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Seminario

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LA UNIDAD DE ESTUDIO

El concepto más importante en este momento es que la unidad de estudio contiene a la variable de estudio, dos características que son constantes a lo largo de toda la línea de investigación.

Hace poco un investigador se me acercó para consultarme a cerca de su estudio titulado: “Influencia del clima organizacional sobre la calidad de la atención en un centro de salud”, el clima organizacional planeaba medirlo en los profesionales de la salud y la calidad de la atención en los pacientes que se atienden en el centro de salud. La pregunta en este caso era ¿Cuál es la unidad de estudio?

Aquí se presenta un interesante dilema, puesto que el investigador no puede decidirse entre los profesionales de la salud y los pacientes como unidad de estudio; y la verdad es que la unidad de estudio no es ninguna de estas dos alternativas, la unidad de estudio es el centro de salud. Puesto que es, en el centro de salud que se mide el clima organizacional y es en el centro de salud que se mide la calidad de la atención.

Es en la unidad de estudio donde se realizan todas las mediciones, no es posible medir la primera variable en un grupo de individuos y la segunda variable en un grupo totalmente distinto.

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La unidad de estudio caracteriza la línea de investigación

La unidad de estudio acompaña a la línea de investigación en todo su recorrido, esto quiere decir que todos los trabajos de investigación que desarrollemos dentro de una misma línea de investigación llevarán como unidad de estudio a la misma entidad.

Existen otros conceptos muy relacionados al de unidad de estudio y estos conceptos son: unidad de información, unidad de observación, unidad de análisis, unidad muestreo y unidad de experimentación, la mínima confusión entre estos términos nos conseguirá muchos dolores de cabeza a la hora de construir nuestra estrategia metodológica y estadística para alcanzar el objetivo del estudio.

Esta confusión ocurre porque en la mayoría de los casos, los conceptos relacionados al de unidad de estudio significan lo mismo; pero en los puntos donde cada uno de estas definiciones se disgregan del concepto de unidad de estudio es cuando empiezan los problemas.

La diferenciación clara de cada uno de estos conceptos respecto de la unidad de estudio es el punto de partida para construir un método efectivo. La unidad de estudio es aquella que contiene a la variable de estudio y a todas la variables analíticas que aparezcan en los diferentes niveles de la investigación.

A continuación veremos los conceptos relacionados al de unidad de estudio, hay que recordar que los conceptos de: unidad de información, unidad de observación, unidad de análisis, unidad muestreo y unidad de experimentación; no siempre aparecen en un estudio.

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1. Unidad de estudio

La unidad de estudio es la entidad que va a ser objeto de medición, y se refiere al qué o quién es sujeto de interés en una investigación. Es la unidad de la cual se necesita información o específicamente el dato, en las ciencias de la salud y las ciencias sociales por lo general la unidad de estudio es el individuo o conjunto de individuos.

La unidad de estudio individual, es una persona de la cual necesitamos obtener información mediante las diversas técnicas de recolección de datos, es característico de los diseños experimentales, encontramos este tipo de unidades de estudio en algunos diseños epidemiológicos.

En la ciencias de la salud la unidad de estudio individual la encontramos en la clínica y en las ciencias sociales en la antropología, las variables que se miden en las unidades de estudio individuales, son por ejemplo: peso, talla, presión arterial, nivel de instrucción.

La unidad de estudio colectiva, es un conjunto de personas sobre la cual necesitamos obtener una conclusión, este tipo de unidad de estudio es una característica de los estudios comunitarios o ecológicos, pero también encontramos este tipo de unidades en algunos diseños epidemiológicos.

En las ciencias de la salud la unidad de estudio colectiva, la encontramos en la epidemiología y en las ciencias sociales en la sociología. Las variables que se miden en las unidades de estudio colectivas, son por ejemplo: la prevalencia de una enfermedad, la tasa de mortalidad, el índice de analfabetismo, etc.

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2. Unidad de información

La obtención de la información que necesitamos de la unidad de estudio no siempre es de manera directa, en algunos casos vamos a tener que recurrir a fuentes de información a las cuales denominamos unidades de información. La unidad de información es la entidad que nos brinda información de la unidad de estudio, ya sea de manera directa o indirecta.

