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A continuacin del estmago se encuentra el intestino delgado, que se extiende desde el

orificio pilrico hasta la unin leocecal, donde contina el intestino grueso. Es un conducto largo, en
humanos puede medir ms de 6 metros de largo, que se divide en tres zonas: una prxima
o duodeno que mide unos 20 cm, una media o yeyuno que representa aproximadamente dos
quintas partes de la longitud total y otra final ms larga denominada leon.

La mayor parte de la digestin que se da en el sistema digestivo ocurre en el intestino delgado.


El quimo son las porciones de comida ya parcialmente degradada que son liberadas desde el
estmago. Cuando llegan a la regin del duodeno entran en contacto con las secreciones
enzimticas pancreticas y sales biliares, las cuales degradan an ms los alimentos. Adems, en la
superficie de las clulas del epitelio del intestino delgado tambin hay enzimas que ayudan en la
digestin. El intestino es tambin la parte del digestivo donde se produce una mayor absorcin de los
productos de la digestin, como los aminocidos, azcares y grasas. Adems, se reabsorbe agua y
electrolitos.

Al igual que el resto del tubo digestivo el intestino est formado por una mucosa, submucosa,
muscular y una adventicia.

Mucosa

La mucosa del intestino delgado est formada por las tres capas tpicas que aparecen en el
resto del sistema digestivo: epitelio, lamina propia y muscular de la mucosa. La mucosa est
caracterizada por la presencia de especializaciones cuyo objeto es aumentar la superficie interna del
intestino. Con ello se consigue aumentar la superficie de absorcin.

En algunas especies, como en los humanos, existen unos repliegues alargados dispuestos
circularmente o espiralmente denominados pliegues circulares o pliegues de Kerckring. Implican a
toda la mucosa y son abundantes en la parte ms anterior del intestino, pero desaparecen en el
leon.

La superficie del intestino est tapizada por otras expansiones de la mucosa ms pequeas, de
0.5 a 2 mm de longitud, en forma de dedo de guante, denominadas vellosidades intestinales. En las
zonas del duodeno tienen el extremo distal romo, pero en las porciones del yeyuno e leon se
vuelven puntiagudas. Con ellas se aumenta enormemente la superficie epitelial y por tanto la
cantidad de clulas epiteliales disponibles para la absorcin. Cada vellosidad est formada por
epitelio cilndrico simple que recubre su superficie, mientras que en su interior hay tejido conectivo
laxo que constituye parte de la lmina propia de la mucosa. En este tejido conectivo aparecen
numerosas clulas del sistema inmune y algunas clulas musculares lisas, adems de los
fibroblastos. Una red importante de capilares sanguneos con endotelio fenestrado, es decir, con
aberturas en sus paredes, se distribuye por el interior de cada vellosidad. Este entramado de
capilares permite retirar con gran eficiencia las sustancias que han sido incorporadas por las clulas
epiteliales. Tambin dentro de la vellosidad hay vasos linfticos.

Imgenes tomadas con el microscopio electrnico de barrido correspondientes al intestino delgado donde se observan las
vellosidades y tambin , a mayores aumentos las microvellosidades del epitelio.

En la base de las vellosidades se encuentran las aberturas de secrecin de las glndulas


intestinales o criptas de Lieberkhn. Estas glndulas poseen su porcin secretora en la capa
muscular de la mucosa y sus conductos secretores corren por la lmina propia hasta fusionarse con
el epitelio intestinal.

Como hemos comentado, el tejido conectivo que forma la lmina propia se encuentra en la
vellosidades, pero tambin bajo epitelio de la base de las vellosidades, as como rodeando las
glndulas intestinales. Adems de las numerosas clulas del sistema inmune, es frecuente encontrar
en la lmina propia agrupaciones de estos tipos celulares formando ndulos. En la zona del leon los
nlos pueden agregarse formando las denominadas placas de Peyer.

La muscular de la mucosa contiene dos capas de fibras una interna circular y otra ms externa
con cuyas clulas se orientan longitudinalmente.

La responsabilidad de la absorcin de los alimentos recae sobre las clulas del epitelio
intestinal. Hay al menos 5 tipos celulares: enterocitos, clulas caliciformes, clulas de Paneth,
clulas enteroendocrinas y clulas M.

Los enterocitos son las clulas ms frecuentes y principales responsables de la absorcin del
los productos de la digestin, aunque tambin liberan enzimas digestivas. La superficie libre de los
enterocitos est tapizada con multitud de microvellosidades que aumentan enormemente la
superficie til de la membrana citoplasmtica para incorporar alimentos. Ese efecto de aumento de
superficie mediate pliegues se suma a las vellosidades intestinales y a los pliegues circulares. Los
espacios intercelulares entre los enterocitos estn sellados mediante uniones estrechas y uniones
adherentes (ver complejos de unin => ) que impiden el paso de los productos de la digestin de
forma inespecfica a travs del epitelio. Esto provoca que la mayora de lasmolcula resultantes de la
digestin que son incorporadas deben pasar por el interior de un enterocito. Por lo tanto el paso de
sustancias desde el interior del tubo digestivo hasta los vasos sanguneos es un proceso controlado
y selectivo.

Las clulas caliciformes son menos numerosos que los enterocitos y, al igual que los
enterocitos, se distribuyen a lo largo de todo el intestino. Su misin es producir y liberar sustancias
mucosas que recubren la superficie epitelial libre. Las clulas de Paneth se sitan en la base de las
vellosidades intestinales. Liberan distintos tipos de enzimas y parecen ser responsables del control

de la flora bacteriana que habita el digestivo. Las clulas enteroendocrinas liberan hormonas
intestinales como la secretina, colecistoquinina, pptido inhibidor gstrico y motilina. Cada una de
ellas con diferentes funciones como por ejemplo actuar sobre la actividad heptica o regular las
contracciones peristlticas del intestino. Lasclulas Mpresentan microorganismos y molculas
intestinales que recogen en la luz del tubo digestivo y y las presentan a las clulas del sistema
inmune presentes en la lmina media de la mucosa.

Submucosa

Est constituida por tejido conectivo denso, donde pueden aparecer adipocitos. En el duodeno
la submucosa contiene las denominadas glndulas submucosas o de Brunnerespecializadas en la
produccin de una solucin muy alcalina que parece tener la funcin de neutralizar el pH
enormemente cido del quimo producido por el estmago.

Muscular externa

Est formada por dos capas de msculo liso, la interna con clulas orientadas circularmente,
mientras que las externas lo hacen de forma longitudinal. Entras estas dos capas se encuentra el
plexo de terminales nerviosas o plexo de Auerbach. Cada capa realiza un tipo de contraccin con
funciones diferentes. La capa interna provoca desplazamientos del material que se est digiriendo
hacia adelante y hacia atrs, de manera que se mezcle bien con los sustancias digestivas y tambin
para que se renueve el lquido en contacto con las clulas epiteliales. La capa longitudinal produce
contracciones en forma de onda que provocan el avance del material en digestin a lo largo del
intestino.

La adventicia es tejido conectivo que en algunas regiones est recubierta por el peritoneo.