Está en la página 1de 9

Las neurociencias de la fe: en busca de

respuestas
Por Nora Br | LA NACION
Twitter: @norabar

| Mail: nbar@lanacion.com.ar

| Ver perfil

11738

Foto: LA NACION
Por qu es el ser y no ms bien la nada? La pregunta fundacional de la metafsica expresa
una angustia existencial que precede a la civilizacin y es germen de mitos y religiones
desde los albores de la humanidad.
Los antroplogos registran evidencias de que ya hace 160.000 aos los Neandertales
enterraban intencionalmente a sus muertos, lo que sugerira que ya exista un pensamiento
(o sentimiento?) religioso o mitolgico de un "ms all". Desde el punto de vista
evolutivo, Franz de Waal, el clebre primatlogo, afirma incluso que en nuestros ancestros
evolutivos ya se advierten signos de empata, colaboracin y ciertas normas sociales que
podran considerarse precursores de la moral humana, que antecedi al surgimiento de la
religin.
Desde entonces hasta hoy, el mito y la religin se encuentran en todas las culturas a partir
de una nocin de lo sobrenatural y lo ritual, un pensamiento moral y una serie de verdades
sagradas. Semejante universalidad no poda dejar de atraer el inters de los cientficos.
Entre otras disciplinas, las neurociencias se sienten particularmente interpeladas por el
desafo de comprenderla, ya que muchos de los indicios que logran reunir sobre el
funcionamiento del cerebro aportan evidencias que orientan la interpretacin de fenmenos
vinculados con las creencias y las experiencias msticas.

Entre muchos otros, Michael Shermer en The Believing Brain ("El cerebro que cree",
Robinson, 2011), Andrew Newberg y Eugene D'Aquili en Why God Won't Go Away.
Brain science and the biology of belief ("Por qu Dios no se ir. La ciencia del cerebro y la
biologa de las creencias", Random House, 2001) o el cientfico holands D. F. Swaab, en
Somos nuestro cerebro: cmo pensamos, sufrimos y amamos (Plataforma, 2014) plantean
hiptesis provocativas a partir de experimentos que alumbran los engranajes internos de la
mente. Se podra decir que prospera un subgnero de obras de popularizacin de la ciencia
dedicadas a explicar la fe.
Sin nimo de confrontar, en su ltimo libro, Las neuronas de Dios. Una neurociencia de la
religin, la espiritualidad y la luz al final del tnel (Siglo XXI), que se presenta maana a
las 16.45 en el teatro Margarita Xirgu, el brillante Diego Golombek hace una revisin del
estado de las investigaciones con la curiosidad de quien busca explicaciones racionales a
fenmenos que desafan la razn y escribe:
A lo largo de la historia, la ciencia se meti con la religin y con Dios tantas veces como la
religin lo hizo con la ciencia. La de ellas ha sido una relacin cambiante, nunca sencilla: tu
casa o la ma, cama afuera, convivencia pacfica, la guerra de los Roses. Y con tantas
posiciones como participantes; desde aquellos que defendieron la creencia como base de
todo conocimiento hasta los que negaron cualquier tipo de contubernio entre estos
contrincantes, pasando por quienes aprobaron la posibilidad de una serena coexistencia. [.]
En estos tiempos, est de moda hablar de ciencia versus religin como forma de proclamar
una guerra ganada con argumentos irrebatibles. [...] Por qu no referirse a una ciencia de
la religin en lugar del consabido versus?
Golombek, que se considera ateo, cuenta que decidi escribir esta obra para "compartir
explicaciones cientficas de las experiencias cotidianas [y] mostrar cmo la neurociencia
nos ayuda a entendernos".
Para Swaab, la pregunta ms interesante acerca de la religin no es si Dios existe, sino por
qu tantas personas son religiosas:
Hay alrededor de 10.000 diferentes religiones, cada una de las cuales est convencida de
que la suya es la nica Verdad y que slo ellos la poseen. [.] Alrededor del 64% de la
poblacin mundial pertenece al catolicismo, protestantismo, islamismo o hinduismo.
Durante muchos aos, el comunismo era la nica creencia permitida en China [.]. Pero en
2007, un tercio de los chinos de ms de 16 aos dijeron que eran religiosos. Dado que esa
cifra viene de un diario controlado por el Estado, el China Daily, el nmero verdadero de
creyentes es probablemente ms alto. Alrededor del 95% de los norteamericanos creen en
Dios, el 90% reza, el 82% cree en los milagros, ms del 70%, en la vida despus de la
muerte.
En la Argentina, el doctor Fortunato Mallimacci, ex decano de la Facultad de Ciencias
Sociales de la UBA, investigador del Conicet y docente del seminario Sociedad y Religin,
hizo un atlas de religiones en el pas, el primero desde 1960, cuando el Censo Nacional de
Poblacin pregunt sobre esta temtica. Hace medio siglo, ms del 90% se identificaban
con el catolicismo. Hoy, este culto sigue siendo mayora: es la religin que profesa el 76%

