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Diseo de Sistemas de Aire Comprimido

1- Introduccin
1.1- Generalidades
Los sistemas neumticos para la produccin y distribucin de aire comprimido de calidad tienen una importancia vital, y no slo en el
mbito de la industria o de la construccin, sino tambin en el sector de la automocin, con aplicaciones muy diversas como la apertura
neumtica de puertas en autobuses, o el accionamiento del sistema neumtico de frenos o la suspensin neumtica de vehculos
industriales o de gran tonelaje.

Figura 1. Instalacin de un compresor de aire en camin


1.2- Unidades de medida
El punto de partida de una instalacin de aire comprimido es el aire exterior de la atmsfera, que se encuentra a unas condiciones
especficas de presin, temperatura y humedad propias de cada lugar.
Como acuerdo internacional, se toma la presin atmosfrica normalizada, 1 atmsfera, que est definida como la presin atmosfrica
media al nivel del mar, y que toma los siguientes valores segn el sistema de unidades:
1 atmsfera = 1,01325 bar;
1 atmsfera = 760 Torr (760 mm de Hg);
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1 atmsfera = 101 325 Pa (N/m );
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1 atmsfera = 1,033227 Kg/cm ;
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1 atmsfera = 14,69595 PSI (pound/inch );
1 atmsfera = 10,33 metros de columna de agua (m.c.a.)
Para definir la presin en un sistema de aire comprimido se utiliza la presin efectiva, denominada tambin presin manomtrica, y
que suele expresarse en bar(e). Esta presin hay que distinguirla de la presin absoluta (a). Para pasar de una a otra slo hay que
restarle a la presin absoluta la presin ambiente (aprox. 1 bar). As por ejemplo si un punto de consumo trabaja a una presin absoluta
de 7 bar(a), su presin efectiva ser de 7-1= 6 bar(e). Por tanto, la presin manomtrica se aplica en todos aquellos casos donde la
presin de trabajo es superior a la atmosfrica, porque cuando esta presin es inferior a la atmosfrica entonces se habla de presin de
vaco.
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Por otro lado, en ocasiones el consumo de aire de un punto de utilizacin viene definido en Nm /min o Ndm /min (tambinNl/min),
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donde Nm y Ndm (o Nl) significa normal metro cbico y normal decmetro cbico (normal litro) respectivamente. Cuando se antepone
el prefijo Normal a la unidad de medida se refiere a que est medido en unas condiciones de presin, temperatura y humedad relativa
del aire, que son las siguientes:
Presin: 1,013 bar(a)
Temperatura: 0 C
Humedad Relativa: 65%
Pero el caudal volumtrico del aire libre suministrado para un equipo compresor (FAD) suele venir definido en su hoja de
especificaciones segn unas condiciones estndar en la entrada del equipo que no suelen coincidir con las condiciones normales
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(ejemplo, 1 bar de presin absoluta y temperatura de 20 C). Para pasar de un caudal expresado en condiciones normales (ej. Nm /s) a
las condiciones estndar de trabajo (l/s) se emplea la siguiente expresin:

donde,
QFAD es el caudal de aire suministrado en las condiciones de trabajo estndar (l/s)
QN es el caudal en condiciones normales (Nl/s)
TFAD es la temperatura de entrada estndar al compresor (20 C)
TN es la temperatura normal de referencia (0 C)
PFAD es la presin de entrada estndar al compresor (1 bar (a))
1,013 es la presin de referencia normal (1,013 bar (a))
1.3- Calidad del aire
Los sistemas y procesos de produccin modernos necesitan aire comprimido de alta calidad. Esta calidad se define en la norma
internacional ISO 8573-1:2001 que califica la calidad del aire de acuerdo a los valores de suciedad (por el tamao de las partculas
slidas suspendidas y su concentracin), de agua (segn el punto de roco a presin alcanzado y el contenido de vapor de agua
presente en el aire) y de aceite (por la concentracin total de aceite presente en el aire en forma de aerosoles, lquidos o vapores).
Una vez definido la calidad de aire que se requiere segn la aplicacin, entonces se hace necesario someter al flujo de aire a un proceso
de tratamiento mediante etapas de filtrado, separacin de agua y secado que consiga unos niveles de suciedad, contenido en agua y
aceite que queden por debajo de los lmites establecidos.
A continuacin se muestra la tabla que define la calidad del aire clasificndolo en diferentes clases segn la normativa vigente:
Calidad del aire comprimido, segn ISO 8573-1
PARTCULAS SLIDAS
Nmero mximo de partculas por m3

ACEITE
Concentracin total
mg/m3
(aerosoles, lquidos
o vapores)

0,1-0,5 m

0,5-1,0 m

1,0-5,0 m

HUMEDAD
Punto de roco a
presin (C)

100

-70

0,01

10000

1000

10

-40

0,1

10000

500

-20

1000

20000

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CLASE

Tabla 1. Calidad del aire comprimido segn ISO 8573-1


De esta forma para designar la clase de pureza del aire comprimido se debe seguir el siguiente formato:
ISO 8573-1 X.Y.Z,
donde:
X es la cifra que indica la clase de partculas slidas, segn la Tabla 1 anterior,
Y es la cifra que indica la clase de humedad, segn la Tabla 1 anterior,
Z es la cifra que indica la clase de aceite, segn la Tabla 1 anterior.
Ejemplo:
Aire comprimido Calidad ISO 8573-1 1.2.1, significara un tipo de aire con la siguiente calidad:
- calidad de clase 1 en partculas slidas (n partculas por m3 de aire <100, para un tamao de partcula entre 0,1 y 0,5 m),
- clase 2 en humedad (punto de roco a presin de -40C), y
- clase 1 en concentracin de aceite (0,01 mg/m3).
1.4- Fundamentos termodinmicos
A continuacin seguimos con una pequea introduccin a los fundamentos de la termodinmica, que ayude a entender mejor el
principio de funcionamiento de los equipos que constituyen un sistema de aire comprimido cualquiera (compresores, secadores...).
El primero lo constituye la ecuacin general de los gases (y el aire est constituido por una mezcla de gases, entre los que destaca el
nitrgeno en un porcentaje del 78% y el oxgeno en el 21%), por lo que la siguiente formulacin le es tambin de aplicacin. La
ecuacin que relaciona presin, volumen y temperatura de un gas es la siguiente:
PV=nRT
donde,
P es la presin absoluta del gas (Pa)
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V es el volumen que ocupa (m )

