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3.

El Imperialismo
y la expansin colonial.





A finales del XIX las potencias industriales europeas se lanzaron a la ocupacin
de territorios en otros continentes para buscar materias primas baratas y encontrar
mercados donde colocar los excedentes de la industria y el capital europeo.
La explotacin econmica de estos territorios y la ocupacin con poblacin
europea generaron la conquista y dominacin poltica de esas zonas, as se crearon
imperios coloniales en manos de Gran Bretaa, Francia, Alemania... Este proceso se
llamar imperialismo y ser muy distinto del llevado a cabo en otras etapas de la
Historia, como el siglo XV y XVI donde portugueses y espaoles tambin fundaron
imperios coloniales.
Por ltimo, los principales beneficiados en esta expansin colonial seran los
burgueses, accionistas de las grandes empresas capitalistas, ya que recogeran los
beneficios econmicos de una conquista realizada con el esfuerzo de toda la nacin. Ni
que decir tiene que los perjudicados sern aquellos pueblos asiticos y africanos que
sern despojados de sus riquezas y su futuro inmediato truncado.


I. Aclaracin de conceptos.

Normalmente aparecen asociadas dos palabras, colonialismo e imperialismo, sin
embargo el significado de las dos no es exactamente el mismo aunque las dos se utilicen
como sinnimos.
Colonialismo o colonizacin es un trmino muy amplio, significa cualquier
forma de dominio poltico, econmico o cultural de un territorio por otro en cualquier
poca de la Historia de la Humanidad. As hablamos de colonizaciones cuando los
griegos en el siglo VIII a. de C. se dispersaron por todo el Mediterrneo para fundar
nuevas ciudades; nos referimos tambin a la expansin de portugueses y espaoles a lo
largo de los siglos XV y XVI; e incluso nos referimos al proceso de colonizacin que
sufrieron frica y Asia con gran intensidad desde el ltimo tercio del siglo XIX, es
decir, el tema que nos ocupa. Hoy en da hay otra forma moderna de colonialismo que
se llama neocolonialismo y se basa en el dominio y control econmico de los pases
ricos sobre los subdesarrollados.

El trmino imperialismo tiene un significado mucho ms restringido, se refiere
a esa expansin colonial del ltimo tercio del siglo XIX y principios del XX. De todas
formas es un trmino de difcil definicin, entre 1840 y 1960 se han descrito hasta doce
significados distintos de la misma palabra.
El imperialismo y la expansin colonial.
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La palabra se us por primera vez en el XIX y a finales de ese siglo se utilizaba
con frecuencia gracias a las obras de historiadores como Conant y Hobson, para estos
historiadores el imperialismo estaba ntimamente unido a intereses econmicos. Esta
acepcin de la palabra sera retomada en el siglo XX por los historiadores marxistas,
entre ellos Rosa Luxemburgo y Lenin, sobre todo este ltimo que en su folleto El
Imperialismo, etapa superior del Capitalismo critica la explotacin de los pueblos de
frica y Asia por las ambiciones de la burguesa europea que necesita controlar
mercados y materias primas. A partir de los historiadores y escritos marxistas el trmino
adquiri unas connotaciones negativas y se hizo sinnimo de explotacin y dominio de
unos pueblos por otros. La palabra sigue teniendo vigencia hoy en da para designar la
poltica agresiva y expansionista de un pueblo con respecto a otro.

II. Las causas de la expansin colonial.

1. Las causas.

a) Causas demogrficas.

Son relevantes y no siempre se les ha dado importancia. En Europa el desarrollo
agrario e industrial va a generar un crecimiento importante de la poblacin. Fijmonos
en los datos, de 1815 a 1870 la poblacin europea ha pasado de 190 millones a 300, y
esa cifra se elevaba a 450 en el ao 1914. Se calcula que unos 40 millones de europeos
abandonaron el viejo continente a lo largo del siglo XIX. El xodo fue ms fuerte en la
dcada de 1870-1880, se calcula que en esos aos saldran de Europa una media anual
de entre unos 300.000 y unos 500.000 hombres, siendo el ao 1887 el ao con ms
salidas, 800.000. Al iniciarse el siglo se continuara esta tendencia y en 1907 salieron un
total de 1.400.000 europeos. No entraremos en las causas de estas migraciones pero
habra que hacer referencia a las crisis econmicas europeas y el brillante panorama que
apareca en los pases de ultramar. Slo sealaremos un hecho, que son en los aos en
los que se consolida la expansin colonial en los que ms poblacin sale de Europa
(1870-1914). Tambin hemos de aclarar un dato, todos los emigrantes que salen de
Europa no van a las colonias, un gran nmero se van a los pases nuevos como Estados
Unidos, Argentina, Brasil, Venezuela...

b) Causas econmicas.

