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Forgotten Realms - Reinos Olvidados:
DESINTEGRACIN
(Serie multiautor: "La Guerra de la Reina Araa",
vol. 1)

Autor: Richard Lee Byers
Coordinador de la serie: R. A. Salvatore
Traduccin (no oficial): Leonor uez



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PRLOGO

Era una llama de claridad en el neblinoso reino de oscuro caos,
donde nada era lo que pareca ser y todo era inevitablemente ms
engaoso y peligroso. Pero esto, el brillo cristalino de una sola hebra
plateada, se ilumin intensamente, le llam la atencin y le mostr
todo lo que era y todo lo que pronto sera, y todo lo que ella era y todo
lo que ella pronto sera.
El brillo de luz en el oscuro Abismo prometa una renovacin y
mayor gloria y haca esa promesa mucho ms dulce con su alusin de
peligro, un peligro mortal para una criatura inmortal por naturaleza.
Esa tambin, era la tentacin, era en verdad, la mayor alegra del
crecimiento. La madre del caos era el miedo, no, la maldad y el gozo
del caos era el continuo miedo a lo desconocido, el cimiento movedizo
de todo, el conocimiento de que cada curva y vuelta poda llevar al
desastre.
Era algo que el drow nunca haba llegado a entender y apreciar
completamente, y ella prefera esa ignorancia. Para la drow, el caos
era un medio de provecho personal; no haba escaleras derechas para
escalar en el tumulto de la vida del drow. Pero la belleza no era la
ascensin, saba, si escalaban esa escalera. La belleza era el
momento, cada momento, de vivir en los ribetes de lo desconocido, el
remolino de verdadero caos.
Esto, entonces, era un avance, pero dentro de ese avance haba
una apuesta, un riesgo que podra lanzar el caos de su mundo a
mayores alturas y sorpresas. Deseaba poder permanecer ms
consciente para atestiguarlo todo, para deleitarse con todo esto.
Pero no importaba. Incluso por dentro, ella sentira el placer de su
miedo, el hambre de su ambicin.
Ese brillo de la hebra plateada cortando el perpetuo gris de la
niebla del arremolinado plano, le trajo un propsito singular a esta
criatura de cambiantes caprichos y le record que era tiempo, ms que
tiempo.
Sin retirar su mirada del brillo, la criatura se volvi lentamente,
envolvindose en esa nica hebra.
La primera hebra de millones.
El comienzo de la metamorfosis, la promesa.
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_____ 1 _____

Gromph Baenre, Archimago de Menzoberranzan, dio un golpecito
con un dedo largo y esqueltico del color de la obsidiana. La puerta de
su oficina, un rectngulo de mrmol negro tallado con lneas de
diminutas runas, se cerr ruidosamente y se trab con llave.
Por fin, seguro de que nadie poda verlo, el mago drow se levant
de su blanco escritorio de huesos, enfrent la pared trasera y movi
sus manos en un complejo movimiento. Una segunda puerta se abri
en una superficie salpicada de calcita.
Con su visin de elfo oscuro agudizada por la falta de luz, Gromph
se adentr en la oscuridad ms all de la nueva salida. No haba suelo
all que recibiera sus pasos, y por un momento cay, luego invoc el
poder de la levitacin provisto por la insignia del broche de la Casa de
Baenre que siempre llevaba consigo. Comenz a elevarse, flotando
hacia arriba en lnea recta. El aire fresco le aguijoneaba y picaba la
piel, como siempre pasaba y tambin acarreaba un fuerte y
desagradable olor. Evidentemente una de las criaturas nativas de este
particular seudo plano de existencia haba estado husmeando el
conducto. De seguro, algo traqueteaba por encima de su cabeza. El
olor rancio se volvi ms fuerte de repente, lo suficientemente
repugnante como para hacer llorar sus ojos rojos y apestarle la nariz.
Gromph mir hacia arriba. Al principio no vio nada, pero luego
distingui una vaga forma ovalada en la oscuridad.
El archimago se pregunt como haba hecho la bestia para
meterse adentro del tnel. Nunca nada lo haba hecho antes. Haba
perforado un hueco en la pared, la haba atravesado como un
fantasma o hecho algo ms extrao todava? Tal vez... Algo lo aplast
ponindole fin a sus especulaciones.
Gromph podra haber acabado con la criatura sin esfuerzo usando
una de sus varas pero prefera conservar tal reserva de poder para
ocasiones mejores. En lugar de ello, tranquilamente, disminuy la
fuerza de levitacin que elevaba su cuerpo y se permiti descender
por el tnel. La cada lo mantendra alejado de la bestia lo suficiente
como para conjurar un hechizo y no tena que preocuparse por
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golpearse contra el suelo. En esta realidad, no haba suelo.
Con la adornada y enjoyada tnica del archimago flotando a su
alrededor, agarr una botellita de veneno de su bolsillo, encendi una
llama de una de las puntas de sus dedos y recit un encantamiento.
En la slaba final, extendi su brazo hacia la criatura, y una gota de
lquido negro y ardiente surgi de la punta de sus dedos.
Propulsado por la magia, el ardiente lquido se propag hacia
arriba por el tnel para golpear al descendente depredador. La criatura
emiti un penetrante quejido que era probablemente un grito de dolor.
Tropez en el aire, balancendose atrs y adelante contra las paredes
mientras caa. Su cuerpo crepitaba y burbujeaba mientras el cido
esparcido lo carcoma por dentro, pero reanud su buceo de manera
controlada.
Gromph estaba ligeramente impresionado. Una fuga de veneno
habra matado a la mayora de las criaturas, ciertamente a la mayora
de los patticos bichos que uno encontraba en los lugares vacos entre
mundos.
Manipulando un capullo vaco, formul otro hechizo. El cuerpo de
la bestia se desmoron y se dobl sobre s mismo y por lo que dura un
latido del corazn pareca ser un tambaleante e indefenso ratn, luego
se hinch y se retorci hasta volver a su forma natural.
Muy bien, pens Gromph, entonces te cortar.
Se prepar para conjurar una lluvia de cuchillos, pero en ese
momento, la criatura se apresur. Gromph no tena idea de que la
criatura pudiera descender ms rpido de lo que lo haba hecho, y no
estaba preparado para el sbito arranque de velocidad. La criatura
acort la distancia entre ambos en un instante hasta que estuvo
flotando justo frente a su cara.
Tena la apariencia inacabada y fundida comn a muchos de
estos seres. Hileras de pequeos ojos vacos y una trompa retorcida
que sala del centro del chichn que era su cabeza, solo vagamente
diferenciada de la masa elstica de su cuerpo. El monstruo no posea
alas pero estaba volando, solo la diosa sabra como. Sus piernas eran
la parte ms articulada del monstruo. Diez delgados y segmentados
miembros terminaban en peludos ganchos, los cuales azotaban a
Gromph una y otra vez.
Como esperaba, los rasguos frenticos no pudieron daarlo. El
encantamiento tejido en el piwafwi de Gromph --sin mencionar un
anillo y un amuleto-- lo protegieron como una armadura. Aun as, le
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molestaba el hecho de haberle permitido a la bestia acercrsele tanto
y se sinti ms irritado todava cuando not que los esfuerzos de la
criatura estaban arrojando sobre su persona unos diminutos ribetes de
humos del mismo cido que l haba conjurado.
Gru un hechizo final y asi al maloliente depredador, agarrando
puados de la deforme masa del torso. Instantneamente la magia
comenz su trabajo. La fuerza y vitalidad fluyeron hacia l y las aspir
con placer. Estaba bebiendo la vida misma de su adversario casi como
lo habra hecho un vampiro. La criatura voladora zumb, se revolc y
qued inmvil. Se resquebraj, cruji y se pudri en su asimiento.
Finalmente, cuando estuvo seguro de que haba absorbido hasta el
ltimo vestigio de vida, lo arroj lejos.
Concentrndose en su voluntad, disminuy su cada y se propuls
hacia arriba nuevamente. Despus de unos minutos, espi la abertura
en la cima del tnel. Flot a travs de sta, agarr un pasamanos
conveniente, se empuj hacia el suelo del taller y permiti que su peso
regresara. Sus vestimentas susurraron mientras se acomodaban a su
alrededor.