n es el nmero de moles (es el cociente entre masa del gas / peso molecular atmico del gas)
R es la constante de los gases (8,314 J/molK)
T es la temperatura absoluta (K).
De la anterior expresin se deduce que si se hace aumentar la presin de un gas en mayor proporcin a la que disminuye su volumen,
como ocurre en la cmara de un compresor de aire, entonces la temperatura de ese gas aumenta. Por eso, a la salida de un compresor el
aire est ms caliente.
Segn la expresin anterior en un proceso isotrmico (T=cte.) las relaciones entre presin y volumen deben cumplir siempre la
siguiente expresin:
P1 V1 = P2 V2
que es conocida como Ley de Boyle.
Por otro lado, tambin se deduce que si se mantiene la presin constante (isobara) el volumen de un gas cambia en proporcin directa
a como lo hace su temperatura, es decir, que

que es conocida como Ley de Charles


Por ltimo, otro aspecto que debe ser considerado en los sistemas de aire comprimido es la presencia de agua en el aire. En efecto, el
aire exterior de la atmsfera puede ser considerado como una mezcla entre aire seco y vapor de agua. La cantidad o el porcentaje de
vapor de agua presente en el aire se denomina humedad relativa. Los extremos estarn en el aire seco (contenido cero de agua) y en el
aire saturado (cantidad mxima de agua que puede contener ese aire).
La capacidad del aire para contener agua depende de la temperatura, aumentando cuando esta aumenta, es decir, que un aire caliente
puede contener ms vapor de agua que un aire fro, pero a medida que este aire se enfre su capacidad para retener la humedad se
hace menor por lo que empezar a condensar gotitas de agua conforme la temperatura del aire baje.
Precisamente, el punto de roco (PR) es esa temperatura a la que se satura el aire, es decir, la temperatura a la que el vapor de agua
presente alcanza su presin de saturacin. Si sigue bajando la temperatura por debajo de la temperatura de roco entonces comienza a
condensar agua, dado que el aire no tiene capacidad de contener esa humedad.
En la siguiente tabla se muestra los diferentes valores de la temperatura de roco, segn la humedad relativa y temperatura ambiental
del aire a presin atmosfrica:

Tabla 2. Temperatura de roco a presin atmosfrica


La Tabla 2 es muy sencilla de entender. Por ejemplo, supongamos un aire exterior con una temperatura ambiente de 25 C y una
humedad relativa del 65%. Segn la Tabla 2 le correspondera un punto de roco de 18 C, es decir, que para que se produzcan
condensaciones de agua en ese aire su temperatura debera bajar hasta los 18 C.
La anterior definicin del punto de roco est referida a la presin atmosfrica, pero igualmente existe una punto de roco a presin,
cuando la presin a la que se encuentra el aire es superior a la atmosfrica. Como se puede apreciar en la siguiente tabla, conforme
aumenta la presin, la temperatura del punto de roco tambin se hace mayor.

Tabla 3. Puntos de roco para distintos valores de presin


2- Elementos del sistema
2.1- Compresor
El compresor es el elemento encargado de tomar el aire exterior que est a presin atmosfrica (aprox. 1 bar) para elevarla segn las
necesidades de consumo o de uso a que se destine este aire comprimido (ej. para el accionamiento de utillajes, mecanismos, o bien de
control o medida, accionando vlvulas y otros dispositivos).
Segn el principio de la termodinmica que se emplee, hay dos grandes familias de compresores de aire:
Compresores de desplazamiento positivo, donde el aire se confina en un volumen interior de la mquina que posteriormente se
reduce de dimensin por el desplazamiento de alguna de sus paredes, con el consiguiente aumento de la presin del aire retenido en
su interior. Este tipo de compresores ofrecen caudales de aire no demasiado altos, pero permiten obtener relaciones de presin ms
elevados.
Compresores dinmicos o turbocompresores, en este caso, los responsables de elevar la presin del aire son unos labes que giran a
gran velocidad, y que transmiten esta velocidad al aire que toman del exterior. Posteriormente este aire pasa a otra cmara o difusor
donde el aire baja bruscamente su velocidad, transformndose toda la energa cintica adquirida en presin esttica. Este tipo de
compresores son capaces de proporcionar mucho caudal de aire, aunque a presiones ms moderadas que el tipo anterior.
A continuacin se realiza un estudio de las distintos tipos de compresores que componen las dos grandes familias antes descritas.
COMPRESORES DE DESPLAZAMIENTO POSITIVO:
- Compresores de pistn
El compresor de pistn es uno de los diseos ms antiguos de compresores, pero sigue siendo en la actualidad el ms verstil y eficaz.
Este tipo de compresor funciona mediante el desplazamiento de un pistn por el interior de un cilindro accionado por una varilla de
conexin o biela y un cigeal.
En los compresores de aire de pistn, el aire es comprimido en una cmara definida por la pared de un cilindro y el pistn. La posicin
del pistn, conectado a la biela, est controlada por el cigeal. Cuando el cigeal gira, el pistn se mueve hacia abajo, aumentando el
tamao de la cmara, por lo que a travs de una vlvula de aspiracin llena de aire el interior de la cmara. Cuando el pistn alcanza su
posicin ms baja en el cilindro, invierte su direccin y se mueve hacia arriba, reduciendo el tamao de la cmara a la vez que aumenta

la presin del aire en su interior. Cuando el pistn alcanza su posicin mxima en el cilindro, el aire comprimido es descargado a travs
de la vlvula de descarga hacia el depsito de acumulacin.
Si slo se usa un lado del pistn para la compresin, entonces se trata de un compresor de simple efecto,

Figura 2. Compresor de pistn de simple efecto


Por otro lado, si se utilizan ambos lados del pistn, las partes superior e inferior, entonces se trata de un compresor de doble efecto,

