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Jim ~ a n d ~ *

Resumen
Este artculo compara tres aspectos d e la poltica de Costa Rica y Guatemala
durante la dcada de 1920 y presenta cuatro argumentos relacionados. Analiza el
desarrollo del nacionalismo econmico, especialmente la oposicin a las actividades
de la United Fniit Company, como una fuerza poltica en ambos pases; examina las
formas en que las compaas y el Departamento de Estado norteamericanos
respondieron a este sentimiento nacionalista y considera asimismo cmo esta respuesta
afect los niveles de represin y democracia poltica. El artculo sostiene qu la
movilizacin poltica relacionada con el asunto del nacionalismo econmico fue
permitida en ambos pases, en parte por las protestas de algunos miembros d e la
lite contra las actividades de las compaiias estadounidenses. Las cornpaiias y el
Departamento d e Estado ejercieron presin sobre las administraciones de Guatemala y Costa Rica pata que actuaran de manera inconstitucional ante dichas protestas,
y lo hicieron de forma mucho mas activa y exitosa en Guatemala que en Costa Rica.
Se sugiere que esta presin ayud a debilitar un movimiento hacia un sistema poltico
ms democrtico y menos represivo en Guatemala, pero que tuvo mucho menor
impacto en Costa Rica. Aunque esta actividad fue importante, reflej un clima
poltico diferenre en ambos pases y la presin de los Estados Unidos no fue
responsable nica de la creacin de ese clima diferente.

Abstract
?bis article compares three aspects ofpolitics in Costa Rica and Guatemala during tbe 1 9 2 0 ~rand
~ makesfour linked arguments. It discusses the da*.lopnaent of
economic nationalism, papartlarly opposition to the actiuities of the United Fruit Company, as a political force in tbe two countries. It examines the ways U.S. companies
and the U. S , State Department responded to this nationalist sentiment, looking at how
this r e p n s e afSected leereis ofpolitical represrion and democracy. E
I aiso argues that
both countriesperminedpolitical mobilization around the 'iue of economic nationalism,parrly because the engagement of some members of #heelite inprotests over the
actim'ries of U.S. companies. It suggests that both U,S. companies and the State Departmentpressured administrations in Guatemala and C m Rica to acf in unconstiiutional ways #oconfront theseprotests, but thl~ydid so mucb more actiuely and successfully. in Guatemala than in Costa Rica. ?be articfesuggests tbat thispremre belped
.
ueaketi u niutwnuwt tuu,ars a niore rteniocraiic u ~ i d rrptrssiw~ltricalsysteni 171
(;uaten~ala.and bad niurh I<,ssof un rt~rl>act
111 LUsrri Kiru Wl>ik.ibts actiiiiiy uius
important, 'it reflected a differen;pofiticaj climate in the two counhies, and tbe U.S.
pressure was not solely responsiblefor tbat different clinurte.

/e&

* Canadiense, con un doctorado e n historia d e la University of Toronto. Es catedrtico de


historia d e la University of Saskatchewan, e n Canad y realiza estudios sobre la historia general
de Centroamrica durante la dcada de 1920 e investigaciones sobre ia historia d e las comunidades
del altiplano en Guatemala. Una versin preliminar d e este artculo fue presentada como
ponencia durante el XViII Congreso Internacional d e la LASA, e n Atlanta, Georgia, e n marzo de
1394. Traduccin d e Guisela Asensio L.
0 MESOAM~CA
31 (JUNIO DE 1996): 11-39

a oposicin a las compaas extranjeras y la dominacin creciente


del capital norteamericano fue un aspecto destacado de la poltica
centroamericana en la dcada de 1920. Los capitalistas extranjeros,
especialmente los de los Estados Unidos, se estaban extendiendo
ferozmente en Centroamrica. Cada semana pareca que se introducan
nuevos esquemas grandiosos, se debatan en el Congreso, se discutan
en los diarios y se promovan discretamente a puerta cerrada en las
residencias y los clubes de la lite. Especialmente preocupante era la
expansin agresiva de algunas de las compaas extranjeras ms
importantes, en particular la United Fruit Company (UFCo) y sus
dependencias.
Indudablemente, una de las razones por las cuales esta cuestin
figura de forma tan notable en los registros existentes es porque el
debate sobre muchos de los otros asuntos (particularmente los derechos
laborales y de los campesinos) era a menudo severamente limitado.
Con algunas excepciones notables, las organizaciones laborales en todo
el Istmo estaban prohibidas o bajo estricto control. La agitacin obrera
normalmente era tratada con severidad. Sin embargo, varias de las
personas que estaban al frente de las medidas econmicas nacionalistas
eran miembros importantes de la lite econmica y poltica; no podan
ser controlados tan fcilmente. Esto a su vez signific que la oposicin
popular a los intereses extranjeros fue permitida ms a menudo que la
movilizacin popular relacionada con otros asuntos.
La oposicin a los privilegios de que gozan las compaas
extranjeras es obviamente una medida errnea del nivel de participacin
democrtica en la toma de decisiones polticas; los ejecutivos en
ocasiones recibieron bien este tipo de oposicin, utilizndola para
imponer condiciones ms duras a las compaas extranjeras y para
exigir sobornos ms fuertes; en ocasiones se aprovecharon del
sentimiento antinorteamericano para ganar favor en su pas; y la
oposicin discreta a las iniciativas ejecutivas expresadas por miembros
de la lite en el mbito confinado de la Asamblea Nacional, o tras las

puertas de una legacin u otra, era claramente una cosa muy diferente
a aceptar los derechos de los trabajadores o de los campesinos. Sin
embargo, esta oposicin a menudo fue un problema mayor para los
presidentes centroamericanos, una expresin clara de la opinin tanto
de la lite como del pueblo.
Naturalmente, las compaas norteamericanas se oponan a las
restricciones que amenazaban sus operaciones en Centroamrica.
Trataron de evadir impuestos ms altos, obtener concesiones favorables,
y reducir la competencia. Al hacer esto, buscaron el favor de la lite
nacional, intentaron silenciar la crtica, especialmente en la prensa,
sobornaron a los polticos y recurrieron constantemente al Departamento
de Estado norteamericano para que presionara a los gobiernos de
Centroamrica.
El Departamento de Estado con frecuencia accedi a hacerlo, pero
normalmente por sus propias y complicadas razones. Durante la dcada
de 1920, los Estados Unidos estaban en el punto ms alto de su influencia
en Centroamrica. El capital europeo habia sido expulsado de la regin
durante la Primera Guerra Mundial y an no habia regresado en masa.
Para los productores centroamericanos, el mercado norteamericano era
ms importante de lo que haba sido en el pasado. Y, como los gobiernos
d e la regin atravesaban por serias dificultades econmicas,
especialmente a principios de la dcada, los prestamos que provenan
de fuentes norteamericanas a menudo eran esenciales. Por todas estas
razones, los diplomticos norteamericanos en Centroamrica eran fuerzas
polticas poderosas en cada uno de los cinco pases de la regin.
Sin embargo, los Estados Unidos se preocupaban cada vez ms
por su posicin e influencia en la regin, a medida que transcurra la
dcada. La principal de sus preocupaciones era la sospecha de la
influencia de Mxico y su papel en fomentar un sentimiento antiimperialista y econmico nacionalista en el rea.' Posteriormente en
esa dcada, la guerra de guerrillas que emprendi Sandino contra las
fuerzas norteamericanas en Nicaragua ayud a concentrar la oposicin

' Para una discusin mis completa, vanse Robert Freeman Srnith, TPIe C4zifed
States and Rewltrtionary Nationalism itz Mexico, 1916-1932 (Chicago: University of
Chicago Press, 1972); Michael L. Krenn, U S . Policy Toward Econonic ~IVationalisrnin
Latin America, 191 7-1929(Wilmington, Delaware: Scholarly Resources Books, 1990);
y Richard V. Salisbury, Anti-lmperialism and Intemational Competition in Central
America, 1920-1929 (Wilmington, Delaware: Scholarly Resources Books, 1989).

a las actividades norteamericanas y a aumentar la preocupacin de los


Estados Unidos. En 1927, Robert E. Olds, el subsecretario de Estado,
fue probablemente quien expres con mayor claridad la percepcin de
los Estados Unidos de su influencia y sus temores en la regin. En un
memorndum interno argument:
Nuestros ministros acreditados en las cinco pequeas repblicas ...siempre
han sido ms que simples representantes diplomticos. Han sido asesores
cuyo consejo ha sido aceptado prcticamente como ley en las capitales
donde residen ...Llmenlo una esfera d e influencia, o como quieran,
nosotros de hecho controlamos los destinos de Centroamrica...N o hay
cabida para ningn otro inters extranjero que no sea el nuestro en esta
regin ...En este momento se est haciendo un intento deliberado para
minar nuestra posicin y anular nuestra relacin especial con
Centroamrica ...Ningn [nortelamericano inteligente que conozca los
hechos puede dejar de ver que Mxico en este momento representa un
poder poco amigable. En realidad, prcticamente, ahora estamos en guerra
con Mxico.*

Aunque Robert Olds probablemente expres con precisin la opinin


norteamericana oficial sobre Centroamrica en general, es evidente
que la influencia y la preocupacin norteamericanas eran distintas de
un pas a otro de la regin. Quizs de manera ms importante, un
anlisis de la respuesta norteamericana al nacionalismo econmico en
Guatemala y Costa Rica en la dcada de 1920 sugiere que el gobierno
de los Estados Unidos fue mucho ms propenso a ejercer presin sobre
las administraciones de Guatemala que sobre las de Costa Rica. El
Departamento de Estado de los Estados Unidos actu en Guatemala
ms decisivamente que en Costa Rica a favor de las compaas
norteamericanas, y las actividades del Departamento de Estado
norteamericano y las compaas norteamericanas tuvieron un efecto
mucho ms daino en las libertades polticas del primer pas que en las
del segundo.