de las poblacin; un 11% dice ser agnstico o ateo, y el 11,3%, evanglico. En el estudio de
Mallimacci, el 61% dijo que se relacionaba con Dios por su propia cuenta, sin mediacin
institucional. A este grupo, el cientfico lo cataloga como "cuentapropistas religiosos".
Segn un estudio de Marita Carballo de 2005, hoy son casi 3000 los grupos religiosos
inscriptos en la Secretara de Culto de la Nacin. Y a pesar de que hay quienes suponen que
el avance de la ciencia y la tecnologa destierran la religiosidad, las estadsticas sobre este
punto son controvertidas. El estudio de Carballo sugiere que, por el contrario, sta ira en
aumento: en 1984 el 62 % de los argentinos se consideraban personas religiosas; en 1991,
el 70%; seis aos despus, el 79% y, en 1999, el 81%. La misma tendencia mostraban
quienes opinaban que la religin era muy importante en su vida: pasaron del 40 al 55%
entre 1991 y 1999.
Sin embargo, un estudio del Centro de Investigaciones Pew dado a conocer la semana
ltima por el Buenos Aires Herald describe un panorama algo diferente: el nmero de
argentinos que se reconocen como catlicos, segn este trabajo realizado en toda Amrica
Latina entre 2013 y 2014, habra cado un 20% desde 1970, mientras aumentaba el
protestantismo evanglico y la poblacin no afiliada a ninguna religin organizada. Los
argentinos se encontraran en el extremo inferior de las estadsticas en trminos de cun
importante es la religin en sus vidas, con slo un 43% que la consideran "muy
importante".
Pero ms all de los nmeros, lo cierto es que una gran mayora comparte la creencia en lo
sobrenatural, las preocupaciones por la vida despus de la muerte y diversos ritos
religiosos. Para la mentalidad cientfica, debe haber una explicacin detrs de semejante
coincidencia. "Los cdigos morales, las creencias en lo sobrenatural, las preocupaciones
por la muerte y el ms all, o los ritos religiosos son globales, geogrfica e histricamente
hablando", dice Golombek.
La universalidad de las creencias religiosas es llamativa. Tanto, que una corriente de las
neurociencias considera que stas podran tomar forma a partir de fenmenos emergentes
de la mente, como la atribucin de intencionalidad al mundo inanimado, que est presente
incluso en bebs, y la tendencia a encontrar patrones en acontecimientos que se producen
por azar. La religin tambin podra generarse a partir de necesidades sociales y morales
que, al favorecer la cohesin, habran otorgado ventajas evolutivas a los grupos humanos.
Incluso hay hiptesis que se basan en argumentos estrictamente bioqumicos. Andrs
Canales-Johnson, investigador argentino que trabaja en la Universidad de Cambridge, en
Gran Bretaa, dice: "Independientemente de si el contenido de una religin en particular es
cierto o no (por ejemplo, si existe o no Al, Thor o Yahv), el hecho es que el fenmeno
religioso (la descripcin de experiencias msticas o trascendentes) ha sido parte de nuestra
especie desde sus inicios. Por ejemplo, aunque nadie tiene evidencia acerca de las historias
que sustentan sus respectivas religiones, cerca del 85% de los seres humanos se describen a
s mismos como religiosos. Por lo tanto, no estamos lidiando con un fenmeno aislado o
casual. Es por esto que muchos investigadores se han interesado por esta tremenda
irrealidad que, fenomenolgicamente hablando, representa ms bien una realidad para
muchas personas (en el mundo, por caso, la gente dona ms dinero a sus instituciones

