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Por Martha Duhne Backhauss

Efectos de la marihuana en el cerebro


De acuerdo con la ltima Encuesta Nacio
nal de Adicciones, realizada en 2011, el
principal problema de adiccin en Mxico
es el consumo de alcohol. En relacin a
otras drogas, el consumo de marihuana es
el de mayor prevalencia en la poblacin en
general y en los hombres va en aumento;
del 2008 al 2011 paso de 1.7% a 2.2%.
Investigadores de las universidades de
Harvard y Northwestern, ambas en Esta
dos Unidos, publicaron en abril pasado en
el Journal of Neuroscience un estudio que
sugiere que el consumo de marihuana pue
de producir alteraciones a largo plazo en el
cerebro, aun en personas que la consumen
de manera moderada. Esta es la primera
vez que se identifican tales alteraciones.
Los investigadores formaron dos gru
pos de 20 participantes de 18 a 25 aos
de edad cada uno. El primero, utilizado

como control, era de personas


no consumidoras de marihuana
y el segundo de personas que la
fumaban de manera recreativa
hasta cuatro veces por semana
en promedio, aunque siete de ellas
lo hacan slo una vez a la semana.
Antes de aceptarlos en el estudio,
los investigadores se aseguraron de que
los participantes no presentaran proble
mas con la droga en ningn mbito de su
vida, ni problemas de adiccin. En el grupo
de consumidores se registr el nmero de
das que fumaban, as como la cantidad
consumida cada da.
Utilizando distintas tcnicas de image
nologa, los investigadores observaron dife
rentes regiones del cerebro, en especial el
ncleo accumbens y la amgdala cerebral,
reas responsables de proporcionar sen

saciones de recompensa por


actividades como la comida,
el sexo y las interacciones so
ciales, as como de procesar y
almacenar reacciones emocionales,
fundamentales en trminos de lo
que consideramos placentero o
peligroso.
Todos los participantes del grupo de
consumidores, incluidos los que fumaban
una vez a la semana, presentaron modifica
ciones en la densidad, volumen y forma de
ambas regiones cerebrales, directamente
proporcionales a la cantidad de marihuana
que consuman. Esto es importante porque
alteraciones en la estructura del cerebro
tienen efectos en el funcionamiento del
mismo. Se ha anunciado que el estudio
se va a ampliar a con un mayor nmero
de participantes.

Se recupera la ballena azul de California


Foto: NOAA

da. Todas las ballenas


La poblacin de balle
azules migran, por lo
na azul de California,
que pueden encon
Estados Unidos, se
trarse desde los polos
ha recuperado hasta
hasta las aguas tropi
alcanzar casi su nivel
cales dependiendo de
histrico, de acuerdo
la poca del ao.
con una investigacin
La ballena azul fue
realizada en la Univer
cazada durante dca
sidad de Washington y
das por balleneros que
dirigida por Cole Mon
Ballena azul (Balaenoptera musculus).
buscaban su aceite,
nahan.
La ballena azul es el animal conocido hasta llevarla al lmite de la extincin. En
ms grande de la Tierra. Llega a medir hasta el ao de 1966 la Comisin Ballenera In
30 metros de longitud y pesar 180 tonela ternacional determin su proteccin, en la
das. Para darnos cuenta de sus increbles que han participado cientos de cientficos y
dimensiones, baste decir que slo su lengua miles de personas que las admiran.
Monnahan y sus colaboradores publica
pesa lo mismo que un elefante. Y este des
comunal tamao lo alcanza alimentndose ron los resultados de su investigacin en
exclusivamente de krill, un diminuto cama septiembre pasado, en la revista Marine
rn, del que consume hasta 3.5 toneladas Mammal Science. A partir de datos publica
en un da. Existen tres poblaciones de balle dos en junio pasado en la revista PLOS ONE,
na azul: en el Pacfico Norte, a la que perte que dan cuenta del nmero de ballenas ca
nece la californiana, en el Atlntico norte y zadas tanto de la variedad californiana como
en el hemisferio sur, en aguas de la Antrti de las del Pacfico Norte, cerca de Japn y

Rusia, y monitoreos realizados por varios


grupos de especialistas, los investigado
res llegaron a la conclusin de que existen
cerca de 2200 individuos de ballena azul
de California, lo que representa el 97% de
su nivel histrico. Podra parecer que son
muy pocos individuos, pero los cientficos
opinan que se debe a que ste es el lmite
del hbitat donde viven.
Los registros histricos estiman que
3400 ballenas azules de California fueron
cazadas entre 1905 y 1971. En compara
cin, en el mismo periodo fueron cazadas
346000 ballenas azules de la Antrtida,
lo que implica que cada regin puede so
portar poblaciones de diferentes tamaos,
de acuerdo con factores como cantidad y
calidad de alimentos, temperatura, profun
didad, etctera.
Los cientficos aseguran que es necesa
rio seguir protegiendo a esta especie para
evitar que vuelva a estar en riesgo, accin
indispensable para conservar buena parte
de las especies silvestres del planeta.

cmoves?
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Desarrollan en la UNAM mtodo para reutilizar llantas