Son fundamentales, pero no nicas. Algunos historiadores hicieron notar que en
Europa haba un excedente de capitales muy fuerte y que para buscar rentabilidad estos
deban invertirse en otros lugares ms rentables, de esta forma se iran muchos a frica,
Asia... para financiar construcciones portuarias, trazado ferroviario...
Un hecho determinante es la crisis de ciclo largo que asola Europa a partir de
1873, esto hace que casi todos los pases (menos Gran Bretaa) opten por una economa
proteccionista, ante la imposibilidad de exportar capitales y productos en Europa debido
al proteccionismo de otros pases, es necesario buscar nuevos mercados fuera de Europa
que no tengan trabas aduaneras, de esa manera se justifica la inversin en zonas alejadas
en Asia y frica.
Por ltimo la carrera industrial y la competencia entre las economas de los
pases europeos lleva a una lucha por conseguir materias primas baratas para abastecer
la industria y otros sectores econmicos, esas materias primas se van a encontrar en
frica: productos tropicales, minerales... y en Asia: opio, seda...
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c) Causas polticas.

Estn muy relacionadas con el nacionalismo. Ya veamos en el tema 2 cmo en
las viejas naciones europeas el nacionalismo va a llevar a la conquista de nuevos
territorios. Ese nacionalismo canaliza los esfuerzos nacionales hacia nuevas empresas
para buscar el engrandecimiento de la nacin que est llamada a un gran destino. La
idea de prestigio dar lugar a la interpretacin de que un pas sin colonias es un pas de
segunda fila, eso lgicamente acelerar la lucha por la conquista de territorios.
En Francia a travs de la conquista de nuevos territorios se intenta borrar la
humillacin por la prdida de Alsacia y Lorena en la guerra franco-prusiana. De la
misma manera Espaa se lanzar a la conquista de Marruecos para olvidar el desastre de
1898.
El nacionalismo, que genera el imperialismo en muchas potencias europeas, va a
producir muchas rivalidades entre ellas, rivalidades que darn lugar a la I Guerra
Mundial, pero esas fricciones sern remarcadas por la disputa por el dominio de vastas
zonas en frica o Asia.

d) Causas estratgicas.

Hay que tener en cuenta tambin las rivalidades estratgicas, como el dominio
de algunos puntos importantes en las rutas comerciales, y en algunos casos la posesin
de un nmero determinado de factoras costeras, para repostar los barcos de vapor en las
grandes travesas. En ese orden de cosas cada pas traza unos objetivos de lo que tiene
que ser su dominio y de qu tierras hay que conquistar, as Gran Bretaa considera que
lo lgico sera unir El Cairo en Egipto con Ciudad del Cabo en Sudfrica, dos territorios
que domina; los portugueses intentarn unir sus dos territorios africanos: Angola y
Mozambique; los franceses unir Argelia con el Senegal y conquistar todo el Shara;
Espaa unir las dos orillas del Estrecho...

e) Causas ideolgicas.

En algunos casos estn muy relacionadas con las polticas. Tanto en Gran
Bretaa como en Francia la opinin pblica se ve sacudida por la ideologa patritica y
nacionalista que extender la idea de conquista como un deber ineludible para con la
patria. Echando mano del pasado cada nacin encuentra en su Historia una etapa de
esplendor y gloria a la que hay que imitar, hay que restaurar la gloria y el honor: los
italianos hacen referencia al Imperio Romano, los franceses a Carlomagno, el rey Sol o
Napolen... esa es la justificacin ideolgica. Unidas al nacionalismo no debemos olvidar
otras ideas, normales en la poca, como la consciencia generalizada de que el hombre
blanco era superior y que su misin era someter a los pueblos salvajes a los que
consideraba inferiores, es, evidentemente una corriente racista.
Frente a esto encontramos otras ideas que podemos llamar filantrpicas en las
que el hombre blanco siente necesidad de difundir la cultura y los avances de la
civilizacin en estos pases ms retrasados, un gran nmero de mdicos y maestros sern
enviados a estos territorios. Muy unido a esto est la labor de los misioneros, tanto
catlicos como protestantes, es de destacar que la labor de estos misioneros precede a la
ocupacin efectiva del territorio desde el punto de vista militar.