Figura 3. Compresor de pistn de doble efecto


La versatilidad de los compresores de pistn es muy extensa. Permite comprimir tanto aire como gases, con muy pocas modificaciones.
El compresor de pistn es el nico diseo capaz de comprimir aire y gas a altas presiones.
Los compresores de pistn pueden ir lubricados con aceite, o tambin existen diseos que permiten su funcionamiento libre de aceite.
En estos casos, los pistones disponen de segmentos o aros de PTFE o carbn, y adems las paredes del pistn y cilindro pueden ir
dentadas, similar a los compresores de laberinto.
Otra opcin en los compresores de pistn es la de emplear ms de un pistn (por ejemplo, dos pistones) por lo que la compresin se
realiza en varias etapas alcanzando mayores niveles de compresin. Despus de cada etapa de compresin el aire se enfra antes de
pasar a la siguiente etapa de alta, con lo que se mejora la eficiencia del proceso.
En el caso de compresores de dos pistones, la configuracin en "V" es la ms habitual para el caso de compresores de pequeo tamao,
mientras que la configuracin en "L" (un pistn en posicin vertical y el otro en horizontal) es tambin un diseo muy utilizado. En este
caso el pistn vertical es el de baja presin y el horizontal el de alta.
Figura 4. Compresores de doble pistn

Por su diseo, los compresores de aire de pistn logran producir altas presiones en
volmenes relativamente pequeos, por lo que tienen mucha aplicacin en
actividades domsticas e industriales ligeras.
Generalmente, como rodamientos principales del cigeal, se utilizan los
rodamientos rgidos de bolas, mientras que para la biela, se utilizan rodamientos o
cojinetes de friccin. En ambos casos, los rodamientos utilizados deben ser
capaces de soportar temperaturas muy elevadas que se originan en los
compresores de pistn por las elevadas relaciones de compresin que se alcanzan.
Para mayor comprensin de lo expuesto, se invita el lector a visitar los siguientes

enlaces y consultar las especificaciones tcnicas de compresores de pistn disponibles en el mercado, para los dos tipos: exentos de
aceite y con lubricacin por aceite.
Por ltimo, estn los compresores de diafragma mecnico. Este tipo de compresores se emplean para aplicaciones de pequeos
caudales y bajas presiones o tambin como bombas de vaco. En este caso, un cigeal comunica el movimiento alternativo a travs de
una biela al diafragma, tal como se indica en la siguiente figura.

Figura 5. Compresor de diafragma


- Compresores de tornillo
El compresor de tornillo es un compresor de desplazamiento que se constituye de dos rotores en forma de tornillo paralelos y que giran
en sentido contrario uno del otro, quedando todo el conjunto encerrado dentro de una carcasa.

Figura 6. Vista interior de un compresor de tornillo


El incremento de presin en el aire se consigue gracias al movimiento rotatorio a contrasentido de los dos rotores que hace disminuir
gradualmente el espacio encerrado que queda entre las hlice.

Figura 7. Rotores de un compresor de tornillo


La relacin de presin depender de la longitud y paso del vstago del tornillo, as como la forma dada al difusor donde se descarga el
aire. Asimismo, la relacin de presin mxima estar limitada por el incremento de temperatura que se origina con la compresin de tal
forma que no afecte a la alineacin de los rotores. Por ello, cuando se necesite de grandes relaciones de compresin se deber utilizar
varias etapas de compresin (en cada etapa, un compresor de tornillo), intercalando equipos de refrigeracin del aire a la salida de
cada etapa.

Figura 8. Compresor de tornillo de una etapa


El compresor de tornillo no est equipado con vlvulas y no existen fuerzas mecnicas que puedan crear algn desequilibrio, por lo que
los rotores pueden girar a grandes velocidades y generar grandes caudales para unas dimensiones relativamente pequeas del
compresor.
La nica fuerza que se produce en este tipo de compresores es una fuerza axial a lo largo del eje de los rotores producida por la
diferencia de presiones del aire entre la entrada y la salida, que debe ser absorbida por los rodamientos de los propios rotores.
Por otro lado, estos rodamientos van situados fuera de la carcasa, y como tampoco existe contacto de la carcasa con los rotores, ni
entre los rotores entre s, no se necesita sistema de lubricacin en este tipo de compresores, y por lo tanto, el aire comprimido
producido es libre de aceite.
No obstante, tambin se fabrican compresores de tornillos lubricados mediante la inyeccin del lquido lubricante (generalmente
aceite, aunque tambin se puede emplear agua o polmeros) a travs de las paredes de la cmara de compresin o carcasa, como se ve
en la figura siguiente sombreado de rojo (Figura 9. Compresor de tornillo lubricado). Con ello se consigue reducir el incremento de
temperatura que se produce con la compresin, y conseguir grandes relaciones de compresin (de hasta 14 y 17 bares) en una sola
etapa, aunque a costa de perder eficiencia.

Figura 9. Compresor de tornillo lubricado


Los compresores de tornillo estn ganando popularidad con respecto a los compresores de pistn alternativos, debido a su
funcionamiento silencioso y a su suministro continuo, que se une a sus otras muchas ventajas, como puedan ser una mayor fiabilidad y
eficacia.
Para mayor comprensin de lo expuesto, se invita el lector a visitar los siguientes enlaces para consultar las especificaciones tcnicas de
compresores de tornillo disponibles en el mercado, para los dos tipos: exentos de aceite y con lubricacin por aceite.
- Compresores de paletas rotativas

El compresor de paletas rotativas, basado en una tecnologa tradicional y experimentada, se mueve a una velocidad muy baja (1450
rpm), lo que le otorga una gran fiabilidad. Son tambin muy silenciosos y proporcionan un caudal prcticamente constante.
Hay dos grupos de compresores de paletas rotativas, el primero lo forman los compresores de paleta en seco, los cuales van exentos de
aceite pero slo pueden operar con presiones bajas de hasta 1,5 bar. El otro grupo, el mayoritario, lo forman los compresores rotativos
de paletas lubricadas, y estos ya s pueden alcanzan presiones finales mayores, de hasta 11 bar.
Los compresores rotativos de paleta tienen generalmente un rendimiento superior a los compresores de tornillo, generalmente con
una diferencia en cuanto a eficiencia de un 25% en favor del compresor de paletas.
El principio de funcionamiento es muy simple. El rotor, la nica pieza en movimiento constante, dispone de una serie de ranuras con
paletas deslizantes que se desplazan por su interior. Las paletas se realizan de una aleacin especial de fundicin, y van lubricadas en
aceite como el resto de componentes, cuando son compresores lubricados.
El rotor, que est montado con cierta excentricidad dentro de la carcasa cilndrica o estator, al girar genera una fuerza centrfuga que
desplaza a las paletas de las ranuras contra las paredes de la carcasa formndose clulas individuales de compresin. La rotacin
reduce el volumen de la clula, por lo que se consigue aumentar la presin del aire contenido.