Archivo Nacional de los Estados Unidos-Departamento de Estado (en adelante


USNA-DS), Robert Olds, "Memorandum on the Nicanguan Situation",enero 1927,817.00/

5854.

El capital, las compaas y los trabajadores extranjeros enfrentaron


una dura oposicin en Guatemala durante la dcada de 1920. Las
cuestiones ms importantes giraban en torno a la UFCo, la International Railways of Central Arnerica (IRCA), la Electric Bond and Share
Company (EBSCo) y los bancos extranjeros.
La UFCo, por supuesto, se estableci en Guatemala junto con la
IRCA bajo el ala protectora de concesiones generosas otorgadas por
Manuel Estrada Cabrera, presidente desde 1898 hasta 1920. No fue que
no hubiera oposicin a estas concesiones. Sin duda alguna, el ceder la
concesin del ferrocarril a Minor Cooper Keith y sus asociados anulaba
la determinacin expresada por los gobiernos liberales anteriores de
que el ferrocarril del norte y su puerto, Puerto Barrios, estuvieran bajo
el control del gobierno, y Estrada Cabrera no sola ceder con facilidad
ante los deseos y adulaciones de los capitalistas norteamericanos. Sin
embargo, la aprobacin de Estrada Cabrera poda ser comprada y ste
controlaba a tal grado a la sociedad guatemalteca que hubo poca
oposicin abierta a estas concesiones. Los peridicos fueron intimidados
y por supuesto la Asamblea raras veces alz su voz en protesta. Aunque
Guillermo Rodrguez evidentemente no era un observador imparcial,
suena bastante verdica la descripcin que hizo de la Asamblea durante
el gobierno de Estrada Cabrera:
un conjunto de individuos, en su mayor parte empleados de la
Administracin Pblica, paniaguados de Cabrera...klg unos diputados son
ignorantes y rsticos, otros petulantes e intelectuales...pero todos sumisos,
sin voluntad ni criterios propios, dispuestos a obedecer ciegamente...las
rdenes que reciben?

Por consiguiente, la mayor parte de las concesiones entre las companas


extranjeras y el gobierno de Estrada Cabrera fueron convenios privados

Guillermo Rodrguez, Guatemala een 1919 (Guatemala: Tipografa Snchei: y


de Guise, 1920), pg. 51.

donde se permiti el debate pblico nicamente cuando ste serva a


los propsitos del gobernante.
La situacin cambi con el derrocamiento de Estrada Cabrera en
1920. Los gobiernos que siguieron, encabezados por Carlos Herrera
hasta 1921, el general Jos Mara Orellana hasta 1926 y el general Lzaro
Chacn hasta 1931, fueron cada vez menos democrticos, pero nunca
pudieron reprimir completamente la oposicin a sus gobiernos. Esta
oposicin fue mucho ms notable en relacin con la cuestin de las
concesiones a las compaas extranjeras.
El gobierno unionista de Carlos Herrera fue el ms abierto de los
tres y el que estuvo acosado por el mayor grado de opo~icin.~
Hasta
cierto punto, esto fue resultado de la fuerza de las organizaciones
laborales en el movimiento que buscaba deshacerse de Estrada Cabrera y de los intentos de Herrera para distanciarse de ellas. Este tuvo la
desgracia de asumir el poder durante una recesin intensa, aunque
breve, que provoc la oposicin de los cafetaleros. Quiz de manera
mucho ms importante, segn lo revel la reciente investigacin de
Wade Kit, la agitacin de los campesinos y los indgenas atemoriz
tanto a la lite que estaba preparada para aceptar ia reinstafacin del
partido liberal y de un presidente militar despus del golpe que derroc
a He~era.~
La administracin de Herrera tambin tuvo sus dificultades con las
compaas norteamericanas. Casi inmediatamente despus del
derrocamiento de Estrada Cabrera, los trabajadores del ferrocarril se
pusieron en huelga contra la IRCA. En lugar de ordenarles que volvieran
al trabajo, el gobierno de Herrera negoci un arreglo entre las dos
partes. El experimentado jefe de la legacin, Benton McMillin, aprobaba
a Herrera y las tendencias democrticas en el movimiento unionista.
Sin embargo, le preocupaba que hubiera demasiada democracia,
sugiriendo que el problema surgi porque "el elemento laboral es tan

P a n un buen presagio de sus futuras relaciones con la Asamblea Legislativa,


vease el debate sobre su respuesta al discurso inaugural del presidente ante el Congreso,
Diario de las sesiones de la Asamblea Legidatit~a(Guatemala: Tipografa Nacional,
19201, segunda sesin, 8 de septiembre de 1920, pp. 1-6.
Vanse de %%deKit, "Precursor of Change: Failed Reform and the Guatemalan
Coffee Elite, 1920.1926" (tesis de maestra, University of Saskatchewan, 1989>; y su
artculo "The Unionist Experiment in Guatemala, 1920-1921: Conciliation, Disintegration, and the Liberal Junta", en The Ameticas (julio de 19931, pp. 31-64.

fuerte en el partido unionista que la Administracin le teme; y teme


usar la fuerza contra ello^".^
A pesar del respeto de McMillin, el Departamento de Estado de los
Estados Unidos no perdi de vista al gobierno unionista y ejerci presin
considerable sobre Herrera. Este habia contratado a un polica
norteamericano, Max Schaumburger, para que fuera jefe de polica.
Schaumburger le presentaba informes regulares de las actividades del
gobierno y de los movimientos populares a McMiflin.' McMiliin estaba
sumamente preocupado por la expresin popular del sentimiento
antinorteamericano que envolva al movimiento en favor de la unin
de Centroamrica y al debate pblico relacionado con un intento de la
compaa norteamericana EBSCo de ampliar sus operaciones y aumentar
sus tarifas. La oposicin a la compaia de energa elctrica surgi en
parte por la asociacin de los dueos con Estrada Cabrera y con el
infame "chofer" y "guardaespaldas" de ste ltimo, Alfred Denby, pero
tambin por un sentimiento antinorteamericano generalizado que
McMiiin describi al Departamento de Estado con la siguiente condicin:
"Creo que es conveniente informar a Washington del estado exacto del
sentimiento popular hacia los Estados Unidos, por desagradable que
sea".R Esta fue la ltima vez en la dcada que los miembros d e la
legacin reconocieron un sentimiento antinorteamericano genuino entre
el pueblo guatemalteco.
Aunque lL1cMillii-i ciertamente s presion a Herrera con respecto a
la disputa sobre la energa elctrica, era obvio que no estaba
especialmente interesado en ayudar a la compaa. Lo mismo era cierto
de sus relaciones con la IRCA. Esta haba recibido una concesin para
construir una lnea de ferrocarril desde Zacapa hasta El Salvador durante
el gobierno de Estrada Cabrera. La compaa no haba actuado sobre
la concesin, pero consider que habia mantenido la opcin a ella al
pagar una multa de $500 mensuales (la cantidad se descontaba de lo
que el gobierno le deba al ferrocarril). El lQ de agosto de 1921, cuando
la compaa intentc pagar la multa, el gobierno rechaz el pago y
declar que estaba investigando la concesin. Posteriormente, el
sentimiento antiferrocarril en el Congreso forz a Herrera a aprobar un
proyecto de ley cancelando la concesin. McMillin no hizo caso de las

WSNA-DS, Benton Mckfillin to State, 15 d e junio d e 1920, 814.00/488,


' USNA-DS, McMillin to Sbte, 12 de agosto d e 1920, 814.00/501.
WSNA-DS, McMillin to State, 3 d e noviembre d e 1920, 814.00/512.

sugerencias de que debera ejercer presin sobre el gobierno con


respecto a los contratos con la UFCo y la IRCA. Anteriormente haba
declarado al Departamento de Estado que los ferrocarriles en Guatemala necesitaban ser regulados como en los Estados Unidos y denunci
el control que tena la UFCo sobre el ferrocarril y sus intentos de
asegurarse de que todos los transportes pasaran por Puerto Barrios, el
cual le perteneca, perjudicando as a los cafetaleros.'
Fue la admiracin de McMillin por las tendencias democrticas del
gobierno de Herrera lo que lo impuls a ser mucho ms crtico del
golpe de estado encabezado por el general Orellana en 1921. McMillin
se opuso al golpe y al reconocimiento norteamericano del nuevo
gobierno diciendo:
Considero que la transaccin es muy desafortunada para Guatemala. El
pueblo tena mayor libertad de prensa y ciudadana de la que tuvieron
con otros presidentes durante generaciones."'