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f) Causas cientficas.

Muy importante ser tambin el inters de las Sociedades Geogrficas que
sienten el impulso de llenar los espacios vacos en los mapas, en esta lnea se organizarn
importantes expediciones para localizar, por ejemplo, las fuentes del Nilo... A menudo las
expediciones cientficas y los viajes de exploracin sern utilizados por los distintos
pases para hacer valer sus derechos sobre un rea concreta, como ejemplo destacan los
viajes de Stanley al servicio de Leopoldo II de Blgica.

III. Tipos de colonias.


En el apartado anterior hemos definido qu es el imperialismo y cules son las
causas que llevan a los europeos a ocupar territorios lejanos en frica y en Asia. En el
actual vamos a ver cules son las distintas formas de administrar un territorio por las
potencias colonizadoras; veremos que la variedad es amplia, ir desde la dominacin
directa hasta la existencia de gobiernos indgenas pero supeditados a las directrices de
los colonizadores (protectorados).
A esta clasificacin de los territorios coloniales desde el punto de vista poltico o
administrativo podamos aadir otras clasificaciones segn aspectos econmicos,
sociales, culturales...


1. Los distintos tipos de dominacin colonial.

El distinto modelo de dominacin colonial que impongan las distintas potencias
europeas vendr determinado por numerosas variantes: grado de desarrollo poltico-
cultural del territorio, porcentaje de poblacin blanca asentada en la zona, nivel de
desarrollo econmico, importancia estratgica de la futura colonia... Veamos cules son
las ms frecuentes.

a) Las compaas privilegiadas.

Son compaas comerciales burguesas que reciben por parte de sus gobiernos
permisos de explotacin de un determinado producto en una zona determinada. Este
modelo tendr una gran importancia en Gran Bretaa y Holanda. El papel de la Compaa
excede el puramente econmico y, a menudo, se encarga de llevar pobladores, crear
instituciones, declarar exenciones de impuestos, firmar pactos con los distintos poderes
locales para la obtencin de monopolios en la explotacin de un producto e, incluso, la
propiedad de la tierra. Un ejemplo del papel de estas compaas es el de la Compaa del
Sudeste de frica que dirigida por Cecil Rhodes coloniz gran parte del sur de este
continente.
Este modelo se suele dar en una primera fase de la expansin colonial, el papel
de las compaas es transitorio y en el aspecto organizativo del territorio sern
sustituidas por el Estado que crea un cuerpo de funcionarios para la administracin de la
zona dominada.




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b) Colonias de administracin directa y centralizada.

Este modelo es fruto de la conquista militar del territorio colonial por parte de la
metrpoli y la colonia se organiza como si fuera una regin ms del territorio
metropolitano, con sus mismas instituciones. Este modelo es antiguo, es el que llev a
cabo la colonizacin espaola en Amrica con la creacin de los virreinatos y otras
instituciones.
Los distintos cargos administrativos estn reservados a la poblacin blanca, que
en algunos casos tienen representantes en el parlamento de la metrpoli, la poblacin
autctona carece de derechos polticos. El objetivo final de esta forma de administracin
es la asimilacin de la poblacin indgena, es decir, su europeizacin, el convertirse al
modo de vida del colonizador.
Debido a la lejana de Europa y ante la necesidad de tomar decisiones rpidas y
urgentes, surge la figura del gobernador que tendr un gran poder y representar a la
potencia colonizadora en la colonia. Fue un mtodo muy utilizado por Francia, en
territorios como Guayana, Conchinchina (actual Indochina), Senegal...; pero tambin
por Alemania, Italia e incluso Gran Bretaa en algunos casos, aunque no tena la
intencin de asimilar a la poblacin autctona.

c) El protectorado.

