemos observar que, a medida que aumenta la temperatura del


cuerpo, el punto mximo de intensidad se desplaza hacia longitudes
de onda cada vez menores. Este hecho se conoce como la ley de
desplazamiento de Wien. Asimismo, de la figura I.2 podemos notar
que la energa total emitida por un cuerpo caliente a una
temperatura T es proporcional al rea contenida bajo la curva a esa
temperatura. Entre ms caliente est el cuerpo, ms energa en
forma de radiacin emite. Este resultado es la ley de StefanBoltzmann, que expresa que la energa total irradiada por un cuerpo
con una temperatura T aumenta en forma proporcional a la cuarta
potencia de la temperatura a que se encuentra.
Uno de los resultados ms sorprendentes de este problema radica en
que los resultados experimentales graficados en la figura I.2 no
dependen de la naturaleza o forma del cuerpo en cuestin. Esto
significa, por ejemplo, que si tenemos dos trozos de forma
arbitraria, uno de platino y otro de acero, y los calentamos, la
grfica de intensidad de radiacin emitida por longitud de onda
(como la de la figura I.2) para varias temperaturas tendr las
mismas caractersticas generales en ambos casos.

El problema al que se enfrentaron los cientficos de fines del siglo


XIX fue tratar de explicar tericamente los resultados
experimentales mostrados en la figura I.2. Su problema era
construir un modelo terico-matemtico capaz de reproducir las
observaciones experimentales. Claro est, inicialmente la
herramienta de que ellos se valieron fue la fsica y la matemtica
entonces conocidas (no tenan otra alternativa!). En particular,
hicieron uso de la fsica estadstica que haba sido previamente
desarrollada por Ludwing Boltzmann, James Clerk Maxwell, Josiah
Willard Gibbs y algunos otros.
Un cientfico que trabaj intensamente en tratar de resolver el
problema de la radiacin trmica emitida por un cuerpo caliente fue
James Jeans, quien plante el problema esencialmente de la
siguiente manera: dado que las leyes de la fsica estadstica nos
permiten determinar con precisin la distribucin de energa de las
molculas de un gas y puesto que se quiere obtener la distribucin
de energa emitida por longitud de onda por un cuerpo caliente
entonces slo debemos aplicar los mismos mtodos estadsticos a
ambos problemas.

Figura I.2.
Para ver el problema central al que se enfrent Jeans realicemos el
siguiente "experimento pensado" (Gedankenexperiment es el
trmino original en alemn). Este tipo de experimentos, como su
nombre lo indica, no son realizados fsicamente sino slo
"pensados". En ellos se aplican las leyes fsicas conocidas y se
deduce el resultado que obtendramos si realizramos el
experimento.

Consideremos dos cubos huecos rectangulares de dimensin L por


lado. En el primero introduciremos algunas molculas de gas y en
el segundo introduciremos radiacin electromagntica de cierta
longitud de onda . Debemos aadir que las paredes internas de
este ltimo cubo estn hechas de un material capaz de absorber (y
por lo tanto de emitir) radiacin de cualquier longitud de onda. Es
decir, la radiacin electromagntica contenida all ser
indefinidamente absorbida y reemitida por las paredes del cubo.
Al cabo de un cierto tiempo y debido a la transferencia de energa
cuando las molculas chocan unas contra otras, la distribucin de
energa de las molculas contenidas en el primer cubo estar dada
por las leyes de la fsica estadstica. La energa promedio de cada
molcula ser igual a la energa total disponible , dividida entre el
nmero total de molculas N. Este resultado es conocido como la
ley de equiparticin de energa, y es un resultado bsico de la fsica
estadstica.
Si nosotros observramos el espectro de radiacin electromagntica
contenido en el segundo cubo, veramos que como ya sabemos
es un espectro continuo cuya forma exacta est determinada por la
temperatura a que se encuentran las paredes del cubo. As, la
energa de la radiacin electromagntica inicialmente introducida
en el cubo, debi distribuirse en los varios modos posibles de
oscilacin dentro de ste.
Por simplicidad supongamos ahora un "cubo" unidimensional de
longitud L. Si la longitud de onda de la radiacin inicialmente
introducida fue = L vemos que los modos posibles de oscilacin
dentro del "cubo" son aquellos que tengan longitudes de onda /2,
/3, /4,..., etc., esto es, longitudes de onda cada vez ms cortas.
Como vemos, el nmero de tales modos posibles de oscilacin es
infinito y, por lo tanto, si aplicamos la ley de equiparticin de
energa de la fsica estadstica obtendremos que la energa promedio
por modo de oscilacin es nula, pues el nmero de grados de
libertad es infinito.
An ms, su hubiramos introducido, por ejemplo, luz roja en el
cubo, sta se hubiera convertido progresivamente en luz azul,
violeta, ultravioleta, rayos X, rayos gamma, y as sucesivamente,
sin lmite alguno. Por lo tanto, al abrir el horno de la cocina
deberamos morir instantneamente al ser alcanzados por una
mortfera radiacin de muy corta longitud de onda. Este hecho,
conocido como la "catstrofe ultravioleta", mostr la incapacidad
de la fsica del siglo XIX ahora llamada fsica clsica para
resolver algunos problemas importantes.
Para todo el mundo qued entonces claro que si se quera evitar la
catstrofe ultravioleta deberan realizarse cambios radicales en los
modelos de la fsica clsica hasta entonces aceptada.

LOS CUANTA DE ENERGA


El problema de la radiacin trmica tambin conocido como el
problema del "cuerpo negro", fue resuelto por Max Planck en el ao
de 1900. As se inici una de las ms importantes ramas de lo que
ahora llamamos fsica moderna. Planck hall la solucin al postular
que la energa de una onda electromagntica (o cualquier otro
sistema oscilante) puede existir en forma de paquetes llamados
cuanta. La energa E de cada cuanta es directamente proporcional a
la frecuencia de oscilacin. Esto es

E = hv
donde h es una constante universal, hoy conocida como constante
de Planck y que vale h = 6.6256 x 10-34 joules-segundo.
Con esta suposicin y haciendo uso de la fsica estadstica se puede
ahora calcular la distribucin de energa emitida por longitud de
onda por un cuerpo a la temperatura T. El resultado es una
expresin matemtica que concuerda maravillosamente con los
resultados experimentales mostrados en la figura I.2. El problema
del cuerpo negro estaba as resuelto!
Aunque Planck tuvo la necesidad de postular la cuantificacin de la
energa, l no crea realmente en la existencia fsica de tales
paquetes energticos. Sin embargo la evidencia experimental
mostr, en efecto, que un sistema fsico no puede intercambiar
cantidades arbitrarias de energa sino slo cantidades cuantizadas.
Asimismo, dicha evidencia experimental mostr que los cuanta se
comportan como partculas. Es decir, los cuanta no eran slo un
recurso matemtico que permiti resolver un problema, sino entes
fsicos reales. Dos importantes experimentos que apoyaron
decididamente esta idea fueron el efecto fotoelctrico y el efecto
Compton; el primero fue explicado por Albert Einstein en 1905 y el
segundo por Arthur H. Compton en 1923.
TOMOS Y TRANSICIONES ELECTRNICAS
El primer modelo "moderno" del tomo fue proporcionado por
Ernest Rutherford. Este modelo estaba basado en sus resultados
experimentales que mostraban conclusivamente que el tomo est
formado por un ncleo muy masivo con carga positiva, alrededor
del cual giraban los electrones, con carga negativa, formando un
sistema similar a un pequeo sistema planetario. El problema
fundamental de este modelo estaba en que, de acuerdo con la teora
electromagntica clsica, una partcula cargada como un electrn,
girando en una rbita, debera radiar ondas electromagnticas y
perder as rpidamente toda su energa. Es decir, un tomo sera un
sistema inestable en el cual sus electrones se colapsaran siguiendo
rbitas espirales hacia el ncleo atmico y emitiendo en el proceso
un breve destello de radiacin electromagntica de una

cienmillonsima de segundo. El universo, tal como lo conocemos,


no podra existir. Nuevamente, como en el problema de la radiacin
trmica, la fsica clsica era incapaz de proporcionar una respuesta
congruente con la observacin experimental.
Quien solucion en 1913 esta paradjica situacin fue el fsico
Niels Bohr al proponer un modelo atmico en el cual los electrones
nicamente pueden encontrarse en un nmero discreto de rbitas
alrededor del ncleo; para que un electrn pase de una rbita a otra
debe emitir (o absorber, segn el caso) un cuanto de energa. As,
Bohr sintetiz con su modelo los resultados experimentales de
Rutherford y las proposiciones tericas de Planck.
La figura I.3 muestra la estructura de un tomo de acuerdo con la
teora de Bohr. En este ejemplo tenemos que un electrn puede
encontrarse solamente en una de las cinco rbitas mostradas. Para
que el electrn pase de la primera a la segunda rbita necesita
recibir un cuanto con energa exactamente igual a la diferencia de
energa entre la primera y la segunda rbita. Igualmente, el paso de
un electrn de una rbita superior a otra inferior slo ser posible si
ste emite un cuanto con energa igual a la diferencia de energa
entre dichas rbitas.

Figura I.3.