En Mxico, cada ao se
desechan en promedio
25 millones de neum
ticos viejos, de acuerdo
con la Asociacin de Dis
tribuidores de Llantas;
la mayora se queman
en hornos de cemento o
se tiran en basureros a
cielo abierto, lo que representa un grave
problema ambiental y en muchos casos
de salud. Para enfrentarlo, Juventino Gar
ca Alejandre, de la Facultad de Qumica
de la UNAM, desarroll una tcnica para
procesar el material de llantas de autos y
camiones que recupera el caucho sinttico
o hule para fabricar nuevas generaciones
de neumticos.
Para que el hule pueda ser usado en
la produccin de neumticos o llantas,

es necesario que sea


resistente y tenga un
grado especfico de dureza
y durabilidad. Esto se
logra con el vulcanizado,
proceso en el que el hule
se mezcla con azufre.
Revertir este proceso es
complicado, ya que, en
palabras de Garca Alejandre, es necesario
romper estructuras y activar enlaces
qumicos. l desarroll un proceso cataltico
para separar el azufre que consiste en
aadir una sustancia que acelera la reaccin
qumica sin modificarla. Los catalizadores
que utiliza Alejandre son a base de nquel,
un metal barato que se emplea en diversos
procesos industriales.
El procedimiento que desarroll el
investigador y est en trmite de patente,

consiste en triturar las llantas hasta que


quedan del tamao de pequeas hojuelas,
las cuales se tamizan para obtener un
material homogneo que se vierte en
reactores con el catalizador. A travs de
muchas pruebas el investigador determin
la presin y temperatura idneas. En
este proceso se obtiene una mezcla de
lquido (el hule) y un slido que se filtran,
separndolos. El proceso es muy eficiente,
ya que de cada 100 gramos de llanta se
recuperan 80.
Con este desarrollo tecnolgico,
Garca Andrade gan el primer lugar del
Programa de Fomento al Patentamiento
y la Innovacin (PROFOPI), una iniciativa
de la UNAM que busca vincular las
investigaciones cientficas con nuevas
tecnologas tiles para la sociedad y la
industria.

Descubren ciudad maya

Tamchn y Lagunita cuentan con plazas monstruo se asocia con el agua, la fertilidad
rodeadas de edificios monumentales. La y el inframundo, y sirvi para reconocer
ciudad recin descubierta fue nombrada Lagunita como la ciudad que haba descrito
Tamchn, que en maya yucateco significa Von Euw hace ms de 40 aos.
Los arquelogos elaboraron mapas de
pozo profundo, porque en ella se encon
traron ms de 30 chultunes (cmaras 10 a 12 hectreas de cada una de las ciu
subterrneas en forma de botella, que se dades, pero prajc asegura que son toda
usaban para recoger agua de lluvia), muchos va ms extensas. Incluimos los centros
de ellos inusualmente profundos, algunos ceremoniales y administrativos de ambos
de hasta 13 metros de profundidad. En sitios, lo que equivale slo al centro de
Tamchn tambin hay una pirmide de ms las ciudades actuales. Es probable que
de 20 metros de altura, as como juegos de Tamchn y Lagunita hayan sido contem
porneas; ambas
pelota, 10 estelas y
fueron fundadas en
tres altares.
tre el 300 a.C. y el
En Lagunita se
250 d.C.
recuper una estela
Este hallazgo
muy erosionada,
nos ayudar a en
donde est grabada
tender la historia
una fecha: 29 de
poltica y cultural
noviembre del 711,
de un rea conocida
y una representacin
como el centro rec
de un monstruo con
tor de la civilizacin
la boca abierta en
La Lagunita, Campeche.
maya.
una fachada. Ese

cmoves?
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Foto: INAH

El Instituto Nacional de Antropologa e


Historia (INAH), dio a conocer a finales de
agosto el descubrimiento de Tamchn y el
redescubrimiento de Lagunita, dos anti
guas ciudades mayas que se localizan al
norte de la Reserva de la Bisfera de Ca
lakmul, en el estado de Campeche.
Lagunita fue descubierta en los aos 70
por el arquelogo estadounidense Eric von
Euw, quien realiz bosquejos de varios de
sus edificios y monumentos, sin embargo
no document su ubicacin exacta y varios
intentos por encontrarla fracasaron.
Ivan prajc, del Centro de Investiga
ciones Cientficas de la Academia Eslovena
de Ciencias y Artes, quien encabeza la
investigacin, explic que la densidad de la
vegetacin de la selva dificulta el trabajo,
por lo que l y sus colegas decidieron
examinar fotografas areas de la regin;
as localizaron la ciudad perdida y otra
ciudad hasta ahora desconocida. El ao
pasado, el mismo grupo descubri otra
ciudad maya, Chactn, en la misma zona.

