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Un fotn es capaz de atravesar un

aparato sin entrar ni salir de el


Un experimento fsico de resultados casi increbles descubre una
nueva paradoja cuntica y rescata una vieja interpretacin de la
mecnica de partculas poco utilizada por los cientficos

YAI RM

Lev Vaidman, en su despacho de la Universidad de Tel Aviv (Israel)

Fotones

Una variacin del experimento de la doble rendija, creado hace ms de 200 aos
por el britnico Thomas Young para demostrar la naturaleza ondulatoria de la
luz, ha servido a un equipo de investigadores de la Universidad de Tel Aviv (Israel)
para desvelar un comportamiento de los fotones que resulta inslito incluso desde
los estndares de la mecnica cuntica. Los cientficos han probado que un fotn
es capaz de pasar por un lugar sin haber entrado en l ni salir jams, lo

que puede explicarse desde la doctrina clsica de la mecnica cuntica, pero que a
juicio de los investigadores se entiende mucho mejor desde una interpretacin en la
que el presente de una partcula es consecuencia de la combinacin de sus estados
cunticos pasados y futuros.
El experimento de Young consisti en hacer pasar la luz a travs de dos pequeas
ranuras paralelas. En esta situacin la onda luminosa se difracta en dos, que
despus vuelven a recombinarse para proyectar en una pantalla un patrn de
bandas oscuras y claras, segn los picos de ambas ondas se sumen o se
contrarresten. La idea de Young, que en su momento sirvi para demostrar que la
luz se comporta como una onda, se aplica hoy en aparatos llamados
interfermetros.
Estos dispositivos ponen de manifiesto una conocida propiedad cuntica, el doble
comportamiento de la luz como onda y como partcula. Dado que esta ltima no
puede dividirse, un solo fotn aislado debe pasar a travs de uno de los dos brazos
del aparato. Pero si intentamos saber cul, obligamos a la luz a comportarse como
una partcula, lo que hace colapsar la funcin de onda, destruyendo la interferencia
y por tanto el patrn de bandas. Esta es una aplicacin delPrincipio de
Incertidumbre de Heisenberg: el observador modifica el sistema por el mero hecho
de observarlo.
Los interfermetros actuales emplean otros mtodos distintos a la doble rendija
para difractar la onda luminosa. El interfermetro de Mach-Zehnder divide el haz
de luz en dos perpendiculares empleando un semiespejo, una superficie cubierta
con una fina capa de aluminio que refleja la mitad de la luz y deja pasar el resto.
Este dispositivo se utiliza para determinar los cambios de fase, es decir, el
desplazamiento de los picos de la onda cuando por ejemplo la luz atraviesa una
muestra, ya que la intensidad medida por el detector depende de las fases en que se
encuentran las ondas recombinadas.
El equipo de cientficos, dirigido por el fsico de origen ruso Lev Vaidman,
construy un sistema compuesto por dos interfermetros Mach-Zehnder anidados
uno dentro de otro, de manera que una de las ondas resultantes de la primera
divisin es a su vez difractada en dos. As, un fotn tiene tres posibles caminos para
llegar hasta el detector. El objetivo es determinar qu trayecto recorre al menos
alguno de los fotones que llegan al detector, sin perturbar el sistema. Esta idea,
denominada medicin dbil, es coherente con el Principio de Incertidumbre porque
no se mide el camino de ningn fotn especfico.
Con el fin de conocer la trayectoria seguida por los fotones, los cientficos
establecieron un sistema para dejar en ellos una especie de firma que revelaba qu
espejos del aparato tocaba la partcula. Para ello, se hizo vibrar cada uno de los
espejos a una frecuencia diferente, lo que permiti reconstruir el camino del fotn
segn la modificacin inducida por cada espejo en la fase de las ondas. Por ltimo,

los investigadores ajustaron el interfermetro interior de manera que las dos ondas
producidas en l se anularan al recombinarse, lo que ocurre cuando los picos de una
se corresponden con valles iguales en la otra y viceversa. Esta interferencia
destructiva no dejara escapar la luz del aparato interno, por lo que al detector solo
deba llegar la luz que discurra nicamente por el interfermetro externo.
Lo que Vaidman y sus colaboradores descubrieron es que el detector registraba, en
efecto, la oscilacin del espejo del interfermetro externo, pero tambin,
sorprendentemente, las frecuencias de los espejos situados dentro del aparato
interior, y en cambio no as las de los espejos situados a la entrada y a la salida de
este. En otras palabras: la luz haba pasado por el interfermetro interno, pero sin
entrar ni salir de l.