Ntese que si el electrn se encuentra en la primera rbita no podr


emitir ningn cuanto de energa puesto que ya no hay rbitas de

menor energa a las cuales pueda descender. Por otra parte, tambin
debe observarse que a partir de la ltima rbita (en el caso de la
figura, la 5. rbita), si el electrn recibe otro cuanto de energa ste
pasar a ser un "electrn libre" y se separar del tomo, pues ya no
hay ms rbitas superiores a las cuales pasar. Entonces decimos que
el tomo est ionizado, esto es, se ha convertido en un tomo que ha
perdido uno o varios de sus electrones.
El modelo de Bohr explic los espectros de emisin de tomos
simples como el hidrgeno y el helio, y proporcion las bases para
comprender el espectro de tomos ms complejos. Claro est, la
fsica atmica no se detuvo all; pronto este modelo fue incapaz de
explicar nuevas observaciones experimentales y como consecuencia
tuvo que ser mejorado. No obstante, las ideas esenciales del modelo
atmico de Bohr que hemos expuesto son suficientes para
comprender lo que veremos a continuacin.
INTERACCIN TOMO-CUANTO
Ahora enunciaremos los procesos bsicos de interaccin entre la
materia y la radiacin electromagntica que en su ms pequea
escala se reducen a los procesos de interaccin entre tomos y
cuantos de energa de radiacin electromagntica.
Supondremos un sistema atmico elemental con dos niveles de
energa E1 y E2 en el cual el primer nivel corresponde a un electrn
en su rbita inferior y el segundo nivel corresponde a un electrn en
su rbita superior. En el primer caso diremos que el tomo se
encuentra en su estado base y en el segundo caso en su estado
excitado. Como vimos en la seccin anterior, este sistema atmico
slo podr interaccionar con cuantos que tengan una energa E igual
a la diferencia de energa E = E2 - E1. Por lo tanto, la frecuencia v
asociada a dichos cuantos de energa es

E2 - E1
v

=
h

En tal caso diremos que la interaccin tomo-cuanto es un proceso


resonante. En este libro slo consideraremos interacciones
resonantes.
Por brevedad, de ahora en adelante llamaremos fotn a un "cuanto
de radiacin electromagntica". El trmino fotn fue introducido
por Einstein al estudiar el efecto fotoelctrico.

El primer proceso de interaccin tomo-fotn que veremos es el


proceso de absorcin, que se muestra esquemticamente en la
figura I.4. Consiste en la interaccin entre un fotn y un tomo que
inicialmente se encuentra en su estado base. El resultado de esta
interaccin es que el tomo "absorbe" al fotn y usa su energa para
pasar a su estado excitado.

Figura I.4. Absorcin

El siguiente proceso importante de interaccin tomo- fotn es el


proceso de emisin espontnea, el cual se muestra
esquemticamente en la figura I.5. Ahora tenemos un tomo ya
excitado inicialmente, que en forma espontnea (y generalmente en
un tiempo breve, del orden de 10-8 segundos) pasa a su estado base
emitiendo en el proceso un fotn con energa igual a la diferencia
de energa entre los dos estados. El fotn se emite en una direccin
totalmente aleatoria.

Figura I.5. Emisin espontnea

Finalmente, el otro proceso importante de interaccin tomo-fotn


es el proceso de emisin estimulada. Su existencia fue propuesta
por Albert Einstein en 1917 y es el proceso fundamental gracias al
cual existe el lser. La figura I.6 muestra esquemticamente tal
proceso. En l tenemos la interaccin entre un fotn y un tomo que
inicialmente se encuentra en su estado excitado. Como resultado de
esta interaccin el tomo pasa a su estado base emitiendo en el
proceso un fotn que tiene las mismas caractersticas de direccin y
de fase que el fotn inicial. Por lo tanto, decimos que la radiacin
electromagntica que resulta es coherente.

Figura I.6. Emisin estimulada

Podemos realmente afirmar que el germen que dio origen al


desarrollo del lser fue dado a la vida cuando este fenmeno de
"emisin estimulada" fue propuesto. De hecho, la palabra lser es el
acrnimo de la expresin en ingls Light Amplification by
Stimulated Emission of Radiation, que en espaol podemos traducir
como "amplificacin de la luz por emisin estimulada de
radiacin".

I I .
A M P L I F I C A D O R E S
Y
O S C I L A D O R E S
P T I C O S

EN RARAS ocasiones nos hallaremos en una situacin en la que


debamos considerar la interaccin de un solo tomo con un solo
fotn, tal como hemos hecho en el captulo anterior. En vez de esto
tendremos la interaccin de un gran nmero de fotones con una
enorme cantidad de tomos. Debemos por tanto discutir esta ltima
situacin y obtener resultados que nos permitan saber cul ser el

resultado neto de la interaccin entre grandes cantidades de tomos


con fotones para posteriormente comprender qu es un amplificador
y un oscilador lser.
ABSORCIN Y AMPLIFICACIN DE LUZ
En esta seccin discutiremos cmo podemos describir la interaccin
de grandes cantidades de fotones con tomos. Consideremos un
flujo S de fotones propagndose a lo largo de una cavidad cilndrica
de longitud L, tal como se muestra en la figura II.1.

Figura II.1.
Supondremos que dicha cavidad tiene N tomos por unidad de
volumen de los cuales una cantidad N2 son tomos que se
encuentran en su estado excitado y N1 en su estado base, que se
representan como puntos blancos o negros, respectivamente, en la
figura II.1. Esto es, el nmero total de tomos por unidad de
volumen N est dado por la suma de los que se encuentran en el
estado excitado N2 y aquellos que estn en su estado base N1:

N = N1 + N2
Al propagarse el flujo S de fotones a travs de la cavidad y entrar en
interaccin con tomos que estn excitados, ocurrir el proceso de
emisin estimulada. Como hemos visto en el captulo anterior, este
proceso traer como consecuencia la amplificacin del flujo inicial
de fotones S. Esto debido a que, como ya sabemos, cada fotn del
flujo incidente que interacte con un tomo inicialmente excitado
puede dar lugar por medio del proceso de emisin estimulada a la
emisin de un segundo fotn, conjuntamente con la transicin del
tomo del estado excitado al estado base o no excitado. Sin
embargo, debido a que en dicha cavidad tambin hay tomos que se
encuentran en su estado base, al interactuar el flujo S de fotones con
dichos tomos el proceso de absorcin de fotones ocurrir, y con
esto disminuye el flujo inicial S de fotones. Ello se debe a que cada
fotn que interacte con un tomo inicialmente en su estado base
ser absorbido por dicho tomo y ste pasar a un estado excitado.

Si por un momento consideramos solamente el proceso de emisin


estimulada, vemos que la amplificacin de un flujo incidente, que
designaremos por Si, despus de propagarse a lo largo de una
distancia arbitraria Z a lo largo de un eje Z (vase la figura II.2)
ser mayor si la cantidad de tomos excitados N2 crece. Es decir,
mientras mayor sea N2, mayor ser el incremento en el flujo inicial
de fotones. Claro est que mientras mayores sean las distancias
recorridas (Z) por el flujo inicial de fotones, tambin aumentar la
amplificacin que el mismo sufrir. Por tanto, si aumentamos
cualquiera de las cantidades Z, N2 o Si, el incremento en el flujo
inicial de fotones tambin aumentar.

Figura II.2.

De forma similar, si ahora consideramos nicamente el proceso de


absorcin, vemos que la absorcin del flujo incidente Si despus de
propagarse a lo largo del eje Z una distancia arbitraria Z (vase la
figura II.3) ser mayor cuanto ms grande sea la cantidad de tomos
N1 que se encuentran en su estado base. Cuando crece N1, mayor
ser el decremento en el flujo inicial de fotones. Esto es, por un
razonamiento anlogo al anterior tenemos que el decremento en el
flujo inicial de fotones ser mayor cuando crezca la longitud Z en
que se propaga dicho flujo, la cantidad de tomos en su estado base
N1 y la cantidad inicial de fotones Si. Aumentando cualquiera de las
cantidades Z, N1 o Si, el decremento en el flujo inicial de fotones
tambin aumentar.
Sin embargo, en la realidad debemos considerar simultneamente
los dos procesos anteriores de emisin estimulada y de absorcin.
Dado que el primer proceso tiende a amplificar el flujo incidente
dependiendo de la cantidad de tomos que se encuentran en el nivel
superior N2, mientras que el segundo proceso tiende a disminuir el
flujo incidente dependiendo de la cantidad de tomos que se

encuentran en el nivel base N1, al considerar simultneamente los


dos procesos el resultado final depender de la cantidad de tomos
que se encuentran en el estado excitado y en el base. Si estas
cantidades son iguales, tendremos entonces que en promedio la
amplificacin y la absorcin que sufre el pulso inicial son iguales, y
por tanto el flujo final no ser ni mayor ni menor que el flujo de
fotones inicialmente incidente. Esto es, si

N2 = N1
entonces el cambio neto del flujo de fotones por unidad de longitud
es cero, es decir, la cantidad de fotones que sale de la cavidad
cilndrica mostrada en la figura II.1 es la misma que la que entr.
Por otra parte, si el nmero de tomos excitados N2 que hay en la
cavidad es menor que el nmero de tomos en su estado base N1, el
resultado promedio total ser de una reduccin del flujo inicial de
fotones. Esto es, si

N2 < N1
el flujo inicial de fotones ser absorbido. Ello implica que
disminuye el flujo inicial de fotones Si a lo largo de su propagacin
por la cavidad cilndrica mostrada en la figura II.1. Esto es, el flujo
de fotones es absorbido por el medio, lo cual se muestra en la
figura II.3.

Figura II.3.
Finalmente, si el nmero de tomos excitados N2 que hay en la
cavidad es mayor que el nmero de tomos en estado base N1, el
resultado promedio total ser de un incremento al flujo inicial de
fotones. Entonces, si

N2 > N1

el flujo inicial de fotones ser amplificado. Entonces el flujo de


fotones Si se incrementa a lo largo de su propagacin por la cavidad
cilndrica mostrada en la figura II.1. Esto es, el flujo de electrones
es amplificado por el medio, como se muestra en la figura II.3.
AMPLIFICADORES PTICOS
Contamos ahora con las ideas bsicas necesarias para la
comprensin del funcionamiento de un amplificador ptico,
tambin conocido como amplificador lser. Este es un sistema tal
que al introducirle un flujo inicial de fotones Si nos proporciona en
su salida un flujo final de fotones Sf mayor que el flujo inicial Si.
Dichos amplificadores pticos generalmente tienen un aspecto
similar al mostrado en la figura II.1, es decir, un cilindro por un
extremo del cual entra en flujo inicial de fotones Si y otro por el
cual sale el flujo final de fotones amplificado Sf.
Como hemos visto en la seccin anterior, la condicin necesaria
para tener amplificacin del flujo inicial de fotones Si es que el
nmero de tomos excitados N2 que se encuentra en la cavidad
amplificadora sea mayor que el nmero de tomos que se encuentra
en su estado base N1. La condicin anterior se conoce como
condicin de inversin de poblacin y el problema central para la
realizacin prctica de un amplificador ptico est en cmo lograr
dicha inversin de poblacin. Es decir, el problema es conseguir
que la mayora de los tomos que se encuentran en la cavidad
amplificadora pasen de su estado base, que es el estado normal en
que cualquier tomo se encuentra cuando no es perturbado, a un
estado excitado.
Para lograr dicha inversin de poblacin es necesario algn
dispositivo que proporcione la energa que los tomos de la cavidad
amplificadora requieren para pasar de su estado base a un estado
excitado. Este dispositivo recibe el nombre de "sistema de bombeo"
y puede ser de varios tipos, aunque los ms usuales son de tipo
ptico o de tipo elctrico.
En el caso de un sistema de bombeo de tipo ptico lo que tenemos
es la cavidad amplificadora circundada por una o varias lmparas
luminosas de destello flash muy potentes. Al ser disparadas dichas
lmparas, los fotones que stas emiten son absorbidos por los
tomos de la cavidad amplificadora, los cuales pasan de su estado
base a un estado excitado. Con esto se logra la inversin de
poblacin.
La figura II.4 muestra la seccin transversal de dos arreglos
posibles para la colocacin de las lmparas flash en un amplificador
bombeado pticamente.