La unidad de información es el documento, en un estudio retrospectivo, queremos conocer cuáles son las complicaciones más frecuentes de las gestantes atendidas en el Hospital Goyeneche durante el año pasado, las unidades de información son las historias clínicas, es posible que estas gestantes hayan presentado fiebre, hipertensión y cefalea; la historia clínica no es quien padece de fiebre, hipertensión y cefalea sino la gestante; la gestante es la unidad de estudio, pero la historia clínica es la unidad de información.

La unidad de información es el familiar, para evaluar el trastorno por el déficit de atención en los niños hay que aplicar un instrumento que contiene una serie de preguntas que tendremos que realizar a los padres de los niños. Los que padecen trastorno por déficit de atención son los niños, y ellos son las unidades de estudio, pero la unidad de información son los padres de los niños.

Puede haber más de una unidad de información; en los estudios retrospectivos por ejemplo, la historia clínica es una unidad de información, pero también lo es el informe del laboratorio, así que tendremos dos unidades de información de la misma unidad de estudio; lo que nunca tendremos será dos unidades de estudio diferentes.

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3. Unidad de observación

Es la unidad dimensional para evaluar la variable de estudio, esto quiere decir que puede haber una o más dimensiones para evaluar una misma variable.

En un estudio sobre el nivel socioeconómico de un conjunto de personas, las unidades de observación son las condiciones físicas de su vivienda, pero también es el estado de cuenta de sus movimientos financieros. Para evaluar una sola variable, como el nivel socioeconómico, se requiere integrar estos dos conceptos, incluso conceptos adicionales para llegar a la conclusión acerca de su nivel socioeconómico.

En un centro hospitalario los atendidos son las unidades de estudio porque sobre ellos se requiere lograr un beneficio, pero las atenciones son las unidades de observación, de tal modo que un mismo paciente puede tener varias atenciones; lo cual nos lleva a concluir que una misma unidad de estudio puede tener varias observaciones.

Un paciente asmático tendrá tantas observaciones como atenciones registre; es posible incluso ensayar un tratamiento distinto en cada una de sus atenciones y realizar un análisis estadístico sobre estas observaciones, pero en ningún momento debemos olvidar que nuestra unidad de estudio es el paciente asmático, es aquel sobre el cual debemos lograr un beneficio.

Para identificar la unidad de observación se requiere previamente definir la variable de estudio, porque es aquella de la cual necesitamos conocer el dato con mayor precisión.

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4. Unidad de análisis

Es la mínima cantidad de sustancia requerida para obtener el dato, esta cantidad es definida por el investigador para realizar sus mediciones, por ejemplo, si queremos conocer, el nivel de glucosa en plasma de un paciente, 5 cm 3 de sangre serán suficientes.

En muchos casos la cantidad de sustancia para la unidad de análisis ya está definida como en nuestro ejemplo 5 cm 3 de sangre, porque esto responde a un protocolo de trabajo dentro de una especialidad, estos conceptos de unidad de análisis ya están definidos, es decir que no se definen a propósito de la investigación, sino que son conceptos de consenso definidos por los investigadores que pertenecen a una misma línea de investigación.

En otros casos es posible que esta cantidad mínima no haya sido definida porque no existen otros investigadores que compartan la línea de investigación; en ese caso la cantidad de sustancia es definida por el propio investigador, quien debe ser considerado un experto dentro de esta línea de investigación

Si el estudio es sobre piezas dentarias, un individuo tendrá más de una unidad de análisis; incluso podríamos plantear tratamientos distintos en distintas piezas dentarias de un mismo individuo y realizar comparaciones; la unidad de análisis es la pieza dentaria, pero la unidad de estudio siempre es el individuo. La unidad de análisis es indivisible no se puede utilizar la mitad de una pieza dentaria para probar un nuevo tratamiento de restauración, ni se puede tomar media muestra de sangre para conocer los parámetros hematológicos que estemos buscando.

