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Los Biomas

Los biomas (zonas bioclimticas)) son unas divisiones apropiadas para organizar el mundo natural
debido a que los organismos que viven en ellos poseen constelaciones comunes de adaptaciones,
particularmente al clima de cada una de las zonas y a los tipos caractersticos de vegetacin que se
desarrollan en ellos. A continuacin, explicaremos algunos de los elementos primarios que determinan
los diferentes biomas.
Debe entenderse que el clima es quizs el elemento ms importante en determinar las clases de
individuos que pueden vivir en un rea y las maneras en que ellos deben modificarse para vivir bajo
condiciones diferentes de temperatura y precipitacin y la distribucin estacional de estos factores. Cada
lugar en la Tierra tiene su propio clima, influenciado tanto por el macroclima de la regin como por el
microclima del lugar en particular. Pero, a gran escala, existen algunos factores comunes que
determinan que, por ejemplo, animales no relacionados en los Desiertos del Sahara y de Sonora tengan,
sorprendentemente, muchas cosas en comn.
La vegetacin de un rea depende tanto del clima como de los suelos y, a su vez, influye grandemente
en la determinacin de qu especies vegetales y animales pueden existir en la localidad. La vegetacin
vara en tamao y estructura (fisionoma), en su manifestacin estacional, y en cmo cambia en el
tiempo. Su importancia es mayor que la suma de sus partes vegetales individuales ya que muchas
especies de animales, por ejemplo, estn influenciados en gran medida por la estructura fsica de la
comunidad vegetal mientras que otros lo estn por las especies vegetales en si.
Finalmente, parece necesario un elemento interpretativo que trate con los efectos humanos ya que los
humanos somos significativos en el mundo, an cuando apenas somos una especie entre millones.
Ninguna parte del mundo se libra de la influencia de nuestra presencia, y tenemos la capacidad de
modificar los ambientes en una escala masiva. Nuestros efectos, que empezaron hace millones de
aos, pueden considerarse positivos o negativos, dependiendo de la perspectiva.
Praderas
Las praderas se desarrollan en zonas con precipitaciones entre los 250 y 600 mm anuales.. Es decir
entre las de desiertos y las de bosques.
La forma de vegetacin dominante son diversas gramneas, y tambin se encuentra algo de matorral y
rboles, sobre todo formando cinturones a lo largo de los cursos de agua.
El nombre de estepa se suele reservar a las praderas propias de regiones templadas o fras en las que
las temperaturas son muy extremas y las lluvias escasas y mal repartidas en el tiempo.
Su suelo es caracterstico y distinto del que se encuentra en el bosque, aunque procedan de la misma
roca madre. Acumula mucho humus porque la gran cantidad de materia orgnica que aportan las
hierbas al suelo (tienen vida corta) se descompone rpidamente formando humus. Los suelos negros de
pradera (chernoziem) estn entre los mejores para cultivar maz y trigo.
El fuego juega un importante papel en el mantenimiento de la vegetacin de pradera en los climas
clidos y hmedos, impidiendo que el bosque se apodere de esos terrenos.
La presencia de grandes herbvoros es un rasgo caracterstico de estos biomas. Segn el continente
pueden ser bisontes, antlopes o canguros, u otros tipos de ramoneadores, pero la funcin ecolgica
que juegan todos ellos es equivalente.
Cuando las praderas se usan como pastos naturales para el ganado domstico con frecuencia se da
sobrepastoreo y exceso de labranza. De esta forma muchas praderas se han desertizado por la
actividad humana
El desierto
Se desarrolla en regiones con menos de 200 mm de lluvia anual. Lo caracterstico de estas zonas es:
la escasez de agua y las lluvias muy irregulares que, cuando caen, lo hacen torrencialmente. Adems
la evaporacin es muy alta por lo que la humedad desaparece muy pronto.
la escasez de suelo que es arrastrado por la erosin del viento, favorecida por la falta de vegetacin
Son poco productivos (menos de 50 g de C por m2 y ao) y su productividad depende
proporcionalmente de la lluvia que cae.
Algunos desiertos son clidos, como el del Sahara, mientras que otros son fros como el de Gobi. En
algunos la lluvia es prcticamente inexistente. Otro mecanismo climtico que forma desiertos en zonas
cercanas a las costas es el ascenso de corrientes marinas fras cerca de los bordes continentales
occidentales de Africa y Amrica del Sur. El agua fra baja la temperatura del aire y son lugares en
donde el aire desciende y no sopla hacia tierra. En el mar sern frecuentes las nieblas, pero en la tierra
cercana no llover.