Figura II.4.
En un sistema de bombeo de tipo elctrico se produce una intensa
descarga elctrica a travs de los tomos que se encuentran en la
cavidad amplificadora. De este modo los energticos electrones de
la descarga transfieren por colisiones electrn-tomo parte de su
energa a los tomos contenidos en la cavidad, logrando que stos
pasen de su estado base a un estado excitado. As se da la inversin
de poblacin.
La figura II.5 muestra la seccin transversal de un amplificador
ptico bombeado elctricamente, usando un can de electrones.

Figura II.5.
Para amplificar un pulso de luz usando un amplificador ptico
dotado de un sistema de bombeo ptico o elctrico, se sincroniza el
paso del pulso de luz con el disparo del sistema de bombeo. Es
importante que estos dos eventos estn perfectamente
sincronizados, pues si el sistema de bombeo es disparado antes o
despus de que llegue el pulso de luz al amplificador, dicho pulso
no ser amplificado.
La figura II.6 muestra la simulacin computacional de la
amplificacin de un pulso de luz que pasa a travs de un
amplificador ptico. Pueden observarse el pulso inicial y el pulso
final amplificado.

Figura II.6.
OSCILADOR PTICO
Despus de exponer el principio bsico de operacin de un
amplificador ptico, podemos fcilmente comprender el principio
de funcionamiento de un oscilador ptico, tambin conocido como
oscilador lser, o simplemente lser.
Consideremos una cavidad amplificadora con un sistema de
bombeo, a la cual hemos colocado en sus extremos un par de
espejos planos (o ligeramente cncavos) tal como se muestra en la
figura II.7, donde la lnea punteada indica el eje ptico del sistema.
Este par de espejos paralelos recibe el nombre de resonador ptico.
Uno de los espejos del resonador es casi 100% reflejante, y el otro
tiene una reflectancia tpica de alrededor del 90%.

Para comprender qu funcin tiene el resonador ptico nos


referiremos a la figura II.8, la cual muestra al oscilador ptico
inmediatamente despus de que el sistema de bombeo fue
disparado.
Podemos ver que cualquier fotn que sea emitido en una direccin
diferente de la definida por el eje ptico del resonador ptico se
perder, mientras que cualquier fotn emitido a lo largo del eje
ptico del oscilador ser amplificado por el proceso de emisin
estimulada e inmediatamente generaremos un enorme flujo de
fotones confinados por el resonador ptico, que se propaga a lo
largo del eje ptico. Si el resonador ptico no estuviera all, despus
de disparar el sistema de bombeo los tomos que fueron excitados
pasaran a su estado base debido al proceso de emisin espontnea,
emitiendo fotones en todas direcciones y perdiendo la energa
recibida por el sistema de bombeo.

Figura II.7.
La presencia del resonador ptico nos permite extraer en forma
eficiente la energa que el sistema de bombeo ha depositado en los
tomos contenidos en la cavidad amplificadora. Debido a que uno
de los espejos del resonador tiene una reflectancia del 90%, esto
permitir que el 10% de los fotones que incidan all sean
transmitidos fuera del resonador ptico, formando un haz de luz
muy intenso, monocromtico (formado por fotones de idntica
energa), coherente (pues todos sus fotones estn en fase, ya que
fueron producidos por el proceso de emisin estimulada) y

altamente direccional. stas son las propiedades fundamentales de


la luz lser que es generada por todo oscilador ptico.

Figura II.8.
En el tercer captulo veremos las caractersticas especficas de
construccin y funcionamiento de varios de los lseres ms
importantes.
CONMUTACIN DE Q
Como veremos en el prximo captulo hay osciladores pticos o
lseres que operan en forma pulsada y otros que lo hacen en forma
continua.
En general, el tiempo que dura un pulso de luz lser producido por
un lser pulsado depende de la duracin del pulso ptico o elctrico
que produce el sistema de bombeo. Para muchas aplicaciones
prcticas la duracin de tales pulsos lser es bastante grande y la
intensidad del pulso es demasiado pequea. Por lo tanto, se han
diseado varias tcnicas que permiten obtener pulsos lser de
duracin muy corta y de muy alta intensidad, caractersticas que son
necesarias casi para toda aplicacin de un lser pulsado. En esta
seccin veremos el principio de una de las ms importantes tcnicas
para obtener pulsos cortos e intensos. Esta tcnica es conocida
como "conmutacin de Q" (Q-Switching es el trmino original en
ingls).
En el estudio de los sistemas oscilantes se ha definido una cantidad
llamada "factor de calidad", que se denota generalmente por la letra
Q. Esta cantidad se define como el cociente de la energa E
almacenada por el sistema oscilante dividido entre la rapidez con
que dicha energa es perdida por el sistema. Como sabemos, la
rapidez con que un sistema pierde energa se denomina potencia P.
La expresin matemtica para el factor de calidad es

donde v, es la frecuencia del oscilador y = 3.1416.


Podemos ver que el factor de calidad Q nos permite caracterizar las
prdidas de un sistema oscilante. Un oscilador con bajas prdidas se
caracteriza por tener un alto valor de Q mientras que un oscilador
con altas prdidas se caracteriza por tener un bajo valor de Q.
La figura II.9 muestra un oscilador ptico con altas prdidas, es
decir, con un bajo valor de Q. Las prdidas en este caso son
producidas al introducir un "objeto extrao" en el interior del
resonador ptico que impide que el sistema entre en oscilacin. Por
otra parte, la figura II.8 muestra un oscilador ptico con bajas
prdidas y por tanto con un alto valor de Q. En este ltimo caso no
hay nada que impida la oscilacin ptica del sistema.

Figura II.9.
Es posible construir un oscilador ptico que contenga en el interior
de su resonador un interruptor ptico que nos permita variar a
voluntad el valor Q de la cavidad. Esto se muestra en la figura II.10.
Si el interruptor est encendido un flujo de fotones puede pasar a
travs de l; esto nos da un alto valor de Q. Por otro lado, si el
interruptor est apagado el flujo de fotones no puede atravesarlo;
tenemos entonces un bajo valor de Q.

Figura II.10.
Podemos ahora preguntarnos lo siguiente: qu ocurre en los
tomos contenidos en la cavidad amplificadora cuando se tiene el
interruptor ptico apagado (o sea, un bajo valor de Q) y
simultneamente se dispara el sistema de bombeo?
En este caso, dado que el sistema no puede entrar en oscilacin y
por lo tanto no puede perder radiacin lser hacia el exterior, toda la
por el sistema de bombeo ser asimit contenidos en la cavidad
amplificadora. As, casi todos los tomos pasarn a su estado
excitado y muy pocos permanecern en su estado base. Por tanto, la
cantidad N2 - N1 alcanzar un valor muy grande. A esta ltima
cantidad se le conoce como "nivel de inversin de poblacin" o
simplemente "inversin de poblacin". Si en este momento, en que
tenemos un valor muy alto de inversin de poblacin,
repentinamente encendemos el interruptor ptico (obtenindose as
un alto valor de Q) el sistema entrar violentamente en oscilacin y
muy pronto se generar un corto e intenso pulso de luz lser. Esto
se muestra en la figura II.11. All podemos ver el bajo valor inicial
de Q; el disparo del sistema de bombeo se inicia produciendo un
increment en el valor del nivel de inversin de poblacin N2 - N1.
En el instante ti en que accionamos el interruptor ptico y tenemos
un alto valor de Q, el nivel de inversin de poblacin rpidamente
decrece, producindose un corto e intenso pulso de luz lser.

Figura II.11.
Los valores tpicos de duracin y potencia de pulsos lser
generados mediante esta tcnica son del orden de 10 a 100 x 10-9
segundos de duracin y de 1 x 106 a 1 x 10 8 watts de potencia.
UN POCO DE HISTORIA
Como hemos visto a lo largo de estos captulos, los conceptos
bsicos que dieron origen al lser se remontan al siglo pasado, con
el nacimiento de la fsica cuntica. La fsica cuntica, relativista y
clsica forman los pilares bsicos en que se sustenta la fsica
moderna. Como se ha dicho, la fsica cuntica surgi gracias a la
incapacidad de la fsica de la poca, ahora conocida como fsica
clsica, para explicar algunos fenmenos observados. El concepto
bsico de la fsica cuntica es, como vimos en el primer captulo, el
del "cuanto" de energa, introducido por Max Planck en 1900. A
partir de all se inicia un vertiginoso desarrollo de la fsica cuntica