La legacin norteamericana se encontraba en un perodo interesante;


McMillin se iba a jubilar pero todava estaba en Guatemala; un ayudante
joven y muy ambicioso, Charles B. Curtis, fue nombrado encargado de
negocios. Curtis adopt una postura muy diferente. Manifest que
aunque todo el cuerpo diplomtico se opona a reconocer af nuevo
gobierno, esto se deba a que todos eran catlicos y se sentan atrados
por la naturaleza proclerical del Partido Unionista. Adems, esto daba
a los Estados Unidos una gran oportunidad de influir en el gobierno si
extendan su reconocimiento rpidamente. Sugiri lo siguiente:
El ministro norteamericano, una vez que haya aprendido a hablar espaol,
podr hacer sentir su influencia en todos los asuntos relacionados con el
gobierno del pas ...actuando as, hasta cierto grado, como un consejero
especial y no simplemente como el jefe diplomtico representante de tos
Estados Unidos."

USNA-DS, McMillin to State, 11 d e agosto de 1921,814.00/555;y 3 d e noviembre


de 1920, 814.00512.
'" USNA-DS, McMillin to State, 7 de diciembre de 1921, 814.00/'587.
" USNA-DS, Curtis to State, 30 d e diciembre de 1921, 814,00/607; y 3 de enero
de 1922, 814.00/624.

La opinin de Curtis prevaleci. Los Estados Unidos reconocieron al


gobierno de Oreiiana, y los nuevos ministros asumieron un papel mucho
ms agresivo en el asesoramiento de los gobiernos que siguieron durante
la dcada, especialmente en lo que se refera a cmo tratar a las
compaas norteamericanas y, unido a esto, a cunta democracia
permitan.
Los ministros norteamericanos expresaban constantemente su
preocupacin a Orellana por la oposicin a las concesiones a las
compaas norteamericanas en los peridicos y en la Asamblea
legislativa. Cuando el contrato para la EBSCo surgi en el Congreso en
mayo de 1922, hubo tal oposicin que se suspendieron los intentos
para que fuera aprobada. El ministro norteamericano Southgate inform:
Esta maana le habl al presidente de forma que entendiera que si permita
que se realizaran tales actividades abiertas y absurdas...la opinin que se
formara en los Estados Unidos sera desfavorable. Me dijo que tena la
intencin de suprimir cualquier actividad de esa natudeza y tambin de
ver que los peridicos se limitaran a hacer declaraciones cuidado~as.'~

Por supuesto, el ministro norteamericano nunca frustrara una expresin


genuina de democracia. Estas expresiones de supuesta oposicin popular, tales como La presencia de tres mil espectadores que asistieron
ruidosamente al debate del Congreso sobre el contrato elctrico, no
eran expresiones populares de sentimiento antinorteamericano, sino
manipulaciones "con fines polticos por el Partido Conservador, la colonia
alemana y la iglesia catolica r~mana".'~
La forma en que la legacin norteamericana manej la disputa del
ferrocarril de Zacapa demuestra claramente este cambio de actitud. La
legacin norteamericana se opuso firmemente a la cancelacin de la
concesin. Orellana inicialmente indic que estaba dispuesto a hacer
todo lo necesario para llegar a un acuerdo con la IRCA, pero astutamente
se asegur de que no se alcanzara ningn acuerdo hasta que llegara
desde Washington el reconocimiento formal d e su gobierno. La
correspondencia del Departamento de Estado establece claramente que

j2

'

USNA-DS, Southgate to State, 18 de mayo de 1922, 824.001691.

USNA-DS, Southgate io State, 26 de mayo de 1922, 814.00/694.

los dos asuntos estaban relacionados.'"


IRCA contrat a dos antiguos
funcionarios del Departamento de Estado, John Baynard Pruyn y- Boaz
Long, para que actuaran como negociadores especiales ante el gobierno
de Orellana, y la legacin recibi rdenes de ayudar a las negociaciones
en cualquier forma posib1e.l5
Durante la primera parte de 1922, Orellana declar continuamente
que estaba Listo para llegar a un acuerdo, pero sugiri que otros sectores
estaban impidindolo: miembros poderosos de su gabinete (especialmente
Adrin Recinos), la Asamblea y el pblico. Cuando pareci que el Congreso
era el obstculo, el Departamento de Estado le sugiri a Orellana que el
contrato podra ser concedido por medio de un decreto ejecutivo, "sin
consultar al Congreso". Adrin Recinos respondi que la opinin pblica
impeda tal acto. En otra discusin con los agentes de la IRCA, Recinos
argument que "si el gobierno acceda a [esal peticin ...terminara en
una re~olucin".'~
Un telegrama precipitado del encargado de negocios,
Southgate, en mayo de 1922,sugiere las dificultades que Orellana estaba
enfrentando; inform que:
D u r a n t e los ltimos d o s das, turbas unionistas h a n d o m i n a d o las
actividades e n ta asamblea ...hoy hay una gran agitacin poltica e n la
ciudad ...Los unionistas ltan estado utilizando los contratos de la energa
elctrica, los prstamos y el ferrocarril como [la1 base d e una vigorosa
propaganda antinorteamericana ...Esta maana Fueron prohibidos cuatro
peridicos."

En agosto de 1922 se nombr a un nuevo ministro para Guatemala, William Geissier, quien se lanz a las negociaciones, trabajando
estrechamente con Orellana y los negociadores de la IRCA. En marzo
de 1923 se haba alcanzado un nuevo contrato con ef gobierno. Fue

Vease por ejemplo USNA-DS, Reporte de Boaz Long a la IRCA, 6 de mayo de


1922, adjunto en Woolsey y Lansing to State, 19 de mayo de 1922, 814.7i/114.
USNA-DS, Sumner Welles, Jefe, Divisin Latino Americana, y tienry Fletcher,
secretario de Estado en funciones al encargado de negocios, 18 d e febrero de 1922,
814.77?94.
'WSNA-DS, State to Legation, 10 de mayo de 1922, 814.77/116a; Southgate al
Estado, 18 de mayo de 1922,814.77/118; Y Reporte de Boaz Long a la IRCA, 6 de mayo
de 1922, en Woolsey y Lansing to State, 19 de mayo de 1922, 814.77/14.
USNA-DS, Southgate to State, 19 de mayo de 1922, 814.00/690.

"

rechazado inicialmente por el Congreso, pero con algunos ajustes


menores, el contrato fue finalmente aprobado. Los negociadores de la
IRCA alabaron mucho las acciones de Geissler, argumentando que "se
gan la confianza absoluta del gobierno guatemalteco, as como la del
Ferrocarril".'"
Geissler mantuvo su puesto por siete aos, y sus primeras acciones
definieron el carcter que predominara durante el resto de su misin.
Desarroll relaciones especialmente estrechas con Orellana; de hecho
una vez se jact ante el periodista Carleton Beals, quien se encontraba
pesar de esta
de visita, de la influencia que tena sobre el gobierno.'"
estrecha relacin, no siempre les fue posible a los dos hacer caso omiso
de la oposicin pblica y del Congreso a las compaas norteamericanas
como lo haban hecho en la concesin de Zacapa.
Esto fue claramente as en las negociaciones del establecimiento
del quetzal como unidad monetaria para reemplazar al peso y la creacin
del Banco Central de 1924 a 1926. Muchos consideran que iste fue e1
legado ms importante y duradero d e Orellana y lo elogian
especialmente por fundar el Banco Central con dinero guatemalteco,
Aunque ste
en vez de hacerlo a travs de un prstamo extranjer~.~"
fue un paso importante, la decisin de fundar el banco por medio de
suscripcin pblica Fue en gran parte el resultado de la oposicin pblica
y del Congreso a los bancos norteamericanos que haban concursado
para el contrato, y parcialmente el resultado de la oposicin del
Departamento de Estado norteamericano a la participacin de bancos
que no fueran norteamericanos. El gobierno guatemalteco reemplaz
el peso con el quetzal en noviembre de 1924 y despus empezaron a
buscar formas de pagar la reserva de oro necesaria para estabilizar la
nueva moneda. Los asesores norteamericanos haban recomendado
desde 1919 que s e hiciera un prstamo grande a un banco
norteamericano, asegurado a travs de ingresos aduanales. Uno de
estos asesores, E.W. Kemmerer, regres en 1924 pagado por la ms
seria coalicin bancaria norteamericana. Fue Kemmerer quien sugiri
el establecimiento del Banco Central y la emisin de los nuevos billetes,

'WSNA-DS, Pruyn to Sute, 28 d e agosto de 1923,814.77/261.


