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C IENCIA

Primatologa
de Sudamrica
Los grandes Platirrinos

o es nuevo el inters de los primatlogos por la historia natural


de los Platirrinos, los monos sudamericanos. Durante ms de 60 millones
de aos, desde el Cretcico superior
hasta el final del Plioceno, Amrica
del Sur fue una isla, como lo es
Australia hoy. En aquella isla-continente vivi un conjunto de mamferos
peculiares y exclusivos.
Los monos, sin embargo, no formaban parte de la primitiva fauna
sudamericana. Desde cundo se haban asentado all? Un primer indicio lo suministraron los yacimientos
fosilferos de la cuenca boliviana de
Salla-Luribay; all aparecieron restos
del primate ms antiguo de Amrica
del Sur que se conoce. Vivi hace 26
millones de aos, en el Oligoceno superior. Branisella boliviana es, pues,
el decano de los primates sudamericanos.
Pero tambin se localizaron otras
especies de horizontes fosilferos ms
jvenes. En Argentina se encontraron
restos de unos 15-20 millones de aos;
en Colombia y Per, de 14 millones
de aos. Tras esos desenterramientos
asistimos a un gran hiato temporal,
ayuno de registros. Solamente volvern a aparecer fsiles de monos en
el Pleistoceno final de Brasil e islas

del Caribe, esto es, individuos que


vivieron hace apenas entre 15.000 y
10.000 aos. Hoy las selvas sudamericanas abrigan una rica diversidad
con ms de 70 especies. Se cree que
todas son fruto de una diversificacin
de origen monofiltico.
Los fsiles ms antiguos (Bolivia,
Argentina, Colombia y Per), raros
e incompletos, presentaban ya morfologa platirrina. De qu grupo
surgieron? Dnde se originaron?
Se supuso, en un principio, que los
Platirrinos sudamericanos descendan
de Onomyidae (Tarsiformes) norteamericanos o Adapidae (Lemuriformes)
africanos. Ciertos autores estadounidenses, en fechas ms recientes y
basados en criterios morfolgicos,
abogaron por un origen africano.
Fundaban su tesis en las semejanzas
dentarias entre el platirrino patagnico
Dolichocebus y el catarrino africano
de Fayum Aegyptopithecus; ambos
procederan de un antepasado comn.
Digamos de paso que en esa localidad
egipcia se han encontrado los fsiles
ms antiguos de Catarrinos, los monos del Viejo Mundo, del Oligoceno
medio (30 millones de aos atrs,
aproximadamente). Nosotros nos inclinamos tambin por la hiptesis
africana, a sabiendas de que faltan
pruebas ms slidas.
En nuestra opinin, el transporte
pasivo explicara la llegada inesperada
a Amrica del Sur de esos primates
inmigrantes. No es raro observar el
arrastre de balsas naturales por ros
caudalosos; el Amazonas, por ejem-

Caipora bambuiorum (izquierda) y Protopithecus


brasiliensis (derecha)
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Y SOCIEDAD
plo. Durante las inundaciones de la
estacin de lluvias, el suelo en que
se fija la vegetacin de las mrgenes
se desplaza arrastrado por las corrientes impetuosas. Esa vegetacin, que
suele formar una maraa de races
entrelazadas, navega, una vez arrancada, al vaivn de las aguas. Para
algunos autores, Africa distara de
Amrica del Sur, en el Oligoceno,
unos 2000 kilmetros. Un mes de
viaje? Las plantas que tejan aquella
diminuta arca de No y el agua de
lluvia constituiran el habitculo y
fuente de nutricin de los pequeos
marineros involuntarios. Hubo tiempo
para que se repitieran experiencias,
por ventura fracasadas, hasta que una
result favorable.
El estudio sistemtico de la paleontologa sudamericana comenz en
Brasil con la llegada del dans Peter
Wilhen Lund. En 1835 se instal
en Lagoa Santa, un pueblecito del
centro del estado de Minas Gerais,
a seiscientos kilmetros de la costa
atlntica. Ah permanecera hasta su
muerte en 1880. En la regin hay un
enjambre de grutas calcreas donde
trabaj durante diez aos recogiendo
fsiles. Investig ms de 250 cavernas;
en unas 60 de ellas recuper huesos
del final del Pleistoceno. No fue la
suya una tarea cmoda: largos viajes
a lomo de caballera, excavaciones a
la luz de lmparas de aceite o con
antorchas y transporte de material
pesado por trochas tropicales.
La fauna fsil perteneca, en su
mayora, a mamferos que no eran

