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Fsiles

Fsil: en geologa, trmino usado para describir cualquier evidencia directa de un organismo con ms de 10.000
aos de antigedad.
Un fsil puede consistir en una estructura original, por ejemplo un hueso, en el que las partes porosas han sido
rellenadas con minerales, como carbonato de calcio o slice, depositados por aguas subterrneas; este proceso
protege al hueso de la accin del aire y le da un aspecto de piedra. Un fsil puede ser tambin una sustancia
diferente, como la madera, cuyas molculas han sido reemplazadas por materia mineral.

Proceso de fosilizacin
El trmino puede ser aplicado en un sentido ms amplio a cualquier residuo de carbono que permanezca con la
misma forma que el organismo original, el cual habra experimentado probablemente un proceso de destilacin;
este es el caso de muchos fsiles de helechos. Los moldes naturales formados tras la disolucin por las aguas
subterrneas de las partes duras de algunos organismos tambin son fsiles; las cavidades resultantes se rellenan
ms tarde de sedimentos endurecidos que forman rplicas del original.
Otros tipos incluyen huellas, restos intactos conservados en terrenos congelados, en lagos de asfalto y en
turberas, insectos atrapados en la resina endurecida de antiguas conferas -en la actualidad se denomina mbar-, y
excrementos fosilizados conocidos como coprolitos, que suelen contener escamas de peces y otras partes duras de
animales devorados. Los estromatolitos son montculos formados por lminas de roca que contienen grandes
cantidades de fsiles primitivos y los restos ms antiguos de la existencia de vida en el planeta. Se consideran signos
de actividad microbiana, concretamente, de sedimentos y sustancias que fueron utilizadas y transformadas por
numerosos microbios.
Los fsiles suministran un registro del cambio evolutivo a lo largo de 3.000 millones de aos en la escala de
tiempos geolgicos. Aunque los organismos multicelulares han podido ser abundantes en los mares que existan en
el precmbrico -hace 4.600 millones de aos- eran exclusivamente criaturas con cuerpos blandos, incapaces de crear
fsiles. Por lo tanto, la vida precmbrica apenas ha dejado rastro. El registro fsil se enriqueci mucho ms cuando
aparecieron las cubiertas duras y los cuerpos con esqueleto al comienzo de la era paleozoica, hace 570 millones de
aos. Los gelogos del siglo XIX utilizaron esta riqueza fsil para establecer una cronologa de los ltimos 500
millones de aos.
En la actualidad, se ha planteado la utilizacin de los fsiles estromatolitos como nica prueba de una actividad
biolgica prehistrica. Segn un informe publicado en octubre en la revista Nature, estos fsiles tienen una
antigedad de 3.500 millones de aos, primera fecha que dan los gelogos para la existencia de vida en la Tierra.
Segn un artculo que acompaa al reciente informe, se han encontrado restos de los microbios actuales en los
estromatolitos de 3.500 millones de aos, demostrando as que exista vida en la Tierra hace tantos millones de
aos; sin embargo, el nuevo estudio considera algunas dudas sobre el hecho de que todos los estromatolitos
contengan pruebas de esa vida.

Fsiles marinos

Nematcero atrapado en el mbar

Fsiles Gua
Fsil gua: nombre que reciben los restos de plantas o animales prehistricos que aportan informacin sobre el
estrato rocoso en que se encuentran.
Los fsiles gua pueden utilizarse para determinar la edad de los sedimentos que forman las rocas o el medio
ambiente en el que se depositaron tales sedimentos. Tambin se emplean para comparar o relacionar rocas
expuestas en lugares distintos. Gelogos y paleontlogos los aprovechan para determinar la historia de los seres
vivos y la evolucin geolgica de la Tierra. Se llaman tambin fsiles estratigrficos, fsiles ndice, fsiles tipo, fsiles
zonales, fsiles caractersticos y fsiles diagnsticos.
Informacin que proporcionan los fsiles gua.
Los restos fosilizados de organismos que vivieron durante un periodo breve de tiempo geolgico se pueden
emplear para indicar la edad del estrato rocoso que los contiene. As, una roca que contenga restos fsiles de
arqueocitidos, que slo vivieron durante el cmbrico (hace 570 a 500 millones de aos) deben haberse depositado
durante ese periodo.
Los restos de organismos que slo vivieron en un medio son indicadores valiosos de dicho medio. Si, por
ejemplo, un coral determinado viva slo en mares clidos, limpios y de poco fondo, la roca que contenga sus restos
fsiles tendr que haber estado expuesta a ese medio.
Los fsiles gua sirven tambin para mostrar las relaciones que hay entre estratos rocosos situados en lugares
alejados entre s. Los estratos de caliza expuestos en distintas regiones, por ejemplo, pueden parecer idnticos. Para
determinar si formaban parte de un mismo estrato o si corresponden a capas distintas e independientes, los
gelogos estudian los fsiles que contienen. Por lo general, cada estrato encierra grupos peculiares de fsiles que los
caracterizan. Si las dos calizas contienen los mismos fsiles gua, probablemente formaban parte de un mismo
estrato y, por tanto, se formaron durante el mismo periodo.