Es una modalidad que se aplica en territorios con una cierta organizacin
indgena y donde el colonizador no estaba especialmente interesado en la ocupacin
militar. La metrpoli respeta el gobierno indgena y ste tiene plena libertad en asuntos
internos, pero en poltica exterior est totalmente supeditado a los intereses de la
metrpoli. El pas colonizado acepta esta sumisin por presiones financieras y militares,
perdiendo as su personalidad jurdica a nivel internacional, pierde su carcter de pas
independiente.
Este modelo fue muy aplicado por Francia en lugares tan remotos como
Camboya (1863) o cercanos como Tnez (1881), Marruecos (1906)... Gran Bretaa
tambin lo utiliz en algunos estados de la India donde respet el gobierno de los
prncipes locales.
Para la existencia de un protectorado es necesario que los distintos pases
europeos reconozcan a la potencia colonizadora su zona de influencia, esto tiene lugar
en conferencias internacionales, o bien a travs de pactos bilaterales entre dos naciones
europeas.

d) Colonias de poblamiento blanco (dominios a partir de 1907).

Esta modalidad se da sobre todo en colonias inglesas en zonas donde hay un
fuerte asentamiento de poblacin blanca. El territorio se organiza con un gobierno de los
colonos blancos que tiene una amplia autonoma en cuestiones internas pero que debe
someterse a las directrices de la metrpoli en cuestiones de poltica exterior. Era
frecuente crear parlamentos autnomos dentro de la colonia, en ellos, lgicamente slo
estaban representados los blancos y se ignoraban los derechos de la poblacin de origen.
Esta modalidad se dio en Nueva Zelanda (1854), frica del Sur (1854), Canad
(1867), Australia (1890)...
Estas colonias de poblamiento se denominarn dominios a partir de 1907 y en
1931 por el Estatuto de Westminster obtendrn la independencia dentro de la
Commonwealth o comunidad de pases de cultura inglesa.
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Holanda tambin llev a cabo un sistema muy parecido a la colonia de
poblamiento inglesa.


IV. Los grandes imperios coloniales en el siglo XIX: el
reparto de frica y la dominacin en Asia.

Ya hablbamos en el apartado II de la causas de la expansin colonial europea, y
en el III de las distintas modalidades de ocupacin, en el actual vamos a tratar de la
formacin de los imperios coloniales europeos en frica y en Asia. Veremos como
antes del ao 1885 los europeos no haban ocupado nada ms que algunos lugares del
litoral africano y muy poco el interior. En el ao 1885 tiene lugar en Berln una
conferencia internacional para disear sobre el mapa el reparto del continente negro
entre las potencias europeas, ese es el pistoletazo de salida para una rpida ocupacin
del continente auspiciada por el imperialismo de las distintas potencias industrializadas.
En pocos aos, ms exactamente en 1900, frica est repartida entre varios imperios
coloniales.
En Asia se produce un fenmeno paralelo, aunque no hay ninguna conferencia
internacional, los lmites de las distintas zonas de ocupacin se realizan a travs de
pacto entre las distintas potencias (Rusia, Gran Bretaa, Francia...)


1. El reparto y ocupacin de frica.

a) La presencia europea en frica antes de 1885.

Antes de 1885 los europeos no conocan de frica nada ms que sus costas, el
interior, salvo alguna excepcin, segua siendo como en pocas anteriores una gran
mancha blanca en el mapa. La explotacin de las costas de frica se daba desde el siglo
XV, los portugueses se asentaron all estableciendo factoras para comerciar con el
interior y obtener, entre otras cosas, esclavos negros. La dominacin del litoral africano
se basaba en un inters estratgico, as ese dominio costero se acentuaba en las
desembocaduras de los grandes ros considerados como vas naturales de penetracin
hacia el interior.
Los portugueses estaban asentados en la costa de Angola y Mozambique desde
el siglo XV.
La emigracin francesa se dirigi a la costa mediterrnea africana (Argelia) ya
desde el ao 1830, la conquista de ese mismo territorio se producira ya en 1880;
adems de Argelia los franceses se haban asentado en Tnez, Senegal y Gabn.
Los ingleses tenan factoras a lo largo de casi toda la costa africana, estas
factoras eran puntos importantes en el abastecimiento de los barcos en la ruta hacia la
India, entre ellas destacan Gambia, Sierra Leona, Ghana, la colonia de El Cabo en el sur
del continente y desde 1878 haban apartado a los franceses de Egipto donde
controlaban el Canal de Suez, punto clave para la ruta hacia la India.

a) La Conferencia de Berln y el reparto de frica.