En primer plano, pie de P. brasiliensis. Detrs, pie de


C. bambuiorum
INVESTIGACIN

CIENCIA, abril, 1997

caverncolas. Cadveres o animales


vivos eran arrastrados por cursos de
agua que penetraban en las grutas y
en ellas acabaron depositados. Lund
extrajo fsiles de cuatro especies
actuales de primates y fragmentos
de otra extinta, a la que denomin
Protopithecus brasiliensis. La insuficiencia de material slo permita la
sospecha de que se trataba de una
especie de buen tamao, que Lund
exager al compararla con un gorila.
Desde el punto de vista cronolgico
su hallazgo, ocurrido en 1836, fue
el primero de un primate fsil. Pero
la distancia demor su publicacin,
y as el primer mono del Brasil
fue el tercero en cronologa; para
cuando el artculo de Lund vio la
luz, haban aparecido ya dos trabajos
en Europa donde se daba cuenta de
sendos hallazgos de primates.
Transcurrieron 150 aos antes de
que se desenterraran nuevos fsiles
de monos brasileos. Sucedi en
el norte del estado de Baha. Con
el grupo Bambu de investigacin
espeleolgica, trabajbamos en la
gruta Toca da Boa Vista, la mayor
de las cavernas del hemisferio sur.
Topografiamos en aquella ocasin 70
kilmetros de galeras, de los 150
km que calculamos deben tener. La
regin es inhspita, casi desrtica.
Pertenece al ecosistema denominado
caatinga, selva blanca en lengua
indgena. El sol, la falta de agua y la
vegetacin escasa, hurfana de hojas
durante casi todo el ao, justifican
esa denominacin.
La gruta hace juego con el entorno: autntico laberinto, mucho
polvo, temperatura por encima de los
30 grados, simas, frecuentes tneles
estrechos. En un pequeo saln, a
dos horas de caminata desde la entrada, descubrimos tres esqueletos casi
completos y muy bien conservados.
Uno perteneca al pequeo perezoso
extinto Nothrotherium maquinense;
los otros dos a primates. No deja de
ser emocionante un encuentro casual,
en la oscuridad de las entraas de
la Tierra, con seres que esperaron
durante 12.000 aos.
Recuperamos, casi entero, el esqueleto de P. brasiliensis, lo que nos ha
permitido conocer la morfologa de la
especie. Se trata del ms aventajado
de los monos sudamericanos. El mono
carbonero o muriqu (Brachyteles
arachnoides), que es el mayor de
los Platirrinos actuales, tiene un peso
mximo alrededor de 12 kilos. El de
P. brasiliensis sera de unos 25 kilos.
Como otros monos de la subfamilia Atelinae, posea una larga cola,
que le serva de quinta extremidad,
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para as reforzar sus dotes de hbil