Vase Carleton Beais, Banana Gold (New York: Arno Press, 19701, PP. 75-76.
Vase Juan d e Dios Aguilar de Len, JosMatia Orellana: presidente de Giratemala, 1922-192G(Guatemala: sin editorial, 19861, pp. 279-285.

"

pero la propuesta de prstamo no tard en causar problema^.^' Uno


de los principales partidarios de la propuesta del prstamo era Minor
C. Keith, y nadie en Guatemala, ni aun el mismo Orellana, estaba
preparado para darle a Keith el control de los ingresos aduanales.
Orellana le inform a Geissler que ni siquiera considerara la propuesta
por "razones polticas".2zCuando pareci que Orellana haba llegado a
un acuerdo con un banco diferente, Schwartz and Company, Geissler
hizo todo lo que estuvo a su alcance para impedir que se obtuviera el
prstamo, incluyendo una declaracin pblica en donde se opona al
plan. incluso el agregado militar inform que muchos vean esto como
una intromisin injustificada en los asuntos internos del pas.
Aparecieron editoriales antinorteamericanos intensos en varios
peridicos, mientras Geissler intentaba interesar a otros bancos
norteamericanos en el proyecto; los nicos que expresaron inters
estaban muy vinculados con Keith y con la IRCA.2f El Congreso se
neg a considerar cualquier prstamo de esta naturaleza. Finalmente,
como las finanzas del gobierno estaban mejorando, el gobierno propuso,
y el Congreso acept, un decreto que estableca un banco central cuyo
capital inicial de dos millones de dlares provendra mitad del gobierno
y mitad de suscripcin pblica.24Fueron la opinin pblica y el Congreso
los que posteriormente impidieron que Orellana vendiera las acciones
del gobierno a un banco e ~ t r a n j e r o . ~ ~

USNA-DS, Geissler to State, 11de diciembre de 1924,814.51a/17; y Geissler to


State, 11 de julio de 1924, 814.51/448. Para una discusin ms amplia acerca de las
actividades de Kemmerer en Latinoamrica, vanse Robert Sidel, "American Reformers
Abroad: The Kemmerer Missions in South America, 1923-1931";y Barry Eichengreen,
"House Calls for the Money Doctor: The Kemmerer Missions to Latin America, 19171931", ambos en Money Docton-, Foreign Deb.8 aandEconomic Reforms in Latin Amaica,
Paul Drake, editor Wilmington, Delaware: Jaguar Books, 1994>,pp. 86-109 y pp. 110132, respectivamente,
Lz. USNA-DS, Geissler to State, U ) de enero de 1925, 814,511493; y 29 de junio de
1926, 814.51/194.
USNA-DS, Geissler to State, 7 de enero de 1926, 814.516/154. Vase tambin
Ultima Hora, 31 de diciembre de 1925, editorial, pg. 3.
z4 IJSNA-DS, Geissler to State, 29 de junio de 1926, 814.51194; y Ellis to State, 24
de septiembre de 1926, 814.51/535.
" USNA-DS, Geissler to State, 30 de junio de 1926, 814.001845; y 30 de julio de
1926, 814.00/845. En realidad, aun Estrada Cabrera haba enfrentado oposicin, en su
Congreso normalmente manso, a la idea de usar un prstamo extranjero para crear un
banco nacional, vase Diario de las sesiones de la Asambfea Legislativa, 12 de abril de
1918, 13" sesin, a31, pg. 1; 14a sesin, #33, pg. 3.

La oposicin ms vehemente al capital extran~eroestaba dirigida a


la UFCo y fue en sus tratos con la Compaa donde los presidentes
guatemaltecos de la dcada de 1920 se comprometieron ms. La
oposicin a la expansin y las operaciones de la UFCo prevaleci en
el Congreso y fue demostrada a travs de protesta popular durante
toda la dcada de 1920. En febrero de 1923, cuando los estibadores de
Puerto Barrios iniciaron una huelga que se propag en toda la compaa
frutera, una de las demandas de los huelguistas era que el gobierno
pusiera fin al monopolio de la compaa sobre el ferrocarril, el puerto
y el negocio del banano. La posicin de los trabajadores atrajo apoyo
considerable de los peridicos y polticos de la ciudad capital, incluyendo
a algunos miembros del gabinete de Orellana. Orellana continuamente
inform tanto a la compaa como a Geissler que no poda tomar
medidas en contra de la huelga, a causa del apoyo popular que tenan
los trabajadores. Geissler sigui presionando y pidi que un buque de
guerra, El Tacoma, atracara en Puerto Barrios a manera de inspiracin.
Finalmente, con El Tacoma cerca de la costa y los rumores de un
golpe, supuestamente inspirado por las simpatas norteamericanas de
Orellana y vagamente vinculado a los huelguistas, Orellana accedi a
actuar. Cuarenta y seis soldados norteamericanos desembarcaron en
Puerto Barrios, el gobierno envi otros 800 soldados al lugar y expuls
a veinte lderes laborales. Con esto se acab la huelga.26
Ese mismo ao y a principios de 1924, los peridicos se embarcaron
nuevamente en una campaa en la que expresaban su oposicin a la
UFCo y atacaban al gobierno. En marzo de 1924, la administracin de
Orellana intent aprobar una ley que restringa a la prensa. Esta fue
rotundamente rechazada por el Congreso en un acalorado debate.
Posteriormente en ese mismo ao, despus de que el ministro de
Gobernacin clausur Rempos Nuevos, fue forzado a aparecer ante el
Congreso para explicar sus acciones y fue severamente atacado por los
dip~tados.~'
Hubo aun ms oposicin a la UFCo durante la administracin del
general Chacn. Este asumi el poder como presidente en funciones

"

Vease Paul Dosal, Doing Business witb tbe Dictaton: A Political History of
United Fnrit in Gzlatemala, 1899-1344 (Wilmington, Delaware: Scholarly Resources
Press, 1993), pp. 129-135.
" Diario de las sesiones de fa Asamblea &gislativa, 24 de mano d e 1924, 16"
sesin, tomo 1, pp. 135-36; 5 de mayo de 1924, 451 sesin, tomo 1, pg. 434; 46P
sesin, 6 de mayo, pp. 439-441; 47' sesin, 7 de mayo, pp. 447-450.

luego de la muerte de Orellana, causada por un ataque cardaco en


1926. A pesar de serias dudas sobre su capacidad intelectual, la embajada
norteamericana lo apoy en la campaa electoral contra el general
Jorge Ubico. A la embajada le preocupaba que la naturaleza popular
de la campaa de Ubico pudiera provocar presiones contra las
compaas norteamericanas. Ubico hizo todo lo que estuvo a su alcance
para desarrollar relaciones amistosas con la legacin; incluso estableci
la sede de su campaa en frente de la legacin. Sin embargo, sta
segua asustada con la campaa de Ubico. Como inform el encargado
de negocios, estaban especialmente preocupados por el "elemento ms
inteligente y potencialmente peligroso de la clase media baja que
evidentemente se reuna (en una concentracin del Partido Progresista)
de su propia voluntad, inspirada por la creencia de que el general
Ubico, si era elegido, ...restringira la posesin de tierras por extranjeros
y pondra en manos de guatemaltecos la administracin del ferro~arril".~~
Durante el gobierno de Chacn, hubo oposicin creciente a la
UFCo, cuando la compaa extendi sus operaciones a la costa del
Pacfico y busc una concesin para controlar un puerto importante
del lado del Pacfico. Para ayudar en las negociaciones, el representante
de la compaa, Joaqun Hecht, desarroll relaciones estrechas con el
presidente Chacn; la relacin se hizo an ms amistosa gracias a las
cantidades generosas de dinero que se sospechaba que la compaa le
daba a Cha~n.~"a administracin de Chacn estaba inundada de
corrupcin, la cual llegaba hasta el gabinete. Un director general de
correos fue incluso arrestado al intentar incendiar la oficina central de
correos, despus de tratar de asegurarla en su nombre."
Esta corrupcin alimentaba gran parte de la oposicin a Chacn,
la cual aument en intensidad con los problemas econmicos de 1929
y 1930. No obstante, una parte considerable de esa oposicin fue
causada por la percepcin de que Chacn era sumamente amistoso
con la UFCo y estaba trabajando con demasiada diligencia en sus
intereses. Chacn repetidas veces present ante el Congreso un contrato

USNA-DS, Ellis to State, 29 de octubre de 1926, 814,001869; vase tambin el


memornclum de La conversacin entre Pruyn y Ellis, en Ellis to State, 20 de octubre de
1926, 814.001872; y Lee Keliogg a la legacin, 19 de octubre de 1926, 814.00/858a,
para las preocupaciones relacionadas con Ubico.
m USNA-DS, Geissler to State, 20 cte enero de 1929, 814.00 revoluciones/29.
*' USNA-DS, Sheldon Whitehouse to State, 30 de agosto de 1930, 814.71/13.

