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Historia breve de la caridad y de la accin social de

la Iglesia
por Jos Inazio Etxniz

Nuestro colaborador Fray Santiago Cantera, monje benedictino de la Abada Santa Cruz del Valle de los Cados,
acaba de publicar un libro con miras a la divulgacin, donde hace un breve recorrido por los dos mil aos con
que cuenta la Iglesia Catlica, fijndose en su impresionante faceta caritativo-social. La obra cuenta con los
precedentes de varias conferencias, charlas-coloquio y artculos en diversos lugares, entre ellos Arbil, que
imparti y escribi cuando era profesor de Historia en la Universidad San Pablo-CEU de Madrid, antes de su
ingreso en la vida monstica.
Ahora, como un producto ms acabado, nos ofrece esta sntesis, elaborada a peticin de D. Pablo Cervera
Barranco para la coleccin Veritas de la editorial Vozdepapel; aprovechamos la ocasin, por cierto, para
expresar nuestra felicitacin pblica a D. Pablo Cervera por su reciente nombramiento como director de la
Biblioteca de Autores Cristianos (B.A.C.).

Los cuatro captulos siguientes abordan la caridad y la accin social de la Iglesia en las cuatro grandes pocas en
que habitualmente se ha dividido la Historia del mundo. As, el segundo captulo trata de la Accin caritativa y
labor de transformacin social en la Iglesia antigua, y a su vez se divide en tres puntos principales: la caridad
en la comunidad apostlica y en las primeras comunidades cristianas; la caridad cristiana en la poca de las
persecuciones; y la asistencia y la transformacin social desde la paz constantiniana. Llaman la atencin, desde
luego, aspectos como el testimonio de autenticidad que supuso la caridad cristiana, hasta tal punto que los
paganos ms contrarios al cristianismo hubieron de reconocer su valor; tambin el nacimiento de los hospitales,
que se debi al cristianismo, ya que en el mundo antiguo no haban existido tales instituciones benficas; la
aparicin de una doctrina social cristiana en los escritos y en la palabra de los Padres de la Iglesia; y la accin
transformadora de la sociedad tardoantigua por influjo del cristianismo, tanto a travs de la humanizacin y
cristianizacin del Derecho Romano y de las costumbres, como por medio de la reduccin progresiva de la
esclavitud.
El tercer captulo se titula Caridad y accin social en la Iglesia medieval. En l se fija en la labor desarrollada
por diversos personajes y mbitos de la Iglesia, entre ellos algunos Papas como San Gregorio Magno;
lgicamente, el autor, como monje que es, tiene muy presente lo que hicieron sus predecesores en la faceta
caritativo-social: hospitalidad, atencin a pobres y enfermos, etc. Interesante es el punto dedicado a los
hospitales del Medievo, donde confluyeron iniciativas de rdenes religiosas con otras eclesisticas y laicales, y
donde el peso de las peregrinaciones aadi un elemento caracterstico en esta obra benfica. Tambin se ofrece
una sntesis de la accin emprendida por mercedarios y trinitarios en la redencin de cautivos y se tratan otros
temas: gremios y cofradas, con la consiguiente cristianizacin del mundo profesional; Montes de Piedad y
lucha contra la usura; doctrina social catlica de la Edad Media; accin social de los reinos cristianos y pautas
de transformacin social en estos siglos. Desde luego, despus de leer estas pginas, cualquier lector habr de
abandonar los prejuicios que pudiera tener acerca de los oscuros tiempos medievales y deber maravillarse
ante el amor al prjimo que es posible descubrir en ellos gracias al cristianismo.
El cuarto captulo lleva por ttulo Valor de las obras y accin social en la Iglesia moderna. Se compara
adecuadamente, en funcin de la debatida cuestin de la fe y las obras, el punto de vista catlico con el
protestante, y por eso se observa que el primero prosigui en su ejercicio ingente de la caridad para con los
hombres, mientras que el segundo fue el germen de actitudes individualistas que condujeron al capitalismo.
Entre las facetas benfico-sociales aqu estudiadas, resaltan algunas como la hospitalaria, con una doble
dimensin principalmente: la concentracin de los hospitales y la aparicin de nuevas rdenes religiosas
volcadas en la atencin a los enfermos; desde luego, hay que descubrirse cuando se contempla, aunque sea en
breves lneas, todo lo que los Hermanos de San Juan de Dios han aportado a la Medicina y al mundo sanitario.
No se olvidan figuras seeras de la caridad catlica de los tiempos modernos, como San Vicente de Pal y San
Jos de Calasanz, ni la evolucin de los Montes de Piedad hacia su compaginacin con las Cajas de Ahorro que
comenzaron a surgir a partir del siglo XVIII. En fin, singularmente asombrosa resulta la obra social de la Espaa
catlica en Amrica, no slo a travs de la legislacin indiana y de su regulacin laboral (que a no pocos
sorprender por lo avanzada para la poca), sino tambin por medio de las instituciones oficiales y de otras