Huella fosilizada

Por ltimo, algunos fsiles gua se pueden utilizar para demostrar que dos o ms tipos de roca distintos se
depositaron durante el mismo periodo geolgico. Un lecho de pizarra y otro de arenisca pueden atribuirse al mismo
periodo geolgico si encierran los mismos fsiles gua.
Caractersticas de los fsiles gua.
Los fsiles gua idneos son los abundantes, fciles de identificar, de vida corta y distribucin amplia que se
presentan en muchos tipos de rocas. La abundancia es importante, porque los fsiles deben ser fciles de encontrar
en el estrato que se est estudiando. Identificar fsiles es ms sencillo si sus formas y rasgos son caractersticos.
Idealmente deberan ser identificables tal como se encuentran, sin necesidad de preparaciones especiales de
laboratorio.
Los fsiles gua que proporcionan informacin ms precisa sobre la edad de las rocas corresponden a grupos de
organismos que evolucionaron con rapidez, se extinguieron en poco tiempo y siguieron una secuencia evolutiva
conocida. La evolucin y la extincin rpidas contribuyen a estrechar el periodo geolgico durante el que vivieron y,
por tanto, aumentan la precisin cronolgica. Una secuencia evolutiva es una sucesin de formas fsiles que
surgieron en el curso de la evolucin del grupo. Una secuencia de este tipo bien conocida permite colocar en ella con
exactitud cada uno de los ejemplares individuales y, por tanto, aumenta la precisin cronolgica.

Crneos de dinosaurios

Un examen de los crneos de un carnvoro, Allosaurus, un herbvoro, Diplodocus, y un omnvoro, Massospondylus,


muestra diferencias anatmicas relacionadas directamente con el tipo de alimentacin de cada dinosaurio. Los
largos y aserrados dientes del Allosaurus, eran adecuados para capturar, reducir y matar a otros animales. Los finos y
reducidos dientes, del Diplodocus estaban, en especial, adaptados para arrancar las hojas de las plantas. Los dientes
del Massospondylus eran relativamente pequeos, bastos y multifuncionales, adecuados para comer plantas o
animales.
Los fsiles gua ampliamente distribuidos permiten a los gelogos establecer relaciones entre rocas alejadas.
Para este propsito, los mejores fsiles gua son los que tienen un rea geogrfica de distribucin extensa, se
dispersan rpidamente y son independientes del tipo de roca. Normalmente, los organismos de distribucin ms
amplia son las especies marinas pelgicas (flotantes) o nectnicas (nadadoras) durante al menos una parte de su
ciclo vital. Estos organismos cubren con frecuencia cuencas ocenicas completas y algunos son de distribucin casi
mundial. Se llama dispersin a la extensin de un grupo de organismos desde una zona a otra. La dispersin rpida
garantiza que los fsiles gua llegaron a los distintos lugares que ocupan casi al mismo tiempo. La independencia del
tipo de roca significa que el fsil se presenta en varios tipos de rocas. En general, los organismos que nadan o flotan
en el agua viven sobre sedimentos muy variados. Cuando mueren, sus restos se hunden en el fondo y se conservan
en diversas rocas. Por el contrario, la distribucin de muchos de los organismos que habitan en el fondo est
vinculada con el tipo de sedimento; en consecuencia, sus restos slo se presentan en el tipo de sedimento en el que
vivieron.
Casi todos los grupos de fsiles presentan slo algunos de estos atributos ideales. Los grupos abundantes y de
distribucin amplia estaban casi siempre muy bien adaptados y vivan durante periodos geolgicos muy largos. Los
de distribucin ms local o regional solan emigrar poco a poco, de manera que su presencia en distintas zonas
puede haberse producido en pocas muy distantes. Un fsil podra corresponder al inicio de la evolucin del grupo y
otro ser varios millones de aos ms moderno y haberse formado justo antes de que el grupo se extinguiese. Los
fsiles ms grandes son visibles y casi siempre pueden identificarse en el propio yacimiento; pero tambin suelen
conservarse peor y no ser muy abundantes. En cambio, los fsiles microscpicos son abundantes y estn bien

conservados, aunque slo se pueden descubrir e identificar en el laboratorio. Los fsiles seleccionados como gua
son los que resultan ms tiles para una tarea determinada.
Arqueocitidos, braquipodos, cefalpodos, conodontos, corales, foraminferos, graptolitos y trilobites son
algunos de los organismos empleados habitualmente como fsiles gua. En general, para que un fsil sea til como
gua debe identificarse a nivel de especie. As, el grupo de los conodontos aparece en estratos rocosos que van desde
el cmbrico hasta el trisico (570 a 208 millones de aos), pero la especie de conodonto Siphonodella sulcata slo
vivi entre los 360 y 355 millones de aos y sirve como fsil gua para esta estrecha franja de tiempo.
Uso de los fsiles gua.
El gelogo britnico William Smith fue el primer investigador conocido en emplear el concepto de fsiles gua.
Observ que los estratos rocosos no se podan identificar con certeza basndose nicamente en el tipo de roca. Al
utilizar el tipo y un nico grupo de fsiles presentes en todos los estratos logr identificar estratos individuales en
zonas geogrficas muy extensas. Smith observ tambin que la secuencia de fsiles apareca siempre en el mismo
orden. Esta observacin se conoci como 'principio de la sucesin faunstica y florstica'. Smith lleg a la conclusin
de que las rocas formadas durante un tiempo geolgico determinado podan identificarse por su contenido fsil
caracterstico.
Utilizando los fsiles gua y el principio de la sucesin faunstica y florstica, los cientficos pueden establecer una
cronologa relativa o secuencia de acontecimientos. Pero la edad absoluta, el nmero exacto de aos transcurridos
desde la formacin de un estrato rocoso, no puede calcularse nicamente a partir del registro fsil. La edad absoluta
se obtiene con tcnicas de datacin radiomtrica; stas se basan en la lenta pero constante tasa de desintegracin
de determinados elementos radiactivos para establecer cundo se ha formado una roca que contiene tales
elementos. Una vez fijadas las fechas radiomtricas de evolucin y extincin de un fsil gua, ste puede usarse para
determinar la edad de cualquier estrato rocoso en que aparezca.