Aunque la gran cmara circular era parte de la torre de Sorcere
--la escuela de magia, que presida el archimago-- Gromph estaba
razonablemente seguro de que ninguno de los maestros sospechaba
de su existencia, a pesar de que muchos de ellos estaban
familiarizados con las tcnicas de la arquitectura mgica. El lugar,
iluminado por inacabables velas, era indetectable en la noche y casi
imposible de adivinar porque haba sido establecido un poco ms all
del espacio y tiempo normales. En un sutil aspecto exista en el
pasado distante, en los das de Menzoberra el Sinparientes, fundador
de la ciudad y en otro aspecto, en el remoto e irreconocible futuro. A
pesar de ello, en el burdo nivel de existencia mortal, se asentaba
firmemente en el presente, y Gromph poda ejecutar all su magia en
total secreto pero con la certeza de que afectara al Menzoberranzan
de hoy. Haba sido un truco pulcro y a veces casi se arrepenta de
haber matado a los siete prisioneros, maestros magos todos ellos, que
le haban ayudado a construir ese lugar a cambio de lo que creyeron
su libertad. Haban sido genuinos artistas, pero no tena sentido crear
un refugio escondido a menos que uno se asegurara que
permaneciera as, escondido.
Sacudindose unas pocas motas y manchas del bicho volador de
sus diestras manos, Gromph se dirigi a la seccin de la habitacin
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que contena una extensa coleccin de herramientas de mago.
Canturreando, eligi un artefacto de marfil grabado de un estante de
pie de wyvern, un amuleto de acero salpicado de nice de una de sus
cajas delineadas de terciopelo, y una athame cruelmente curvada de
un estante de cuchillos similares para rituales. Olfate varios potes de
cermica con incienso antes de elegir, como haca usualmente, la
esencia de loto negro. Mientras murmuraba una invocacin a los
poderes Abismales y encenda una pequea llama, dud. Para su
sorpresa, se encontr preguntndose si realmente quera seguir.
Menzoberranzan estaba en una situacin desesperante, aunque
la mayora de sus ciudadanos no se haban dado cuenta todava. En el
lugar de Gromph, muchos otros magos habran aprovechado la
situacin como una oportunidad sin paralelos para poder aumentar su
propio poder, pero el archimago vea ms profundamente. La ciudad
haba experimentado demasiados sobresaltos y contratiempos en los
ltimos aos. Otro trastorno podra daarla o hasta destruirla, y l no
se imaginaba la vida en una Menzoberranzan que fuera poco ms que
una broma quebrantada de su anterior gloria. Ni se vea a s mismo
como un desamparado vagabundo suplicando por un santuario y
empleo a los indiferentes gobernantes de algn reino extranjero.
Haba resuelto corregir el actual problema, no explotarlo.
Bueno, excepto que voy a explotarlo al menos de modo limitado,
no? Pens. Dejarse tentar y aprovechar la oportunidad, aun si
haciendo eso desestabilizaba aun ms el ya precario status quo.
Gromph buf sobre sus momentneos y poco caractersticos
recelos. Los drows eran los hijos del caos, de la paradoja, la
contradiccin y tal vez de la perversidad. Era la fuente de su fuerza.
Entonces, maldita sea, por qu no caminar en dos direcciones
opuestas al mismo tiempo? Cundo tendra otra oportunidad para
alterar sus circunstancias?
Se dirigi hacia uno de los complejos pentagramas delineados en
oro en el suelo de mrmol y pas la punta del negro instrumento a lo
largo de las curvas y ngulos, sellndolo. Hecho esto, balance el
athame en pasos rituales y cant una rima que regresaba a su propio
comienzo como una serpiente que muerde su cola. La dulzura
empalagosa del loto negro permaneca en el aire, y poda sentir los
vapores narcticos elevar su conciencia a un casi doloroso estado de
simultnea alucinacin y lucidez.
Perdi todo sentido del tiempo, no tena idea si haba estado
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recitando por diez minutos o una hora, pero el momento finalmente
lleg. El espritu del submundo, Beradax, surgi en el centro del
pentagrama, pareciendo sacudirse fuera del suelo como un pez al final
de la lnea de un anzuelo.
Sus siglos como mago haban vuelto a Gromph tan indiferente a
la fealdad y a lo grotesco como cualquiera de los crueles miembros de
su raza poda llegar a serlo, aun as encontraba a Beradax un
espectculo poco placentero. La criatura tena la forma aproximada de
una elfa oscura o tal vez de una mujer humana, pero su cuerpo estaba
hecho de globos oculares suaves, hmedos y brillantes pegados
juntos. Cerca de la mitad de ellos tenan los iris de color rojo
caractersticos de los drows, mientras que el resto eran azules,
marrones, verdes, grises... una diversidad de colores comnmente
hallados en razas inferiores.
Su cuerpo flotando, su forma combndose, Beradax vol hacia su
conjurador. Afortunadamente, no poda pasar ms all del borde del
pentagrama. Se golpe contra una barrera invisible con un resbaladizo
y sonoro golpe y rebot.
Sin disuadirse, lo intent por segunda vez con la misma falta de
xito. Con su infinito resentimiento y malicia, lo intentara un milln de
veces si se la dejara a voluntad. Gromph la haba atrapado, encerrado,
pero necesitaba algo ms si quera conversar con ella. Empuj la daga
ritual en su estmago.
Beradax se tambale. Los globos oculares que compriman su
propio estomago temblaron. Unos cuantos se cayeron de la masa
central y se desvanecieron en el aire.
--Te matar! --Grit ella, su voz chillona antinaturalmente fuerte,
su boca abierta permitiendo una mirada oscura a los globos oculares
que se alineaban en su interior--. Te matar, mago!
--No, esclava, no lo hars --dijo Gromph. Se dio cuenta que el
cntico y el incienso le haban resecado la garganta y trag para
sacarse esa sequedad--. Me servirs. Te calmars y te someters, a
menos que quieras otra prueba de la espada.
--Te matar!
Beradax brinc hacia l una y otra vez mientras l presionaba la
daga contra su abdomen. Finalmente, ella colaps a sus rodillas.
--Me rindo --gru ella.
--Bien. --Gromph extrajo la daga. No dej una rasgadura en su
bata o en su carne, lo que significaba que el encantamiento del
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cuchillo haba funcionado precisamente como esperaba, lastimando al
demonio ms que as mismo.
El estmago de Beradax par de temblequear y sacudirse.
--Qu quieres drow? --Pregunt la criatura--. Informacin?
Dmelo, as puedo dejar de errar por ah y partir.
--No es informacin --dijo el elfo oscuro. l haba llamado docenas
de espritus del inframundo en los ltimos meses, y ninguno le haba
podido decir lo que deseaba saber. Estaba seguro que Beradax no era
ms inteligente que el resto--. Quiero que mates a mi hermana
Quenthel.
Gromph haba odiado a Quenthel por mucho tiempo. Ella siempre
lo haba tratado como a un criado, a pesar de que l tambin era un
Baenre, un noble de la Primera Casa de Menzoberranzan, adems de
ser el ms grandioso mago de la ciudad.
A sus ojos, pens, solo sus sacerdotisas merecan respeto.
Su antipata slo se intensificaba mientras ambos trataban de
aconsejar a su madre, la Madre Matrona Baenre, la reina no coronada
Menzoberranzan.
Previsiblemente, estaban en desacuerdo en todos los asuntos, ya
fueran de poltica, comercio o guerra, y se haban fastidiado
mutuamente hasta el agotamiento.
El nimo de Gromph se haba intensificado aun ms cuando
Quenthel se convirti en la seora de Arach-Tinilith, la escuela de
sacerdotisas. La seora gobernaba la Academia entera, Sorcere
incluida, por lo que Gromph se haba visto obligado a confrontarse con
ella --de hecho, a sufrir su descuido-- y en esta ocasin a refugiarse
tambin.
Aun as, l tal vez habra aguantado la arrogancia y la intromisin
de Quenthel indefinidamente sino hubiera sido por la repentina e
inesperada muerte de su madre.
Aconsejar a la anterior madre matrona haba sido ms una
cuestin de honor que un placer. Ella generalmente ignoraba los
consejos, y sus asistentes eran afortunados si ella dejaba las cosas tal
cual estaban. Muy a menudo responda a sus consejos con un torrente
de abusos.
Pero Triel, la otra hermana de Gromph y la nueva cabeza de la
Casa de Baenre, con el paso del tiempo haba probado ser un tipo
distinto de soberana. Indecisa y sobrepasada con las
responsabilidades de su nueva carga, dependa mucho de las
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opiniones de sus hermanos.
Eso significaba que el archimago, a pesar de ser slo un hombre,
poda tericamente gobernar Menzoberranzan desde detrs del trono
y finalmente arreglar todo a su satisfaccin. Pero slo si se deshaca
de los otros consejeros de la matrona, la maldita y persuasiva de
Quenthel, quien continuaba oponindosele en virtualmente cualquier
asunto.
l haba estado contemplando su asesinato por un largo tiempo
hasta que la situacin presente le ofreci una oportunidad irresistible.