religiosas que a cualquier otra institucin de la comunidad). El fenmeno religioso es,


entonces, un fenmeno que amerita explicacin cientfica".
Cul sera esta explicacin para Canales-Johnson? "Bueno, se ha sugerido que [la religin
es un hecho] causado por el cerebro. Es, por as decirlo, una secrecin del cerebro. El
cerebro es el rgano que lo recibe, lo integra en las redes asociadas con la personalidad y
luego con aquellas vinculadas con la estructura social. El argumento neurobiolgico es que
el cerebro genera la experiencia religiosa, y a su vez la consume, mediante la secrecin de
neuroqumicos. Por ejemplo, el antroplogo Lionel Tiger, de la Universidad Rutgers, y el
psiquiatra Michael McGuire, de la Universidad de California en Los ngeles, han sugerido
que la serotonina, un neurotransmisor qumico, estara implicada en un circuito cuyo
resultado final es el hacernos sentir bien y cuyo mediador sera precisamente la prctica
activa de alguna religin. La secrecin de serotonina en primates se asocia con el alto
estatus, que a su vez est asociado con sentirse bien. En cambio, cuando los niveles de
serotonina disminuyen, el cerebro comienza a secretar hormonas tales como la cortisona,
que se asocia con bajo estatus y con el sentimiento general de 'bajn'."
Y ms adelante agrega: "El argumento de Tiger y McGuire se resume en que la prctica
constante de una religin, cumplir con una ceremonia religiosa durante los fines de semana
(por ejemplo, ir a misa los domingos por la maana) representara una forma simple de
hacer que nuestro cerebro secrete niveles de serotonina suficientes para hacernos sentir bien
y reconfortados por un tiempo determinado. Sin embargo, este efecto de 'alto estatus' y de
bienestar no es permanente y tiende a disminuir, ya sea por el estrs de la vida diaria o por
acciones que, dentro del marco de una determinada religin, son concebidas como malas o
negativas (haber pecado durante la noche del viernes). Esta 'baja de estatus' con la
consecuente disminucin de la serotonina sera la que hace que el cerebro quiera seguir
consumiendo religin para volver a sentirse bien. En resumen, la religin, concebida desde
la neuroqumica del cerebro, verdaderamente representa el 'opio de los pueblos'."
Otros investigadores atribuyen su masividad a los genes. El controvertido Dean Hamer, que
estuvo en la Argentina en 1998 (LA NACION public una entrevista que recoga en el
ttulo la muy discutible aseveracin de que "todo es gentico"), afirma que venimos
"programados" para crear mitos fundacionales y religiones. Hamer, ex director de la
Unidad de Estructura y Regulacin Genticas del Instituto del Cncer de Estados Unidos,
crey haber identificado uno de esos genes que nos predisponen a cierto nivel de
espiritualidad. En su libro El gen de Dios (La Esfera de los Libros, 2006), que Golombek
comenta en la obra de reciente aparicin, afirma que ste codifica para una protena, la
VMAT2 (vesicular monoamine transporter 2), crucial para muchas funciones cerebrales.
Basndose en estudios de gentica del comportamiento, neurobiolgicos y psicolgicos,
Hamer argumenta que la espiritualidad puede ser cuantificada, que la tendencia a ser ms o
menos religioso es parcialmente heredable, que parte de esa heredabilidad puede ser
atribuida a dicho gen y que la seleccin natural favorece a los individuos ms espirituales
porque les otorga un sentido del optimismo que los afecta positivamente, tanto en el nivel
fsico como psicolgico. Ms all de las exageraciones de Hamer, estudios en gemelos
parecen indicar que la espiritualidad que predispone a los sentimientos religiosos est
genticamente determinada en un 50%. Swaab, por su parte, afirma:

La religin es la forma local que se da a nuestros sentimientos espirituales . El ambiente en


el que crecemos hace que la religin de nuestros padres se imprima en nuestros circuitos
cerebrales durante el desarrollo temprano, de forma similar a como lo hace el lenguaje.
Mensajeros qumicos, como la serotonina, afectan hasta qu grado somos espirituales: el
nmero de receptores a este neurotransmisor en el cerebro se correlacionan con grados de
espiritualidad. Y sustancias que afectan a esta hormona, como el LSD, la mescalina
(obtenida del peyote) y la psicolicibina (de los hongos mgicos) pueden generar
experiencias msticas y espirituales.

Foto: Corbis
Precisamente, el fsico y neurocientfico argentino Enzo Tagliazucchi, que trabaja en la
Universidad Goethe, de Frncfort, acaba de publicar un trabajo en Human Brain Mapping
en el que explica el efecto de los "hongos mgicos" y su sustancia activa, la psilocibina.
Usando datos de resonancias magnticas de voluntarios que haban recibido una dosis de la
droga, Tagliazucchi y colegas comprobaron que su actividad cerebral muestra similitudes
con una etapa del sueo llamada REM (siglas en ingls de "movimiento ocular rpido").
"La activacin de regiones del lbulo temporal y en particular del sistema lmbico se
asocian fuertemente con un estado seudoonrico y de disociacin con la realidad -explica
Tagliazucchi-. El sistema lmbico se encarga, entre varias cosas, de procesar emociones,
consolidar recuerdos y poner nuestro contexto en un marco autobiogrfico. Cuando se
hacen experimentos de neuroimgenes en sujetos durante el sueo REM, se observa ms
actividad cerebral en el sistema lmbico, que es lo mismo que nosotros vimos en los sujetos
que haban tomado psilocibina. La relacin es aparentemente causal: pacientes con
epilepsia en los cuales se ve actividad cerebral anormal en el sistema lmbico tambin
refieren un 'estado de ensueo' (tienen algo as como una especie de 'doble conciencia',
porque no dejan de percibir su realidad actual, pero adicionalmente, se sienten envueltos en
una realidad onrica). Si en una ciruga para remover un foco epilptico el cirujano estimula
elctricamente reas del lbulo temporal y el sistema lmbico, el paciente puede referir
sensaciones onricas y de disociacin con la realidad. Todo esto es evidencia de que la
actividad cerebral en estas zonas se correlaciona en un sentido amplio con la 'sensacin de
soar'."

Foto: AFP
Segn el cientfico, esto no quiere decir que los sujetos estn soando activamente. Ms
bien tienen la sensacin de que lo que estn viviendo pertenece a un sueo, pero sin perder
completamente el contacto con la realidad. Una situacin que favorece mucho las
experiencias de tipo religioso porque es un estado en el cual se suprime relativamente la
bsqueda de explicaciones racionales a lo que uno percibe.
"Los correlatos neuronales de las experiencias religiosas -afirma Tagliazucchi- abarcan
reas cerebrales del sistema lmbico que se solapan con las involucradas en el sueo, el
estado psicdelico y la epilepsia, entre otras." Estado de ensueo quiere decir que tienen la
fuerte sensacin de vivir en un sueo, pero el contenido que la persona atribuye a sus
visiones surge de una interpretacin de lo que vive. "Si le das hongos a alguien en el
contexto correcto, se facilita la generacin de experiencias religiosas -explica el cientfico-,
como en el experimento clsico de Marsh Chapel, realizado en la capilla de la Universidad
de Boston."
All, un estudiante graduado en teologa, Walter Pahnke, bajo la supervisin de Timothy
Leary y en el marco del Proyecto Psilocibina de Harvard, administr la droga antes del
Viernes Santo a estudiantes voluntarios de la Divinity School, mientras un grupo control
reciba como placebo una gran dosis de niacina, que produce cambios fisiolgicos. Casi
todos los del grupo que haba consumido psilocibina informaron luego haber
experimentado profundas experiencias religiosas.
En The Believing Brain, Shermer es incluso ms categrico. Argumenta que "el cerebro es
una mquina de creer". Y no slo en la existencia de un Dios, sino tambin en aliengenas,
en conspiraciones, en ideas polticas, en la vida despus de la muerte, en visiones. Shermer
menciona una encuesta norteamericana de 2009 segn la cual el 60% cree en demonios, el
42% en fantasmas, el 32% en ovnis, el 26% en la astrologa, el 23% en las brujas y el 20%
en la reencarnacin. En otra de 2006, realizada por el Reader's Digest, el 43% de los
encuestados afirmaron que podan leer los pensamientos de otras personas, ms de la mitad
dijeron haber tenido una premonicin de algo que luego ocurri, ms de dos tercios
aseguraron que podan "sentir" cuando alguien los estaba mirando y el 62%, que poda
saber quin llamaba antes de atender el telfono. Shermer escribe:
A partir de datos de los sentidos, el cerebro naturalmente comienza a buscar y encontrar
patrones, y luego los llena de contenido. Al primer proceso lo llamo 'patronicidad'

