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74 INVESTIGACIN Y CIENCIA, abril, 1996

Bateras de litio
La alternativa al plomo
y al cadmio
N
o solemos caer en la cuenta de
que nuestro mundo gira, en
buena medida, en torno a las bate-
ras. Estn por doquier, escondidas
en las entraas de los artculos ms
dispares, de los juguetes a los auto-
mviles. Pero no todas las bateras
son iguales. Algunas las usamos y
las tiramos (o mejor, las reciclamos)
porque no se pueden recargar; son
las bateras primarias, como las
populares alcalinas, de mltiples apli-
caciones, algunas tan vitales como la
alimentacin de marcapasos.
Las bateras secundarias o recar-
gables ofrecen un amplio abanico de
prestaciones. Dos tipos dominan hoy
el mercado: las bateras de plomo
y las de nquel-cadmio. Pertenecen
a la primera categora las instaladas
en nuestros automviles, destinadas
a cubrir las necesidades de arran-
que, iluminacin e ignicin. (Carecen,
sin embargo, de suficiente energa
para mover el coche.) Las bateras
de nquel-cadmio se aplican en el
suministro elctrico de artculos de
electrnica de consumo, como video-
cmaras y ordenadores o telfonos
porttiles. Uno y otro tipo adole-
cen de limitaciones tcnicas: las de
plomo presentan una baja densidad
de energa y una descarga profunda
irreversible; las de Ni-Cd se descar-
gan solas muy pronto y presentan un
peculiar efecto memoria que reduce
su capacidad. Adems, el usuario de-
bera saber que los elementos que
componen las bateras secundarias son
altamente contaminantes, sobre todo
el plomo y el cadmio, y que en el
caso de este ltimo el reciclado dista
de ser perfecto.
Pese a todo, la demanda del mer-
cado de bateras recargables seguir
creciendo a corto y a medio plazo.
De ah la exigencia de una bsqueda
de bateras menos contaminantes, ms
ligeras y de mayor densidad de ener-
ga para el mercado de la electrnica
de consumo. A la demanda de ste
habra que aadir, a ms largo plazo,
el no menos importante mercado de
bateras recargables para traccin de
vehculos. Las bateras constituyen, en
efecto, el punto dbil de los prototi-
pos elctricos que empezarn a salir
pronto al mercado del automvil. Sus
prestaciones limitadas y alto precio
relativo hacen dura la competencia
con los vehculos de combustin. A
su favor tienen la creciente demanda
social de tcnicas limpias, respetuosas
con el entorno, que privilegia el de-
sarrollo de vehculos elctricos, sobre
todo en zonas urbanas.
Qu tecnologa (sistema) es la
ideal para el desarrollo de nuevas
bateras recargables? Depende de la
aplicacin que se le asigne. Existen
ya numerosos tipos de bateras en fase
de desarrollo: sodio/azufre, zinc/aire,
hidruro metlico/xido de nquel y
bateras de litio, entre otras. Aunque
Ciencia y empresa
1. Esquema de la estructura y funcionamiento de una
batera de ion litio
Li
+
Li
+
Li
+
Li
+
Li Li
Li Li
Li Li
LiCoO
2
POLIMERO GRAFITO
Li
+
Li
+
DESCARGA
CARGA
+
e
ELECTROLITO
CATODO ANODO
2. Soporte que contiene la batera de litio para su
ensayo
INVESTIGACIN Y CIENCIA, abril, 1996 75
todas tienen ventajas e inconvenientes,
las bateras de litio, junto quizs a
las de hidruro metlico, son las que
van encontrando un mayor reconoci-
miento, en cuanto a sus posibilidades,
y a ellas se destina mayor esfuerzo
en investigacin y desarrollo.
Varias razones avalan esa opcin.
En primer lugar, el litio es el metal
ms ligero, lo que da lugar a una
alta capacidad especfica y, por tanto,
permite obtener la misma energa con
un peso muy inferior. Por otro lado,
cuando un nodo de litio metlico
se combina con ctodos de ciertos
xidos de metales de transicin, las
celdas electroqumicas reversibles re-
sultantes presentan valores de voltaje
superiores a los de otros sistemas;
ello contribuye a una alta densidad
de energa. Adems, la tecnologa
del litio es de las ms verstiles
y puede encontrar aplicaciones co-
merciales en muy distintos mbitos,
desde los que requieren pequeas y
delgadas microbateras hasta bateras
de alta capacidad y reducido peso
para automviles. Finalmente, y a
diferencia del plomo o cadmio, los
materiales que componen las bateras
de litio ms prometedoras no repre-
sentan ningn problema de contami-
nacin ambiental.
En los primeros prototipos de ba-
teras de litio, el electrodo positivo
(ctodo) sola ser un xido o sulfuro
metlico con capacidad de interca-
lar y desintercalar iones litio en los
procesos de descarga y carga de la
batera. En estos primeros sistemas,
el electrodo negativo (nodo) estaba
constituido por litio metlico que
deba sufrir procesos reversibles de
disolucin durante la descarga y de-
posicin durante la recarga.