--Me envas a mi propia muerte! --Protest Beradax.
--Tu vida o tu muerte no tienen importancia --replic Gromph--,
solo mi voluntad importa. Aun as, puede que sobrevivas. Arach-Tinilith
ha cambiado, como bien sabrs.
--Aun ahora, la Academia esta custodiada por todos los viejos
encantamientos.
--Disolver las barreras por ti.
--No ir!
--Te has sometido y obedecers. Basta de tonteras. No agotes mi
paciencia.
Sopes la daga y Beradax pareci hundirse.
--Muy bien, mago, envame y condnate. La matar as como un
da te descuartizar.
--Todava no puedes irte. Pese a tus bramidos, eres de los ms
bajos espritus del inframundo, un gusano que se arrastra por el suelo
del infierno, pero esta noche tendrs la forma de un verdadero
demonio, para darle la impresin correcta a las residentes del templo.
--No!
Gromph levant su bastn con ambas manos y grit las palabras
de poder. Beradax aull en agona mientras su masa de globos
oculares flotaba y se funda en algo bastante diferente.
Luego, Gromph descendi a su oficina. Tena una cita con otro
tipo de agente.

* * *

Mientras Ryld Argith acompaaba a Pharaun Mizzrym dando una
vuelta por el aire fresco en torno a Tier Breche se dio cuenta de que
haca das que no se haba molestado en salir y se pregunt por que,
ya que la vista era ms espectacular que nunca.
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Tier Breche, hogar de la Academia desde su fundacin, era una
gran caverna donde la labor de incontables hechiceros, artesanos, y
esclavos haban convertido las enormes estalagmitas y otras masas
de rocas en tres extraordinarias ciudadelas. Hacia el Este se levantaba
la piramidal Melee-Magthere, donde Ryld y otros como l convertan a
inmaduros drows en guerreros. Hacia el muro Oeste se levantaba la
torre de muchas espirales de Sorcere, donde Pharaun y sus colegas
enseaban magia, mientras que al Norte se agazapaba la ms grande
e imponente escuela de todas, Arach-Tinilith, un templo construido con
la forma de ocho patas de una araa. Dentro, las sacerdotisas de
Lolth, diosa de los arcnidos, del caos, de los asesinos y de la raza
drow, entrenaban a las oscuras doncellas lficas para servir a la
deidad cuando les tocara el turno.
Y aun as, magnfica como era Tier Breche, considerada en su
contexto no era ms que un detalle de una escena mucho ms
esplendorosa: la Academia se encontraba en una caverna del costado,
un mero rincn que se abra hacia arriba por la pared de una cpula
verdaderamente prodigiosa de casi 3 Km de ancho y ms de 400
metros de alto, y all, llenando todo ese espacio, estaba
Menzoberranzan.
Sobre el suelo de la caverna, los castillos se recortaban como si
fueran protuberancias naturales de calcita, brillando con tonos azules,
verdes y violetas en la oscuridad. Las mansiones fosforescentes
delineaban la plaza de Qu'ellarz'orl, donde los Baenre y aquellas
Casas casi tan poderosas como sta tenan sus hogares; el distrito del
Muro Oeste, donde las familias nobles menos poderosas pero bien
establecidas planeaban como suplantar a los habitantes de
Qu'ellarz'orl; y Narbondellyn, donde los nuevos poderosos
complotaban como reemplazar a los habitantes del Muro Oeste.
Adems, otros lugares, cortados de las estalactitas, colgaban de los
altos techos.
Los hogares donde se haba establecido la nobleza de
Menzoberranzan destacaban por lo ostentoso de su inmensidad,
combinada con unas lneas graciosas y una exuberante
ornamentacin esculpida en sus muros. La mayora de los grabados
representaban araas y telas de araa, algo poco sorprendente,
supona Ryld, en un reino donde Lolth era la nica deidad que todos
adoraban, y donde su clero gobernaba tanto en el sentido temporal
como en el espiritual.
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Por alguna razn, Ryld encontraba la persistencia de ese motivo
vagamente opresivo, por lo que desvi su atencin a otros detalles. Si
un drow tena buenos ojos, poda distinguir las fras profundidades del
lago llamado Donigarten en el angosto final de la cpula. Las bestias
criadas como ganado llamadas roth y los esclavos goblins que
cuidaban los rebaos vivan en una isla en el centro del lago.
Y estaba la mismsima Narbondel por supuesto. Era la nica pieza
de roca sin trabajar que quedaba en el suelo de la caverna, una
columna gruesa e irregular que se extenda hasta el techo. Al
comienzo de cada da, el archimago de Menzoberranzan hechizaba la
base de sta, calentndola hasta que la roca brillaba. Como la
radiacin se elevaba a travs de la roca de manera constante y su
progreso le permita a los residentes de la ciudad saber la hora.
A su manera, supona el Maestro de Melee-Magthere, l y
Pharaun eran, en virtud del contraste entre ellos, tan peculiares como
la grandiosa vista que tenan ante s. Con su contextura delgada,
modales agraciados, vestimenta elegante y pintoresca, y con un
peinado intrigante, el mago Mizzrym resuma lo que un noble mago
sofisticado deba ser. Ryld, por otro lado era una rareza. Era enorme
para un miembro de su sexo, ms grande que muchas mujeres, con
unos hombros anchos y fornidos ms propios de un humano bruto que
de un elfo oscuro. Complementaba su rareza prefiriendo usar, en lugar
de una malla liviana y flexible, una imponente armadura de
manufactura enana y con protectores de brazo. Un aspecto tan
robusto que a veces intimidaba a otros o haca que lo miraran con
recelo, pero l encontraba que en cualquier caso redundaba en su
efectividad como guerrero.
Ryld y Pharaun caminaron hasta el borde de Tier Breche y se
sentaron con sus piernas colgando sobre la escarpada bajada.
Estaban a unos pocos metros del comienzo de la escalera que
conectaba la Academia con la ciudad abajo, y en la cima de esos
escalones, al lado de los pilares gemelos, montaban guardia un par de
centinelas-estudiantes del ltimo ao de Melee-Magthere. Ryld
pensaba que l y Pharaun estaban lo suficientemente lejos como para
tener privacidad si mantenan bajas sus voces.
Bajas, pero no silenciosas, maldita sea. Siempre sensualista, el
mago se sentaba saboreando el panorama. Prolongando su
contemplacin lo suficiente como para que la boca de Ryld comenzara
a ponerse tensa con la impaciencia, sin importar lo mucho que l
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mismo haba admirado la vista durante la subida.
--Nosotros los drow no nos amamos, excepto en el sentido carnal
--remarc Pharaun al fin--, pero creo que uno podra amar
Menzoberranzan, no crees? O por lo menos sentirse orgulloso de
ella.
Ryld se encogi de hombros.
--Si tu lo dices.
--Suenas menos que rapsdico. Ests de mal humor de nuevo
hoy?
--Estoy bien. Mejor por lo menos, ahora que veo que aun ests
vivo.
--Habas asumido que Gromph me haba ejecutado? Es tan
grave mi ofensa entonces? Has aniquilado alguna vez un nico
espcimen de nuestros tiernos y jvenes cadetes?
--Eso depende de como lo mires --replic Ryld--. El entrenamiento
en combate es peligroso de por si. Los accidentes pasan, pero nunca
nadie haba cuestionado que hubiese accidentes durante el curso de
los negocios legtimos de Melee-Magthere. La diosa sabe que nunca
perd a siete en la misma hora, y menos que dos de ellos fueran de
Casas con asientos en el Consejo, Cmo puede pasar tal cosa?
--Necesitaba a siete asistentes con algn grado de experiencia en
magia para ayudarme a invocar un ritual. De haber llamado a magos
bien entrenados, se habran unido al experimento como iguales.
Habran salido del experimento poseyendo los mismos nuevos
secretos de conocimiento que yo e igualmente habran tenido la
capacidad para conjurar y controlar al demonio Sarthos. Naturalmente,
quise evitar compartir todo esto por lo que opt por usar aprendices.
--Pharaun sonri y continuo:-- En retrospectiva, debo admitir que
puede que no haya sido una buena idea. El demonio ni siquiera
requiri siete segundos para aplastarlos a todos.
Una ventisca pas rozando la cara de Ryld, llevando el constante
murmullo de la metrpolis debajo. Capt su esencia tambin, un olor
complejo mezcla del humo de cocina, incienso, perfume, y el olor de
los siervos sin baarse y miles de otras cosas.