Vegetacin
La vegetacin se encuentra muy espaciada y las plantas suelen tener mecanismos repelentes para
asegurar que en su cercana no se sitan otros ejemplares.
Hay cuatro formas principales de vida vegetal adaptadas al desierto:
Plantas que sincronizan sus ciclos de vida con los periodos de lluvia y crecen slo cuando hay
humedad. Cuando llueve con intensidad suficiente, sus semillas germinan y con gran rapidez crecen las
plantas y forman vistosas flores. En horas o das superficies desnudas se cubren de un mosaico de
colores. Los insectos son atrados por el brillante colorido de las flores y las polinizan al viajar de unas a
otras. Muchos de estos insectos poseen tambin unos ciclos vitales muy cortos, adaptados a los de las
plantas de las que se alimentan.
Matorrales de largas races que penetran en el suelo hasta llegar a la humedad. Se desarrollan
especialmente en desiertos fros. Sus hojas se suelen caer antes que la planta se marchite totalmente y
de esta forma pasa a un estado de vida latente, hasta que vuelva a haber humedad en el subsuelo.
Plantas que acumulan agua en sus tejidos. Son de formas suculentas, como los cactus o las euforbias
y tienen paredes gruesas, pas y espinas para protegerse de los fitfagos. Su rigidez es otra forma de
protegerse contra la desecacin producida por el viento.
Microflora, como algas, musgos y lquenes, que permanecen latentes hasta que se producen buenas
condiciones para su desarrollo.
Vida animal y humana
La vida animal tambin ha desarrollado adaptaciones muy especficas para sobrevivir en un medio tan
seco. Las excreciones de los animales que viven en el desierto contienen muy poca agua y muchos son
capaces de obtener agua de los alimentos. Son de hbitos de vida nocturnos y durante el da
permanecen en cuevas y madrigueras bajo tierra.
El hombre ha desarrollado culturas que, con mucho ingenio, le han permitido vivir en los lmites de los
desiertos o en las mismas zonas desrticas.
Cuando el terreno desrtico se riega, en los lugares en los que los suelos son adecuados, puede
convertirse en uno de los sistemas agrcolas ms productivos. Pero la puesta en cultivo de los terrenos
ridos suele traer problemas de agotamiento de las fuentes de agua y salinizacin, como sucedi en las
antiguas culturas mesopotmicas, si no se aplican sistemas para evitar esta dificultad. Para su
explotacin hay que conocer bien como funciona el ecosistema y actuar en consecuencia.
Las sabanas tropicales
Se encuentran en regiones clidas con precipitacin pluvial de entre 120 y 180 cm, pero con una o dos
temporadas largas de sequa, cuando los incendios forman una parte importante del ambiente.
La mayor extensin de tierra de este tipo se localiza en el centro y el este de frica, aunque tambin hay
grandes sabanas tropicales en Sudamrica y Australia. Los fsiles humanos ms antiguos se
descubrieron en el este de frica, aunque todava no se sabe con certeza si esa regin era ms hmeda
o ms seca en el "despertar del hombre" de lo que es ahora.
Clima. Las sabanas son tropicales, con altas temperaturas todo el ao pero con lluvias altamente
estacionales.
Vegetacin. Las praderas tropicales usualmente presentan algunos rboles dispersos; precisamente a
esta mezcla es que se le da el nombre de "sabana". Las sabanas realmente presentan un espectro
amplio de tipos de vegetacin: desde solo gramneas y otras herbceas en un extremo hasta rboles y
arbustos con densidades variables (y hasta bosque espinoso) en el otro. La presencia de rboles no es
limitada nicamente por la precipitacin sino tambin por el tipo de suelo; grandes reas de suelos con
capas endurecidas no permiten la penetracin de las races de los rboles excepto a travs de
rajaduras, y estas determinan la distribucin de los rboles. El crecimiento de rboles tambin es
controlado por la proximidad del nivel fretico, con rboles siempre cerca de los cuerpos de agua,
llegando a formar bosques de galeras las cuales, a su vez, puede compararse vegetativamente con los
bosques secos o pluviales del rea. La estacionalidad es muy pronunciada, con un crecimiento
exuberante de las gramneas al inicio de las lluvias junto con la aparicin de muchas otras herbceas.
Hay opiniones diferentes sobre el origen y mantenimiento de las sabanas; algunos creen que todas o la
mayora de ellas dependen del fuego y se convertiran en bosques si se excluye el fuego. Se piensa que
las sabanas sudamericanas son relativamente recientes y producidas por los humanos ya que muy
pocas plantas y animales encontradas ah son nicas pero, al mismo tiempo, en el suelo se encuentra
una capa endurecida.