y en 1917 Albert Einstein introduce el concepto de emisin


estimulada, idea bsica en la cual se sustenta el lser.
Los primeros esfuerzos encaminados a construir dispositivos
prcticos que hacan uso del concepto de emisin estimulada no se
dieron sino hasta 1954, ao en el cual, de manera simultnea pero
independiente, Nikolay G. Basov y Alexander M. Prokhorov del
Instituto Lebedev de Mosc, y Charles H. Townes de la
Universidad de Columbia, en Estados Unidos de Amrica,
construyeron un amplificador de microondas llamado MSER (por
el acrnimo de Microwave Amplification by Stimulated Emission of
Radiation), cuyo funcionamiento es bsicamente el descrito en este
captulo (cuando los fotones de la radiacin amplificada caen en el
rango de las microondas, figura I.1). La contribucin de estos tres
cientficos fue internacionalmente reconocida cuando en 1964 se les
otorg el premio Nobel de fsica.
Inmediatamente despus de la construccin de los primeros
MSER, varios cientficos intentaron poner dicho aparato en
operacin a longitudes de onda cada vez menores. Pronto se dieron
cuenta de que las condiciones fsicas de operacin para producir la
emisin estimulada en la regin de luz visible (Figura 1.1) eran
muy diferentes de las requeridas en un MASER. Nuevamente en
forma simultnea pero independiente, en la Unin Sovitica
Alexander M. Prokhorov y en Estados Unidos de Amrica Charles
H. Townes y Arthur L. Schawlow este ltimo investigador de los
Laboratorios Bell, justificaron tericamente la idea del LSER
(palabra compuesta, como hemos visto, por el acrnimo de Light
Amplification by Stimulated Emission of Radiation). A partir de ese
momento se inici una carrera por construir el primer lser.
Schawlow, como muchos otros investigadores, pens que el mejor
medio activo que se podra utilizar sera un gas, mientras que
Theodore H. Mainman, entonces joven investigador de los
Laboratorios Hughes en Malib, California, prefiri trabajar
utilizando como medio activo cristales sintticos de rub. En 1960,
Mainman mostr orgullosamente al mundo el primer lser en
operacin; posteriormente, aunque tambin en 1960, el investigador
de los Laboratorios Bell , Ali Javan, puso a funcionar el primer
lser de gas en el mundo, utilizando una mezcla de helio y nen.
Resulta interesante recordar que cuando Mainman intent publicar
sus resultados sobre el lser de rub en la prestigiada revista
cientfica Physical Review Letters, su artculo fue rechazado, pues
de acuerdo a los editores de la revista se trataba "slo de un lser
ms".
Desde entonces la carrera por desarrollar nuevos lseres y estudiar
nuevas aplicaciones para stos ha continuado sin cesar, debido a
que la curiosidad por entender y utilizar el que nos rodea es propia
de todo ser humano. Lo ms probable es que dicha carrera nunca se
detenga.

La breve "resea histrica" incluida al final de este libro muestra


cronolgicamente algunas de las ms importantes contribuciones
realizadas en esta carrera.

I I I .

S I S T E M A S
L S E R
E S P E C F I C O S

EN ESTE captulo presentaremos el detalle de operacin de algunos


de los ms importantes sistemas lser. Aunque en los dos captulos
anteriores se ha supuesto que en la cavidad amplificadora tenemos
tomos en los cuales ocurren los procesos de absorcin y emisin,
esto no es esencial. Los procesos anteriores pueden tambin ocurrir
en otro tipo de sistemas microscpicos, como por ejemplo las
molculas, los iones atmicos o incluso los electrones libres.
En general, cualquier sistema microscpico en el cual los procesos
de absorcin y emisin puedan ocurrir ser llamado centro activo y
el medio macroscpico que stos forman se llama medio activo.
Este ltimo puede ser por ejemplo una mezcla gaseosa, un cristal,
un semiconductor y varios otros.
A pesar de las grandes diferencias que existen en la extensa
variedad de lseres actuales, se puede lograr una clasificacin
general de stos tomando como parmetro el tipo de medio activo y
el tipo de sistema de bombeo que utilizan. El cuadro III.1 muestra
la agrupacin bajo este criterio de los lseres ms comunes.
De esta forma se distingue un lser de rub de un lser molecular de
bixido de carbono, porque en el primero el medio activo es un
cristal slido que es bombeado pticamente, mientras que en el
segundo el medio activo es una mezcla gaseosa bombeada por una
descarga elctrica.
En general, cuando es posible, la presentacin de cada lser aqu
tratado abarca: a) la esquematizacin de los niveles de energa de
los centros activos en los cuales tiene lugar la emisin lser, b) la
explicacin del efecto que el bombeo particular tiene sobre el
medio activo, c) un resumen de las dificultades que presenta el
funcionamiento del lser, y d) la forma en que stas son
solucionadas en la prctica. Finalmente, se incluye una seccin
donde se mencionan algunas de las aplicaciones ms importantes
actuales o potenciales para cada tipo de lser.
EL LSER DE RUB
Histricamente ste fue el primer lser que funcion en el mundo.
Fue construido por Theodore Maiman en 1960, quien us como
medio activo un cristal de rub sinttico. El rub es una piedra
preciosa formada por cristales de xido de aluminio Al 2O3, que

contiene una pequea concentracin de alrededor de 0.05% de


impurezas de xido de cromo Cr2O3 (el xido de aluminio puro,
Al2O3, se llama zafiro). La presencia del xido de cromo hace que
el transparente cristal puro de xido de aluminio se torne rosado y
llegue a ser hasta rojizo si la concentracin de xido de cromo
aumenta. La forma geomtrica tpica que adopta el rub usado en un
lser es la de unas barras cilndricas de 1 a 15 mm de radio y
algunos centmetros de largo.

Caractersticas espectrales del lser del rub


Los centros activos en el rub son los iones de cromo, Cr +++, que se
presentan como impurezas en el cristal de Al2O3. Los niveles
energticos del ion Cr+++, fundamentales para el funcionamiento del
lser de rub, se muestran en la figura III.1. Puede notarse la
presencia de dos bandas de absorcin cuya notacin
espectroscpica es 4F1 y 4F2. Estas bandas pueden absorber muy
eficientemente fotones de longitud de onda de 0.42 m y 0.55m
(la relacin entre la longitud de onda y la frecuencia v es = c/v,
donde c es la velocidad de la luz; c = 3 x 10 10 cm/seg). La vida
media de los iones excitados en estas dos bandas es muy breve, del
orden de nanosegundos (1 nanosegundo 1 x 10 -9 segundos).
Transcurrido este tiempo, dichos iones decaen de manera
espontnea a un nivel energticamente inferior cuya notacin
espectroscpica es 2E. Este ltimo nivel tiene una vida media
bastante larga (del orden de milisegundos; 1 milisegundo = 1 x 10-3
segundos) y debido a esto se conoce como nivel "metaestable". Este
ltimo nivel, de hecho, est formado por dos subniveles cuya
notacin espectroscpica es 2 y .

Cuadro III.1.

Cuando un ion de cromo sufre una transicin de los subniveles 2


y al nivel base denotado por 4A2, se emiten fotones con longitudes
de onda de 0.6929m y 0.6943 m.

Funcionamiento de un lser de rub


Si un ion de cromo se encuentra en cualquiera de los estados 4F2 o
4
F1 experimenta una transicin rpida hacia los subniveles 2 o
(vase la figura III.1). Si lo hace hacia el subnivel 2 podr pasar
al estado base 4A2 emitiendo un fotn a 0.6228 m, mientras que
silo hace hacia el subnivel pasar al estado base 4A2 emitiendo un
fotn a 0.6943 m de longitud de onda. Dado que, por razones

estadsticas, es ms probable encontrar al ion de cromo en el estado


que en el estado 2 , el lser de rub funciona usualmente a
0.6943 m.

Figura III.1.
Para el estudio terico de estos lseres es habitual considerar
solamente tres niveles energticos. En este caso el estado base 4A2
es interpretado como el primer nivel denotado por |1>, los niveles
4
F2 y 4F1 como un solo tercer nivel denotado por |3> y los
subniveles y 2
como un nico segundo nivel energtico
denotado por |2&gt;.
La excitacin del rub se realiza mediante la energa ptica
proporcionada por lmparas flash conectadas a un banco de
capacitores. Esto se muestra en la figura III.2. Una de las grandes
desventajas de los lseres bombeados pticamente (incluido, claro
est, el lser de rub), es su baja eficiencia, que por lo general es
menor del 0.1%. Otro inconveniente del lser de rub consiste en la
dificultad del crecimiento de los cristales sintticos de rub. Ello ha
ocasionado que en la actualidad se prefiera como medio activo el
uso de vidrios de fcil fabricacin (como por ejemplo, vidrios con
impurezas de neodimio) y no de cristales como el rub.

Figura III.2.
ALGUNAS APLICACIONES DEL LSER DE RUB
Este lser ha sido utilizado con xito en aplicaciones industriales,
militares, mdicas y cientficas. No obstante, hay que mencionar
que debido a lo costoso y complicado de fabricacin de las barras
sintticas de rub, desde hace algunos aos este tipo de lser ha sido
desplazado por lseres similares en concepcin y diseo que
utilizan como centros activos iones de neodimio. La diferencia
bsica entre ambos lseres est en la longitud de onda de emisin:
en el lser de rub es de 0.6943 m y en el de neodimio de 1.064
m. Por lo tanto, prcticamente en todas las aplicaciones que a
continuacin se describen debemos tener en mente que se puede
usar indistintamente un lser de rub o uno de neodimio.
Entre sus aplicaciones industriales destaca su uso en la
microperforacin, as como en la produccin de componentes
electrnicos de precisin, como por ejemplo resistencias, en las
cuales es necesario volatilizar muy pequeas cantidades de material
para fabricar resistencias de muy alta precisin. Otra importante
aplicacin de estos lseres se encuentra en el mercado de productos
de venta con logotipos comerciales, la cual se muestra
esquemticamente en la figura III.3 (a).

Figura III.3 (a)


En el campo de la industria militar, estos lseres han sido utilizados
como "marcadores de blanco". Con un lser de baja potencia de este
tipo se apunta hacia el objetivo que se desea destruir; en seguida un
misil o cohete con un sensor adecuado, diseado para identificar el
lugar en donde el lser est siendo apuntado se dirige a dicho lugar
y logra as la destruccin del objetivo. Esto se muestra
esquemticamente en la figura III.3 (b).