Ojo
demosca

Por Martn Bonfil Olivera

Mamferos de la Edad de Hielo


Un equipo de paleontlogos de la Universidad de Des Moi
nes en Iowa, Estados Unidos, y la Universidad de Adelaide
en Australia, descubrieron los restos de cientos de huesos
de mamferos grandes de la ltima etapa del Pleistoceno,
periodo conocido como Edad de Hielo, en la cueva llamada
Natural Trap en el estado de Wyoming, Estados Unidos. Este
yacimiento fue descubierto en la dcada de los aos 70,
poca en que se localizaron restos fsiles de mamuts, osos,
roedores y camellos. Los cientficos decidieron volver a tra
bajar en la cueva pero en un sitio distinto al que se estudi
anteriormente, y bajo 10 metros de sedimentos localizaron
los restos seos de animales ms antiguos.
La nica entrada a esta cueva es un agujero en el suelo,
el cual funcion como trampa para una enorme cantidad
de animales. A lo largo de miles de aos, esos animales
cayeron ms de 25 metros y murieron en el fondo de la
cueva.
Los paleontlogos han recuperado cerca de 200 huesos
grandes, entre otros de animales como chitas americanos,
bisontes, caballos y lobos, que habitaron en Norteamrica
hace entre 12000 y 23000 aos. Dadas las condiciones de
humedad y de bajas temperaturas de la cueva, que nunca
superan los 5C, los investigadores piensan que ser posible
extraer material gentico para estudios posteriores. Adems
de grandes mamferos, encontraron restos de aves, lagartijas
y vboras.
Esta cueva ha sido descrita como uno de los sitios de
fsiles de megafauna del Pleistoceno ms importantes
de Norteamrica, asegur Laura Wilson, del Museo
Sternberg de Historia Natural, que tambin particip en la
investigacin. Tener un gran nmero de animales y una
gran diversidad de diferentes especies ofrece una muy
buena fotografa de un ecosistema dado. Y en este sitio
hemos localizado algunos animales extintos que no han
sido bien estudiados. La diversidad de especies animales
y vegetales que habitaron en la zona es adems una fuente
valiosa de informacin sobre los cambios en el clima que
ocasionaron extinciones masivas hace ms de 10000
aos. Adems contar con varios individuos de una misma
especie es una magnfica oportunidad para entender cmo
vivan, crecan, se alimentaban y se relacionaban con otros
animales.
Los restos mejor preservados sern empacados en
contenedores y transportados a las universidades de Des
Moines y Adelaide para realizar estudios posteriores. El
Comit para la Investigacin y Exploracin de la National
Geographic Society financi el proyecto y dio a conocer los
resultados obtenidos hasta ahora.

Rigor

os rasgos que distinguen a la ciencia son que es racional


y es extremadamente confiable. Ambas caractersticas se
relacionan con su forma de proceder, que se basa en el rigor.
Por una parte est el rigor lgico. Cuando decimos que la
ciencia es racional nos referimos a que tiene buenas razones
para afirmar lo que afirma. Cuando presenta una descripcin
de cierta parte de la naturaleza, cuando sostiene una explicacin para algn fenmeno, justifica sus dichos mediante el
pensamiento lgico. Un cientfico no puede dar explicaciones
incoherentes: su cadena de razonamientos tiene que resistir el
anlisis, ser slida y no presentar huecos ni inconsistencias.
Pero el razonamiento, por lgico y slido que sea, no basta
para sostener una explicacin cientfica. Para ser confiable,
la ciencia tiene que apoyar los argumentos que sostienen sus
teoras sobre bases lo suficientemente firmes. Y para ello
recurre, invariablemente, a la evidencia, a las pruebas. Toda
afirmacin cientfica necesita estar basada en evidencia. ste
es el segundo componente del rigor cientfico.
Hay pocas actividades humanas que exijan un nivel de
rigor tan alto. Quiz esa es una de las razones por las que a
veces el pensamiento cientfico nos llega a parecer extrao:
rara vez en la vida diaria necesitamos ser tan rigurosos.
Normalmente es fcil adivinar quin dej algn objeto
olvidado en la mesa, o quin nos arroj la pelotita de papel
que nos peg en la espalda. Pero si vamos a afirmar que una
especie animal desciende de cierto antepasado fsil, que tal
partcula elemental es responsable de la masa de los objetos,
que un nuevo avin ser seguro para volar o que un nuevo
medicamento realmente ser efectivo contra una enfermedad,
ms vale que tengamos buenas pruebas de lo que decimos.
Desde luego, incluso en ciencia hay niveles de rigor. Mientras que ciertas ramas de la fsica pueden, mediante modelos
matemticos, hacer predicciones tericas que luego, haciendo
un experimento, se confirman con una precisin de muchos
decimales, otras disciplinas tienen que aceptar mrgenes de
error mucho mayores. A veces porque no se trata de teoras
expresadas matemticamente (como en gran parte de la biologa), otras porque los experimentos no se pueden realizar
(como en astronoma), y otras porque los sistemas estudiados
son demasiado complejos como para poder medir una sola
variable y la prediccin se cumple en la mayora de los casos,
pero no siempre (como ocurre con el cuerpo humano).
La insistencia de los cientficos en el rigor, en no aceptar
una proposicin si no est respaldada en evidencia confiable
y razonamiento slido, puede parecer casi obsesiva. Sin embargo es importante, porque es lo que respalda la calidad y
la confiabilidad de la ciencia.
cmoves?
comentarios: mbonfil@unam.mx

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