A partir de los primeros aos de la dcada de los 80 se empieza ya a notar el
tono expansivo que algunas naciones empleaban en el territorio africano, siendo esto
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causa de fricciones entre las distintas potencias europeas. Para ello Bismarck, verdadero
rbitro de la poltica europea, convoc a finales de 1884 una Conferencia en Berln para
regular cmo sera el reparto del continente africano. Participaron 12 naciones europeas
ms Estados Unidos y Turqua.
Veamos cules son las resoluciones ms importantes de la Conferencia:

1. Se reconoce al rey Leopoldo II de Blgica la soberana sobre la cuenca del ro
Congo, pero esta soberana era a ttulo particular y el Congo tendra un estatuto de
Estado internacional no sometido a ningn pas, ni a Blgica. El objetivo era que este
territorio se convirtiese en un estado-tapn entre los territorios ingleses, franceses,
alemanes y portugueses, esta era la zona de mxima disputa.
2. Se reconoca la libre navegacin y el libre comercio por los grandes ros
africanos como el Nger, el Congo y sus afluentes.
3 El punto ms importante de la Conferencia era el reconocimiento de que el
slo dominio de la costa no implicaba la dominacin del territorio interior, slo daba
una cierta preferencia al pas situado en el litoral, esto motiv una carrera por la
ocupacin desde el litoral a las zonas interiores.
4. No basta con declarar la soberana sobre un territorio, hay que ocuparlo de
manera efectiva, si no sucede eso se pierden los derechos.
La conclusin de la Conferencia de Berln es que se produjo una fuerte
aceleracin de la ocupacin de frica, una autntica fiebre de colonizacin sacudi a
toda Europa y nadie quera permanecer ajeno al reparto de la tarta africana, y ms
cuando el prestigio de los pases estaba en juego.

b) El Imperio Ingls.

Desde la costa los ingleses penetraron rpidamente hacia el interior. Los
objetivos de la expansin britnica eran claros, queran unir El Cairo en Egipto con El
Cabo en el sur del continente, y as formar un eje norte-sur de dominios ingleses.
En la costa atlntica los britnicos desde sus factoras costeras avanzaron hacia
el interior y crearon dominios coloniales en Sierra Leona, Costa de Oro (actual Ghana)
y Nigeria. En el sur estaban fuertemente asentados en torno a El Cabo y desde all se
expandieron hacia el norte chocando con los bers, granjeros holandeses asentados all
desde el siglo XVII y que haban constituido varios estados independientes en Orange y
Transvaal, la aparicin de diamantes y otras riqueza motiv la guerra y los territorios
bers fueron incorporados al Imperio Britnico. Tambin en el sur destac la labor de
Cecil Rhodes en la colonizacin y ocupacin de Rhodesia (actuales Zambia y Zimbawe)
y Bostwana. En el este del continente se haban asentado en Uganda y Kenia. En el
norte el dominio sobre Egipto, oficialmente bajo soberana turca, fue la plataforma para
la ocupacin del Sudn, donde chocaran con los franceses en Fashoda en 1898,
cerrando el paso de los franceses hacia el ndico. En su objetivo de unir El Cairo con El
Cabo slo se interpona el frica Oriental Alemana (actual Tanzania) pero tras la I
Guerra Mundial se harn con este territorio.

e) El Imperio Francs.

Partiendo de los asentamientos costeros de la etapa anterior los franceses se van
a adentrar en el interior. Al igual que los ingleses van a tener unas lneas maestras u
objetivos a cumplir, el primero de ellos es unir Argelia con el Senegal y con Gabn, la
unin con Senegal no reviste problemas y Francia queda duea de casi todo el Sahara,
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pero para la unin de Argelia con el Gabn tendr que esperar a la derrota de Alemania
en la I Guerra Mundial para incorporarse el Camern. El otro gran objetivo ser unir el
Atlntico con el ndico a travs del Sahara, creando as un cinturn francs de costa a
costa de frica, como vemos este segundo objetivo chocara con la idea inglesa de unir
El Cairo con El Cabo, y el choque armado no tard en aparecer, en 1898, tal como vimos,
los franceses son rechazados en Fashoda y son expulsados por los ingleses del Sudn, de
esta manera se frustraba su proyecto de unir el Atlntico con el ndico. La rivalidad con
Alemania no tardar en estallar, Alemania tiene pretensiones sobre Marruecos y se
producirn momentos de tensin entre las dos potencias.
Con todo, Francia quedara duea de un gran imperio que inclua a Argelia, la
mayor parte de Marruecos (que comparta con Espaa), el frica Occidental Francesa
incluyendo los territorios saharianos desde el centro del Sahara hasta la costa de
Mauritania, Senegal y Costa de Marfil, el frica Ecuatorial Francesa, el Gabn, el Congo
francs y la isla de Madagascar, la ocupacin de esta ltima se inicia a partir de 1883
pero de forma muy lenta.


a) El Imperio Alemn.