Figura III.3. (b)


Entre las aplicaciones mdicas se puede mencionar su uso en el
tratamiento de problemas dermatolgicos y tumores cancerosos, y

su uso como cauterizador o bistur lser. Ya que la radiacin


producida por este lser puede propagarse a travs de fibras pticas,
es posible realizar en forma simple, segura y sin muchas molestias
para el paciente, intervenciones en el estmago para el tratamiento
de lceras, o en las venas para destruir obstrucciones que podran
causar serios problemas circulatorios. En ambos casos dichas
operaciones pueden realizarse en cuestin de minutos, y no
requieren hospitalizacin ni ciruga mayor.
Las aplicaciones cientficas de estos lseres son muy variadas.
Difcilmente un solo libro dedicado tan slo a este tema sera
suficiente para mencionarlas. Comentaremos aqu una de las
aplicaciones actuales ms espectaculares y prometedoras de este
tipo de lseres. La idea principal consiste en obtener energa por
medio de microexplosiones termonucleares de fusin que puedan
ser utilizables para fines civiles. As como existen bombas atmicas
de fisin que funcionan utilizando tomos pesados de uranio o
plutonio (como las que desgraciadamente fueron detonadas en
Hiroshima y Nagasaki), tambin existen bombas de fusin (mucho
ms poderosas en capacidad destructiva que las anteriores) que
funcionan utilizando tomos ligeros como el hidrgeno o istopos
del hidrgeno (la llamada "Bomba H").
Un reactor nuclear es un dispositivo que nos permite utilizar
reacciones nucleares de fisin con tomos pesados para producir
energa elctrica con fines pacficos. Sin embargo, debido a que las
reacciones nucleares de fusin liberan mucha ms energa que las
de fisin y a que las reservas mundiales de combustible para
producir reacciones de fusin son mucho mayores que las reservas
conocidas para producir reacciones de fisin, existe en el mundo un
intenso esfuerzo cientfico por producir un nuevo tipo de reactores
nucleares para producir electricidad con fines pacficos, que
funcionen haciendo uso de reacciones nucleares de fusin y no de
fisin como los actuales. Una de las alternativas que actualmente
est en investigacin para la construccin de este nuevo tipo de
reactores nucleares de fusin consiste en utilizar intensos pulsos
lser, localizados en microesferas (de 0.1 a 1 mm de dimetro) que
contienen el combustible nuclear (tomos de hidrgeno y algunos
de sus istopos como el deuterio y tritio), como se muestra en la
figura III.3 (c). Debido a la intensa radiacin lser incidente, la
superficie de la microesfera se volatiliza casi instantneamente,
produciendo un gas de muy alta temperatura llamado plasma,
en expansin alrededor de la esfera, como se muestra en la figura
III.3 (d). Como reaccin a la expansin de dicho plasma, el interior
de la esfera se comprime (sufre una implosin) y alcanza
temperaturas y densidades similares a las que ocurren en las
estrellas.
De esta forma el combustible nuclear reacciona fusionndose y
liberando energa que podra ser utilizada para generar electricidad.

Figura III.3 (c)

Figura III.3 (d)


LSER DE HELIO-NEN
El lser de helio-nen fue el primer lser de gas que se construy.
Actualmente sigue siendo muy til y se emplea con mucha
frecuencia. Los centros activos de este lser son los tomos de
nen, pero la excitacin de stos se realiza a travs de los tomos de
helio. Una mezcla tpica de He-Ne para estos lseres contiene siete
partes de helio por una parte de nen.

Caractersticas espectrales del helio-nen


La figura III.4 muestra el diagrama de niveles de energa para el
sistema He-Ne. Ah se exponen las tres transiciones lser ms
importantes, las cuales ocurren a 3.39 m, 1.15 m y 0.6328 m.
Puede notarse que los niveles del helio, espectroscpicamente
denotados como 21S y 23S, coinciden con los niveles 3s y 2s del
nen. Como veremos en seguida, este hecho es fundamental para la
excitacin de los tomos de nen. En este lser los centros activos
son los tomos de nen y la inversin de poblacin se logra entre
los niveles 3s con 3p y 2p, as como entre 2s y 2p.
Ntese que el nivel energtico inferior de la transicin lser no es el
estado base del tomo de nen, por lo tanto, es necesario pasar de la
transicin inferior al estado base.

Figura III.4.
Funcionamiento del lser de helio-nen
El bombeo del lser de He-Ne se realiza por medio de las colisiones
que realizan los electrones de una descarga elctrica,
principalmente con los tomos de helio. Como resultado de estas
colisiones, los tomos de helio son excitados a los niveles 2 1S y 23S
(vase la figura III.4).
La excitacin de los tomos de nen se logra debido a colisiones de
stos con tomos excitados de helio. Como resultado de dichas
colisiones, los tomos de helio pasan a su estado base y los tomos
de nen pasan del estado base a los estados 3s y 2s, creando una
inversin de poblacin entre estos niveles y los niveles 3p y 2p.
Entre estos niveles energticos puede ocurrir la oscilacin lser. A
partir de los niveles 3p y 2p, los tomos de nen decaen
espontneamente al nivel inferior 1s, de. donde pasan al estado base
debido a colisiones con otros tomos o con las paredes del tubo
lser. La figura III.5 muestra la estructura bsica de un lser de HeNe. Las ventanas de Brewster instaladas en los extremos del tubo
consisten en. lminas de vidrio colocadas en un ngulo especfico
(llamado ngulo de Brewster) para disminuir al mximo reflexiones
de luz no deseada.

Figura III.5.
Generalmente estos lseres operan a una longitud de onda de
0.6328m, y las potencias tpicas de salida son de 1 a 50 mW de
potencia continua.
ALGUNAS APLICACIONES DEL LSER DE HE-NE
Este lser es sin duda alguna uno de los ms ampliamente utilizados
tanto en investigacin bsica como para fines didcticos o
industriales que no requieran altas potencias luminosas.
Sus principales aplicaciones se presentan en el campo de la
metrologa, la holografa. y la interferometra hologrfica, por
ejemplo, en la realizacin de pruebas mecnicas no destructivas
para verificar el estado de fatiga de tanques de alta presin,
estructuras mecnicas y llantas de avin. De este modo, utilizando
una simple prueba ptica se puede saber la resistencia y
confiabilidad que un elemento mecnico puede tener. En la
industria naval y aeroespacial, entre algunas otras, este tipo de
pruebas introducen un factor de seguridad nunca antes imaginado.
Los lseres de He-Ne han sido tambin utilizados con xito en
algunas aplicaciones mdicas; en dermatologa para el tratamiento
de manchas en la piel, o como auxiliares para estimular la
regeneracin de tejido en cicatrices.
Dentro de sus muy amplias aplicaciones cientficas, basta
mencionar que el uso de este tipo de lseres es necesario en la
alineacin de cualquier experimento o sistema ptico de precisin.
La figura III.6, por ejemplo, muestra el montaje tpico de un
interfermetro de Michelson utilizado para la medicin de
microdesplazamientos.

Figura III.6.
EL LSER DE ARGN IONIZADO
Las transiciones radiativas entre niveles altamente excitados de
gases nobles se conocen desde hace largo tiempo, y la oscilacin
lser en este medio activo data desde la dcada de los sesenta. Entre
estos lseres, el de argn ionizado es el que ms se utiliza, debido a
sus intensas lneas de emisin en la regin azul-verde del espectro
electromagntico y a la relativa alta potencia continua que se puede
obtener de l.

Caractersticas espectrales del argn ionizado


La figura III.7 muestra los niveles energticos que contribuyen a
lograr la emisin lser en el argn ionizado.

Figura III.7.
El bombeo, necesario tanto para ionizar el argn como para lograr
la poblacin de los niveles energticos superiores de ste, se realiza
por medio de colisiones mltiples entre electrones producidos por
una descarga elctrica con iones y tomos activos.
El nivel superior de la transicin lser corresponde al nivel
espectroscpicamente denotado por 4p, que es poblado en forma
colisional, siguiendo los procesos:

3p 4d 4p
o tambin

3p 4p,
el primero de ellos llamado "en cascada" y el segundo "directo". No
obstante, la poblacin del nivel superior de la transicin lser puede
tambin producirse debido a transiciones de niveles
energticamente superiores al 3p hacia el nivel 4p. El nivel inferior
de la transicin lser es el 4s.
El lser de argn tiene varias lneas de emisin, debido a que los
"niveles" 4p y 4s, de hecho, estn compuestos por 15 y 8 niveles
espectrales respectivamente. Sin embargo, algunas transiciones son
ms intensas que otras: dos de las ms importantes corresponden a
radiacin de 0.488 m y 0.515 m de longitud de onda.

Funcionamiento del lser de argn ionizado


Como hemos visto, en este lser el bombeo se realiza por una
descarga elctrica cuya corriente tpica es entre 15 y 50 amperes,
que al pasar por el tubo de descarga puede producir densidades de
corriente del orden de 1 000 amperes/ cm.
Para evitar que los electrones de excitacin pierdan energa al
colisionar con las paredes del tubo de descarga se utiliza una bobina
que produce un campo magntico para limitar el movimiento de los
electrones en la direccin longitudinal del tubo. El esquema tpico
de un lser de argn ionizado se muestra en la figura III.8 (a).

Figura III.8. (a)


Debido a la alta corriente, el movimiento de los iones hacia el
ctodo y de los electrones hacia el nodo producir una diferencia
en la distribucin de iones y de presin en el tubo, la cual puede
interrumpir la oscilacin del lser. Para solucionar este problema,
una conexin de retorno para el gas se coloca entre el ctodo y el
nodo cuidando que la trayectoria de la columna de descarga en el
tubo para evitar que la descarga elctrica se realice en la conexin
de retorno. (Vase la figura III.8 (a).)
Para poder seleccionar una sola longitud de onda de oscilacin en el
lser, dentro de la cavidad ptica se introduce un "elemento
dispersor", cmo por ejemplo un prisma. De este modo slo
retornar a lo largo del eje ptico del lser radiacin de una sola
longitud de onda. Esto se muestra esquemticamente en la figura
III.8 (a).

ALGUNAS APLICACIONES
DEL LSER DE ARGN IONIZADO
Dado que estos lseres pueden proporcionar potencias continuas de
hasta 100 watts y tambin ser operados en forma pulsada, se les ha
encontrado diversas aplicaciones mdicas, tcnicas y cientficas.
Su uso en fotoimpresin y litografa est muy difundido, as como
en el mercado de logotipos comerciales, como se muestra
esquemticamente en la figura III.3 (a).
Estos lseres tambin han sido extensamente utilizados en el
estudio de la cintica de reacciones qumicas y en la excitacin
selectiva de stas. Hay algunas reacciones qumicas que slo se
producen en presencia de radiacin lser o cuya rapidez puede
incrementarse notablemente cuando los reactantes son irradiados
con luz lser de longitud de onda apropiada. En el primer caso
podemos obtener sustancias que de otro modo sera difcil obtener y
en el segundo caso se tiene la posibilidad de incrementar la
productividad de algunas industrias qumicas.
Otro importante campo de aplicacin de estos lseres est en el rea
mdica. En particular destacan sus aplicaciones en oftalmologa
para la fotocoagulacin y "soldadura" de pequeas reas. El ojo es
transparente a la luz entre aproximadamente 0.38 y 1.4m. A
menores longitudes de onda el cristalino y la crnea absorben la
radiacin y a mayores longitudes de onda son las molculas de agua
presentes en el ojo las que absorben la luz. Por medio de radiacin
lser es posible en la actualidad tratar casos de desprendimiento de
retina. Como se muestra en la figura III.8 (b), el haz lser es
focalizado en la retina por el propio cristalino del paciente.