Diversidad. La diversidad de especies arbreas en las sabanas es muy baja debido a estrictos
requerimientos ecolgicos pero es bastante alta en cuanto a especies herbceas. La diversidad animal
es bastante alta aunque, globalmente, es inferior a la de las reas tropicales forestadas debido a que
hay menos capas vegetacionales, lo que a su vez determina que hayan menos ambientes a los que
adaptarse. La mayor diversidad de mamferos grandes se encuentra en este ambiente abierto, en el cual
ellos pueden moverse libremente. Los grandes herbvoros han prosperado debido a la enorme cantidad
de biomasa de la vegetacin herbcea producida anualmente y, a su vez, hay muchos carnvoros para
alimentarse de ellos. En frica es de esa manera pero es ms limitado en los otros continentes: la gran
diversidad de ungulados en frica tiene como contrapartida a unas pocas especies de canguros en
Australia y a virtualmente nada en Amrica del Sur. Muchos grupos claramente africanos estn limitados
a las sabanas o son ms diversos ah que en la selva pluvial tropical--los musgaos elefantes, hienas,
aardvarks, zebras, girafa, algunos grupos principales de antlopes, avestruz, ave secretaria, aves
tejedoras, entre otras.
Adaptaciones Vegetales. Las adaptaciones de los rboles a las condiciones de las sabanas estn
relacionadas con la sequa--races principales largas para alcanzar la profunda capa fretica, corteza
espesa para resistir a los fuegos anuales (por lo que las palmas son prominentes en muchas reas),
hojas deciduas para evitar la prdida de agua durante la estacin seca, y uso del tronco como un rgano
almacenador de agua (como en el baobab). En las gramneas, la mayora de las adaptaciones son
contra el pastoreo--espculas silceas para disuadir a los herbvoros, crecimiento desde la base de la
planta y no desde los extremos para evitar dao al tejido de crecimiento, y reproduccin vegetativa en
muchos tipos para sobrepasar las otras herbceas competidoras. Muchas plantas tienen rganos
vegetativos de almacenamiento--bulbos y cormos, por ejemplo--para poder sobrevivir durante la
estacin seca.
Adaptaciones Animales. Muchos animales tienen capacidad de migrar por largas distancias,
migraciones que coinciden con las estaciones de crecimiento vegetal--principalmente de mamferos en
frica y de aves en Australia. Muchas formas excavan madrigueras para evitar la depredacin y la
desecacin (durante la sequa), y muchas otras usan estas madrigueras. Las sabanas son perfectas
para las aves de presa, con amplios espacios abiertos para cazar y rboles para percha y lugar de
anidar (an el ave secretaria, que es terrestre, los usa). Los montculos de las termites son
caractersticas significativas, permitiendo a una sorprendente diversidad de especialistas en termites--
aardvark y el lobo aard en frica y el oso hormiguero gigante en Amrica del Sur (uno de los animales
ms caracterstico de las sabanas de ese continente). Las aves corredoras (Ratit) tienen equivalentes
en los campos abiertos de cada continente tropical--avestruz en frica, and en Sudamerica (tanto en
praderas como en sabanas) y el em en Australia.
Efectos Humanos. As como la sabana es un ambiente ptimo para los ungulados, tambin es muy
usada para criar ganado vacuno y de otros tipos donde las poblaciones humanas son altas, como en
frica. Por lo tanto, uno de los efectos ms significativo es el sobrepastoreo, principalmente por ganado
vacuno pero tambin por cabras en reas ms secas. En el pasado, hubo mucha cacera deportiva pero
con efectos relativamente menores. Ahora, la caza ilegal de los animales grandes, tanto por su carne
como por otras partes comercializables como los colmillos y los cuernos, est contribuyendo a que
ocurran severas reducciones de las poblaciones, incluyendo a extinciones locales (por ejemplo, el
rinoceronte). Se piensa que los fuegos causados por humanos contribuyeron a la extensin de la
vegetacin de sabana en Amrica del Sur. Es sorprendente que haya habido tan poca domesticacin en
este hbitat lleno de diversos animales grandes.
Biomas Marinos
Los ocanos
Se pueden reconocer dos zonas en los ocanos: el piso, denominado zona bntica, y el agua del
ocano, llamada zona pelgica. La zona bntica est dividida por llanura continental en la zona litoral y
la zona de mar profundo . Uno de los factores abiticos ms importantes es la profundidad a la que
penetra la luz en el ocano. Algo de luz pasa a travs de las aguas sobre la plataforma continental y la
zona pelgica. La luz baja hasta una profundidad cercana a los 180 metros.