para la concesin de un nuevo puerto en el Pacfico, y repetidas veces


tuvo que retirarlo. Incluso despus de que un diputado del Congreso,
antiguo abogado de la compaa y amigo cercano de Chacn, viaj en
1928 a Boston con el gerente guatemalteco de la compaa, para volver
a escribir el contrato de una manera menos ofensiva, Chacn no
consigui que fuera aprobado por el con gres^.^^ En medio de esta
oposicin, Chacn convenientemente descubri un complot para
derrocarlo. Cinco diputados estaban implicados y tanto el ministro
norteamericano como el agente de la UFCo aconsejaron a Chacn que
los suspendiera y que ocupara los puestos con "miembros ms
cooperado re^".^^ Sin embargo, la tctica sirvi de poco y Chacn
enfrent una oposicin intensa por parte de la Asamblea, hasta que fue
obligado a renunciar despus de sufrir un derrame en 1930.
Gran parte de la oposicin a las ambiciones de la UFCo en la costa
del Pacfico era el resultado de la forma en que sta trataba a los
bananeros independientes. Se haban propuesto varios proyectos para
ayudar a los productores independientes de la costa sur y de la regin
del Lago de Izaba1 para que vendieran sus cosechas sin utilizar a la
WCo. A finales de la dcada de 1920, algunos peridicos guatemaltecos
iniciaron campaas para forzar a la administracin a introducir normas
que favorecieran a los productores independientes y se opusieran a la
expansin de los privilegios de la UFCo. El Excekior era el crtico ms
firme de la compaa. En 1927, anunci una campaa, a la cual se
unieron ElDr, El Imparcial y La Idea, para pelear contra los monopolios
norteamericanos diciendo: "de hoy en adelante la independencia
econmica debe inspirar nuestra c ~ n d u c t a " .En
~ ~1928 y a principios
de 1929, protest contra el contrato propuesto en la costa sur y dio a
conocer la oposicin de otros sectores importantes de la sociedad
guatemalteca, incluyendo a la asociacin de terratenientes ms grande,
la AGA, la cual declar que el puerto propuesto deba estar en manos
del gobierno. El peridico argumentaba que la cantidad de mano de

" USNA-DS, Sec. de legacin, Hawks to State, 23 de julio de 1928, incluido en


Geissler to State, 24 de julio de 1928, 814.52/7; y Geissler to State, 6 de diciembre de
1929, 814.52/10.
3z USNA-DS, Geissler to State, 30 de enero de 1929, 814.00 revoluciones/29.
I3
Editoriales de El Erceisior (23 de mayo d e 1927): 3; y del (20 de junio d e
1927): 3.

obra requerida para las nuevas plantaciones, y por ello controlada por
la UFCo, sera tan extensa que constituira "el golpe de gracia a la
agricultura nacional".34
La compaa frutera hizo lo que pudo para detener la oposicin.
En 1928, se dice que ofreci $500 mensuales a los editores d e cada uno
de los peridicos capitalinos para lograr una prensa ms favorable,
oferta que supuestamente fue aceptada por todos los peridicos excepto
El Exceisior y El Mundo.35 En 1929, Chacn le dio una mano a la
compaa y le ofreci a Eduardo Aguirre Velsquez, propietario y editor de El Excelstor, el puesto de ministro de Relaciones Exteriores. A
partir de entonces, el peridico fue menos vociferante. La compaa
frutera devolvi el favor en el curso de ese mismo aiio. El Diario de
Guatemala haba estado publicando constantes editoriales contra el
gobierno. Chacn estaba poco dispuesto a actuar en contra del peridico
por la importancia poltica de su propietario, Adrin Recinos. Sin embargo, s les pidi a los dos principales anunciantes del pas, la UFCo y
la IRCA, que suspendieran su publicidad en el peridico; las compaas
accedieron r ~ i d a m e n t e .Parece
~ ~ que no import; Chacn nunca logr
hacer que el Congreso aprobara el contrato y la oposicin a su gobierno
se intensific.
Desde la perspectiva de la legacin norteamericana, lo ms
preocupante de estos incidentes era que la protesta relacionada con las
acciones de la compaa frutera se estaba sumando al sentimiento
antinorteamericano cada vez ms intenso que se experimentaba en
todo el pas. Desde 1926 hubo una constante crtica pblica de la
poltica de los Estados Unidos en el continente americano, especialmente
las acciones norteamericanas en Nicaragua. La Asociacin de Estudiantes
Universitarios de Quezaltenango organiz una gran protesta contra el
"imperialismo n ~ r t e a m e r i c a n o " . ~ ' Cuando algunos pilotos
norteamericanos bombardearon la ciudad nicaragense de Chinandega,
matando a ochenta personas, varios peridicos guatemaltecos cubrieron
extensamente la historia, dando a conocer la gran indignacin que se

VVanse el editorial d e EIErcekior(22 d e mayo d e 1928): 3; la edicin del (29


d e abril d e 1927): 1 y 4; y la del (20 d e junio d e 1928): 1.
39 USNA-DS, Geissler t o State, 22 d e mayo d e 1928, 814.52.
USNA-DS, Hawks to State, 30 d e septiembre de 1929, 814.00/ gen cond. 10.
'' E2 Erceisior (7 de enero d e 1927): 1.
" El Ercekior (4 de marzo d e 1927): 1.

ti6

extendi en toda Latinoamerica.j8 Incluso el ayuntamiento de Huehuetenango emiti una protesta pblica contra La poltica norteamericana
en Nicaragua, diciendo:
Es incomprensible que el gobierno de una nacin poderosa que en la
entrada del puerto de Nueva York hizo levantar la estatua de La Libertad,
iluminando e1 mundo, sea hoy, precisamente, el que ataca la libertad de
un pueblo dbil para satisfacer las miras de un reducido nmero de
capitalistas de Wall S ~ e e t . ~ ~

Para la legacin norteamericana, estos acontecimientos no eran


expresiones de la voluntad popular, sino que eran, como inform
Geissler en 1928, provocados por una prensa "en gran parte inspirada
por fuentes mexicanas". Consecuentemente, no sinti ningn
remordimiento al presionar a Chacn para que los reprimiera. Informo
al Departamento de Estado que:
de vez en cuando, en conversaciones informales con el presidente...he
sealado la gran cantidad de...material hostil hacia los Estados Unidos,
publicado con regularidad en prcticamente todos los peridicos de la
repblica. En respuesta Ill me deca que, bajo la GonstituciBn, la prensa
es libre y que a veces publica material difamatorio relacionado con
funcionarios de Guatemala, contra lo cual el gobierno tampoco puede
hacer nada.4o

Sin embargo, despus de que Geissler ejerci ms presin, Chacn


reuni en su despacho a los editores de siete diarios y les advirti
sobre ef material antinorteamericano, diciendo "los peridicos
deben ...mostrar respeto por los intereses del pasJ'.
Mientras la oposicin surga por todas partes, el derrame que
incapacit a Chacn en 1930 les ofreci una gran oportunidad a los
intereses norteamericanos en Guatemala. Le sacaron el mayor provecho.
Las manipulaciones que ayudaron a llevar al general Ubico a la
presidencia pueden no haber sido necesarias, pero la legacin no iba

" El Liberal (25 de marzo de 1927): 1 y 4.


USNA-DS, Geissler to State, 14 d e marzo de 1928, 814.911/9.

a correr ningn riesgo. A Adrin Recinos, el otro nico contendiente


serio, no lo dejaron participar en las elecciones para presidente, porque
durante el gobierno d e Orellana haba sido uno de los oponentes m6s
importantes a las concesiones a la compaia frutera y la IRCA. Adems,
la legacin saba muy bien que Lloico tolerara poca oposicin a su
poltica en el Congreso, al igual que cualquier manifestacin pblica
que l no aprobara. La recompensa lleg rpidamente despus de la
eleccin de Ubico, la cual haba ganado sin oposicin. La concesin
del puerto del Pacfico fue aprobada por el Congreso en mayo d e 1931
y revisada en marzo de 1936, para darle a la compaa condiciones
an mejores.'" Tal vez el agregado militar en Guatemala expres mejor
la percepcin norteamericana de la presidencia de Ubico, cuando en
1933 inform lo siguiente:
Dndose cuenta d e que "saber es poder", que "hombre prevenido vale
por dos", el gobierno ha vuelto a las prcticas vigentes durante el rgimen
cle Estrada Cabrera y abre toda la correspondencia sospechosa ...Se
mantiene a raya a la opinin pblica de cualquier manera la prensa est
efectivamente amordazada. Para alguien que no est acostumbrado a las
condiciones en Guatemala, esto puede parecer un paso hacia atrs. Sin
embargo, con las condiciones como estn en Guatemala, el sistema es la
medida ms efectiva para asegurar [la] estabilidad del gobierno en el poder.<2

Haba mucho inters en Guatemala en cuanto a la forma en que el


gobierno d e Costa Rica trataba con los intereses extranjeros,
especialmente la compaa frutera y los ferrocarriles. El gobierno
costarricense con frecuencia se gan los elogios de los peridicos
guatemaltecos que ms se oponan a las compaas norteamericanas.
Los editoriales de El Fxcelsior argumentaban que en Costa Rica las
concesiones ferroviarias se otorgaban nicamente despus de que "la

"

"

Vase Dosal, Doing Birstness with the Diclatom, pp. 178 y 192
'JSNA-DS, Agregado Militar, Mayor Harris, report-1913, 25 de enero de 1933,

814.711/8.