trapecista.
Algunos autores dividen los
Atelinae en dos tribus: Atelini y
Alouattini. En P. brasiliensis observamos una mezcla de caracteres de
las especies que pertenecen a las
dos tribus. En el crneo se distinguen rasgos morfolgicos de Alouatta:
conformacin ms cilndrica que esfrica y cresta sagital ancha en el
techo craneano; el foramen magno,
por donde emerge la mdula, est
orientado hacia atrs, mientras que en
los Atelinae se orienta hacia abajo.
La base del crneo y la altura pronunciada de la mandbula repiten la
singular estructura del actual mono
aullador, que posee un aparato hioide
muy desarrollado. Quienes se hayan
adentrado en los dominios selvticos
de Alouatta no olvidarn nunca el
miedo que les produjo los aullidos
emitidos desde las copas de los rboles. Parecen leones rugiendo feroces
en las alturas. P. brasiliensis aullara
con mayor fuerza.
Los dientes y esqueleto poscraneal
son los de un Atelini excepcionalmente robusto. Comparado con el
esqueleto de Ateles actual, el mono
araa, sus huesos no son mucho ms
largos, aunque s un 70 % ms robustos. En los dientes faltan las crestas
tpicas de un folvoro preferencial
como Alouatta; en sus miembros,
la capacidad de rotacin indica una
posicin propia de un trapecista,
tpica de los Atelini. Alouatta tiende
a un movimiento ms cuadrpedo, lo
que explica la menor motilidad de
sus miembros.
P. brasiliensis se alimentara sobre todo de frutos. Sus movimientos
(casi deslizantes!) seran los propios
de un comportamiento braquiacintrapecista en lo alto de los rboles,
como Ateles. Si hoy viviera, lo veramos suspendido por la cola en
una rama.
La segunda especie que encontramos en Toca da Boa Vista es del tipo
Atelini, sin mezclas. La denominamos Caipora bambuiorum. El epteto
de especie rinde homenaje al grupo
que estudia la caverna. Caipora es
un ser mtico del mundo imaginario
brasileo. En la selva habitara una
criatura feroz y peluda para atacar,
veloz y por sorpresa, a los humanos.
El hombre no poda adivinar la direccin en que Caipora caminaba:
en vez de dedos, tena en los pies
un segundo taln.
C. bambuiorum pesaba un poco menos que P. brasiliensis, alrededor de 21
kilos. Con los brazos ms largos que las
piernas, posea una cola tambin larga
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y su crneo acentuaba la esfericidad


en su porcin posterior. Las rbitas
eran ms estrechas que la parte ms
dilatada de la caja craneana.
El descubrimiento de C. bambuiorum
y P. brasiliensis en la caatinga brasilea constituye una prueba clara de las
transformaciones ocurridas al final del
Pleistoceno, hace unos 10.000-12.000
aos. El ambiente semidesrtico actual
reemplaz a un ecosistema de selva,
que en aquella poca vendra a ser
una expansin de la actual Mata
atlntica, confinada hoy a la lnea de
costa, o bien sera una selva peculiar
entra la selva atlntica y la amaznica.
El gigantismo de estos dos monos
repite lo que se observa, al final del
Pleistoceno, en otros taxones extintos que llegaron a alcanzar tamaos
apreciables (perezosos y armadillos
gigantes y ungulados como Toxodon
y Macrauchenia, por ejemplo).
Nos parece muy probable que la
principal causa de los cambios fisiogrficos ocurridos en el ecosistema, y
consecuentemente de las extinciones de
hace 10.000-12.000 aos atrs, sea la
climtica. En una amplia extensin del
territorio intertropical brasileo dominara entonces un ecosistema parecido
al de la sabana, y que aqu llamamos
de cerrado. El aumento del fro en
latitudes mayores y altitudes ms elevadas (Andes, Argentina y Uruguay)
expuls de esos territorios a diversas
especies endmicas. Aquella fauna desplazada de su territorio se refugi en
regiones de clima ms ameno, como
era la intertropical brasilea. En esta
regin se han encontrado especies fsiles del final del Pleistoceno, tpicas
de zonas fras; entre ellas, el roedor
Myocastor coipus, el oso Arctotherium
brasiliense y los lamneos Palaeolama
major y Lama guanicoe, el guanaco
actual.
Otra prueba de que la regin intertropical brasilea se convirti en
refugio ocasional de especies tpicas
de regiones ms fras la tenemos en
la existencia de especies de esas regiones en simpatra con sus afines
de la regin intertropical. Podemos
citar a ese respecto los gliptodontes
(parecidos a los armadillos, aunque
con armadura sea continua) y los
toxodontes (ungulados sudamericanos
del porte de hipoptamos).
En ese intervalo temporal se produjo
un aumento de la pluviosidad episdica
o estacional, responsable del traslado
de los animales, que se fosilizaran
en el interior de grutas y lagunas.
El rgimen de lluvias se concentr
en ciertas regiones (precursoras de la
caatinga) durante perodos anuales ms
cortos, de unos tres meses. A lo largo
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del resto del ao se padecera una