--Y para qu realizar semejante ritual peligroso en primer lugar?
--Pregunt l.
Pharaun sonri como si fuera una pregunta tonta. Tal vez lo era.
--Para ser ms poderoso, por supuesto --contest el mago--.
Actualmente, soy uno de los treinta magos ms poderosos en la
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ciudad. Si controlara al demonio Sarthos, sera uno de los cinco
mejores. Tal vez incluso el primero, ms magnfico que el viejo
Gromph inclusive.
--Ya veo.
La ambicin era una parte esencial del carcter del drow, y Ryld a
veces le envidiaba a Pharaun sus esfuerzos apasionados en la lucha
por el status. El guerrero supona que l mismo haba alcanzado la
cumbre de sus ambiciones cuando se convirti en uno de los magos
menores de Melee-Magthere, ya que l, nacido como un comn, no
podra haber escalado ms alto. Desde ese da en adelante, haba
dejado de escudriar hambrientamente hacia arriba y se haba
concentrado en mirar hacia abajo, para guardarse de todos aquellos
que queran matarlo con la esperanza de ascender a su posicin.
Pharaun era un Maestro de Sorcere as como Ryld era Maestro
de Melee-Magthere, pero tal vez, al ser de sangre noble, Pharaun
realmente aspiraba a asesinar al formidable Gromph Baenre y ocupar
su puesto.
Aun si no lo quisieran, los magos, por la naturaleza de su
intrincado y clandestino arte, mantenan una rivalidad que abarcaba
ms all de quien era un maestro, quien era el mago principal en una
gran Casa, y quien no era nada de eso. A ellos tambin les importaban
cosas como quin poda saber la mayor cantidad de secretos
esotricos, conjurar los espectros ms mortferos o ver ms
claramente en el futuro. De hecho, eso les importaba tanto que
ocasionalmente recurran al asesinato de unos y otros y se robaban
los libros de hechizos aun cuando tales hostilidades iban en contra de
los intereses de sus Casas, rompiendo una alianza o interrumpiendo
una negociacin.
--Ahora --dijo Pharaun, buscando dentro de los elegantes pliegues
de su piwafwi y sacando un frasco--. Voy a tener que olvidarme del
demonio de Sarthos por un tiempo. Espero que el pobre gigante de los
demonios no se sienta solo sin m.
Desenrosc la botella, tom un trago y se lo pas a Ryld.
Ryld esperaba que el frasquito no contuviera vino o algn licor
extico. Pharaun estaba siempre consumiendo tales libaciones e
insistiendo en que tratara de reconocer todos los elementos que
supuestamente se fundan para crear un sabor, a pesar de que Ryld
haba demostrado una y otra vez que su paladar era incapaz de
semejante diseccin.
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Bebi y se complaci al ver que por una vez, el frasco contena
solamente brandy, probablemente importado del inhspito mundo que
yaca como una cscara arriba de la Antpoda Oscura, cocindose a la
atroz luz del sol. El licor quem su boca y encendi tibiamente su
estmago.
Le devolvi el brandy a Pharaun y dijo:
--Supongo que Gromph te dijo que dejaras a la entidad en paz.
--En efecto. Me asign otra tarea para ocupar mi tiempo. Si
tuviera xito, el archimago me perdonara esas transgresiones. Si
fracasara... bueno, me espera un buen garrotazo o la decapitacin,
pero no soy tan poco realista como para esperar algo as de rpido.
--Qu tarea?
--Un par de hombres se han fugado de sus familias y no para irse
a un clan de mercaderes o con Bregan D'aerthe sino a un destino
incierto y se supone que yo debo encontrarlos.
Pharaun tom otro trago y le ofreci el frasco de nuevo.
--Y qu robaron? --Pregunt Ryld, rechazando la bebida.
Pharaun sonri y dijo:
--Es un buen intento pero ests equivocado. Por lo que s nadie
se fue con algo importante. Vers, no son slo unos cuantos tipos de
una Casa en particular. Est afectando a varias Casas, tanto de
nobles como de comunes.
--Muy bien, y qu?Por qu le importa eso al Archimago de
Menzoberranzan?
--No s. Me dio una vaga excusa como explicacin, pero hay algo,
varias cosas en realidad, que no me est diciendo.
--Eso no va a facilitar tu trabajo.
--Muy cierto. El viejo tirano consinti en decir que no es el nico
interesado en el paradero de los fugitivos. Las sacerdotisas estn
igualmente preocupadas, pero eso no ha hecho que quieran unir sus
fuerzas a Gromph. La Madre Matrona Baenre misma le orden que
olvidara el asunto.
--La Matrona Baenre --dijo Ryld--. Me gusta menos con cada
palabra que dices.
--Oh, no s. Slo porque Triel Baenre gobierna toda
Menzoberranzan, y yo estoy por burlarme de todos sus deseos
expresos... en fin, el archimago no puede seguir investigando las
desapariciones por si mismo. Parece que las damas tienen sus ojos
puestos en l, pero afortunadamente yo no soy tan codiciado.
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--Eso no significa que vayas a encontrar a esos hombres
desaparecidos. Si han huido de la ciudad podran estar ahora en
cualquier parte de la Antpoda Oscura.
--Por favor --dijo Pharaun con una sonrisa--, no tienes que tratar
de animarme. De hecho, voy a empezar a buscar en Eastmyr y en el
Braeryn. Aparentemente algunos de los fugitivos fueron vistos por
ltima vez en esas vecindades, y tal vez todava estn all. Incluso si
su intencin es irse de Menzoberranzan, todava deben de estar
haciendo los preparativos para el viaje.
--Si ya han levantado el campamento, al menos podrs encontrar
algn testigo que pueda decirte que tnel tomaron. Es un plan
sensato, pero se me ocurre otro. Es imprudente arriesgar tu vida
cuando ni siquiera entiendes el juego. Podras huir de
Menzoberranzan. Con tu magia, eres uno de los pocos capaces de
emprender solo un viaje tan peligroso.
--Podra intentarlo --dijo Pharaun--, pero sospecho que Gromph
me perseguira. Aun si no lo hiciera, habra perdido mi hogar y el rango
ganado por el que he trabajado toda mi vida. Renunciaras a ser un
maestro tan solo para evitar el peligro?
--No.
--Entonces comprendes mi apuro. Imagino que ya te has dado
cuenta de por que te llam hoy.
--Creo que si.
--Claro que si. Lo que sea que realmente est pasando, mis
oportunidades de sobrevivir mejorarn si tengo a un camarada que
cuide mi espalda.
Ryld frunci el ceo.
--Quieres decir, un camarada que est dispuesto a desafiar la
expresa voluntad de la Madre Matrona Baenre y a correr el riesgo de ir
en contra del Archimago de Menzoberranzan tambin.
--Ms o menos, y por una feliz coincidencia tienes la apariencia de
un drow con la necesidad de romper con su rutina diaria. Sabes que
ests muerto de aburrimiento. Es doloroso verte quejarte durante todo
el da.
Ryld medit por un momento, luego dijo:
--De acuerdo. Tal vez encontremos algo a nuestro favor.
--Gracias, amigo. Te la debo. --Pharaun tom un trago y le ofreci
el frasco de nuevo--. Bbete el resto, queda slo un trago. Parece que
nos hemos engullido toda la pinta en unos minutos, aunque es muy
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poco probable que gente refinada y elegante como nosotros haya...
Algo cruji y crepit encima de sus cabezas. Oleadas de presin
los aplastaron. Ryld mir hacia arriba y maldijo, se prepar y extrajo
una daga, mientras deseaba haber trado consigo sus armas antes de
haber salido a Melee-Magthere.
Pharaun se levant de un modo ms elegante.
--Bueno --dijo--, esto es interesante.





_____ 2 _____

Con un ltigo de vboras retorcindose en su mano, y un murmullo
suave de su delgada toga, Quenthel Baenre, la Seora de
Arach-Tinilith, caminaba mirando a las jvenes amontonadas en el
centro de la habitacin de mrmol alumbrada por velas. Ella siempre
haba tenido el don de infligir miedo en aquellos corazones que no la
complacan, y stas alumnas no eran la excepcin. Algunas temblaban
o parecan combatir las lgrimas, e incluso las malhumoradas y
dscolas se negaban a mirarla a los ojos. Disfrutando de su miedo,
Quenthel prolong su silenciosa inspeccin hasta que estuvo segura
de que se converta en insoportable y entonces restall el ltigo.
