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eDiTORIal

La conciencia, la conciencia de s mismo y las neuronas


de von Economo
Flix Bermejo-Pareja

Estamos asistiendo en las dos ltimas


dcadas a un conocimiento cada vez
ms profundo del, sin duda, mayor
enigma neurobiolgico (the hard problem), las bases de la conciencia. Los
egipcios supusieron que la conciencia
estaba en el cerebro, pero los filsofos
griegos dudaron entre el corazn, los
pulmones y el cerebro. Y fueron dualistas: la mente era espiritual, y el cerebro, quiz, su asiento. Bien es verdad
que cuando se habla de conciencia hay
que hablar de Descartes (1596-1650),
quien radic el lugar de la unin de la
mente y el cerebro en la impar glndula pineal frente a los hemisferios cerebrales, que con su bilateralidad lo hacan menos verosmil (la ausencia de
histologa no le permiti detectar que
la pineal est constituida por dos partes, es tambin bilateral) [1,2]. El dualismo de Descartes fue radical, lo nico
verdadero en el mundo era el pensamiento (cogito ergo sum); el hombre
era racional, tena espritu, subjetividad, conciencia, frente a los animales,
que eran como objetos vivientes sin
conciencia y, por consiguiente, sin sufrimiento [1-3]. Pero los anatemas espirituales suelen desaparecer, y as fue.
Desde el Renacimiento se comenz a
disecar y a estudiar el cerebro, y desde el siglo xix se analiza su fisiologa.
La concepcin materialista de la conciencia ha ido ganando terreno frente
a la dualista del espritu-cerebro [1-3].
Y en el pasado siglo se comenz a reconocer un cierto grado de conciencia,

de subjetividad en los animales, sobre


todo en los mamferos, cuyo cerebro
tiene una construccin semejante al
humano [4]. A este reconocimiento
contribuy decisivamente en los aos
sesenta una observadora sin formacin
cientfica, Jane Goodall, quien convivi
con los chimpancs en Gombe (lago
Tanganica, frica) y estableci de forma inequvoca que stos tenan cierta
conciencia de s mismos y de los dems
[5]. Sus descubrimientos le valieron
reconocimiento internacional (incluso
el premio Prncipe de Asturias) y propiciaron la abolicin de la experimentacin invasiva con ellos. Como ancdota,
valga la campaa que se realiz en
Austria para que su Parlamento diera
carta de personalidad a un chimpanc
llamado Matthew Pan [6].
Pero hay muchas conciencias en la
conciencia humana [7], y una de ellas
es la conciencia del otro, de lo social,
representada por la teora de la mente, capacidad de comprender o adivinar las intenciones de otras personas.
Poco ms de una dcada tiene su respaldo neurobiolgico, las neuronas de
Rizzolatti, o neuronas en espejo. De su
concepto inicial de neuronas que se
activan al hacer una maniobra o al ver
u or esa maniobra en otros [8], se ha
pasado al descubrimiento de un sistema cortical de la imitacin [2], posible
base del aprendizaje y, por tanto, del
lenguaje y de la cultura [5].
El ro que fluye constantemente, co
mo dira el psiclogo William James, y

www.neurologia.com Rev Neurol 2010; 50 (7): 385-386

que constituye la conciencia humana,


dispone de teoras biolgicas crebles
(es cierto que varias, y no muy distintas) [2], entre las que destaca la de
Edelman y Tononi, refinada recientemente por este ltimo autor [9], quien
sostiene que la conciencia se debe (al
menos su contenido) a la gran capacidad de integracin cerebral en un todo
de una inmensa matriz de informacin
(que cuantifica con la letra griega fi)
que constituyen los circuitos corticotalmicos de los mdulos de diferentes
actividades corticales (sensoriales, motoras, mnsicas, volicionales). Esa integracin, ese todo, constituira la base
de ese fluido constante, de instantes
continuados de 150-200 ms de duracin. que denominamos conciencia
estmulos (visuales, por ejemplo) ms
cortos de ese perodo no accederan a
ella, y como ellos, muchas actividades
nerviosas de nuestro cerebro [2,9].
Pero la conciencia humana es subjetiva, tiene un yo, un s mismo, algo que
los nios mayores de 18 meses ya reconocen en el espejo, como varios primates (bonobos, chimpancs y otros)
y como algunos mamferos (elefantes,
delfines) lo hacen, y como no parecen
hacerlo los perros y los gatos. Este yo
mismo, o parte del mismo, parece depender en gran medida de unas neuronas, las neuronas de von Economo, que
David G. Muoz, neurlogo, neuropatlogo y siempre neurocientfico, analiza
en una Perspectiva de gran inters en
este nmero de la revista [10].

Director de Revista de Neurologa.


E-mail:
fbermejop2004@yahoo.es
Cmo citar este artculo:
Bermejo-Pareja F. La conciencia,
la conciencia de s mismo y
las neuronas de von Economo
[editorial]. Rev Neurol 2010;
50: 385-6.
2010 Revista de Neurologa

Vase:
Muoz DG. Base anatmica
e histolgica de la
autorrepresentacin y sus
alteraciones patolgicas.
Rev Neurol 2010; 50: 387-9.

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F. Bermejo-Pareja

En suma, se sigue incrementando


el conocimiento neurobiolgico de la
conciencia y de sus mecanismos. Los
asertos pesimistas, a veces algo burdos, como el de Colin McGiin quien
sostuvo que el hombre no puede comprender la naturaleza de la conciencia
como los chimpancs no pueden comprender la teora cuntica [3] o los
ms refinados de algunos filsofos o
del ilustre matemtico de Oxford, Roger Penrose [11], dejan paso a nuevos
descubrimientos neurobiolgicos que
nos hacen sumarnos a visiones ms
optimistas [3]. Al fin y al cabo, la conciencia, como el lenguaje, es un fenmeno biolgico de clara utilidad para

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mejorar la supervivencia humana en


un medio muy complejo y cada vez
ms complejo como la vida misma.
Bibliografa
1.

Vanderwolf CH. The evolving brain. The


mind and the neural control of behavior.
New York: Springer; 2007.
2. Baars BJ, Cage NM. Cognition, brain,
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cognitive neuroscience. Amsterdam:
Academic Press/Elsevier; 2007.
3. Schwartz JH. La conciencia y la
neurobiologa del siglo xxi. In Kandel ER,
Schwart JH, Jesell FM, eds. Principios de
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4. Griffin DR, Speck GB. New evidence of
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7: 5-18.

5. Ridley M. Qu nos hace humanos?


Madrid: Santillana; 2004.
6. Knight A. The beginning of the end for
chimpanzee experiments? Philos Ethics
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7. Tirapu-Ustrroz J, Muoz-Cspedes JM,
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8. Rizzolatti G, Craighero L. The mirrorneuron system. Annu Rev Neurosci
2004; 27: 169-92.
9. Tononi J. An information integration
theory of consciousness. BMC Neurosci
2004; 5: 42.
10. Muoz DG. Base anatmica e histolgica
de la autorrepresentacin y sus
alteraciones patolgicas. Rev Neurol
2010; 50: 387-9.
11. Penrose R. Las sombras de la mente.
Hacia una comprensin cientfica de la
consciencia. Barcelona: Crtica; 2007.

www.neurologia.com Rev Neurol 2010; 50 (7): 385-386