Esta rea con luz es la regin ms productiva. En trminos generales, existen mayor nmero de
nutrientes aqu. Es en esta regin donde crecen las algas microscpicas y las grandes algas flotadoras.
Estos organismos ocenicos son importantes en la produccin de energa, aunque sin fuerte influencia
sobre el medio en la forma que la tienen las plantas de los biomas terrestres.
El alimento bsico en la zona pelgica es el planctn. El planctn incluye a las diatomeas, los
dinoflagelados, las algas unicelulares, los protozoaios y las formas larvarias de muchos animales.
Tambin forman parte del Plancton muchos coppodos, camarones pequeos, aguamalas pequeas y
gusanos. Las algas unicelulares son los productores de alimento ms importantes del ocano. Los
coppodos se alimentan de algas microscpicas. A su vez, los coppodos son comidos por pequeos
camaornes conocidos como krill. El krill es el principal alimento de las ballenas.
Los animales que viven bajo el nivle de penetracin de luz dependen del plancton que se hunde, los
animales muertos y aquellos organismos nadaores que cruzan el lmite entre los dos niveles.
Se han descubierto muchos animales que viven en el fondo de los ocanos. Su alimento consiste en
organismos muertos que llegan de arriba. En el lodo suave de fondo del ocano existen bacterias que
degradan los organismos muertos que han llegado hasta all.
Al igual que en la tierra, en el ocano se lleva a cabo un intercambio mineral. El alimento se acabara
pronto si no fuese pro las corrientes y las subidas. Las corrientes superficiales y las diferencias de
temperatura en el agua causan que las aguas ms profundas suban peridicamente a la superficie. Las
subidas tambin acarrean minerales y sustancias esenciales a la superficie. Aqu son utlizadas por
todos los tipos de vida marina. En las reas de subidas hay muchos peces que son atrados por la grna
abundancia del alimento. As, existen importantes reas de pesca mantenidas pro esta subidas cerca de
la scostas de Marruecos, el suroeste de frica, California y Per.
Zona entre mareas
A lo largo de las costas de los ocanos, las mareas producen una elevacin y una cada rtmicas
delnivel del agua. Aquella rea costera que es cubierta y descubierta de manera alternada por el agua
se llama zona entre mareas. All es abundante la vida, a pesar de la accin de las olas en el momento
de marea alta y en los perodos de secado en el momento de marea baja. El espacio de crecijietno es
muy limitado; las algas y los pequeos animales coloniales se adhieren a las rocas y a las conchas de
otros animales. Los caracoles, las litorinas y las lapas se pueden encontrar sobre las rocas. All quedan
expuestas al aire durante largos perodos. Permanecen hmedos apretando con fuerza su concha a la
superficie a la que estn adheridos cuando baja la maera. Al ser cubiertos de nuevo por la marea, se
alimentan de algas. Las almejas, los mejillones, los ostiones y las esponjas filtran organismos
micorscpicos. Los carnvoros incluyen a la estrella de mar, la anmona d mar, el pulpo, el calmar y
peces mayores. Los erizos pacen sobre las algas. Algunos carroeros familiares de esta zona son los
gusanos, cangrejos y cangrejos ermitaos. Los gusanos y las bacterias degradan los materiales de
excrecin y los organismos muertos para el reciclado de los nutrientes esenciales.


Estuarios
El estuario es aquella rea donde fluye agua dulce hacia el mar. Es una zona existente entre los biomas
marino y de agua dulce. Los factores fsicos varan mucho en un estuario. Los cambios de marea
causan variaciones en el contenido de sal del agua. Aquellos organismos que viven en los estuarios
someros pueden sufrir fuertes variaciones de temperatura. Estn expuestos al calor del sol y por
consiguiente cubiertos por agua fra. En el invierno, la temperatura de aire puede estar bajo cero. Como
ejemplos de estuarios tenemos las planicies arenosasa o de fango y los pantanos de marea, o marismas
con mangle. Las bahas largas y someras pueden formar estuarios donde los factores fsicos
ambientales tambin varan. Esos estuarios suelen ser ricos en nutrientes disponibles. Esos nutrientes
son recirculados por el movimiento alterno de las mareas y el agua dulce, por lo cual las plantas tienen
un fcil acceso a ellos. Los productores primario varan, pero por lo general son pastos altos.
Los estuarios funcionan como viveros para las cras de muchos peces marinos y mariscos utilizados
como alimento por el hombre. Sin embargo, las evidencias de actividades humanas como la
construccin y los drenajes de tormenta y descarga de drenaje con frecuencia destruyen a los
organismos que viven en los estuarios. Muchos estuarios marinos son rellenados para obtener tierra
"util" a partir de tierra "intil".