Asamblea, el Ejecutivo y los peridicos trataban de derivar la mejor


suma de ventajas para los costarricenses". El peridico alab
especialmente la forma en que Costa Rica supuestamente oblig a la
compaa frutera a tratar equitativamente a los pequeos productores
de banano, sosteniendo que Guatemala deba escoger entre las lecciones
de Honduras, por un lado, y Costa Rica, Colombia y Mxico, por otro.41
Acaso fue tan diferente la experiencia de Costa Rica con la compaa
frutera, los ferrocarriles y el Departamento de Estado?
Muchas de los cuestiones que perturbaron tanto a los intereses
comerciales norteamericanos como a la legacin en Guatemala surgieron
tambin en Costa Rica. El Departamento de Estado norteamericano
estaba especialmente preocupado por las actividades del movimiento
anti-imperialista en Costa Rica y las actividades de un grupo de figuras
polticas importantes como Alejandro Alvarado Quirs, ministro de
Relaciones Exteriores de Costa Rica a principios de la dcada, quienes
estaban vinculados al m ~ v i m i e n t o . ~ ~
Sin embargo, haba diferencias. Aunque el nivel de "democracia
agraria" visible en Costa Rica, antes y despus de que se generalizara el
cultivo del caf, indudablemente a veces ha sido exagerado en la
literatura, es cierto que durante gran parte de los siglos XTX y XX tanto
la prctica como la poltica hicieron ms fcil en Costa Rica que en
Guatemala que los pequeios propietarios obtuvieran tierra y se
dedicaran a la agricultura de exportacin. Si bien, como seala Mario
Samper, esto vari de regin a regin en Costa Rica.45 Esta diferencia
tambin fue obvia con respecto a la relacin entre la UFCo, 10s
productores de banano independientes y el gobierno de Costa Rica.
Adems, la cultura poltica en Costa Rica fue por lo menos
moderadamente ms abierta y menos represiva y la protesta popular y
las opiniones divergentes entre la elite fueron ms efectivas en la

"

Editoriales de El kcesior (22 de febrero de 1927): 3; y del (22 de abril de

1927): 3.
" Saiisbury, Anti-Imprialism, p p 27-28.
4 La literatura que cubre este asunto es inmensa y no necesita ser reiterada aqu.
Para buenos informes resumidos, vanse Mario Samper, Generation of Settlea: Rural
Households and Markeis on #heCosta Rican Frontia; 1850-1935 (Boulder, Colorado:
Westview Press, l9W), pp. 237-246; Yamileth Gonzjiez Garca, Continuidady cambio
en la htsroria agraria de Costa Rica (San Jos: Editorial Costa Rica, 19851, esp. pp. 185220; y Lowell Gudrnundson, Costa Rica before Coffee: Society and Economy on the E w
of the Expori Boom (Baton Rouge: Louisiana State University Press, 1986).

formacin de la poltica de lo que a menudo fueron en Guatemala.


Estas dos diferencias impulsaron a los gobiernos costarricenses en la
dcada d e 1920 a adoptar polticas que intentaban restringir las
actividades y el poder de la compaa fmtera con ms seguridad que
en Guatemala. Tambin parece haber hecho que el Departamento de
Estado norteamericano interviniera menos autoritariamente en los
asuntos polticos de Costa Rica. Esto probablemente se puede ver
mejor en el debate del trato que la compaa daba a los productores
privados y los intentos de sta de extenderse a la costa del Pacfico a
partir de 1926.
Durante las primeras dos dcadas del siglo XX, la UFCo actu en
Costa Rica de manera similar que en Guatemala. En un intento por
mantener el control monopolista del negocio del banano en la costa
del Atlntico, us una variedad de tcnicas para impedir que los
productores independientes entregaran fmta a la Atiantic Fmit and Sugar
Company (AFSCo), utilizando su control del Ferrocarril del Norte, el
cuaI tena arrendado por un perodo de cincuenta aos. Hasta el cnsul
norteamericano en Limn estaba pasmado por las tcticas de la compaa
frutera. En 1914 inform: "Durante los tres ltimos aos ...la United
Fmit Company...ha estado usando mtodos de estrangulacin de toda
la competencia y de eliminacin de los productores pequeos o
privados, que los han hecho bastante impopulares y aborrecidos por
los nativos y los extranjeros por igual". Despus describi cmo la
AFSCo fue obligada a ofrecer comprar toda la fruta que pudiera ser
entregada. "Cientos de desempleados" robaban racimos donde podan,
pero esta nueva industria pronto fue controlada por la United Fruit
Company, la cual puso detectives a lo largo d e las vas frreas, los nicos
caminos en esta costa, y todo hombre que llevara un racimo de bananos
sobre la cabeza era arrestado y acusado d e robar la f ~ t ya antes de que
se pudiera probar su inocencia o su culpabilidad la fruta ya se haba
estropeado.""

I"
IJSNA-DS, Reporte de Chester Donaldson, 12 de mayo de 1914, 818.6156.1.
Vease tambiPn Aviva Chomsky, "Plantation Society, Land and Labor on Costa Rica's
Atlantic Coast, 1870-1940" (tesis de doctorado, University of Californta at Berkeley,
1990), PP. 90-95.

La AFSCo se rindi rpidamente y la UFCo tuvo el control total de

la costa por un tiempo. Sin embargo, las acciones de esta ltima


ayudaron a inspirar un resentimiento creciente entre los bananeros
privados, quienes en 1919 formaron una organizacin con el fin de
presionar para que se les diera mejor trato." Sus protestas fueron
importantes para fomentar entre el pblico y muchos polticos de Costa
Rica una actitud cada vez ms hostil hacia la compaa frutera, en
particular, y hacia las compaas norteamericanas, en generaI.
Igualmente importantes fueron las percepciones d e que una compaa
petrolera norteamericana, la Costa Rican Oil Corporation, haba ayudado
a incitar a Federico Tinoco a derrocar al gobierno de Alfredo Gonzlez
Flores en 1917. La estrecha asociacin de Minor C . Keith con la familia
Tinoco tambin asegur que la compaa frutera entrara en la dcada
con muchos ooonentes en Costa Rica.48
Esta oposicin no tard en sentirse en las dificultades que tuvo la
UFCo para llegar a un nuevo acuerdo con el gobierno a partir d e 1926,
cuando la compaa estaba tratando de extenderse a la costa del Pacifico.
Desde principios del siglo XX, se haba ejercido cierta presin sobre el
gobierno para que negociara los contratos con la UFCo, incrementando
el impuesto de exportacin del banano, reduciendo su control sobre el
Ferrocarril del Norte e instituyendo polticas para favorecer a los
contratistas independientes. RicardoJimnez haba realizado una fuerte
campaa en favor de estas medidas en el Congreso en 1929.49 En la
dcada d e 1920, cuando Jimnez era presidente y estaba siendo
presionado por un grupo de diputados del Partido Reformista en el
Congreso, nuevamente hubo llamados urgentes para un nuevo contrato
que controlara a la UFCo y traera mayores beneficios al pas.
Seguramente, muchos estaban resueltos a impedir que la UFCo obtuviera
el control de las tierras bananeras y el transporte del Pacfico, como lo
haban hecho en el lado del Caribe.5o
" Vase USNA-DS, el reporte del encargado de negocios, interino, en San Jos to
State, 10 de octubre de 1919, 818.6156/3.
* Vase Jacinto Lpez, La caida del gobierno constitucional en Casta Rica: el
golpe de estado del 27 de enero de 131 7 (New York: de Laisen and Camama, 1919).
Sobre las relaciones de Keith con Tinoco, vase USNA-DS, Manuel Castro Quesada,
enviado especial de Costa Rica al Departamento de Estado, sin fecha en 818.00/800.
49 Vase Eugenio Rodrguez Vega, Los das de don Ricardo (San Jos: Editorial
un estudio de la
Costa Rica, 1970, pp. 36-37; Jeffrey Casey Gaspar, Limn: 2880-1340,
indurtda bananera en Costa Rica (San Jos: Editorial Costa Rica, 1979), pp. 37-38.
Rodrguez, Los dias de don Ricardo, pp. 113-114.