Algunas de sus alumnas se asustaron y saltaron. Mientras las cinco
vboras negras con rayas rojas que conformaban el ltigo se
levantaban retorcindose y escudriando desde el mango adamantino,
Quenthel dijo:
--Durante todas sus vidas, sus madres les han dicho que cuando
una alumna asciende a Tier Breche, permanece aqu, aislada de la
ciudad de abajo por diez aos. El da que entraron en la Academia, les
dije lo mismo.
Acech a una de las alumnas atrapada al frente del grupo,
Gaussra Kenafin, ligeramente rellenita y de cara redonda, con dientes
tan negros como su piel. Respondiendo a la voluntad tcita de
Quenthel, las vboras del ltigo exploraron el cuerpo de la novicia,
recorriendo sus contornos con sus lenguas siseantes. La Seora de
Arach-Tinilith poda ver que Gaussra se retorca imperceptiblemente
por miedo a que los reptiles la atacasen.
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--As que si lo saban --ronrone Quenthel--, no?
--Si --jade Gaussra--. Lo siento. Por favor, aleje las serpientes!
--Que impertinente de tu parte. T y las dems han perdido el
derecho de pedirme algo. Pueden besarla.
La ltima orden iba dirigida a las serpientes, y respondieron
inmediatamente clavando sus largos colmillos sobre mejillas, cuello,
hombro y pecho. Ante el ataque, Gaussra colaps, esperando morir
echando espuma por la boca y sus propios ennegrecidos incisivos
masticando su lengua morada.
Sin embargo se encontr sentada en el suelo, ms que viva, sin
otro dao que el escozor de las mordeduras, pero habiendo sufrido la
humillacin pblica de haber expuesto tan completamente su terror.
--Regresars a tu Casa --dijo Quenthel disfrutando de la expresin
en la cara de Gaussra mientras caa en la cuenta del verdadero
significado de esas palabras--. Si te acercas de nuevo a mi ltigo, esta
vez las vboras dejaran fluir su veneno.
Quenthel se alej de Gaussra, quien se puso de pie y huy de la
cmara.
--Todas saban lo que se esperaba de ustedes --le dijo al resto de
las novicias--, pero trataron de escabullirse a sus casas de todas
formas, al hacerlo, han ofendido a la Academia, a sus propias familias,
a Menzoberranzan, Incluso a la mismsima Lolth!
--Solo queramos ir por un tiempo --dijo Halavin Symryvvin, quien
pareca llevar encima la mitad de la insignificante fortuna de su Casa
en la forma de un chilln colgante adornado de oro.
--Habramos regresado.
--Mentirosa! --Grit Quenthel, estremecindose.
Encabritndose, el ltigo de serpientes repiti el grito.
--Mentirosa!
--Mentirosa!
--Mentirosa!
En otras circunstancias, Quenthel se habra redo ya que estaba
orgullosa de su arma. Muchas sacerdotisas posean un ltigo de
colmillos, pero el suyo era algo especial. Las serpientes eran
venenosas e igualmente posean una inteligencia demonaca y el
poder de hablar. Fue la ltima herramienta mstica que haba creado
antes de que todo se convirtiera en un caos.
--Oh, habran regresado --continu--, pero solo porque sus
madres las habran mandado de vuelta o las habran matado por
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avergonzarlas. Ellas tienen suficiente sentido como para respetar las
sagradas tradiciones de Menzoberranzan aun cuando sus
degeneradas descendientes no.
A sus madres no les importara si las masacrara, tampoco. Me
agradeceran que limpiara el honor de sus Casas pero Lolth desea
nuevas sacerdotisas y a pesar de aparentar lo contrario, es muy
improbable que una o dos de ustedes valgan la pena para servirle. Por
lo tanto les dar otra oportunidad. No morirn hoy. A cambio, se
cortarn uno de los dedos de cada una de sus manos y lo quemarn
ante el altar de la diosa para implorar su perdn. Mandar traer una
tabla para cortar.
Quenthel observ sus rostros afligidos, disfrutando el enfermizo e
insano miedo. De hecho, disfrutara viendo las mutilaciones. La mejor
parte sera cuando una novicia que ya hubiera cortado una mano
tuviera que utilizar la ya sangrienta y chorreante para mermar la otra...
--No!
Sorprendida por el estallido, Quenthel escudri para ver quien
haba hablado. La masa de prximas-a-convertirse-en-tullidas la oblig
a abrirse paso hasta la esbelta mujer parada al fondo. Era Drisinil
Barrison Del'Armgo, la de la nariz filosa y los ojos verdes, de quien
Quenthel haba sospechado desde el primer momento de que
instigaba a la masa a fugarse. De alguna forma la novicia de piernas
largas se haba hecho con una daga, ms bien una espada corta,
durante de la sesin disciplinaria. La sostena lista en baja guardia.
Quenthel reaccion como cualquier otro elfo oscuro en la misma
situacin. Ella aoraba aceptar el desafo y matar a la otra mujer,
senta la necesidad como una tensin sensual presionando para salir
explosivamente. Fuera que respondieran a las emociones de ella o las
suyas propias ante la controvertida temeridad de Drisinil, el ltigo de
vboras se encabrit y sise.
El problema era que, a pesar de la aseveracin de lo contrario por
parte de Quenthel, las alumnas no carecan del todo de cierta
importancia. Eran un valioso mineral en bruto que era enviado a la
Academia para ser refinado y ser convertido en un instrumento til.
Nadie se inquietara ante unos cuantos meiques amputados, las
madres matronas esperaban cosas como esa, y la mayora de las
veces, sus nias sobrevivan a la educacin, una presuncin que el
idiota renegado Mizzrym ya haba puesto en duda.
Cierto, Pharaun haba perdido solo hombres, pero aun as, haba
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agotado la cuota de muertes permitidas correspondiente a varios aos.
En esta situacin, sera una mala idea para Quenthel matar a
cualquier estudiante, ciertamente una joven de la poderosa Barrison
Del'Armgo. Quenthel no quera empezar discordias entre la Academia
y las Casas nobles cuando Menzoberranzan ya estaba al borde de la
disolucin.
Adems, le preocupaba un poco de que se les ocurriera a las
otras fracasadas fugitivas unirse a pelear del lado de su cabecilla.
Quenthel aquiet a las serpientes con su pensamiento y le ofreci
a Drisinil una de sus miradas de acero y le dijo:
--Piensa.
--He pensado --le replic Drisinil--. He pensado por qu
deberamos pasar diez aos de nuestras vidas encerradas en Tier
Breche cuando no hay nada para nosotras aqu?
--Todo est aqu para ustedes --dijo Quenthel, manteniendo la
presin de su mirada--. Aqu es donde aprenden todo lo que una dama
de Menzoberranzan debe ser.
--Qu? Qu estoy aprendiendo?
--Por el momento, paciencia y sumisin.
--No vine para eso.
--Evidentemente no. Considera esto entonces. Todas las
sacerdotisas de Menzoberranzan estn jugando un juego y el objetivo
del juego es convencer a las otras de que no pasa nada malo. Si una
alumna deja Arach-Tinilith prematuramente, aunque nadie lo ha hecho
desde la fundacin de la ciudad, eso parecer peculiar y no es lo que
se supone debe ser.
--Tal vez no importa el juego.
--A tu madre si. Ella juega tan diligentemente como el resto de
nosotras. Te recibir de vuelta en su casa si pones sus esfuerzos en
peligro?
Los ojos esmeralda de Drisinil pestaearon, primera seal de que
la mirada de Quenthel la estaba incomodando.
--Yo... si, ciertamente lo hara.
--A ti, una traidora a tu Casa, tu ciudad, tu sexo y a la diosa
misma?
--La diosa...
--No lo digas! --Contest bruscamente Quenthel--. O tu vida se
acaba y tu alma ser atormentada por toda la eternidad. Hablo no solo
como la Seora de Arach-Tinilith, sino como una Baenre. Recuerdas
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a Baenre, Barrison Del'Armgo? Somos la Primera Casa, y tu,
meramente la Segunda. Aun si consiguieras escapar de Arach-Tinilith,
aun si tu inculta y grosera familia fuera tan imprudente como para
aceptarte nuevamente en esa porquera de casucha que ustedes los
Del'Armgo llaman hogar, no sobreviviras. Mi hermana Triel, Madre
Matrona Baenre, te destruir personalmente.
No era nada ms que la verdad. No haba nada de amor entre las
hermanas Baenre, pero cuando era necesario mantener la supremaca
de su Casa se ayudaban mutuamente.
Drisinil trag y baj apenas su mirada.