Figura III.8. (b)


Finalmente, cabe mencionar que adems de las aplicaciones
anteriores, este tipo de lser es ampliamente utilizado (en algunos
casos en forma bastante peligrosa e irresponsable) en "discotecas" y
en laser-shows.
LSERES DE BIXIDO DE CARBONO
El lser de bixido de carbono CO2 es el ejemplo ms importante de
los lseres moleculares. El medio activo en este lser es una mezcla
de bixido de carbono (CO2), nitrgeno (N2) y helio (He), aunque
las transiciones lser se llevan a cabo en los niveles energticos del
CO2.
Como en seguida veremos, el N2 y el He son importantes para los
procesos de excitacin y desexcitacin de la molcula de CO2.

Caractersticas espectrales del CO2


Las transiciones energticas en una molcula ocurren debido a los
cambios que sta realiza en la energa almacenada en forma
vibracional o rotacional.
En particular la molcula de CO2 presenta tres modos diferentes de
oscilacin vibracional que son: oscilacin simtrica, oscilacin de

flexin y oscilacin antisimtrica. Estos se muestran en la figura


III.9. Como hemos visto anteriormente, la energa de un oscilador
existe slo en forma cuantizada y por tanto la energa de la
molcula de CO2 puede representarse por una trada. de nmeros (i,
j, k), en donde cada nmero representa la cantidad de energa
asociada a cada modo.
Adems de estos estados vibracionales, tambin son posibles los
estados asociados a los movimientos rotacionales de la molcula
alrededor de su centro de masa. Sin embargo, las energas asociadas
a estos ltimos son generalmente ms pequeas que las
vibracionales.
La radiacin de emisin asociada con la diferencia de energa entre
transiciones energticas electrnicas se encuentra usualmente en la
regin visible o ultravioleta del espectro, mientras que las
transiciones vibracionales y rotacionales moleculares estn en el
infrarrojo cercano y lejano. Por esta razn la mayora de los lseres
moleculares trabajan en el infrarrojo.

Figura III.9.
La figura III.10 muestra los niveles energticos de la molcula del
CO2 y del N2.

Figura III.10
En el lser de CO2, las molculas son excitadas del estado base al
estado de mayor energa denotado como (001). Con una excitacin
adecuada se puede producir la inversin de poblacin entre l
estado (001) y los estados (100) y (020). La lnea ms intensa del
lser de CO2 est localizada en l0.6m en el infrarrojo y es el
producto de una transicin entre los niveles (001) y (100). Una
lnea ms dbil a 9.6m compite con la lnea de 10.6 m, y se debe
a una transicin entre los niveles (001) y (020).
Para excitar a la molcula de CO2 del estado base (000) al estado
excitado (001), se pueden usar eficientemente dos procesos, a saber:
a) Colisin de electrones. Consiste bsicamente en la transferencia
de energa entre electrones energticos (denotados por e*) y
molculas de CO2 en su estado base (el estado (000)) para producir
electrones con poca energa (denotados como e) y molculas de
CO2 en su estado excitado (el estado (001)). De esta manera, los
electrones transfieren por colisin su energa a las molculas de
CO2.
Esta reaccin se puede escribir como:

CO2 (000) + e* e + CO2 (001)


b)Transferencia de energa resonante de la molcula de N2. Este
proceso consiste en la transferencia de energa que molculas de N 2
previamente excitadas por colisin de electrones realizan con
molculas de CO2. Se trata de un proceso muy eficiente, ya que,

como podemos ver en la figura III.10, los niveles energticos de la


molcula excitada de CO2 (en el nivel (001)) y los de la molcula
excitada de N2* casi coinciden. Por ello, decimos que es un proceso
"resonante". Esta reaccin se escribe como:

CO2(000) + N2* CO2(001) + N2


Una vez que la transicin lser entre los niveles (001) y (100) o
(020) ha ocurrido, la molcula de CO2 pasa al estado (010) debido a
colisiones con molculas no excitadas de CO2. Finalmente la
molcula de CO2 pasa del estado (010) al estado base (000) debido
a colisiones con los tomos de helio introducidos.
En conclusin, podemos ver que la excitacin de la molcula de
CO2 es lograda eficientemente debido a la presencia del N 2,
mientras que la desexcitacin de la molcula de CO2 se logra
debido a la presencia del He.

Funcionamiento de un lser de CO2


Aunque todos los lseres de CO2 funcionan debido a los mismos
principios, es conveniente analizar por separado los diferentes tipos
de lseres de CO2, los cuales pueden ser clasificados por la manera
en que se hace circular la mezcla gaseosa y por los mtodos de
producir la descarga elctrica. En esta seccin se describirn los
lseres de CO2 de flujo axial y de flujo y excitacin transversal,
dejando para ms adelante el lser dinmico de CO 2, que involucra
un sistema de bombeo diferente al de la descarga elctrica.
a) Lser de CO2 de flujo axial. Estos lseres, tambin conocidos
como "lseres longitudinales de CO2", constan bsicamente de un
tubo enfriado por medio de agua (o algn otro refrigerante) en
cuyos extremos se colocan los espejos del resonador. La mezcla de
gas se hace fluir por el tubo al mismo tiempo este se excita
elctricamente utilizando dos electrodos. Un esquema tpico de
estos lseres se muestra en la figura III.11. La simplicidad de estos
aparatos y la facilidad con que pueden construirse los hacen muy
atractivos para aplicaciones que requieren potencias bajas y
medianas (menores de 500 watts continuos.)
Una mezcla de gas tpica de CO2: N2: He est en la relacin 0.8:1.0:
7.2. stas proporciones son hasta cierto punto aproximadas, ya que
las razones que proporcionan la salida mxima se encuentran de
manera emprica, variando las proporciones de la relacin de gas
durante la operacin.
La eficiencia de un lser de CO2 puede aproximarse al 25%; esto
los sita entre los lseres ms eficientes.

b) Lser de flujo y excitacin transversal de CO2. Para los lseres


de flujo axial existe un lmite en la potencia mxima que pueden
proporcionar. Esto se debe a que gran parte de la potencia elctrica
que consumen es disipada en forma de calor. En estos lseres el
calor se elimina por difusin del centro del tubo hacia las paredes,
las cuales son enfriadas. (Vase la figura III.11.)

Figura III.11.

Una forma ms eficiente de realizar el enfriamiento consiste en


hacer que el gas fluya perpendicularmente a la descarga. (Vase la
figura III.12.)

Figura III.12.
Si el flujo es lo bastante rpido, el calor se elimina por conveccin
ms que por difusin, y la excitacin es realizada por una descarga
perpendicular al eje del resonador. El flujo de gas y de corriente
elctrica de descarga puede aumentarse considerablemente (en
relacin con un lser de flujo axial) y por tanto la potencia de salida
tambin aumenta. Potencias continuas de 3 kW y aun mayores son
fcilmente alcanzables.
Debido a que estos lseres operan a presiones de gas ms elevadas
que las de los lseres de excitacin longitudinal, tendremos una
mayor potencia de salida debido al incremento de la cantidad de
centros activos por unidad de volumen en la regin de excitacin.
ALGUNAS APLICACIONES DE LOS LSERES DE CO2
Las altas potencias proporcionadas por estos lseres han difundido
su aplicacin a varios procesos de manufactura y se ha logrado
hacer eficiente la produccin bajando al mismo tiempo los costos.
Algunas de las principales aplicaciones de los lseres de CO2 estn
en la industria metal-mecnica, plstica y textil, entre muchas otras.
Son usados en el endurecimiento de metales as como en corte,
soldadura y perforacin. El cuadro III.2 ilustra la aplicacin de este
tipo de lseres en el corte de diversos materiales. En la mayora de
estas aplicaciones el uso del lser est sincronizado con elementos
automticos o computarizados tales como robots. De esta forma el
corte de complicados diseos en diversos materiales puede
realizarse en forma rpida y precisa. Hoy en da son ya:
innumerables las industrias que utilizan robots-lser en sus lneas de
produccin, como la industria electrnica y la automotriz.

Cuadro III.2.
Adems de estas aplicaciones industriales, destacan las aplicaciones
mdicas del lser de CO2. Esto es debido a que la radiacin lser
emitida de 10.6 m es fuertemente absorbida por las molculas de
agua. Dado que el cuerpo humano est compuesto en ms del 80%
por estas molculas, al hacer incidir dicha radiacin en el tejido
humano sta es rpidamente absorbida. Al focalizar esta radiacin
en un tejido se produce una fina quemadura, cuya profundidad (para
un sistema de focalizacin dado) puede controlarse variando la
potencia del lser, lo cual constituye el principio de operacin del
bistur lser. Las aplicaciones de este instrumento en ciruga general
estn ampliamente difundidas en la actualidad. Una importante
ventaja que tiene sobre los bistures convencionales radica en que
con el lser al mismo tiempo que se corta se est cauterizando; de
este modo, es posible realizar complicadas intervenciones
quirrgicas sin gran prdida de sangre y con mayor rapidez.

Aparte de las aplicaciones quirrgicas del lser de CO 2 destacan sus


aplicaciones en dermatologa, ginecologa, proctologa y,
recientemente, odontologa.
LSER DE GAS DINMICO DE CO2
La diferencia fundamental entre un lser de gas dinmico y un lser
convencional de CO2 radica en el mtodo de bombeo empleado. En
el lser de gas dinmico la radiacin lser es producida al enfriar
rpidamente una mezcla de gas precalentado que fluye a lo largo de
una tobera hasta la cavidad del resonador.
Por las altas potencias que es capaz de proporcionar se ha
convertido en una importante alternativa para ciertas aplicaciones
industriales.