Bismarck no estaba especialmente interesado en la construccin de un imperio
colonial, no le vea ventajas, pero ante las rivalidades y por cuestin de prestigio
consigui en la Conferencia de Berln la adjudicacin de Togo, Camern, el frica
Sudoriental Alemana (actual Namibia) y el frica Oriental Alemana (actuales pases de
Tanzania, Ruanda y Burundi). El objetivo de los alemanes era crear tambin un cinturn
de territorios que uniera el Atlntico con el ndico, como los franceses, pero tras su
derrota en la I Guerra Mundial sus territorios sern repartidos entre Francia y Gran
Bretaa, llevndose esta ltima la mayor parte.

g) Leopoldo II rey del Congo.

Ya veamos que en la Conferencia de Berln uno de los objetivos era clarificar la
situacin de la cuenca del ro Congo, territorio donde confluan los intereses ingleses,
franceses, portugueses y alemanes. El rey Leopoldo II de Blgica, a ttulo particular,
haba impulsado la conquista y explotacin del territorio asociado al explorador Stanley,
y desde 1878 haban creado la Asociacin Internacional del Congo. En la Conferencia
de Berln se le reconoce la soberana personal sobre este territorio que pasar a llamarse
Estado Libre del Congo. Las deudas contradas por el rey con el Estado belga y la
imposibilidad de pagarlas hace que a la muerte del rey Leopoldo Blgica herede este
territorio y pase a llamarse Congo Belga.

h) Portugueses, italianos y espaoles.

Estos pases recibieron las migajas del reparto, a menudo las grandes potencias,
en la Conferencia de Berln, preferan que un territorio en disputa fuese a parar a una
pequea potencia que a un rival.
Portugal estaba asentado desde tiempos inmemoriales en la costa de Angola
(Atlntico) y de Mozambique (ndico), va a iniciar la expansin hacia el interior, con la
intencin de unir los dos territorios, objetivo este difcil de cumplir ya que chocaba con
el objetivo de Gran Bretaa de unir El Cairo con El Cabo.
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Italia se incorpora tarde al proceso colonizador y cuando llega ya slo queda
libre Etiopa y los territorios de alrededor. La conquista de Etiopa se hace imposible y
20.000 italianos son derrotados por los etopes en Adua, Italia renunciar a la conquista.
Los territorios italianos en frica se reducirn a Eritrea en la costa del mar Rojo,
Somalia italiana en el Cuerno de frica y Libia, incorporada en 1912. Mussolini
intentar en los aos treinta la conquista de Etiopa pero ser un efmero dominio.
Espaa recibe en frica el norte de Marruecos, que conquistar ya bien entrado
el siglo XX, el territorio de Ifni en la costa sur de Marruecos, el Sahara espaol y
Guinea Ecuatorial formada por el territorio continental de Ro Muni y la isla de
Fernando Poo.

En 1914 slo quedaban en frica dos pases independientes: Etiopa y Liberia.
El primero por la imposibilidad de su conquista, y el segundo porque era un pas
poblado por antiguos esclavos negros americanos que estaban all asentados y
protegidos por Estados Unidos.

2. La dominacin en Asia.

La colonizacin de Asia ofrece aspectos muy distintos a los de frica. En primer
lugar participan muchos menos pases. En segundo lugar, es que, a veces, no se persigue
la ocupacin de un territorio, sino ventajas comerciales (es el caso de China). En tercer
lugar no existe una reunin o conferencia de naciones para efectuar un reparto, como
fue el Congreso de Berln para el reparto de frica. Es de sealar tambin que la
conquista de un territorio no dependa, muchas veces, de planes premeditados de la
metrpoli, si no de la ambicin de los generales que una vez dominada la zona
comunicaban la conquista a su gobierno.
En cuanto a las potencias que participan vemos que en el centro, norte y este del
Asia continental estn asentados los rusos; en el sur con la India como eje los britnicos;
en la pennsula de Indochina los franceses, que eran los nicos que no estaban presentes
en el continente en pocas anteriores; y, por ltimo, los holandeses en las islas de
Indonesia.

a) El Imperio Ruso en Asia.