--Seora, no quiero ser irrespetuosa. Es solo que no quiero
mutilarme.
--Pero lo hars, novicia, y sin ms demora. Realmente no tienes
otra opcin... y no es de lo ms conveniente que ya tengas un
cuchillo en la mano?
Drisinil trag de nuevo y con su mano temblando un poco puso el
filo en posicin para cortar su pequea falange. Quenthel pens que el
procedimiento sera ms fcil si la novicia se aproximara un poco y
colocara su meique en el borde de la mesa, pero aparentemente se
estaba tomando el "sin ms demora" bastante literalmente y eso le
pareca bien a la sacerdotisa mayor. En su imaginacin ya estaba
saboreando la primera tajada cuando un ruido como una nota
discordante de los cuernos glaur estall en el aire.
Por un instante, Quenthel se sobresalt, no asustada pero si
desorientada. Le haban dicho que era ese horrible sonido pero nunca
haba esperado llegar a orlo. Por lo que ella saba nunca nadie lo
haba odo.
La sacerdotisa de Menzoberranzan disfrutaba de una compleja
relacin con los habitantes del Abismo. Unas entidades infernales eran
los guardias o siervos de Lolth, y durante su servicio eran venerados
como tales, pero en otras ocasiones los clrigos no tenan ningn
escrpulo en atrapar espritus con sus conjuros y obligarlos a cumplir
sus deseos. A veces las criaturas acechaban el plano fsico por
eleccin propia, masacrando a cualquier mortal que se cruzara por su
camino, sin exceptuar a los drows, con los que estaban emparentados
de alguna manera.
Los fundadores de la Academia haban protegido Tier Breche en
general y particularmente Arach-Tinilith con encantamientos hechos
para mantener alejado a cualquier espritu excepto a aquellos a los
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que consideraban bienvenidos. Incontables generaciones de
sacerdotisas haban considerado aquellos aposentos invulnerables,
pero si lo que ese sonido alarmante anunciaba era cierto, las barreras
estaban cayendo una a una.
El estruendo se detuvo. O el demonio haba dejado de intentar
forzar su entrada o haba abierto una brecha entre la guardia.
Quenthel sospechaba que la ltima opcin era la correcta y cuando
comenz el gritero saba que estaba en lo correcto.
--Sabes que es lo que est irrumpiendo? --Jade.
--No --silb Yngoth, tal vez la ms sabia de las serpientes del
ltigo--. El intruso se ha protegido de la Vista.
--Maravilloso.
El eco de los quejidos encamin a Quenthel a un espacioso e
iluminado hall lleno de esculturas de araas de mrmol negro, puestas
all para hacer la entrada al templo lo ms impresionante posible. Las
estropeadas vlvulas de la gran puerta doble de adamantina en la
zona sur del muro estaban abiertas permitiendo contemplar el plat
afuera. Varias de las sacerdotisas se encontraban inconscientes y
abatidas sobre el suelo. Por un instante, Quenthel no pudo percibir
que haba causado semejante desmn, luego el culpable se movi en
su campo de visin hacia otra desgraciada sirvienta de Lolth.
La intrusa era una gigantesca araa, muy parecida a las brillantes
esfinges que la rodeaban y, al verla, Quenthel frunci el ceo ante una
molesta y poco comn punzada de duda.
Por un lado el demonio, si es eso lo que era, estaba atacando a
sus alumnas y al personal, pero por el otro lado, era una especie de
araa, sagrada para Lolth. Tal vez era su emisario para castigar a los
dbiles y herejes.
Tal vez, Quenthel deba simplemente hacerse a un lado y
permitirle que continuara con la masacre. La sinti de alguna manera y
se volte hacia ella como si la hubiera estado buscando todo este
tiempo. Aunque muchas araas posean varios ojos, sta, observ
ella, era excepcional ms all de toda deformidad. La cabeza detrs
de las dentadas mandbulas era virtualmente una masa de ojos, y
todava ms ojos se abran esparcidos por todo el cuerpo de la peluda
y negra criatura.
sta peculiaridad sobresaliente y la manifiesta hostilidad de la
araa dispersaron la incertidumbre en Quenthel en un instante.
Matara a esta extraa cosa.
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La cuestin era cmo? No se senta dbil, nunca lo haba hecho
y nunca lo hara pero saba que no era el mejor momento para ella de
pelear semejante batalla. Y aparte de sus desventajas, ni siquiera
estaba usando su tnica de malla o piwafwi. Raramente la usaba
dentro de los muros de Arach-Tinilith. La mayora del tiempo, sus
sbditos la teman demasiado como para atreverse a asesinarla, y
siempre haba tenido la seguridad de que no necesitara la armadura
para no decepcionar a aquel que se atreviera a desafiarla.
Mientras retroceda ante el ataque de la araa sus manos,
delgadas y negras como la obsidiana, abrieron una bolsita que
colgaba del cinto, extrajo un rollo de piel y lo desenroll para
examinarlo. Todo con una facilidad debida a la prctica, y al mismo
tiempo con cierta reticencia, ya que el rollo mgico que se dispona
ausar era un tesoro. Pero era necesario, y el pergamino era casi el
nico instrumento mgico que tena a mano.
Rpidamente, pero con un ritmo y pronunciacin perfecta, ley los
versos, mientras las letras se desvanecan de la pgina al pronunciaba
las palabras. Oscuras y fras llamas se desprendieron del pergamino
hacia el lustrado piso y recorrindolo ms rpido que un fuego que se
propaga sobre una pila de hongos secos y muertos, formando un
camino que iba desde donde estaba ella hasta el demonio.
El negro fuego se abalanz sobre los numerosos y delicados pies
del demonio. Tendra que haber hecho retroceder irremediablemente a
la criatura de mltiples ojos pero no fue as. El arcnido sigui
avanzando diestramente como antes, lo que era ms rpido de lo que
pudiera hacer un drow.
--El espritu tiene defensas contra la magia! --grit K'Sothra, tal
vez la menos inteligente de las vboras del ltigo y ciertamente la que
ms se inclinaba a decir lo obvio.
Quenthel no tendra tiempo de conjurar otro hechizo antes de que
la araa la alcanzara, ni tampoco podra escapar de ella. Tendra que
maniobrar. Volvindose, tir el intil rollo de pergamino y se refugi
debajo del vientre de una de las estatuas. A menos que tuviera el don
de encogerse o cambiar de tamao, la invasora no tendra oportunidad
de seguirla por el mismo espacio pequeo. Se desliz por el suelo,
raspndose los codos. Una de las serpientes maldijo cuando su
escamosa cabeza en forma de cua se golpe contra la piedra. Rod
sobre si misma y se dio cuenta de que solo haba ganado unos
segundos. No, el demonio no poda meterse debajo de la estatua pero
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observando con sus racimos de ojos, estaba subiendo encima de esta.
De cerca, tena un olor asqueroso.
Quenthel saba que si permita que la araa se precipitase sobre
ella, el monstruo la agarrara y despedazara con sus mandbulas. Se
puso de pie y restall su ltigo.
Las serpientes se retorcieron en el vuelo y extrajeron sus colmillos
para atacar. Esas serpientes venenosas mordieron profundo y
desgarraron, rasgando los apiados ojos del demonio antes de
arrojarse de nuevo. Los rganos se deshicieron en fluidos y terminaron
colapsando, y las serpientes se regocijaron.
Quenthel poda sentir su exultacin a travs del vnculo psquico
que las una, pero saba que era prematuro. La araa tena
muchsimos ojos ms, y el golpe solo la haba paralizado por un
momento. Aun as iba a brincar.
Aunque la haban sorprendido sin muchas de sus protecciones,
Quenthel por lo menos llevaba el pesado collar de perlas negras. Se
enderez, desliz una de las encantadas cuentas de la fina y
especialmente armada cadena de oro y se la arroj a la araa.
Una luz blanca brill a su alrededor, pareciendo emanar de todos
lados al mismo tiempo. Gracias a Lolth, esta vez su magia surti
efecto. La araa se resbal y tropez. Rodeada por una esfera mgica
invisible la araa se revolcaba en pnico. La explosin haba abierto
horrendas llagas que se esparcan por el cuerpo de la criatura.
Desdichadamente, pareca que la criatura era capaz de ignorar el
dolor que le causaban y segua rascando la esfera. Chispas
azul-blancas brillaban en la punta de sus patas, y, Quenthel supo que
estaba usando ms que fuerza bruta y pnico para huir.
Hblame, pens Quenthel segura de que las palabras seran
odas en la mente de la araa. Sinti una conexin, tenue, tal vez
atenuada por la esfera de fuerza.