obras tangibles: hospitales, cajas de comunidad, reducciones jesuticas, etc. Tambin se descubre cmo
muchos hijos de la Iglesia Catlica se esforzaron en la lucha por la libertad de los esclavos negros, entre ellos el
jesuita San Pedro Claver, y cmo la Santa Sede conden el trfico negrero desde su comienzo en el siglo XV
hasta su desaparicin en el XIX.
El quinto y ltimo captulo, Caridad y catolicismo social en la Iglesia contempornea puede servir asimismo
para derribar muchos prejuicios y errores muy difundidos. La floracin de nuevos institutos e iniciativas de
orientacin benfica en el siglo XIX y en buena parte del XX es ya una buena muestra del vigor de la Iglesia y
de su capacidad de respuesta ante el dolor ajeno, del mismo modo que las misiones ofrecen una extraordinaria
conjuncin del anuncio evanglico y de la promocin humana y social: de redencin espiritual y material. La
poca de las revoluciones no fue la panacea que stas anunciaban: el liberalismo, el marxismo, etc., trajeron en
realidad miseria y opresin, y frente a ellas hubo de alzarse una vez ms el genio catlico en favor del hombre
como hijo de Dios. Ante el capitalismo y sus funestas consecuencias para las masas proletarias, y ante las
promesas redentoras del marxismo y del anarquismo, surgieron el catolicismo social y la Doctrina Social de la
Iglesia. Tambin muchas sorpresas se llevarn algunos cuando lean que en mltiples naciones fue el catolicismo
social, que apareci ms pronto de lo que con frecuencia se cree, el que trajo las primeras legislaciones sociales
y el que desarroll iniciativas tan diversas como cajas de ahorro, crculos de obreros, sindicatos, cooperativas,
etc. El siglo XIX y buena parte del XX han conocido el empuje de esta corriente y de la Doctrina Social de la
Iglesia, la cual ha llegado a inspirar la poltica social de varios Estados y notables avances, que a ms de uno
sorprendern igualmente, incluso por la incorreccin poltica que supone exponer ciertos datos objetivos. El
autor no pierde de vista en este captulo las desviaciones errneas que han existido entre algunos catlicos en
diversas vertientes con relacin al tratamiento de la cuestin social y de la accin poltica: sillonismo, ideas
maritainianas, partidos de democracia cristiana, tendencias marxistizantes, teologa de la liberacin, etc. Por otro
lado, tampoco se olvida el problema actual del Tercer Mundo y las iniciativas catlicas principales para darle
respuesta, y se hace un recuerdo especial de dos grandes gigantes de la caridad cristiana en el siglo XX: el P.
Werenfried van Straaten (Padre Tocino) y la Beata Madre Teresa de Calcuta.
Las conclusiones y una orientacin bibliogrfica cierran el libro.
Ciertamente, tras la lectura de la obra no se puede quedar indiferente ante la accin social de la Iglesia Catlica
a lo largo de veinte siglos, y por eso se hace evidente lo mismo que seala el autor: han de caer muchos
prejuicios y se ha de reconocer que la fuerza misteriosa de un amor absoluto y trascendente ha movido esta
actividad y toda la vida de la Iglesia. Es decir, que el mismo Dios est detrs de ella y la alienta hasta el final de
los tiempos. No es que no haya pecadores en la Iglesia (todos lo somos), sino que la presencia de stos no afecta
al carcter divino de la institucin y no anula el predominio de la santidad en ella. Asimismo, el trmino y el
concepto de caridad, como seala el autor en la introduccin, se conjuga perfectamente con el de justicia y
no debe ser minusvalorado ni rechazado como una simple actitud limosnera; la caridad, en realidad, no es otra
cosa que la virtud teologal del amor, el amor referido a Dios, as como al prjimo y a uno mismo porque en el
hombre est impresa la imagen del Creador. Por eso, la caridad se ha alzado a lo largo de los siglos y se alzar
hasta el final como una virtud, como un hbito, como una disposicin permanente, que lleva a obrar el bien en
beneficio de los dems. En cambio, la moda de la solidaridad (sin olvidar que existe un verdadero sentido
cristiano de este trmino) corre el riesgo de no ser ms que eso: una simple moda pasajera, como tambin la
filantropa masnica no es ms que un abstracto amor al hombre.