Figura 10. Compresor de paletas rotativas


El calor que genera la compresin se controla mediante la inyeccin de aceite a presin, necesario para la lubricacin del rotor y las
paletas.
El aire a alta presin se descarga cuando las paletas en su rotacin pasan por el puerto de salida. Junto al aire se arrastran restos de
aceite procedentes de la lubricacin que deben ser eliminados por el separador de aceite a situar aguas abajo.
Para mayor comprensin de lo expuesto, se invita el lector a visitar los siguientes enlaces para consultar las especificaciones tcnicas de
compresores de paletas.
COMPRESORES DINMICOS O TURBOCOMPRESORES:
La otra gran familia de compresores la constituyen los compresores dinmicos o turbocompresores. Los compresores dinmicos a su
vez se dividen en dos grandes grupos, segn la direccin de salida del flujo de aire: radiales (centrfugos) o de flujo axial. Los
compresores dinmicos permiten ofrecer un flujo continuo y suelen ser compresores muy eficientes si trabajan dentro de sus
condiciones de diseo, dado que al tener pocas piezas en movimiento, se reduce mucho las posibles prdidas debido a la friccin y al
calentamiento de las mismas. No obstante su rendimiento depende mucho de las condiciones exteriores, as un cambio en la
temperatura de entrada del aire respecto a sus condiciones de diseo que indique la hoja de especificaciones del compresor hacen
variar significativamente su eficiencia final.
- Compresores centrfugos
Son compresores dinmicos donde la descarga final del aire se realiza en sentido radial. En cada etapa de compresin en este tipo de
compresores el flujo de aire entra por el centro de un rodete dotado de labes. El rodete va montado sobre un eje que gira a gran
velocidad, y debido a la fuerza centrfuga impulsa al aire hacia la periferia del rodete. Posteriormente, este aire que sale radial y a gran
velocidad va a parar a la carcasa o difusor en forma de espiral donde toda la energa cintica del aire se transforma en energa potencial
en forma de presin.

Figura 11. Compresor centrfugo

Generalmente, los compresores centrfugos constan de 2 3 etapas de compresin, con refrigeracin intermedia. En este tipo de
mquina el rgimen de giro que alcanza el eje es muy elevado (entre 15.000-100.000 rpm), por lo que los cojinetes empleados sern de
altas prestaciones, generalmente cojinetes de friccin lisos y lmina de aceite para lubricacin.
No obstante, estos compresores trabajan exentos de aceite, dado que la lubricacin se limita a los cojinetes que se sitan en los
extremos del eje fuera del contacto con el flujo de aire.
Para mayor comprensin de lo expuesto, se invita el lector a visitar los siguientes enlaces para consultar las especificaciones tcnicas de
compresores centrfugos disponibles en el mercado:
2.2- Equipo refrigerador posterior
El flujo de aire, una vez sale del compresor, adems de salir a mayor presin, tambin sale a mayor temperatura (oscila segn el grado
de compresin entre 70 C y los 200 C). El aire a mayor temperatura tambin aumenta su capacidad de contener agua, pero conforme
se vaya enfriando todo esta agua ir condensando y si no se ha extrado previamente terminar en el interior de la instalacin y llegar
hasta los puntos de consumo, con el riesgo que ello conlleva, no slo en cuanto a durabilidad de la instalacin y sus equipos (riesgo de
oxidacin), sino por la peligro de formacin de plagas de microorganismos y el consiguiente riesgo de enfermedades.
Por ello, para evitar posibles condensaciones se coloca, nada ms salir del compresor, un enfriador (aftercooler). El aftercooler no es
ms que un intercambiador de calor, que puede funcionar bien con agua o bien con aire como fluido caloportador. En la figura
siguiente se muestra un esquema del dispositivo.

Figura 12. Aftercooler con deshumidificador incorporado


Justo detrs del enfriador, se coloca un deshumidificador que recoja lo antes posible el condensado producido. Este sistema ofrece una
eficiencia entre el 80-90%, por lo que habr que tener en cuenta la presencia todava de agua en la instalacin. As, en el siguiente
equipo, que suele ser el depsito de acumulacin, habr que dotarle de una vlvula en su fondo para que siga drenando el agua que no
se ha eliminado con el deshumidificador.
2.3- Depsito de acumulacin
En todo sistema de aire comprimido es habitual la colocacin de un depsito de acumulacin de aire que alimente a las unidades de
consumo. En una instalacin con un compresor tipo todo / nada donde no exista un sistema de regulacin de su velocidad que pueda
acomodar la produccin de aire a las necesidades de consumo, el depsito de acumulacin funciona como un depsito pulmn, que
permita reducir el nmero de arranques del compresor para hacer frente a la demanda de aire comprimido cada vez que se produzca.
Generalmente es recomendable que un compresor tenga un rgimen de arranques y paradas que se site entre las 5-10 veces / hora.
El volumen de acumulacin del depsito vendr determinado por la capacidad del compresor, el sistema de regulacin que se disponga
y del modelo de consumo que va a seguir la instalacin, es decir, si se tiene un consumo regular o por el contrario va a ser irregular con
largos periodos de consumo moderado y periodos cortos con picos de elevado consumo. En caso de existir varios compresores que den
servicio a la misma instalacin, ser las caractersticas del compresor de mayor capacidad el que condicione las caractersticas del
depsito.
En la siguiente figura se muestra un depsito vertical dotado de las tubuladuras de entrada y salida de aire, boca de inspeccin,
manmetro de medida de la presin interior, vlvula de seguridad y vlvula de desage o grifo de purga en la parte inferior del
depsito.