La esfera se desvaneci mientras Quenthel balaceaba su ltigo
de nuevo tratando de surcar la odiosa cara de la criatura hacia el
presumible cerebro que deba de encontrarse detrs.
La araa brinc lejos, tan explosiva como una de sus pequeas y
saltadoras primas, elevndose bien alto y aterrizando a lo lejos de la
cmara detrs de un grupo de esculturas. El espritu se escabull
entre las sombras, a pesar de que Quenthel la estaba observando
intensamente, en un segundo le perdi el rastro.
Dnde ests? Le pregunt mentalmente.
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La respuesta fue un estallido de rabia de la criatura imposible de
traducir en palabras. Quenthel se dio por vencida al tratar de
comunicarse con la criatura, aunque si fuera una sirvienta de Lolth,
debera responderle.
--Podras salir ahora, Seora --dijo Hsiv, el primer diablillo que
Quenthel haba puesto dentro de una serpiente del ltigo.
--No te podr alcanzar desde all antes de que huyas por la
puerta.
--Tonteras! --Dijo tajantemente--. La bestia desbarat mi
Academia y amenaz mi persona, he de cobrar mi venganza.
Infectadas con su rabia, la banda de serpientes se irgui y sise
hasta que ella las silenci con una orden mental.
Una de las sacerdotisas tiradas en el suelo gema de dolor.
Quenthel se arrim a una de las vctimas de la araa y la pate en la
cabeza silencindola instantneamente. La suma sacerdotisa drow
haba eliminado todo sonido extrao, pero no lograba ubicar a la
araa. A excepcin del siseo de su propia respiracin, la cmara
estaba silenciosa. Volvindose lentamente, con el corazn latiendo,
inspeccion las esfinges arcnidas a su alrededor. Acaso se haba
movido esa pata retorcida?Aquella cabeza, escondida tmidamente
como para que ella no la pudiera ver apropiadamente, posea
demasiados ojos? La figura que estaba a la derecha, se haba
movido un pelo ms cerca cuando ella no la estaba observando?
No, no, y no. Solo era su imaginacin, tratando de suministrarle lo
que no poda la observacin.
Olfate repetidas veces pero tampoco fue de ayuda. El hedor de
la araa segua en el aire, pero no era ms fuerte en una direccin que
en otra.
Maldicin, el demonio tendra que estar en algn lado! S! Se dio
cuenta de que no tena por que seguir en el suelo si poda escalar
superficies verticales, como sus parientas ms pequeas.
Asumiendo que el demonio estaba colgando de alguno de los
muros superiores, le deba haber llevado un tiempo superar el shock
de las llamaradas y sus horribles heridas, pero seguramente esta
creptando para colocarse en el mejor lugar desde donde poder atacar
a su adversario.
Quenthel mir hacia arriba. El artista haba decorado tambin las
ms altas sombras de la cmara. El techo era una telaraa octogonal
con araas pintadas en ella, proveyndole as un esplndido camuflaje
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a la criatura. Si la estaba acechando en el medio del techo, realmente
no poda verla.
Todava revisando el techo, las serpientes vigilando tambin,
retrocedi hasta ponerse de espalda contra uno de los muros y ley la
frase de otro rollo con lo cual, la llama del candelabro salt y se volvi
negra. Introdujo su brazo en el fuego negro y la seda de su manga
flotante se prendi inmediatamente.
Aunque estaban alejadas del brazo en llamas, las serpientes
sisearon y se retorcieron alarmadas. Quenthel las puso en su lugar
con un brutal tirn de su voluntad. No sintiendo ms que una
placentera tibieza, silenciosamente manipulo el oscuro fuego. Una
parte del fuego mgico flot por su brazo y se transform en una
pequea y suave semislida bola en su palma. Lo lanz y su magia se
dispar como un proyectil de una honda golpeando el fresco del techo
en donde se expandi como una enorme gota de sombras llamas.
Quenthel continu su primer misil con una aluvin parejo. El
fresco comenz a arder con una ordinaria llama amarilla all por donde
haba pasado el oscuro fuego, baando el aire con un humo que haca
arder los ojos y un olor asqueroso que era a la vez un gusto
enfermante en el fondo de su boca.
Lanzaba llamaradas ciegamente, pero con el fuego esparcindose
arriba, no deba importar. Seguramente la araa no se quedara quieta
ni se dejara quemar. El fuego deba ponerla en movimiento y por ende
hacerla visible. A menos que por supuesto, la araa no estuviese en el
techo, lo que era una posibilidad muy real. Tal vez se estaba
escondiendo en otro lugar. Podra estar trepando sobre ella mientras
observaba arder las pinturas, y las nerviosas serpientes estaban ms
preocupadas en mantenerse lejos del fuego oscuro que en vigilar.
No, su intuicin la haba llevado en la direccin correcta. Detect
a la araa mientras esta se preparaba a saltar sobre ella, y habindola
espantado, solo necesitaba sobrevivir a su renovado ataque.
Se sumergi por debajo de la figura que caa a plomo y rod,
dejando un rastro de pedacitos de ropa negra quemada en el suelo. La
criatura aterriz flexionando sus ocho patas para amortiguar el
impacto.
Quenthel se arrastr y se alej de la araa. Toda su bata estaba
ardiendo y casi todo su cuerpo estaba envuelto en el fuego oscuro.
Arroj otra bola de la sustancia la cual se esparci sobre el lomo del
demonio y cay por los costados. Para su deleite la magia la volvi a
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afectar. La araa tambin estaba envuelta en una manta de llamas
sombras, el calor formaba ribetes de humo en el aire.
Eso significaba que tena que caerse, verdad? O al menos
tambalearse en agona? Seguramente el fuego la estaba lastimando
por que Quenthel poda oler su carne ardiendo aun por sobre el
omnipresente olor de la abrasiva pintura, pero el demonio se volvi y
corri tras ella.
Apunt el siguiente misil abrasivo al centro del amasijo de ojos
que de alguna extraa manera pareca constituir el mismo centro de la
criatura. La araa se tambale y tropez cuando la ardiente oscuridad
la salpic en las orbitas, pero solo por un segundo y sigui avanzando.
Sin poder sobrepasarla, esperando por lo menos ablandarla un
poco, Quenthel grit el nombre de su diosa y se enfrent a ella.
Cubierta en fuego oscuro, todo su cuerpo era un arma y quemara a la
araa donde sea que la tocase. Los miembros del monstruo que
ardan con fuego ms amarillento tambin la podran quemar si ella la
dejaba. Las serpientes del ltigo, sobreponindose con su natural
salvajismo al miedo al fuego, azotaban y atacaban en un frenes
sanguinario.
En un principio, se mantuvo fuera del alcance de las mandbulas
de la araa restallando el ltigo, agachndose y esquivndola. Saltaba
a la izquierda cuando amagaba a la derecha, y las filosas pinzas la
rodeaban en su ataque. Estuvieron cerca de perforar su carne.
Reticente a agarrar su cuerpo ardiente y quemarse, la araa dud solo
un momento. Antes de que pudiera juntar la voluntad necesaria para
continuar, Quenthel dio un ltimo golpe.
Los azotes de obsidiana chocaron contra la cara quemada y
chamuscada del monstruo y carcomieron lo que yaca detrs. La araa
se convulsion, se congel, retorci dos de sus patas intilmente y su
cuerpo ardiendo lentamente se hundi en el suelo mientras el hechizo
de Quenthel se desvaneca y todo el fuego oscuro que todava
crepitaba en la cmara dejaba de existir.
Grit exaltada. Igualmente estticas, tan solo un poco
chamuscadas, las serpientes danzaban en la cima del ltigo. El buen
humor de todas dur hasta que la sacerdotisa Baenre, cubierta por
completo de humo y cenizas se volvi hacia la puerta.
A pesar de que haba estado muy ocupada como para notarlo en
ese entonces, en algn momento un grupo de profesoras y alumnas
se haban apiado en el lugar para observar la batalla. Todava la
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estaban observando a Quenthel, con los ojos bien abiertos y caras
inseguras.
--Era un sacrilegio --dijo Quenthel--. Una burla.
Las mir con una arrogante expectativa.
La miraron por un momento, luego juntaron sus manos e
inclinaron sus cabezas en obediencia.





_____ 3 _____

Alta y flexible, el lado izquierdo del que fuera una vez un hermoso
rostro se contrajo con una vieja cicatriz de batalla de la que, lo
reconoca, estaba tontamente orgullosa. Greyanna Mizzrym fue al
encuentro de su madre, sucia, sudorosa y todava llevando su cota de
malla. Greyanna saba que a su Madre no le gustaba que sus hijas u
otros sbditos se reunieran con ella armados, pero tena una excusa.