En 1926,Jimnez someti al Congreso un contrato propuesto que


aumentara el impuesto de exportacin a 2 centavos por racimo y
requera que la compaa construyera 40 millas de va frrea para abrir
la nueva regin a las exportaciones de banano. La propiedad en esta
regin estaba en gran parte en manos de costarricenses y la nueva va
frrea estaba concebida para permitir que surgieran ms productores
independientes. La compaa pareca estar lista para aceptar todas las
disposiciones, pero la propuesta inspir una oposicin pblica considerable y tuvo dificultades en el Congreso. Se form una Liga de
Bananeros, la cual exigi que el contrato incluyera disposiciones que
protegieran a los productores independientes: garantizando un precio
de 60 centavos por racimo, estipulando arbitraje relacionado con la
fruta rechazada y garantizando transporte a los mercados del interior
para la fruta rechazada. La compaa frutera pareci tambin estar de
acuerdo con la mayora de estas disposiciones, pero luego el Congreso
pidi cambios a la nueva lnea frrea propuesta, una clusula en la que
se exiga que la compaa comprara todo el banano bueno producido
en la zona bananera, y ms beneficios para los trabajadores, incluyendo
un hospital y viviendas adecuada^.^'
La compaa rechaz estas adiciones al contrato y las negociaciones
empezaron a romperse. Jimnez, crtico mucho menos ardiente de la
compaa como presidente que como diputado,52 declar q u e
renunciara si no se aprobaba el contrato y hubo afirmaciones en el
Congreso de que la UFCo haba sobornado a tres diputado^.^? La
legacion norteamericana consider que Jimnez era su mejor esperanza
para lograr un contrato aceptable, por su amplia popularidad. Por eso,
cuando pareci seguro que la propuesta de Jimnez no sera aprobada
por el Congreso, le aconsejaron a la compaa que retirara la propuesta,
"en lugar de permitir que se produzca una situacin en la que el
i' Vanse USNA-DS, Cnsul Roy Davis to State, 5 de noviembre de 1926,818,61561
6; 7 de enero d e 1727, 818.6156/10; y 21 de enero d e 1927,818.6156111.
' 2 Vase Avi Chomsky, "The Role o
f West Indian Xiorkers in Costa Rican Radical
and Nationalist Ideology, 1900-1740 pag. 5, ponencia preparada para la Soutk Eastern
Cot~ncilof Latin Amaicnn Stirdies Conference, La Antigua, Guatemala, febrero 18-22
d e 1993.
Vanse USNA-DS, Davis to State, 26 d e enero d e 19'27, 818.6156/13; y Casey,
Limn, pp. 44-46.
54 USNA-DS, Davis to Stste, 1" d e diciembre de 1726, 818,615618; y 26 d e agosto
d e 1726, 818.6156/4.

i'

presidente considerara necesario presentar su renuncia". La compaa


sigui este consejo y retir la propuesta en 1927.5'
Este debate indic la importancia creciente de los bananeros
independientes en cualquier consideracin de un contrato con la UFCo.
Como la compaa enfrentaba problemas con las enfermedades y el
agotamiento del suelo, dependa mucho ms d e los bananeros
independientes para sus racimos.55En 1925, el 72.2 por ciento de todo
el banano exportado d e Costa Rica provena de los bananeros
independientes. Reciban entre 40 y 50 centavos por cada racimo de
fruta de calidad superior. Sin embargo, tenan una larga letana de
quejas contra de la compaa. El precio disminuy dramticamente
por los racimos incompletos y la compaa se reserv el derecho de
rechazar la fruta cuando quisiera. El control que la compaa frutera
tena sobre el ferrocarril aseguraba que fuera difcil para los bananeros
independientes vender su fruta en otros lugares, o transportar la fruta
rechazada a los mercados internos. 1.a mayora de estos productores
independientes eran pequeos agricultores, varios de ellos jamaiquinos.
Sin embargo, la mayor parte de los bananos vendidos a la compaa
eran producidos por unos cuantos bananeros ricos, a menudo con
contactos polticos imp~rtantes.~'
As, cuando el debate relacionado con un nuevo contrato surgi
de nuevo en 1929, la cuestin del apoyo a los bananeros costarricenses
era lo ms importante del contrato. Este debate ocurri en un momento
cuando el dominio de la UFCo en Costa Rica y en otros lugares estaba
siendo atacado ms fuertemente que nunca. Cuyamel y la AFSCo
empezaron a organizar a los bananeros independientes en Costa Rica
en un intento de apoderarse nuevamente de una parte del mercado en
1927. La Cooperativa Bananera Costarricense fue formada ese ao con
800 miembros. A ellos se unieron poderosas ligas productoras de
Mxico y Jamaica. Adems, en la costa del Pacifico de Costa Rica,

'' El debate en torno a si los problemas de la uFCo

fueron causados principalmente


por la enfermedad del banano o por el agotamiento del suelo debido a malas prcticas
agrcolas es interesante. Clnude Wardlaw, un fitopatlogo enviado por la UFCo a Costa
Rica pam investigar la enfermedad del banano en la dcada de 1920, rpidamente
lleg a la conclusin de que el problema principal en. el agoumiento del suelo. Wardaw,
Creen H a w c in the Lands of the Caribbean (London: Blackwood and Sons Ltd., 1935),
pg. 74.
'" Contratos presentados por la United Fnlit Compa- ,y iM.IW. i M a d al Congreso
1Vacional(l926); La Tribrina (21 de noviembre de 1926); Casey, Limn, pp. 76-79.

donde el ferrocarril no estaba controlado por la UFCo, una compaa


italiana haba empezado a hacer contratos con los productores de
banano, pagando a $1.20 el racimo, o el doble de lo que la compaa
frutera estaba pagando. Con la ayruda del agente de Cuyamel, Luis
Melara, la Cooperativa inici una campaa ruidosa para denunciar a la
UFCo y obligar a que se tratara mejor a los bananeros independientes."
Cuyamel y la AFSCo ofrecieron comprar todo el banano bueno
pagando 60 centavos por racimo, ms una parte de las ganancias de la
venta final, si les garantizaban 25,000 racimos semanales y acceso a
transporte en el ferrocarril. La UFCo nuevamente recurri a todos los
medios para impedir que los rivales pudieran hacer contratos por la
fruta. Increment dramticamente los precios por el transporte de
fruta en el ferrocarril y a menudo se neg a transportar fruta que no
haba sido contratada con la compaa. Tambin inici procesos para
embargar la fruta destinada a CuyameVAtlantic, afirmando que ella la
haba contratado. Finalmente, como haba hecho en 1914, los rivales
fueron obligados a abandonar sus intentos en 3928, y al ao siguiente
Cuyamel le vendi todo a la UFCO.~'
Aunque la UFCo haba tenido xito en impedir la competencia,
sus actividades haban puesto ms en contra de la compaa al pblico
y a los polticos. En 1929, cuando la compaa necesitaba empezar a
negociar un nuevo contrato para reemplazar al vigente, el cual terminaba
en 1930, pareci que iba a pagar el precio por sus actividades. En
mayo de 1929, el presidente Cleto Gonzlez Vquez present una nueva
ley ante el Congreso, la cual peda un aumento en el impuesto de
exportacin a 2 centavos y propona cambios a la ley ferroviaria que
satisfaran algunas de las demandas de los bananeros. Sin embargo, el
Congreso se neg a aceptarla y emiti dos propuestas diferentes. Una
minora del Congreso favoreca una ley que limitaba la cantidad de
racimos que deban ser exportados y el porcentaje que tena que provenir
de los productores privados. Si no se cumpla con ninguno de estos
dos lmites, el impuesto de exportacin subira a 5 centavos por racimo.
" Vanse Charles Morrow Wilson, Empire in G m n and Gold (New York: Greenwood Press, 1968), pg. 268; USNA-DS, Davis to State, 27 de enero, 818.6156/24; E(
Excekior (5 de febrero d e 1927): 5; y Cooperativa bananera costarricense, Certamen
delpatriotismo (San Jos: La Tribuna, 19281, pp. 9-12, 81-83 y 94-95.
" Vanse Charles David Kepner y Jay k t h i l l , The Banana Empire: A Case Shldy
of Economic Impa'alism (New York: Vanguard Press, 1935), pp. 68-74; y USNA-DS, R.
M. Lambert, encargado de negocios, to State, 13 d e junio de 1928, 818.6156/25.