Figura 13. Depsito de acumulacin vertical


La vlvula de seguridad estar regulada a no ms de un 10% por encima de la presin de trabajo y deber poder descargar el total del
caudal generado por el compresor. Deber contar adems con un dispositivo de accionamiento manual para poder probar
peridicamente su funcionamiento.
Cuando el tanque se instala en el exterior y existe peligro que la temperatura ambiente se site por debajo de 0 C, el manmetro y la
vlvula de seguridad, para evitar problemas de congelacin, se debern instalar en el interior y disponer de tuberas que los conecte
con el depsito exterior. Estas tuberas debern tener pendiente hacia el depsito de modo que sean autodrenantes.
En los depsitos de tamao pequeo la inspeccin se realizar por medio de una simple boca bridada de 100 a 150 mm de dimetro,
mientras que en los de tamaos mayores las bocas de inspeccin sern del tipo entrada de hombre (460 a 508 mm de dimetro).
Las tuberas para el control (regulacin) debern estar conectadas al depsito en un punto donde el aire sea lo ms seco posible.
El filtro con vlvula de purga permitir drenar el agua y aceite acumulado en el fondo del depsito.
Para el clculo del Volumen (V) del depsito de acumulacin es habitual el empleo de la siguiente expresin que relaciona las
condiciones de funcionamiento del compresor con el consumo de aire de la instalacin:

donde
T es el tiempo en minutos que transcurre entre arranques consecutivos del compresor, es decir, el tiempo que transcurre entre pasar
de la presin mxima en el depsito (P1) a la presin mnima (P2) de tarado que produce el arranque del compresor. El nmero de
arranques / hora que resulta ptimo para cada compresor es un dato que puede ser consultado en su hoja de especificaciones
P1 - P2 es la diferencia de presiones mxima y mnima alcanzada en el interior del depsito
3
C es el consumo de aire en condiciones normales (CN) de la instalacin (m /minuto)
Patm es la presin atmosfrica.
Por otro lado, el depsito de acumulacin va a ser un punto donde el aire ir acumulndose a la vez que enfrindose, y por lo tanto,
con la segura probabilidad que se produzcan condensaciones. De esta manera, como ya se ha dicho, habr que disponer de un drenaje
en la parte inferior del depsito que evacue el agua que se vaya condensando en su interior.
Generalmente esta agua estar contaminada de aceite procedente de la lubricacin del compresor, si es del tipo lubricado con aceite,
por lo que no se podr verter directamente a un desage sino que habr que conducirla hacia un separador aceite-agua que extraiga la
fraccin de aceite contenido.
En muchas ocasiones, sobretodo en instalaciones con necesidades no muy grandes o en compresores porttiles, el depsito de
acumulacin va incorporado como un elemento ms del compresor, como se aprecia en la figura siguiente.

Figura 14. Compresor con depsito integrado

Decir tambin que el depsito de acumulacin cumple una misin amortiguador, dado que asla el resto de la instalacin de las
pulsaciones en el caudal del aire producida a la salida del compresor, sobretodo de los compresores alternativos o de pistn,
ofreciendo un caudal regular y uniforme, sin fluctuaciones.
Por ltimo, recordar que los depsitos de acumulacin de aire comprimido es un aparato a presin, y por lo tanto deber cumplir con la
reglamentacin especfica de aparatos a presin vlida en cada pas.
2.4- Filtros
Como ya se ha dicho, el aire es una mezcla incolora, inodora e inspida de muchos gases, principalmente nitrgeno y oxgeno. Pero
adems, el aire se contamina de forma natural con partculas slidas, como polvo, arena, holln y cristales de sal, dependiendo del
entorno y la altitud donde se encuentre la instalacin. El vapor de agua es otro ingrediente natural que se puede encontrar en
cantidades variables en el aire, adems de restos de aceites que provengan de la lubricacin del compresor.
Cuando se comprime el aire, aumenta la concentracin de la humedad y de todos estos contaminantes, que si no se eliminan y
permanecen en el sistema, producirn un efecto negativo sobre los equipos neumticos, causando paradas de produccin, productos
defectuosos y reduccin de la vida til de los equipos, adems de problemas higinicos que pueden causar la proliferacin de
microorganismos por la presencia de humedad y otros contaminantes como aceites en los conductos del sistema de aire comprimido.

Figura 15. Filtro de aire


Resulta muy conveniente situar los filtros previos a los puntos de consumo, de manera que adecuen perfectamente su sistema de
filtrado a los valores admisibles en cuanto contenido de aceite y de partculas, as como de vapor de agua antes de que el aire alcance el
punto final de consumo.
En el siguiente enlace se puede consultar las caractersticas tcnicas de filtros para el tratamiento de aire comprimido de una casa
comercial:
2.5- Secado del aire comprimido
El contenido de humedad del aire o de un gas comprimido se expresa normalmente por su punto de roco, PR, en C, es decir y tal
como se ha descrito en el apartado 1.4, es la temperatura a que tendra que enfriarse el aire para que el vapor de agua contenido en l
condense.
Los fabricantes de secadores para aire comprimido, para especificar la eficacia de un secador, usan la terminologa del PR alcanzado
con l para describir la sequedad del aire. Pueden dar el punto de roco a la presin atmosfrica (PR), o sea 760 mm Hg, o bien el
referido a la presin de trabajo, denominado punto de roco a presin (PRP). Este ltimo es ms alto, es decir PRP > PR, y es el que
realmente deber tenerse en cuenta, dado que el aire comprimido se emplea a presin, y por lo tanto, a la presin de trabajo es
cuando pueden producirse condensaciones perjudiciales en las conducciones y en los sitios de consumo.
En el apartado 2.2 se vio un primer secado del aire mediante un equipo refrigerador que se instala a la salida del compresor y que lleva
incorporado un dispositivo para recogida del condensado (aftercooler con deshumidificador). Este equipo permita extraer entre un 8090% del contenido de agua presente en el flujo de aire.
No obstante, hay muchas aplicaciones (sanitarias, equipos de laboratorio...) donde se requiere un aire de gran calidad y completamente
seco. Para ello hay que someter al aire a un nuevo proceso de secado que elimine completamente el contenido de agua.
Existen varias tipologa de secadores, cada una con una complejidad y costo de instalacin distinta. La variable que va a condicionar el
coste y complejidad del secador necesario va a ser el punto de roco a presin que tenga el aire a tratar. A menor punto de roco mayor
complejidad del secador.
Bsicamente existen cinco tcnicas aplicables al proceso de secado del flujo de aire: mediante refrigeracin con separacin posterior de
la humedad, aplicando sobrepresin, secado por absorcin, por adsorcin y secado por membrana. A continuacin, se desarrolla el
principio de funcionamiento de algunos de ellos:
- La tcnica de secado mediante refrigeracin que incluye la separacin posterior del condensado obtenido o tambin llamado secador
frigorfico, consta de un doble intercambiador que mejora la eficiencia del sistema para alcanzar la calidad de aire necesaria.