[patternicity]: la tendencia a encontrar patrones significativos en datos con y sin sentido. Al


segundo proceso lo llamo 'agencialidad' [agenticity]: la tendencia a atribuir sentido,
intencin y agencia a los patrones. No podemos evitarlo. Nuestros cerebros evolucionaron
para conectar los puntos de nuestro mundo en patrones con significado que explican por
qu suceden las cosas. Estos patrones de significado se transforman en creencias y estas
creencias dan forma a nuestra interpretacin de la realidad. [...] Una vez que las creencias
estn establecidas, el cerebro empieza a buscar evidencia que las respalde.
A propsito, un experimento realizado por Olaf Blanke y colegas en la Escuela Politcnica
de Lausana, en Suiza, que se dio a conocer hace unos das, ofrece un ejemplo palpable de
cmo nuestro cerebro puede engaarnos. Un grupo pequeo de voluntarios con los ojos
tapados realiz movimientos con sus manos enfrente de su cuerpo mientras un brazo
robtico haca los mismos movimientos y los tocaba en la espalda. Cuando se retrasaban
los movimientos del robot en unos 500 milisegundos, los participantes aseguraban ver
fantasmas a su alrededor y sentir que el dedo robtico que los tocaba perteneca a una
presencia invisible.
Para algunos participantes la experiencia fue tan inquietante que incluso pidieron que se
detuviera el experimento. Los investigadores sugirieron que esto ilustra cmo los
"fantasmas" estn en nuestra propia mente y pueden surgir de seales confusas o disonantes
para el cerebro, algo que ocurre cuando ste pierde el sentido de la posicin del propio
cuerpo por causas fsicas, psquicas o de estrs extremo.

Foto: Corbis
Entre otras mltiples hiptesis, "una de las ms rumiadas en los pasillos de la ciencia de la
religin es la tendencia innata a ver patrones regulares o intencionales aun all donde no los
hay -coincide Golombek-. La naturaleza no tiene intenciones, ni moral ni propsitos: somos
nosotros quienes vemos espejos humanizantes por todos lados". Y agrega: "Hay una
famosa pelcula animada con figuras geomtricas que se mueven e inmediatamente generan
en el pblico la idea de intencionalidad: el cuadrado es malo porque quiere empujar al
crculo, que trata de tener un affaire con el tringulo. y no son ms que figuras sobre un
plano! Esto incluso funciona con puntos que se mueven: por motivos que no resultan del
todo evidentes, algunos nos resultarn ms simpticos que otros".
Otro enfoque explica la persistencia de las creencias religiosas por una necesidad natural de
identificacin con el grupo de pertenencia. Se atribuye un protagonismo especial en esta

propensin a un sistema del cerebro conformado por las "neuronas espejo", que se activan
tanto cuando un individuo acta como cuando la misma accin es realizada por otro.
Muchos investigadores creen que estas neuronas son importantes para entender las acciones
e intenciones de los dems, y que son la base de la empata. Sin embargo, el mecanismo de
las neuronas espejo est comenzando a recibir crticas importantes.