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5. Unidad de muestreo

Para hablar de unidad de muestreo, tenemos que colocarnos en caso de estemos frente a un estudio que requiere muestreo; esto quiere decir no vamos a incluir en el estudio al total de los individuos que conforman la muestra; el procedimiento más simple es elegirlos de manera aleatoria; en el momento en que pensamos hacer este procedimiento, aparece el concepto de unidad de muestreo.

Es la unidad que se somete al proceso de aleatorización; en las situaciones más simples son las propias unidades de estudio las que se someten al proceso de aleatorización y en ese caso la unidad de muestreo es igual a la unidad de estudio, pero no siempre es así…

En los muestreos polietápicos tendremos que definir una unidad de muestreo por cada una de las etapas de este proceso. El muestreo polietápico más simple es aquel que combina un muestreo por conglomerados con un muestreo estratificado. En la primera etapa la unidad de muestreo es el conglomerado, porque no se estudiarán todos los conglomerados. En la segunda etapa pueden ser las propias unidades de estudio.

En una encuesta de preferencias electorales con muestreo polietápico, las unidades de muestreo de primer orden son las urbanizaciones, y las unidades de muestreo de segundo orden son los hogares; pero las unidades de estudio son los votantes o sufragantes que se encuentran dentro de estos hogares, por tanto la unidad de muestreo en cada una de las etapas es distinta a la definición de unidad de estudio.

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6. Unidad de experimentación

Como es lógico aparece solamente en los estudios experimentales, y es la entidad que sufre variaciones gracias a la intervención del investigador; es la unidad que experimenta las variaciones frente a un estímulo, donde cada medida refleja el efecto de la intervención o de la manipulación por parte del investigador.

Si queremos reducir la duración de los diferentes periodos del parto, el evento en estudio es parto, el acontecimiento que tiene un determinado tiempo para que ocurra, y solo tendremos una oportunidad para modificar su duración, no es posible reciclar a las unidades de experimentación, porque después de que ocurra, la unidad de estudio que es la madre no experimentará más partos.

El estímulo casi siempre modifica irreversiblemente a la unidad de estudio teniendo una sola oportunidad para su uso, de manera que aunque la unidad de estudio parezca indemne, cada medición sobre la unidad de experimentación es distinta.

Es por esta razón que existen los experimento cruzados. En un diseño cruzado, cada participante es asignado aleatoriamente a una secuencia de dos o más tratamientos; por lo tanto, además de control interno y control externo tienen el cruzamiento.

En el caso más simple, un hemigrupo de participantes son asignados aleatoriamente para recibir la intervención A seguida de la intervención B y el otro hemigrupo la intervención B seguida de la intervención A. Para realizar este cruzamiento por lo menos necesitamos dos periodos.

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Los criterios de elegibilidad deben ser aplicados a las unidades de estudio; y no sobre las unidades de información, por ejemplo: nos encontramos todos los días con tesis de grado que indican que uno de los criterios de inclusión son las historias clínicas completas; esto por supuesto es un error, lo correcto es anotar como criterio de inclusión a todas gestantes que cuenten con historias clínicas completas.

En un estudio donde queremos conocer las patologías más frecuentes de los niños menores de cinco años, podemos recurrir a revisar las historias clínicas, pero si esta información ya se encuentra centralizada en una base de datos, bastará que nos copiemos el archivo digital para comenzar con nuestro análisis estadístico, realmente es poco relevante la fuente de información o la forma en la que hemos obtenido los datos.

La unidad de estudio es la que aparece en el enunciado, y no la unidad de información, unidad de observación, unidad de análisis, unidad de muestreo o unidad de experimentación. Es muy frecuente encontrar estudios en el que su enunciado contiene a la unidad incorrecta, ello por supuesto conllevará a una cadena de confusiones al interior del método investigativo.

La unidad de estudio es la entidad que presenta el problema que genera nuestra línea de investigación y por consecuencia, es la que se beneficiará cuando lleguemos al nivel aplicativo de nuestra investigación; sobre ella es que se realizarán las intervenciones para mejorar sus condiciones. Si se trata del paciente diabético es la enfermedad que tendremos que solucionar en los pacientes afectados, si en el camino encontramos cuestiones interesantes desde el punto de vista del conocimiento pero no solucionamos el problema, habremos trabajado en vano.

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