Funcionamiento de un lser de gas dinmico de CO2


Las transiciones energticas vibracionales de la molcula de CO 2
que son utilizadas para la emisin en el lser de gas dinmico de
CO2 son las mismas que se usan en el lser convencional de CO 2 y
que fueron descritas en la seccin anterior.
Un lser dinmico de CO2 utiliza mezclas gaseosas de CO2: N2:
H2O en una relacin tpica de 0.8:9: 0.2 respectivamente. Un
requisito esencial de estos lseres es que el tiempo de paso de la
mezcla gaseosa a travs de la tobera debe ser menor que el tiempo
de vida del CO2 y del N2 en sus estados excitados.
La figura III.13 muestra esquemticamente el diagrama de un lser
de gas dinmico de CO2.

Figura III.13.
La elevada temperatura de la mezcla gaseosa necesaria para obtener
la inversin de poblacin se logra mediante combustin de
materiales comunes como acetileno, etileno, etc., o calentando
directamente la mezcla gaseosa mediante un chispazo producido
por una buja o un arco. Adems del calentamiento causado por la
rpida compresin a que es sometido el gas antes de entrar a la
tobera.
Con sistemas de esta clase se ha logrado la emisin lser tanto en el
modo continuo como en el pulsado.
La mezcla gaseosa es calentada a temperaturas de alrededor de 1
800 C y sometida a altas presiones (alrededor de 25 atmsferas).
El paso de la mezcla a travs de la tobera se realiza a velocidades
supersnicas de 1 200 a 1 500 m/ seg y la expansin causada en
sta reduce la temperatura de la mezcla a valores del orden de 550
C y presiones de 0.1 atmsferas.
La eficiencia de estos lseres es baja, por lo general no mayor del 1
al 3%, debido a varios problemas. Uno de ellos consiste en que gran
parte de la energa total de la mezcla gaseosa es convertida en
energa cintica durante la expansin en la tobera; asimismo el paso
de la mezcla gaseosa a lo largo de la tobera es tan rpido que una
elevada cantidad de molculas de N2 no tienen el tiempo de
transferir su energa a las molculas de CO 2. Adems, algunas
molculas de CO2 tampoco tienen tiempo de desexcitarse. La
solucin a estos problemas est estrechamente relacionada con el
diseo mecnico-aerodinmico de la tobera de expansin del lser.

No obstante su baja eficiencia este lser permite extraer grandes


cantidades de energa lser continua debido al elevado flujo de
centros activos a travs del resonador.
Lseres de este tipo de 100 kW continuos, o an ms, han llegado a
construirse.
En forma anloga al lser de gas dinmico de CO 2 han sido
construidos esta clase de lseres, utilizando otros tipos de centros
activos, como las molculas de N2O o de CS2.
ALGUNAS APLICACIONES
DEL LSER DE GAS DINMICO
En virtud de las altas potencias que se pueden alcanzar con estos
lseres, sus aplicaciones son importantes y variadas, aunque
limitadas a campos en los cuales se requieren muy altas potencias
lser. Entre stas destacan aplicaciones en la industria metalmecnica para soldadura, corte y tratamiento de materiales. Por
ejemplo, en la industria naval y aeroespacial es utilizado para el
corte de placas metlicas con alta precisin, en donde la
manipulacin y control del lser se realiza por medio de robots y
computadoras. Debido a su alta potencia, las aplicaciones militares
de estos lseres tambin han sido objeto de estudio. Destruir
objetivos militares en movimiento en tierra o aire ha sido ya
exitosamente realizado.
LSER DE SOLUCIONES LQUIDAS ORGNICAS
El medio activo en este tipo de lseres est compuesto por lquidos
en los que se han disuelto compuestos orgnicos, entendidos estos
ltimos cmo los hidrocarburos y sus derivados.
Estos lseres son bombeados pticamente y como en seguida
veremos, una de sus ms importantes caractersticas radica en que
pueden emitir radiacin lser en anchas bandas de longitud de onda,
es decir que son "sintonizables".

Caractersticas espectrales
Las molculas orgnicas utilizadas como centros activos para este
tipo de lseres se comportan bsicamente como sistemas de tres
niveles de energa, tal como se muestra en la figura III.14.

Figura III.14.

De hecho, cada "nivel" corresponde a bandas producidas por la


energa vibracional de la molcula.
El nivel superior de la transicin lser conocido como S1 se puebla
al excitar pticamente las molculas de su estado base G al estado
S1, por medio de un lser o una lmpara flash.

Por desgracia, el nivel S1 tiene una vida media muy pequea y las
molculas que llegan a dicho nivel se desexcitan muy rpido. Es
por tanto necesario realizar una gran cantidad de bombeo para
mantener la inversin de poblacin.
Existe tambin otro nivel energtico que se conoce como T1 (vase
la figura III.14), pero este nivel no contribuye a la accin lser. Este
nivel tiene una vida media muy larga y por tanto las molculas que
llegan all no regresan al estado base para nuevamente ser excitadas
al nivel S1 y as cerrar el circuito de excitacin molecular y emisin
lser. De hecho, cuando una gran cantidad de molculas llegan al
nivel T1 el lser deja de oscilar.

Funcionamiento del lser lquido orgnico


Una forma de evitar los dainos efectos causados por la presencia
del nivel T1 es bombeando el lser con un pulso ptico muy corto;
de este modo el lser oscila por un tiempo muy breve antes de que
las molculas sean atrapadas en el nivel T1.
Al compuesto lquido orgnico se le pueden aadir algunos
"aditivos" que tienen como funcin desexcitar rpidamente las
molculas que llegaron al nivel T1. Otra Solucin a este problema es
hacer fluir el lquido orgnico a travs del lser, de este modo el
medio activo se est renovando constantemente, y permite la
operacin continua de este tipo de lseres.
La figura III.15 muestra el esquema tpico de un lser de lquido
orgnico.

Figura III.15.
ALGUNAS APLICACIONES DE LOS LSERES
DE LQUIDOS ORGNICOS
En la actualidad hay mas de 200 lquidos orgnicos que pueden ser
usados como medio activo para este tipo de lser. Se pueden
obtener longitudes de onda de emisin desde el ultravioleta hasta el
infrarrojo, y realizarse varias aplicaciones cientficas en
espectroscopa y excitacin o absorcin selectiva, entre muchas
otras. Asimismo su utilizacin en el problema de la separacin
isotpica ha sido objeto de amplia investigacin, principalmente al
desarrollo de los programas nucleares de varios pases. El Uranio
natural U238 contiene aproximadamente el 0.7% del istopo mas
ligero U235, que es requerido por la industria nuclear. La idea bsica
para lograr la separacin por medio de un lser de dichos istopos
se muestra en la figura III.16. Debido a la diferencia de masa entre
los tomos U238 y U235 los niveles energticos de sus electrones son
tambin ligeramente diferentes, por lo tanto si utilizamos apropiado
es posible ionizar tan solo los tomos de U235 dejando neutros a los
tomos de U238 . Despus de un conjunto de campos magnticos
separa a los tomos ionizados de los neutros.

Figura III.16.

LSERES DE SEMICONDUCTORES
Los lseres de semiconductores son los lseres ms eficientes,
baratos y pequeos que es posible obtener en la actualidad. Desde
su invencin en 1962 se han mantenido como lderes en muchas
aplicaciones cientfico-tecnolgicas y su continua produccin
masiva nos da un inicio de que esta situacin se prolongar por
mucho tiempo.

Dispositivos Semiconductores
Hemos visto en el primer captulo que podemos considerar a los
tomos como pequeos sistemas solares con electrones girando en
rbitas especficas alrededor de un ncleo con carga positiva. Los
electrones localizados en la ltima rbita son llamados electrones
de valencia y no son retenidos tan firmemente como los que se
encuentran en las rbitas interiores. Cuando varios tomos se
combinan para formar una molcula o una estructura cristalina los
electrones de valencia son intercambiados libremente, ligando con
esto a los tomos.
Elementos semiconductores tpicos son el silicio y germanio. Un
material semiconductor como el silicio en su forma cristalina tiene
sus cuatro electrones de valencia entrelazadas con los tomos
adyacentes.

La figura III.17 es una representacin bidimensional de la


estructura cristalina del silicio, en ella se muestran sus electrones de
valencia y sus ncleos. A muy bajas temperaturas el silicio se
comporta como un aislador, ya que no hay electrones libres que
puedan conducir corriente elctrica. Sin embargo, a temperatura
ambiente, por la agitacin trmica, algunos electrones sern
separados de su posicin dentro de la red cristalina, quedando libres
y dejando en su lugar un "hueco" con carga positiva. Si a travs del
cristal se aplica un campo elctrico circular una pequea corriente
elctrica debido al movimiento de electrones libres y de huecos.

Figura III.17.
Todos los materiales existentes pueden clasificarse en las siguientes
categoras: conductores, aislantes o semiconductores. Los primeros
son materiales que conducen con facilidad una corriente elctrica a
travs de ellos. Los segundos difcilmente conducen corrientes
elctricas y los ltimos estn en una situacin intermedia.
Un buen conductor como la plata tiene una conductividad de 6 x
107 mohs/ metro, mientras que un buen aislante como el cuarzo
fundido tiene una conductividad de 2 x 10-17 mohs/ metro. Es decir
que hay 24 rdenes de magnitud de diferencia en su conductividad.
Un semiconductor tiene una conductividad tpica de 7 a 14 rdenes
de magnitud menor que un buen conductor. Ejemplos de materiales
semiconductores son el germanio (Ge), el silicio (Si) y algunos
compuestos como el arsenuro de galio (GaAs) y el sulfuro de plomo
(PbS).