Cuando comienza el siglo XIX el imperio de los zares se extenda desde la
frontera con Prusia hasta el Pacfico, incluyendo Siberia que haba sido conquistada a
mediados del siglo XVII; y de Asia pasaron a Amrica con la conquista de Alaska en el
XVIII (este territorio sera vendido a Estados Unidos ms tarde). A pesar de esto el
dominio efectivo sobre el territorio y sobre Siberia en general era muy dbil, no haba
casi colonos y era un territorio prcticamente vaco y con malas comunicaciones. Los
objetivos ms importantes de los rusos seran la consolidacin y colonizacin de
Siberia, la conquista del Extremo Oriente en los lmites con China y la expansin hacia
Asia Central. Parece ser que el extenderse hacia el sur desde el Extremo Oriente y hacia
Asia Central responda a causas econmicas, a no querer quedarse marginados de las
grandes rutas comerciales y del comercio con China que estaba siendo explotado por los
ingleses.
En Siberia y el sur de Extremo Oriente destac la figura de Muraviev que inici
la colonizacin de Siberia e impuls la ocupacin de la zona del ro Amur a costa de
China para participar en el comercio chino y obtener salida a mares ms clidos, estos
territorios seran unidos ms tarde por el famoso ferrocarril Transiberiano. El
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expansionismo ruso en Extremo Oriente sera frenado por el imperialismo japons en
1905.
En Asia Central la expansin responda ms a cuestiones estratgicas, era un
territorio muy prximo a la Rusia Europea y desde el Cucaso los rusos se extendieron
rpidamente hacia el Caspio, el mar de Aral y el lago Baijash. Como los rusos no
queran entrar en contacto con los ingleses, dejaron a Persia (Irn) y a Afganistn como
estados-tapn.

b) El Imperio Britnico en Asia.

La India ser la base de sus posesiones. La presencia britnica en la India era
antigua, pero era la Compaa Britnica de las Indias Orientales quien realmente
gobernaba y no el Gobierno britnico, aunque ste deba aprobar las leyes que regulaban
la vida en la colonia. Gran Bretaa posea factoras comerciales y controlaba algunos
territorios ms de reyezuelos derrotados, el objetivo era unir los enclaves britnicos y
aumentar las zonas de influencia. El ejrcito britnico contaba con una fuerza
importante de indios en sus filas, los cipayos, que colaboran en la ocupacin y eran
controlados por los oficiales ingleses. Tras la revuelta de los cipayos de 1857-1858 el
Gobierno britnico introduce grandes reformas: disuelve la Compaa de las Indias
Orientales y la India se convirti en una colonia de la corona inglesa que estara
representada en la zona por un virrey. Con esta reorganizacin los ingleses ocuparon
nuevas zonas de la India y convirtieron en vasallos a muchos reyes locales, pero
adems, extendieron sus fronteras hacia el Oeste (Beluchistn) y el Este (Birmania).
Adems del control de la India, los ingleses tenan en Asia territorios en el sur de
la pennsula Arbiga, y en Malasia.
Importante fue su papel comercial al obligar a China tras la Guerra del Opio a
abrir sus fronteras al comercio ingls.

c) Los franceses en Asia.

Hemos de sealar que los franceses fueron los nicos que crearon un imperio en
Asia partiendo de cero, las dems potencias estaban asentadas all desde pocas
anteriores. La penetracin francesa en Asia se inici en la poca de Napolen III que en
1862 estableci en el Sudeste asitico la colonia de Conchinchina (sur de Vietnam).
Desde all se extenderan por la pennsula de Indochina y en 1887 estaban asentados en
los actuales pases de Vietnam y Camboya; la ocupacin posterior de Laos hizo que el
dominio francs limitara con el protectorado ingls de Birmania, entre ambos imperios
se dej una zona sin conquistar a modo de estado-tapn: Siam, la actual Tailandia.

d) Los holandeses en Indonesia.

La presencia de holandeses en Indonesia vena de siglos pasados, a esta zona
Holanda la denomin Indias Orientales Holandesas y fueron administradas y
explotadas desde Batavia en la isla de J ava.