Foto: Reuters
Agustn Ibez, investigador del Conicet, del Instituto de Neurociencias Cognitivas (Ineco)
y de la Fundacin Favaloro, comenta: "La crtica ms reciente es la de Gregory Hickok, en
The Myth of the Mirror Neurons ("El mito de las neuronas espejo", W.W. Norton &
Company, 2014). Para m, el principal problema que tiene es que las neuronas espejo slo
responden a la observacin y la ejecucin; es decir, slo se activan ante procesos
cognitivos, pero no hay nada que haga suponer un mecanismo causal. Toda la evidencia
apunta a que son ms bien un efecto de la imitacin, la intersubjetividad, el lenguaje, la
empata, y no la causa de todos ellos. En mi opinin, los atributos de la empata, la
imitacin (la conducta afiliativa de la religin, tal vez?) ocurre en la mente de quien lo
piensa, no en los datos: stos slo muestran coactivacin de esas neuronas ante la ejecucin
o la observacin".
Ibez tambin advierte que hay que tomar con cautela las conclusiones obtenidas a partir
de las neuroimgenes: "Slo estamos empezando a entender cmo trabaja orquestadamente
el cerebro. Que un rea se prenda o se active no nos dice mucho en s mismo acerca de los
procesos que ocurren en dicha activacin. Y algo ms tcnico: aunque todava no est claro,
la activacin [que registra] la resonancia magntica funcional al parecer implica la
actividad excitatoria e inhibitoria del cerebro sumadas. Por ende, tal vez tendemos a pensar
que cuando un rea se activa es un proceso unitario, mientras que podra tratarse de
procesos diferentes, e incluso, en ciertas condiciones, opuestos".
Las neuronas de Dios analiza exhaustivamente stas y otras explicaciones sobre la religin
y la espiritualidad, pero no da respuestas sobre la existencia de Dios. "Seguramente todos
somos creyentes al menos en una etapa de la vida, y esto es parte de lo que se trata en el
libro -confiesa Golombek-. Si bien mi familia cercana no era muy practicante, s
observbamos las festividades religiosas, sobre todo como una excusa para los encuentros
familiares. Tuve una educacin religiosa 'de fin de semana', pero con un objetivo ms social
que religioso. Mis abuelos s eran observantes; de hecho, mi abuelo paterno fue maestro de
religin cuando emigr a Entre Ros."

El autor e investigador, que como parte de la experiencia de escribir sobre este tema prob
la ayahuasca (aunque aclara que no logr una comunicacin con Dios), afirma que ms all
de los argumentos cientficos considera muy respetable la posicin del creyente. Pero,
advierte, "cuando se quiere mezclar [la fe] con ideas cientficas, la cosa no puede terminar
bien, ya que las bases ntimas de la religin y las de la ciencia son diametralmente opuestas;
una se mueve por la fe y la otra por la evidencia. Adems, est claro que en una eventual
confrontacin no podra haber un ganador: la religin ofrece certezas; la ciencia, dudas; la
religin propone explicaciones sobrenaturales; la ciencia se contenta con lo fantstica que
es la naturaleza".
Entonces, para qu este libro? "No pretendo evangelizar, pero s promover preguntas sobre
por qu hacemos lo que hacemos, o creemos lo que creemos -contesta-. Aunque despus
sigamos creyendo, siempre es bueno poder analizar racionalmente nuestro comportamiento.
Por otro lado, es deseable ejercitar el pensamiento racional como alternativa a las
supersticiones y las seudociencias."
El desafo del cerebro de comprenderse a s mismo es, fuera de toda duda, una de las
aventuras ms formidables que se haya planteado la humanidad. Pero a pesar de notables
avances, slo est en sus inicios. Como dice el propio Golombek: "La ciencia no puede dar
cabida a la totalidad de la experiencia humana". Al menos por ahora..