Para llegar a su fase de aplicacin,
las bateras de litio han tenido que
superar inconvenientes, algunos de
ellos graves. El ms serio obstculo
para la comercializacin de bateras
de litio recargables proceda de la
gran reactividad del litio metlico,
con el riesgo que ello conlleva. El
uso del metal como nodo se vio
asociado a problemas de crecimiento
dendrtico del litio durante los pro-
cesos de recarga continuados. Este
comportamiento acarre problemas de
funcionamiento y seguridad.
Pero las dificultades se resolvieron
con la introduccin de dos variantes
dentro de esta tcnica: las bateras de
ion-litio y el desarrollo de elec-
trolitos polimricos plsticos menos
reactivos que sus anlogos lquidos.
En las bateras de ion litio el nodo no
est formado por litio metlico, sino
por otro material mucho ms seguro,
como el grafito, capaz de intercalar
(o almacenar) iones de litio en una
forma menos reactiva que la del litio
metlico, sin un notable detrimento
de su densidad energtica. Este gran
avance no slo represent la intro-
duccin de una tcnica mucho ms
segura, sino que introdujo ventajas
adicionales, como el excelente com-
portamiento de reversibilidad durante
los procesos de carga y descarga que
caracteriza a las actuales bateras de
ion-litio.
Las bateras recargables de ion litio
que empiezan ya a aparecer en el
mercado estn compuestas de cto-
dos de LiCoO
2
, electrolitos polim-
ricos y nodos de grafito altamente
densificados y con poca superficie,
para minimizar los fenmenos de
pasivacin que tambin les afectan.
Se pueden recargar hasta 2500 veces.
Gracias a su bajo precio constituyen
la mejor alternativa en el mercado de
la electrnica de consumo. La asig-
natura pendiente contina siendo la
obtencin de sistemas de alta potencia,
como los necesarios para automviles
elctricos.
La investigacin y el desarrollo de
bateras recargables de litio se propone
ahora mejorar aspectos especficos de
sus caractersticas tcnicas. Citemos,
a modo de botn de muestra, la
creacin de electrodos en forma de
capa delgada que permitan el montaje
de sistemas de mayor potencia, la
bsqueda de nuevos materiales que
incrementen la capacidad y energa
especficas de las celdas o la fabri-
cacin de bateras plsticas del-
gadas y flexibles aptas para su uso
en aplicaciones microelectrnicas, as
como el diseo de bateras de litio
totalmente slidas.
NIEVES CASA y PEDRO GMEZ
Instituto de Ciencia de Materiales
(C.S.I.C.) Barcelona
Heterofullerenos
Aislados, por fin,
en el laboratorio
C
uando los robots jueguen al ft-
bol, escriba Daniel E. Koshland,
en el editorial de Science que consa-
graba al C
60
como molcula del ao
en 1991, tendrn una pelota perfecta,
pero no se divertirn tanto como los
fsicos de materiales disfrutan hoy.
Se trata, en efecto, de una mol-
cula de increble simetra, dotada de
una asombrosa versatilidad qumica.
De entonces ac, se le han buscado
hermanos y primos. Entre stos, los
heterofullerenos.
Los heterofullerenos constituyen
una nueva clase de fullerenos, toda-
va por explorar, en los que al menos
un tomo de carbono de la molcula
se ha sustituido por un heterotomo
(nitrgeno, boro, etctera). La pre-
sencia de estos heterotomos en la
molcula ofrece grandes posibilidades
para la modificacin de las propie-
dades electrnicas, as como la reac-
tividad qumica de estos compuestos
carbonados.
Desde el descubrimiento del buc-
kminsterfullereno C
60
en 1985, el
ms abundante y estudiado de los
fullerenos, y as llamado por su
semejanza con las cpulas geod-
sicas del arquitecto norteamericano
Buckminster Fuller, esta nueva forma
alotrpica del carbono ha atrado la
atencin de la comunidad cientfica.
Sin embargo, fue en 1990 cuando
se produjo una gran explosin en
la investigacin de sus propiedades
fsicas y qumicas, al ser posible dis-
poner en el laboratorio de cantidades
macroscpicas de esta molcula. Poco
despus se descubrieron propiedades
tan interesantes como la supercon-
ductividad de las sales de metales
alcalinos, por ejemplo el K
3
C
60
, o
el comportamiento ferromagntico de
la sal [TDAE]C
60
.
Se prest especial atencin a la
modificacin qumica de los fullere-
nos, en particular del C
60
, lo que ha
conducido a la preparacin de nume-
rosos derivados con distintos grupos
funcionales unidos a la molcula.
Algunos de estos productos presentan
propiedades fsicas y biolgicas de
notable inters; por botn de mues-
tra, cierto metanofullereno soluble
en agua inhibe la proteasa del virus
del sida.
Sin embargo, la apertura de esta
molcula esfrica con el objeto
de introducir diferentes tomos o
molculas en su interior, as como
la preparacin de heterofullerenos,
han supuesto un gran reto para los
qumicos. Se han preparado meta-
lofullerenos M@C
n
(fullerenos que
contienen tomos de un metal de
transicin en su interior) por vapo-
rizacin de grafito en presencia de
estos elementos. Asimismo, se puede
introducir gases nobles en el interior
de estos agregados carbonados bajo
condiciones de alta presin y tempe-
ratura. Una nueva aproximacin para
la preparacin de estos compuestos
endodricos consistira en la apertura