Es posible aumentar en forma controlada la conductividad de un


semiconductor. Para realizar esto, durante la formacin del
semiconductor puro se introduce una pequea cantidad de tomos
"contaminantes" con tres o con cinco electrones de valencia en
lugar de slo cuatro. La introduccin de tomos contaminantes con
tres electrones de valencia como por ejemplo el bario (Ba), el galio
(Ga) o el indio (In), da lugar a una estructura cristalina imperfecta
en la cual han quedado "huecos positivos" que aumentan la
conductividad del material. Este tipo de materiales se conocen
como semiconductores tipo P y su representacin bidimensional se
muestra en la figura III.18. De manera similar, la introduccin de
tomos contaminantes con cinco electrones de valencia, como por
ejemplo el fsforo (P), el arsnico (As), el bismuto (B) o el
antimonio (Sb), da origen a una estructura cristalina imperfecta en
la cual han quedado electrones en exceso qu incrementan la
conductividad del material. Estos materiales contaminados con
tomos con cinco electrones de valencia son llamados
semiconductores tipo N. Su representacin bidimensional se
muestra en la figura III.19.

Figura III.18.

Figura III.19.
Diodos y lseres semiconductores
Cuando un trozo de material semiconductor tipo P y uno tipo N se
unen tenemos una "unin P-N que es tambin conocida como
diodo.
Si en este diodo colocamos una batera, conectando el polo positivo
con el material tipo N y el polo negativo con el material tipo P, el
resultado es que los huecos son atrados por el potencial negativo de
la batera y el potencial positivo de la batera atrae a los electrones
libres. En este caso no puede haber circulacin de corriente
elctrica a travs del diodo y dcimos que est polarizado en
sentido inverso como se muestra en la figura III.20. Por el
contrario, si conectamos una batera con el polo positivo al material
tipo P y el negativo al material tipo N, los huecos positivos son
repelidos por el potencial positivo de la batera y dirigidos hacia la
unin de los materiales P y N. Por otra parte, los electrones libres
de la regin N son repelidos por el potencial negativo de la batera y
dirigidos tambin hacia la unin de los materiales P y N. En dicha
unin los electrones y los huecos se recombinan y permiten as el
paso de corriente.

Figura III.20.
En este caso decimos que tenemos polarizacin en sentido directo,
como se muestra en la figura III.21. Durante la recombinacin de
huecos y electrones pueden ser emitidos fotones que generalmente
caen en la regin infrarroja del espectro.

Figura III.21.
Diseando una unin P-N de forma adecuada, podemos formar una
cavidad lser, cuya regin activa est formada por la regin de
unin de los materiales P y N. La realizacin prctica de un lser de
semiconductor se muestra esquemticamente en la figura III.22.

Figura III.22.
ALGUNAS APLICACIONES
DE LOS LSERES DE SEMICONDUCTORES
Debido a su solidez y a sus reducidas dimensiones, estos lseres
encuentran aplicacin en cualquier rea tecnolgico-cientfica que
demande un lser de no muy alta intensidad. Hoy en da, una de las
aplicaciones principales de estos lseres se encuentra en los
sistemas electro-pticos de comunicacin, en los cuales las lneas
de transmisin por medio de cables elctricos son sustituidas por
fibras pticas que tienen la ventaja de poder transmitir bastante ms
informacin que los cables elctricos convencionales, adems de
ser prcticamente insensibles a perturbaciones elctricas exteriores.
La figura III.23 (a) ilustra la idea bsica de estos sistemas de
comunicacin. En la actualidad es posible transmitir hasta 50 000
conversaciones telefnicas simultneamente, por medio de una sola
fibra ptica. Estos revolucionarios avances logrados en sistemas de
comunicacin que utilizan fibras pticas y diodos lser eran
inimaginables hace unas cuantas dcadas.

Figura III.23(a).
Otra aplicacin actual muy importante de los diodos lser la
encontramos en los sistemas de lectura de discos pticos
compactos, mejor conocidos como discos lser o discos compactos.
Estos discos contienen cierta informacin (por lo comn es msica
pero tambin puede ser la Enciclopedia Britnica), grabada
digitalmente por medio de perforaciones cortas o largas en una
laminilla metlica que es encapsulada en el plstico que constituye
el disco compacto (poniendo a contraluz uno de estos discos
podremos apreciar la presencia de dichas perforaciones). La lectura
de la informacin ah contenida se realiza en la forma que se
muestra en la figura III.23 (b). Mientras el disco compacto gira, la
presencia o ausencia de perforaciones es detectada por medio de la
radiacin lser reflejada en la superficie del disco. Esta radiacin
reflejada se convierte finalmente en una seal elctrica por medio
del detector mostrado en la misma figura.

Figura III.23(b).
LSER DE ELECTRONES LIBRES
Todos los sistemas lser anteriormente vistos basan su
funcionamiento en la inversin de poblacin lograda en un medio
activo atmico o molecular.
Por tanto, la longitud de onda a la cual el lser emite est
inevitablemente determinada por los centros activos contenidos en
la cavidad lser, es decir, por las transiciones energticas permitidas
a los tomos o molculas de dicho medio.
Un lser basado en la emisin de radiacin estimulada por
electrones libres no tiene las limitaciones propias de los lseres

anteriormente vistos, pues los electrones libres no estn sujetos a la


existencia de transiciones energticas particulares y por lo tanto
pueden generar radiacin electromagntica en cualquier longitud de
onda del espectro. Este tipo de lseres utilizan como medio activo
un haz de electrones que se mueve con velocidades cercanas a la de
la luz. Debido a esto se le llama haz relativista de electrones.
Podemos describir un lser de electrones libres como un
instrumento que convierte la energa cintica de un haz relativista
de electrones en radiacin lser.
Funcionamiento de un lser de electrones libres
Aunque el principio fsico de la emisin estimulada, emisin
espontnea y absorcin que tiene lugar en un lser convencional no
ocurre en un lser de electrones libres debido a la inexistencia de
centros activos atmicos o moleculares, ocurren procesos
homlogos, como se ver a continuacin.
Como es sabido, una partcula elctricamente cargada como un
electrn que es acelerada, radia energa en forma de ondas
electromagnticas. Esta radiacin es llamada emisin
Bremsstrahlung, pero cuando es producida por la aceleracin
centrpeta de una partcula relativista en un campo magntico recibe
el nombre de radiacin . Esta radiacin posee un espectro continuo
desde los rayos X hasta las ondas centimtricas. En un lser de
electrones libres podemos generar este tipo de radiacin y debido a
sus caractersticas espectrales la llamaremos emisin espontnea.
Los procesos de emisin estimulada y de absorcin de una onda
electromagntica en un lser de electrones libres ocurren debido al
acoplamiento y consecuente intercambio de energa entre el haz
relativista de electrones y la onda electromagntica propagada en l.
Bajo ciertas condiciones la onda electromagntica puede absorber
la energa del haz de electrones. En este caso decimos que el
proceso de "emisin estimulada" ocurre y por lo tanto la onda
electromagntica resulta amplificada.
Por otra parte, en otras condiciones la onda electromagntica ceder
su energa al haz de electrones y en este caso decimos que el
proceso de "absorcin" est ocurriendo y por lo tanto la energa de
la onda electromagntica ser absorbida por el haz de electrones.
Sin embargo, los principios bsicos del electromagnetismo nos
dicen que el intercambio de energa entre un haz de electrones y una
onda electromagntica que se propaga de manera colineal a ste
slo ocurrir si los electrones del haz tienen una componente de
movimiento transversal a la direccin de propagacin del haz de
electrones.
Para producir esta componente transversal de movimiento en los
electrones, se coloca a lo largo del lser un conjunto de imanes cuya

funcin es desviar la trayectoria rectilnea del haz de electrones y


convertirla en una trayectoria ondulada, tal como se muestra en la
figura III.24. De hecho, al conjunto de tal grupo de imanes se le
llama ondulador.
La figura III.25 muestra el diseo esquemtico del primer lser de
electrones libres que se construy. En este caso, el conjunto de
imanes del ondulador forma una estructura helicoidal.
Este tipo de lser ha despertado mucho inters por la posibilidad
que tiene de generar radiacin lser en la regin ultravioleta y de
rayos X suaves del espectro.

Figura III.24.

Figura III.25.
ALGUNAS APLICACIONES DE LOS LSERES
DE ELECTRONES LIBRES
La mayora de las aplicaciones de este tipo de lseres estn apenas
en investigacin, pero por su utilidad destacan las relacionadas con
el campo mdico. Por otra parte, aplicaciones militares relacionadas
con el proyecto de la iniciativa de defensa estratgica
estadounidense, mejor conocido como "La Guerra de las galaxias",
siguen en estudio. Uno de los objetivos es desarrollar sistemas lser
colocados en la Tierra o en el espacio, capaces de destruir misiles
nucleares. La figura III.26 muestra un bosquejo de una de las
opciones estudiadas. No obstante las ventajas actuales y potenciales
de este tipo de lser, uno de sus mayores inconvenientes es, sin
duda, su elevado costo, ya que para generar el medio activo (el haz
de electrones) en la actualidad se estn usando enormes y muy
costosos aceleradores de partculas.

Figura III.26.

R E S E A

H I S T R I C A

1917. A. Einstein introduce el concepto de emisin estimulada.


1954. N. G. Basov, A. M. Prokhorov e independientemente
C.H. Townes, construyen un amplificador de microondas (MSER)
utilizando el proceso de emisin estimulada.
1958. A. M. Prokhorov e independientemente A. L. Schawlow
y C. H. Townes justifican tericamente la posibilidad de construir
un oscilador ptico de luz visible (lser).
1960. T. H. Maiman construye el primer lser (de rub).
1961. A. Javan construye un lser utilizando una mezcla gaseosa de
helio-nen.
1961. Hellwarth realiza investigacin fundamental sobre el QSwitching.
1961. Snitzer realiza investigacin sobre el lser de Nd:vidrio.
1961-1962. N. Bloenbergen y R.V. Khokhov realizan
investigaciones tericas fundamentales en el campo de la ptica no
lineal y los lseres.
1962-1963. Los primeros lseres de semiconductores funcionan en
varios laboratorios del mundo.
1964. Geusic, Marios y Van Uitert realizan investigacin sobre el
lser de Nd:YAG.
1964. Patel construye el primer lser de CO2.
1964. Kasper y Pimentel desarrollan el lser qumico de yodo.
1964. DiDominico y Hargrove desarrollan el Mode-Locking.
1969. Beaulieu desarrolla los lseres TEA.
1970. Basov desarrolla los lseres de excmeros.
1976. Ewing y Brau desarrollan el lser de KrF2.
1977. Deacon y colaboradoras construyen el primer lser de
electrones libres.