Figura 16. Secador frigorfico


Un intercambiador de calor tipo aire-aire (1) se utiliza para pre-refrigerar el aire caliente que sale del compresor con el flujo de aire fro
que sale del secador.
Otro intercambiador tipo aire-refrigerante (2) refrigera el aire hasta la temperatura de punto de roco a presin necesaria.
Un separador de humedad (3) recoge el agua que se vaya condensando a la vez que dispone de una vlvula de drenaje (4) que evacue
el condensado.
La presin o temperatura del refrigerante que condiciona la intensidad del refrigerador (2) es controlada por una vlvula de expansin
(5) que se gobierna automticamente segn la calidad de aire requerida.
- El secado por sobrepresin es otro de los mtodos aplicados para secar el flujo de aire. Es un mtodo sencillo pero incurre en un alto
costo energtico, por lo que slo es aplicable cuando se mueven caudales pequeos.
Bsicamente consiste en comprimir el aire a mayor presin de la necesaria, con lo que se consigue aumentar la concentracin de agua.
Posteriormente se enfra la masa de aire, condensando el agua contenida. Ahora slo queda expandir el aire hasta la presin requerida,
con lo que se consigue una calidad de aire excelente con un punto de roco a presin ms bajo.
- El secado por absorcin es una tecnologa poco empleada que slo permite reducir el punto de roco de forma limitada. Bsicamente
consiste en emplear un material absorbente que capture las molculas de vapor de agua. Es un proceso qumico que utiliza como
material absorbente cloruro sdico o cido sulfrico por lo que los riesgos de corrosin con este mtodo son elevados. Como se dijo no
se utiliza mucho esta forma de secar el aire.
- La tecnologa del secador por adsorcin tambin es muy simple. Consiste en hacer pasar el aire hmedo a travs de un lecho con
material que sea higroscpico, es decir que tenga tendencia por absorber el agua del ambiente.

Figura 17. Secador de adsorcin regenerado por purga


Evidentemente, con el paso del tiempo el material acabar saturndose de agua, por lo que deber regenerarse para volver a tener la
capacidad de adsorcin de la humedad ambiente.
Es por ello que este tipo de secadores disponga de dos torres relleno del material higroscpico. As mientras una torres funciona
reteniendo la humedad del flujo de aire, la otra torre estar en proceso de regeneracin del material higroscpico, invirtindose el
funcionamiento de cada torre cuando la torre que est trabajando termine por saturarse.

2.6- Separador de aceite / agua


La fraccin de condensado que decante en el fondo de los depsitos de acumulacin, as como la fraccin separada en los filtros
separadores de agua, resulta ser un efluente acuoso con contenidos en aceite, sobretodo si se utilizan compresores lubricados con
aceite.
La reglamentacin vigente en la mayora de los pases impide el vertido en la red pblica de saneamiento de agua con contenidos en
aceite, por lo que previo a su vertido, habr que someter al agua recogida a un proceso de separacin, que permita recuperar el
contenido de aceite y almacenarlo de forma independiente, y poder as verter el agua limpia resultante a la red de saneamiento. El
aceite separado ser retirado por un gestor autorizado para el tratamiento de este tipo de residuos.
Toda esta labor la desempea un tipo de equipos llamados separadores de aceite/agua, como pueden ser los filtros de membrana.

Figura 18. Filtro de membrana


El principio de funcionamiento de un filtro de membrana es muy sencillo. La estructura de constitucin de la membrana es tal que deja
pasar a las molculas de pequeo tamao (agua limpia), mientras que retiene en su interior las molculas de mayor tamao (aceite)
que son separadas del flujo y conducidas hasta un contenedor para su almacenamiento.
En el siguiente enlace se invita al lector a conocer las especificaciones tcnicas de separadores de aceite que existen en el mercado de
una casa comercial:
3- Diseo de la instalacin
3.1- Generalidades
Para realizar un buen diseo de un sistema de aire comprimido, ste debe cumplir con tres objetivos bsicos: que la prdida de carga
sea mnima, disminuir las prdidas o fugas en el sistema, y realizar un diseo tal que se facilite el drenaje del agua que se condense en
el interior del circuito.
La red de distribucin de aire comprimido deber dimensionarse de tal forma que la cada de presin mxima entre la salida del
compresor y el punto de consumo ms lejano sea como mximo de 0,1 bar. A esta cada de presin habra que aadirle las prdidas
finales originadas en la manguera flexible de conexin y otros conectores con el instrumento o utensilio que constituye el punto de
consumo.
En general en un sistema de distribucin de aire comprimido se pueden distinguir distintos tipos de tuberas segn su funcin:
- Tuberas o ramales principales que provienen directamente de la sala de compresores;
- Tuberas de distribucin, que parten del ramal principal y se distribuyen por los locales de uso;
- Tuberas de servicios, que son las derivaciones de la tubera de distribucin hasta los accesorios de aire comprimido o puntos de
consumo finales.
La mejor forma de implantar la lnea de distribucin es formando un anillo cerrado alrededor de la zona de consumo de aire, del que
cuelgan los ramales hasta los puntos de consumo final. Con ello se consigue una alimentacin uniforme dado que cada punto recibe el
aire desde dos direcciones, aunque los consumos sean intermitentes.
Por ltimo, decir que en todo diseo de un sistema de aire comprimido se recomienda seguir la siguiente secuencia lgica de etapas:
1.- Identificar los accesorios, herramientas y equipos consumidores de aire comprimido, sealando su localizacin en planta y
determinando las condiciones de su consumo, tales como: caudal de aire y presin de suministro o de trabajo del equipo, mximo nivel
de humedad admitido en el aire, de partculas y de contenido de aceite;
2.- Establecer el porcentaje de tiempo de funcionamiento de cada consumidor y el nmero de consumidores que pueden trabajar de
forma simultnea en cada lnea de distribucin y en la lnea principal;
3.- Estimar las posibles prdidas por fugas, incorporndolo en el clculo;
4.- Realizar el clculo de la cada de presin mxima para cada punto final de consumo. El mayor valor obtenido ser el que
condicionar las prestaciones del compresor;
5.- Seleccin de los restantes elementos del sistema (compresor, depsito, equipos de tratamiento, etc.) y diseo final del piping de la
red.
3.2- Estimacin de consumos