Signos de admiracin
Tan sorprendentes son los resultados que el estudio, disponible en la web de
prepublicaciones arXiv.org y de prxima aparicin en la revista Physical Review
Letters, contiene varios signos de admiracin, algo completamente inusual en la
literatura cientfica. Sin embargo, para Vaidman no hay tal sorpresa: Yo pude
anticipar estos resultados porque consider el problema en el formalismo de vector
de dos estados, afirma.
El formalismo de vector de dos estados (TSVF, por sus siglas en ingls) al que
Vaidman se refiere es una interpretacin de la mecnica cuntica propuesta por
primera vez en 1955 por el japons Satosi Watanabe, y rescatada en 1964 por Peter
Bergmann, Joel Lebowitz y Yakir Aharonov, el director de la tesis doctoral de
Vaidman. Esta teora contempla la mecnica cuntica desde una simetra temporal;
eventos cunticos en apariencia aleatorios son en realidad el producto de causas
futuras, de modo que el estado presente de una partcula es una
combinacin de su pasado y su futuro. Para conocer el efecto de una causa
futura en el presente es necesario medir el sistema, y esto destruira el propio
estado futuro. Fue por este motivo que Aharonov, Vaidman y David Albert
desarrollaron el concepto de medicin dbil, que no altera el sistema.
Segn el TSVF, cada partcula se describe por dos vectores, uno que avanza en el
tiempo desde la fuente de luz, y otro que retrocede en el tiempo desde el detector.
Un fotn solo puede encontrarse en un lugar si ambos vectores son distintos de cero
en ese lugar. Los investigadores explican en su estudio que el interfermetro
interno anula toda onda que sale de l; por tanto, a la salida de este aparato la onda
que avanza es cero, pero a la entrada del aparato la onda que retrocede tambin es
cero, por lo que en estos dos lugares no puede encontrarse ningn fotn. Por el
contrario, dentro del interfermetro interno ambas ondas son distintas de cero, por
lo que puede detectarse que los fotones han pasado por el interior del aparato, pero
sin entrar ni salir de l. Los fotones nos dicen que han estado en partes del
interfermetro que no podan atravesar!, escriben los autores.

A pesar de lo que Bohr predic en contra, PODEMOS hablar del pasado de una
partcula cuntica, pero utilizando el TSVF, escribe Vaidman en un correo
electrnico, destacando el verbo en maysculas. El fsico se refiere al dans Niels
Bohr, uno de los padres de la teora cuntica, quien aseguraba que no tena sentido
hacer preguntas sobre el pasado de una partcula, ya que este no determinaba el
estado actual. La descripcin completa de un sistema cuntico en el pasado
requiere el TSVF, agrega Vaidman. En su estudio, los investigadores concluyen que
el pasado de los fotones no se representa por trayectorias continuas.

Nueva paradoja cuntica


Vaidman se muestra realmente emocionado por haber demostrado una nueva
paradoja cuntica. Sin embargo, el fsico aclara que el TSVF proporciona una
teora simple que puede ayudar y de hecho ya ha ayudado a encontrar aplicaciones
tiles, pero que no contradice en nada a la doctrina clsica de la mecnica
cuntica. Se trata de diferentes interpretaciones. En el caso del experimento de
Vaidman, una interpretacin clsica atribuira el efecto observado al hecho de que
la oscilacin de los espejos anula la interferencia destructiva, permitiendo que algo
de la onda escape aunque la probabilidad de encontrar el fotn all sea casi cero; es
decir, la medicin dbil altera el sistema ligeramente. Si quiero analizar el
problema a la manera estndar utilizando solo la funcin de onda que avanza hacia
delante, entonces la perturbacin dbil en la medicin dbil explica el resultado,
seala Vaidman. Pero es un efecto de interferencia peculiar y difcilmente
esperado.
El cientfico destaca que el TSVF entronca con la interpretacin de los universos
mltiples de la mecnica cuntica (MWI, por sus siglas en ingls), segn la cual
todos los posibles desenlaces se producen de forma real en universos paralelos. De
acuerdo con la MWI, en el experimento de la doble rendija la presencia del
observador no colapsa la funcin de onda en uno solo de los muchos estados
cunticos posibles, sino que todos ellos existen de hecho en distintos mundos segn
una realidad que se va ramificando. A juicio de Vaidman, su experimento encaja
muy bien con la MWI. La onda que retrocede en el TSVF solo tiene significado en
un mundo particular en el que la medicin posterior a la seleccin tiene un
resultado particular. En diferentes mundos con diferentes desenlaces, tenemos
distintas funciones de onda que retroceden y, por tanto, diferentes pasados de las
partculas cunticas.