Tambin propusieron un estudio de las leyes ferroviarias para aumentar


la competencia. La mayora en el Congreso exigi un trato ms duro:
el impuesto de exportacin sera de S centavos por racimo, pero sera
reducido si eran exportados ms d e 6 miilones de racimos. Pero este
impuesto sera establecido slo por siete aos. Si dentro de los primeros
cinco aos la compaa poda probar que haba incrementado el precio
que pagaba a los bananeros por lo menos en un 15 por ciento, el
impuesto no sera aumentado durante otros cinco aos. Se exigi a la
compaa que comprara toda la fruta buena que le ofrecieran, o que
pagara un impuesto adicional de 20 centavos por racimo, y deba
proporcionar transporte sin restricciones a los productores que quisieran
vender su cosecha en otra parte.59
La opinin de la mayora pas la primera y segunda lectura en el
Congreso, pero despus de que Gonzlez amenaz con vetar fa ley, el
Congreso se reuni con el presidente para elaborar una ley que tanto
el Ejecutivo como la Asamblea legislativa pudieran aprobar. Sin embargo, la compaa se neg a aceptar la nueva ley y el asunto fue
enterrado b r e ~ e m e n t e . ~
Retrospectivamente, parece claro que el Congreso perdi su
oportunidad de negociar un contrato dramticamente ms favorable.
Lleg la depresin y como las amenazas de la UFCo de abandonar
Costa Rica parecan mucho ms realistas, al ao siguiente se firm un
nuevo contrato que fue mucho ms generoso con Ia compaa que las
propuestas del Congreso d e 1929. Los precios contractuales
disminuyeron dramticamente. Sin embargo, la nueva ley aument e1
impuesto de exportacin, le dio a los bananeros bajo contrato algunos
de los derechos que haban exigido con respecto a la fruta rechazada y
le permiti al gobierno confiscar la tierra que dejara de usarse para la
produccin del b a n a n ~ . ~ '
Lo que es de mayor inters para nosotros es el papel que
desempearon el Departamento de Estado y la legacin de los Estados
Unidos en esta contienda y qu efecto tuvo esto en la toma de decisiones
democrticas en Costa Rica. Como en Guatemala, el Departamento de

USNA-DS, Leon Ellis, encargado de negocios interino, to State, 19 de julio d e


1929, 818.6156/50; y La Gaceta, 17 d e mayo d e 1929.
USNA-DS, Davis to State, 14 d e agosto d e 1929, 818.6156/51; y 19 d e julio d e
1929, 818.6156/50.
Casey, Linzn, pp. 53-54.

Estado y la legacin estaban sumamente interesados en las negociaciones


entre la UFCo y el gobierno de Costa Rica. Pero su participacin directa
en estas negociaciones fue muy diferente. En ningn registro existe
indicacin alguna del tipo de presiones duras que caracterizaron al
representante norteamericano en Guatemala durante la dcada de 1920,
especialmente William Geissler. En una de las raras ocasiones en que
el ministro de la legacin ms activo, Roy Davis, se involucr en las
negociaciones, lo hizo con extrema delicadeza. En 1926, despus de
que Jimknez y la UFCo se lo pidieran, ayud en las primeras sesiones
a elaborar el primer contrato propuesto. Parece que se retir
rpidamente luego de que se expres oposicin al contrato.62
El Departamento de Estado de los Estados Unidos estaba tan
preocupado por el sentimiento pblico antinorteamericano y la cobertura
de prensa en Costa Rica como lo estaba en Guatemala. Los peridicos
costarricenses eran tal vez ms crticos de, y hostiles hacia, los Estados
Unidos que los de Guatemala. Como en Guatemala, la legacin
norteamericana estaba igualmente convencida de que mucho de esto
tena que ver con la influencia mexicana, estaban especialmente
preocupados por el dinero mexicano que ayudaba a sostener al Diario
de Costa Rica. Este peridico fue un crtico ardiente del imperialismo
norteamericano hasta 1928.63 Ese ao, esta preocupacin inmediata
fue eliminada cuando la UFCo consigui el control del peridico al
. ~ embargo,
financiar a su nuevo dueo, Ricardo Castro B e e ~ h e Sin
mientras tanto, los representantes norteamericanos parecan respetar la
naturaleza "libre" de la prensa costarricense. En 1926, Davis inform
favorablemente que se haba criticado menos a los Estados Unidos en
la prensa ltimamente y sugiri que "la actitud justa de la prensa hacia
los Estados Unidos adquiere mucha ms importancia cuando se
considera el hecho de que la prensa es absolutamente libre del control
del gobierno".65
Cun diferente de las demandas de Geissler a Chacn era la forma
en que Davis responda a la prensa poco favorable. Cuando crey que

'' USNA-DS, Davis to State, 28 de octubre d e 1926, 818.6156/5.


USNA-DS, Walter Thurston, encargado d e negocios interino, to State, 25 d e
octubre d e 1921, 818.911/9. Vase tambin Salisbury, Anti-Zmpedalism, pg. 101.
6WSNA-DS, R. M. Lambert, encargado de negocios interino, to State, 29 de mayo
d e 1928, 818.911114.
" USIGA-DS, Davis to State, abril d e 1926, 818.911/11.

la prensa se haba excedido demasiado, como lo haba hecho segn su


opinin en un artculo publicado en el Diario de Costa Rica,en el que
atacaba a Lindbergh, escribi una carta pblica a un peridico rival, La
Tribuna, protestando por el artculo."

Cmopodemos interpretar todo esto a la luz de las preguntas que


nos hicimos anteriormente? Es cierto que el gobierno de Costa Rica
nunca pudo conseguir tanto control de la UFCo como mucha gente en
el pas hubiera querido. Tampoco pudo alterar los contratos para
beneficiar, en el grado que deseaba, a los bananeros independientes y
a la economa costarricense en general. Las relaciones laborales en las
propiedades de la UFCo eran ciertamente muy conflictivas. No obstante,
el gobierno costarricense control a la UFCo mejor que los gobiernos
guatemaltecos de la dcada de 1920. La compaa domin menos la
economa costarricense que la guatemalteca. Pag constantemente
impuestos de exportacin ms altos. Compr un porcentaje ms alto
de banano a los productores independientes y pag precios por racimos
ms altos que en C~uatemala.~'Aunque el Congreso y el pueblo
costarricenses no tuvieron ms xito que 10s guatemaltecos en impedir
la expansin de la UFCo a la costa del Pacfico, esa expansin tuvo
lugar con restricciones significativas a las posibilidades de la compaa
de monopolizar el cultivo y la comercializacin del banano y otros
productos agrcolas en la costa del Pacfico. Estas restricciones bastaron
para asegurar que a partir de la dcada de 1930, la UFCo fuera una
fuerza mucho menos importante en Costa Rica de lo que era en Guatemala.
Es en la esfera poltica donde la influencia de las compaas y la
legacin de los Estados Unidos fue notablemente muy diferente en los
dos pases. Hubo problemas con el funcionamiento de la democracia

u USNA-DS, Davis to State, 14 d e junio d 1927, 818.711/12.

'' En 1929, el porcentaje d e banano q u e les compraba a los productores


independientes en Costa Rica era ms del doble del que les compraba a los productores
en Guatemala; vanse Wilson, Creen and Gold, pjg. 236 y Casey, Limn, pg. 170.

en Costa Rica en la primera mitad del siglo XX, y la UFCo y la legacin


d e los Estados Unidos contribuyeron a los mismos. Sin embargo, la
participacin d e la legacin en la poltica costarricense fue limitada y
tentativa. La UFCo estuvo ms involucrada, trat de sobornar a los
polticos, reprimir el debate por medio del control d e la prensa y hacer
arreglos privados con los presidentes. Sin embargo, encontr suelo
mucho menos frtil en Costa Rica que en Guatemala.
Por otro lado, en Guatemala las compaas norteamericanas y la
legacin de los Estados Unidos tuvieron un impacto importante en la
poltica, durante la dcada de 1920, y contribuyeron a la corrupcin d e
la poltica y la represin del debate. La UFCo dominaba un bloque de
diputados del Congreso, controlaba a la prensa en mayor grado y tuvo
mucho ms xito e n hacer arreglos privados con presidentes
guatemaltecos. Tal vez ms importante era q u e la legacin
norteamericana constitua una fuerza principal que incitaba a los
presidentes a sobrepasar los lmites de la Constitucin y reprimir el
debate poltico.
Haba otras diferencias ms importantes entre los dos pases.
Existan problemas ms graves con el discurso poltico en Guatemala
que las acciones de la legacin norteamericana y de la UFCo. En
realidad, e n muchos aspectos las diferencias d e las acciones
norteamericanas en ambos pases eran un sntoma de una cultura poltica
distinta ms que una causa. Sin embargo, el impacto de la UFCo y la
legacin no puede ser ignorado. Seguramente, los distintos legados
heredados d e la dcada d e 1920 ayudaron a formar el debate poltico
en ambos pases hasta la dcada d e 1940, y ayudaron a preparar el
terreno para los resultados dramticamente diferentes que se produjeron
posteriormente. Es tentador conjeturar acerca de cun distinto hubiera
sido el resultado d e la Revolucin d e Octubre en Guatemala con una
UFCo menos poderosa, una tradicin menos intenrencionista en la
legacin norteamericana y una retrica menos nacionalista por parte
d e los reformadores.
Quiz, durante la dcada de 1920, la ltima palabra acerca d e la
influencia norteamericana en Guatemala debera tenerla el agregado
naval norteamericano en Guatemala en 1940. En una boda d e la alta
sociedad e n Guatemala ste escandaliz al or que un invitado
distinguido le deca a otro que:

era muy difcil para los guatemaltecos entender por qu los Estados Unidos
se empenaban tanto en extender la democracia en una direccin y
perpetuar las dictaduras en otra. La conclusin a la que estn llegando es
que los Estados Unidos le temen a las dictaduras poderosas que constituven
un peligro para los Estados Unidos, pero favorecen a las pequeas
dictaduras, a las cuales pueden controlar fcilmente.&

USNA-DS, Informe del agregado naval, Mayor F.M. June, 1 de junio de 1940, en

814.00/1390.