En general, el consumo total de aire comprimido es aquel que resulta de sumar el consumo de todos los equipos neumticos
conectados en la planta, trabajando a pleno rendimiento. Este es un dato bsico que permitir la eleccin del tipo y dimensin del
compresor.
A este valor hay que sumarle el obtenido por la estimacin de las posibles fugas que en un futuro se originen en la instalacin. Como
nota extrada de la experiencia, decir que instalaciones bien conservadas presentan normalmente fugas que rondan entre el 2 y el 5%.
Instalaciones con varios aos de servicio pueden llegar a tener fugas del orden del 10%. Si adems, las condiciones de mantenimiento
no son del todo correctas, stas pueden llegar a alcanzar valores del 25%.
En la siguiente tabla se expone un extracto que incluye los consumos tpicos de herramientas y equipos neumticos:

Tabla 4. Consumos tpicos de herramientas y equipos neumticos a 5,5 bar


Por otro lado, es habitual colocar en los puntos finales de consumo elementos como filtros y reguladores de presin que adecuen las
caractersticas del aire a las especificaciones del equipo.

Figura 19. Regulador de presin y filtro


3.3- Clculo de las prdidas de carga
Toda la presin a la salida del compresor no se puede utilizar, dado que debido al rozamiento del aire con las paredes de la tubera por
donde circula hasta llegar a los puntos de consumo, ms los efectos de estrangulamientos que se originan en las vlvulas de paso, los
cambios de direccin en el flujo en los codos, todo ello repercute en prdidas a travs de un aumento en la temperatura del aire que se
transforma finalmente en una prdida de presin esttica en el flujo.
Como ya se apunt anteriormente, toda red de distribucin de aire comprimido debe dimensionarse de tal forma que la cada de
presin mxima entre la salida del compresor y el punto de consumo ms lejano sea como mximo de 0,1 bar. En la siguiente tabla se
indican los valores recomendados de prdida de carga en cada zona de una instalacin fija de aire comprimido:
Cada de presin en ramal principal

0,02 bar

Cada de presin en tuberas de distribucin

0,05 bar

Cada de presin en tuberas de servicios

0,03 bar

Cada de presin total en instalacin de tuberas fijas

0,10 bar

Tabla 5. Distribucin de cadas de presin en instalacin de tuberas fijas


Existe una formulacin matemtica, la ecuacin de Darcy-Weisbach, que permite calcular la prdida de carga en un tramo longitud de
tubera mediante la siguiente expresin:

donde,
p es la prdida de carga medida segn la altura manomtrica (m.c.a.)
L es la longitud de tramo de la tubera (m)
D es el dimetro interior de la tubera (m)
v es la velocidad del aire en el interior de la tubera (m/s)
2
g es la acelaracin de la gravedad (9,81 m/s )
f es el es el factor de friccin de Darcy-Weisbach.
De la anterior expresin todos los parmetros son conocidos salvo el factor de friccin (f). En efecto, la velocidad del aire por la tubera
(v) est relacionada con el caudal o flujo de aire (Q), que es un dato conocido proveniente del consumo necesario de cada punto de
suministro.
En efecto:
Q=vA
donde
3
Q es el caudal volumtrico o flujo de aire (m /s)
v es la velocidad del aire en el interior de la tubera (m/s)
2
2
A es el rea de la seccin interna de la tubera (D / 4) (m )
En las instalaciones de aire comprimido la velocidad mxima recomendada para la circulacin del aire por las tuberas est entre los 510 m/s, por lo que conocido el caudal (Q) necesario para el consumo y tomando una velocidad de circulacin en ese intervalo, se
obtiene de la expresin anterior el dimetro interior de la tubera (D). Por lo tanto es el factor de friccin (f), la gran incgnita a calcular.
El factor de friccin (f), es un parmetro adimensional que depende del nmero de Reynolds (Re) del fluido (en este caso, del aire) y de
la rugosidad relativa de la tubera (r )
f= f (Re , r )
donde el nmero de Reynolds (Re) viene expresado por la siguiente formulacin:
vD
Re =

siendo
3
la densidad del fluido, en este caso del aire (aire = 1,18 kg/m a 25 C)
v es la velocidad del aire en el interior de la tubera (m/s)
D es el dimetro interior de la tubera (m)
-5
es viscosidad dinmica del fluido, en este caso del aire (aire = 1,7610 kg/ms)
Por otro lado, la rugosidad relativa de la tubera (r ) viene dada en funcin de la rugosidad absoluta (K) del material del que est
fabricada la tubera y de su dimetro interior (D) de acuerdo a la siguiente expresin:
K
r =
D

En la siguiente tabla se muestran los valores de rugosidad absoluta para distintos materiales:
RUGOSIDAD ABSOLUTA DE MATERIALES
Material

K (mm)

Material

K (mm)

Plstico (PE, PVC)