dura sequa. Andando el tiempo, una
extensin notable de terreno sufri un
proceso de desertizacin, formndose
la caatinga actual. Al disminuir las
zonas de pastos, las especies que se
alimentaban preferentemente de stos
cayeron drsticamente. Hemos comprobado que la gran extincin de
mamferos sufrida en Brasil a finales
del Pleistoceno afect exclusivamente
a herbvoros pastadores y a carnvoros de campo abierto. Sobrevivieron
los mamferos que coman de los
productos de la selva, o supieron
adaptarse al rgimen alimentario de
sta. Paralelamente, aument la pluviosidad en la regin amaznica lo que
transform la sabana, predominante,
en selva.
Nuestros descubrimientos paleontolgicos pueden arrojar luz sobre
la sucesin de condiciones fsicas
y biolgicas descritas. Sin embargo,
desconocemos todava el significado
evolutivo de estas dos especies y su
insercin real en la historia biogeogrfica. La selva intermediaria o de
transicin entre la Mata atlntica y
la selva amaznica, en aquel perodo
muy reducida territorialmente en relacin a la actual, fue acaso un centro
irradiativo para esos dos ecosistemas
tan ricos en especies de monos en la
actualidad? Habr ms monos gigantes o hemos encontrado, realmente, los
mayores que han existido en Amrica
del Sur? Todo descubrimiento que se
precie, amn de solucionar problemas,
acaba, frecuentemente, planteando nuevas dudas.
CSTOR CARTELLE
Instituto de Geociencias
de la Universidad Federal
de Minas Gerais, Brasil
WALTER C. HARTWIG
Depto. de Antropologa.
Universidad de Berkeley
California

Paradojas
cosmolgicas
Galaxias viejas
en un universo joven

a bsqueda de galaxias lejanas y


el anlisis de sus espectros constituyen los medios habituales, y casi
nicos, de estudiar la formacin y
evolucin de tales agrupaciones es-

telares en el universo. En particular,


la investigacin de galaxias ms rojas
y de elevada velocidad de recesin
es uno de los mejores mtodos para
estudiar la poca de formacin de
las galaxias primigenias. La velocidad de alejamiento de la Tierra que
caracteriza a una galaxia se denomina
tambin su corrimiento hacia el rojo
(redshift) y su valor se simboliza
por la letra z. (Esta magnitud z se
expresa como z = H 0d/c, donde c es
la velocidad de la luz, d la distancia
a la galaxia y H 0 es la constante
de Hubble.)
La tasa de recesin tiene que ver
con la ley de Hubble (as llamada en
honor del astrnomo norteamericano
de la primera mitad del siglo Edwin
Powell Hubble), que nos da la velocidad de expansin del universo.
Si pensamos en un sistema formado
por dos galaxias, la velocidad de
recesin o de distanciamiento mutuo
es proporcional a su separacin. La
velocidad de alejamiento es, adems,
funcin de la constante de Hubble
y sta evoluciona con el transcurso
del tiempo.
Se ha descubierto recientemente
la existencia de un buen nmero
de galaxias con poblaciones estelares que poseen una velocidad de
recesin z cifrada entre 3,0 y 3,5.
Tal hallazgo ha revolucionado el
estudio de las radiogalaxias dbiles
que se distancian de nosotros a una
elevada velocidad. Sin embargo, estas
galaxias se encuentran analizando
la luz que emiten en la parte ultravioleta del espectro. Este efecto
de seleccin significa que slo se
descubren las galaxias en las que se
desarrollan procesos de alta energa
(formacin estelar reciente o acrecin
en un agujero negro en el centro de
la galaxia).
Para localizar las galaxias ms
viejas es necesario buscar en la parte
roja del espectro y hallar las de color
ms rojo. De este modo se pueden
localizar las galaxias que constan
slo de estrellas viejas y emiten, por
tanto, su luz en el rojo. Los objetos
ms viejos, a cualquier velocidad de
alejamiento, nos permiten encontrar
claves acerca de la poca de formacin de las galaxias primigenias, ya
que imponen un lmite superior (por
su edad) al perodo de formacin
galctica y, con ello, a la edad del
universo.
En vez del mtodo habitual, empeado en la bsqueda de galaxias
viejas, puede optarse por la investigacin de radiogalaxias que se alejen
a grandes velocidades. Este segundo
mtodo es mucho ms potente, pues
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