0,0015

Fundicin asfaltada

0,06-0,18

Polister reforzado con fibra de


vidrio

0,01

Fundicin

0,12-0,60

Tubos estirados de acero

0,0024

Acero comercial y soldado

0,03-0,09

Tubos de latn o cobre

0,0015

Hierro forjado

0,03-0,09

Fundicin revestida de cemento

0,0024

Hierro galvanizado

0,06-0,24

Fundicin con revestimiento


bituminoso

0,0024

Madera

0,18-0,90

Fundicin centrifugada

0,003

Hormign

0,3-3,0

Tabla 6. Rugosidades absolutas de materiales


Por otro lado, en el transporte de fluidos por el interior de tuberas, y el aire es un fluido, existen dos rgimen: laminar y turbulento.
Para cada fluido, y para una seccin de tubera, a una temperatura determinada, existe una velocidad crtica (vc) por debajo de la cual el
rgimen es laminar. Este valor crtico que marca la transicin entre los dos regmenes, el laminar y el turbulento, se corresponde con
un Re = 2300, aunque en la prctica, entre 2000 y 4000 la situacin es bastante imprecisa. Por lo tanto, en funcin del valor del nmero
de Reynolds (Re) se tiene que:
Re < 2000: Rgimen laminar.
2000 < Re < 4000: Zona crtica o de transicin.
Re > 4000: Rgimen turbulento.
Este concepto es importante conocerlo, porque la expresin para calcular el factor de friccin (f) es distinta segn si el rgimen es
laminar o turbulento. As se tiene que:
Rgimen laminar
En este caso el factor de friccin (f) depende nicamente del nmero de Reynolds a travs de la ecuacin de Poiseuille:
64
f=
Re
Expresin que resulta sencilla de aplicar para calcular el factor de friccin (f) en funcin del Reynolds (Re).
Rgimen turbulento
Para el rgimen turbulento este clculo ya no es tan inmediato dado que el factor de friccin (f) depende tanto del nmero de Reynolds
como de la rugosidad relativa de la tubera. En este caso existen diversas formulaciones que pueden ser utilizadas para el clculo del
factor de friccin:
>> Ecuacin de Colebrook-White
Y otras como la ecuacin de Barr, la ecuacin de Miller o la ecuacin de Haaland.
Afortunadamente, adems de estas expresiones existen representaciones grficas y bacos empricos que nos permiten calcular
cmodamente el factor de friccin (f). Uno de ellos es el Diagrama de Moody que es la representacin grfica en escala doblemente
logartmica del factor de friccin (f) en funcin del nmero de Reynolds (Re) y de la rugosidad relativa de la tubera (K/D), segn se
representa en la siguiente figura:

Figura 20. Diagrama de Moody


No obstante, existen diagramas empricos, que suministran la mayora de casas comerciales, y que permiten obtener ya directamente
la cada de presin en tramos rectos de tuberas en funcin de la longitud de tubera considerada, su dimetro interior, el caudal de aire
que circula y su presin, como se demuestra en el siguiente diagrama:

Figura 21. Cada de presin en tubera recta


Ntese que 1 bar = 100 kPa
As pues, la ecuacin de Darcy-Weisbach proporciona, como ya se vio, la expresin para calcular la prdida de carga en cada tramo
recto de tubera. Para calcular la prdida de carga en otras situaciones (codos, derivaciones en T, bifurcaciones, reducciones, vlvulas...)
se sustituye cada accesorio de estos por unas longitudes de tubera equivalente, para posteriormente calcular su prdida de carga
como si se tratara de tramos rectos de tubera.
A continuacin se muestra una serie de tablas donde se incluyen las longitudes de tubera equivalente para cada accesorio:

Tabla 7. Longitudes equivalentes de accesorios


3.4- Dimensionado del compresor y depsito
Para la seleccin del tipo de compresor ms idneo a la instalacin que se proyecte es necesario de disponer de dos datos bsicos
como punto de partida a la hora de iniciar su seleccin:
Consumo o caudal de aire
Presin mxima de trabajo
Con estos primeros datos, que ya se explic cmo
calcularlos en apartados anteriores, se suele emplear
bacos o tablas que recomiendan la tipologa de
compresor ms idnea segn el rango de trabajo
donde se encuentre la instalacin a proyectar.
En la siguiente figura se muestra un ejemplo de
grfica que se puede utilizar para seleccionar el tipo
de compresor ms conveniente segn los valores de
caudal y presin necesarios:

Figura 22. Lmites de uso de compresores

No obstante, el resultado anterior debe suponer el


punto de partida, dado que no slo el consumo o el
rango de presiones que debe dar el compresor va a
condicionar su eleccin, sino que hay otros factores
que dependiendo del lugar donde se instale (zona
residencial, zona industrial...) o el tipo de aplicacin
(automocin, instalacin fija...) decantar la eleccin

en uno u otro tipo que por su construccin mejor se adapte al entorno.


As, a la hora de seleccionar el tipo de compresor habr que tener en cuenta los siguientes condicionantes y comprobar que estn
incluidos en la hoja de especificaciones tcnicas del compresor que se seleccione:
Factores medioambientales, tales como si es aplicable alguna limitacin de emisin sonora.
Altitud, dado que algunos tipos de compresores los cambios de altura o de temperatura del aire de aspiracin afectan
significativamente a su rendimiento. En la siguiente tabla se muestra cmo varan los valores estndar de presin y temperatura con
respecto a la altitud.

Tabla 8. Valores de Presin y Temperatura estndar con la altitud


Determinar el rango de funcionamiento, frecuencia de arranques/paradas o modalidad de trabajo
en continuo.
Por ltimo, para el clculo del depsito de acumulacin de aire se remite al lector al apartado "2.3.
Depsito de acumulacin" del presente tutorial donde se explica detalladamente este proceso.
3.5- Recomendaciones finales
Para un diseo racional de un sistema de aire comprimido se recomienda agrupar en una sala los
equipos principales, esto es, compresor o compresores, depsito de acumulacin y los equipos de
tratamiento del aire (enfriadores, secadores...) de donde partirn las lneas principales y de
distribucin hasta los puntos de consumo, tratando siempre minimizar las longitudes de las
tuberas.
La mejor forma de implantar la lnea de distribucin es formando un anillo cerrado alrededor de la
zona de consumo de aire, del que debern colgar los ramales hasta los puntos de consumo final.
Con ello se consigue una alimentacin uniforme dado que cada punto recibe el aire desde dos
direcciones, aunque los consumos sean intermitentes en cada punto.
Por ltimo se recomienda seguir las siguientes pautas:
- Colocar derivaciones tipo "T" para los puntos de drenaje, dado que los cambios bruscos de
direccin favorece el proceso de separacin de las gotitas del agua de la corriente de aire.
- La instalacin de las tuberas deber realizarse con pendiente (aprox. 1%) en la direccin del flujo,
para as favorecer la recogida de los condensados.
- Las conexiones y ramificaciones desde una tubera principal o de distribucin debern realizarse
desde la parte de arriba de la tubera con el fin de impedir en lo posible la entrada de agua.
- Siempre que quede algn punto de la instalacin en una cota de menor altura que sus alrededores, significar que ser una zona de
concentracin de condensados, por lo que habr que colocar puntos de drenaje. Igualmente, en toda lnea principal de la instalacin
deber colocarse puntos de drenaje cada 30 metros aprox., que deben situarse por debajo de la tubera.
- Minimizar la colocacin de cambios de direccin, codos, bifurcaciones, vlvulas, dado que todos estos elementos suponen prdida de
presin en el flujo.
A.1- Smbolos de representacin grficos