Haba regresado de una incursin de inspeccin de las operaciones de
Mizzrym en Bauthwaf-sobre-capa --como era llamada la red de tneles
que circundaba los alrededores de Menzoberranzan-- solo para
escuchar que un loco funcionario que todava llevaba las marcas
frescas de barro de los latigazos de la matrona deseaba verla lo antes
posible.
En realidad, aun sabiendo que las armas no la salvaran si las
cosas salan horriblemente mal a Greyanna ms bien le gustaba tener
una justificacin para presentarse ante su parienta con la maza en su
mano y el escudo en el brazo. No poda pensar en ninguna razn por
la que su madre habra decidido matarla en este momento en
particular, pero una nunca poda estar del todo segura no?
Ciertamente no con Miz'ri Mizzrym, una mujer considerada incluso
por los otros elfos oscuros como excesiva y cruelmente caprichosa. Se
sentaba en el trono de su templo con todas las armas y protecciones a
mano, el ltigo de seis cabezas y la prpura vara de tentculos y los
anillos encantados brillando en sus dedos. Podra haber sido
considerada atractiva aun por las exigentes normas de su exquisita
raza, excepto que su boca se torca siempre hacia abajo en un feo y
perpetuo gesto de regao. Consideraba los encuentros marciales de
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su hija framente pero sin comentarios.
Greyanna inclin su cabeza y extendi sus manos ofreciendo la
correspondiente obediencia, y dijo:
--Deseabas verme, Madre Matrona?
--Deseaba verte ayer.
--Estaba afuera ocupndome de negocios familiares. --Por
supuesto que Madre lo saba tan bien como ella--. Debo encargarme
de nuestros asuntos incluso ahora. Especialmente ahora, como tu
misma has observado ms de una vez.
--Cuida tu lengua insolente!
Greyanna suspir.
--Si Madre. Me disculpo. No era mi intencin hablar fuera de
turno.
--Procura no hacerlo nuevamente.
Miz'ri se llam al silencio, tal vez para poner en orden sus
pensamientos, tal vez simplemente en un esfuerzo por para sacarla de
quicio a su hija. Semejantes intentos mezquinos y sin sentido de
intimidacin para con su hija eran virtualmente un reflejo. Greyanna se
preguntaba si le haban indicado a algn sirviente que le alcanzaran
alguna silla para lo que quedaba de la entrevista. No pareca ser as.
Eso era tpico de su madre tambin..
--Tu hermano Pharaun... --dijo finalmente Miz'ri.
Greyanna abri los ojos bien grandes.
--Si?
--Creo que finalmente es tiempo de que ustedes dos se renan.
La mujer ms joven mantuvo su marcado rostro calmo y sereno.
Raramente era una buena idea mostrar alguna emocin fuerte ante
alguien, particularmente a Madre. Si le demostrabas que algo te
importaba, buscara la forma de lastimarte con ello. Aun as, Greyanna
no pudo evitar un escalofro de anticipacin. Ella y su hermana gemela
Sabal se haban detestado mutuamente desde la cuna en adelante.
Por supuesto, que en las nobles Casas de Menzoberranzan la
rivalidad entre hermanas era esperada y fomentada. Ciertamente Miz'ri
la haba alentado, tal vez simplemente para su propio entretenimiento.
Pero por alguna razn --tal vez se deba a que de alguna manera
extraa eran idnticas-- la enemistad entre sus hijas sobrepasaba sus
expectativas. Era ms amargo y personal. Cada una esperaba lastimar
y perjudicar a la otra para beneficio propio para mejorar su posicin
dentro de la familia. Todo menos sofocarse en su desprecio de una
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por la otra, peleaban un duelo que haba durado dcadas y abarcaba
cada faceta de sus existencias, y gradualmente, en cada campo de
batalla Greyanna haba empezado a sobresalir. Ella haba saboteado
muchos de los planes de Sabal de emancipar las fortunas de la Casa
Mizzrym y haba encontrado el modo de sacar crdito de aquellas
maniobras que haban tenido xito. Contaminando secretamente
algunos de los artculos sagrados de cada santuario se haba
asegurado que los rituales pblicos de su hermana fracasaran al
querer producir aun el ms dbil signo de que su culto era aceptable
para la Reina Araa. Ella sembraba la duda sobre la capacidad y
lealtad de Sabal en los odos de todos aquellos que escucharan. Con
el tiempo, Greyanna haba llegado a ser la ayuda ms valiosa para su
madre, mientras que Sabal era vista como una idiota til solo para las
tareas ms simples. Le tenan prohibido usar los artefactos mgicos
ms poderosos de la familia, por las dudas de que los rompiera o los
usara para algn desquiciado propsito. Tanto los parientes como los
esclavos guerreros o cualquier miembro de la casa que alguna vez la
hubieran apoyado en sus aspiraciones la evitaban como si fuera una
peste. A esa altura Greyanna podra haberla matado fcilmente y
pensaba que pronto lo hara, pero la miseria de Sabal era tan
satisfactoria que no quera ponerle fin. No hasta que Pharaun
regresara de Sorcere. Antes de que hermanito partiera a Tier Breche,
Greyanna no lo haba ni notado. Por supuesto que una no les prestaba
atencin a los jvenes de la casa a menos que tuviera la mala suerte
de que te encargaran cuidarlos.
Eran las pequeas sombras que creptaban por la casa,
escalando, siempre escalando, esforzndose por dominar las innatas
habilidades mgicas aprendiendo su lugar de subordinados en el
mundo, todo bajo los impacientes ojos --y latigazos-- de sus
encargadas. Por lo que poda recordar, Pharaun haba sido tan
intimidante y pattico como el resto. La Academia lo haba
transformado en algo considerablemente ms interesante, para no
decir ms peligroso. Tal vez estaba dominando los formidables
poderes de la hechicera o tal vez era el enclave compuesto de
hombres solamente, pero de algn modo emergi de su escolaridad
pulido, astuto y audaz, poseedor de un genio filoso y una lengua
descuidada que bailaba peligrosamente al borde del castigo y luego
retroceda segura de nuevo. Increblemente se haba unido a Sabal,
quien nunca haba perdido la esperanza de escalar ms alto que su
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degradada posicin en el estado. Hasta este da, Greyanna poda
explicar su decisin asumiendo que exista una unin perversa y
antinatural entre ellos, pero cualesquiera fueran sus razones con la
ayuda de las ideas de Pharaun y su ayuda y magia, Sabal ensay
nuevos riesgos y haba tenido xito y haba comenzado a escalar la
escalera del estatus social una vez ms. Lo estaba haciendo ms
rpido de lo que Greyanna se haba imaginado y la familia haba
vuelto a considerar a las gemelas como iguales una vez ms, iguales
en mrito y prometedoras. Por lo que sus guerras privadas haban
recomenzado, ms viciosas y mortferas que antes, pero esta vez
Sabal --ms bien Pharaun --haba probado estar a su altura.
Greyanna trat de romper el estancamiento tratando de
convencer a Pharaun de que cambiara de lado. Crey que iba a
funcionar, ya que, despus de todo Sabal era exactamente como ella y
compartan precisamente las mismas esperanzas. Por que entonces,
el mago no se una con la ms fuerte, la hermana ms rebelde que
haba escalado hasta la cima de la Casa Mizzrym sin su ayuda?
Pensar en los triunfos que podran haber logrado juntos! Aunque no le
gustaba mucho la posibilidad, incluso sonri lascivamente y le ofreci
el incentivo que crea le haba dado Sabal. Su hermano se ri de ella.
En ese momento Greyanna comenz a odiarlo tan salvajemente como
a su hermana. Tal vez estaba en deuda con l por su mordaz burla.
Concebiblemente la haba llevado a nuevas alturas de ingenuidad, por
lo que poco despus dio con la estratagema que destruira a Sabal.
Una banda de enanos grises haba estado incursionando en los
tneles al sureste de la ciudad y Sabal encabezaba la fuerza
alentndolos a cazar a los bandidos. Tomando medidas
extraordinarias, conduciendo a sus agentes, fueran mortales,
elementales o demonacos sin descanso, Greyanna haba logrado
localizar al duergar antes que su gemela. Luego vino la parte difcil.
Ella y sus ayudantes tuvieron que secuestrar a uno de los hombrecitos
color pizarra sin que se dieran cuenta sus compaeros, equiparlo con
un amuleto de platino que sus clrigos subordinados, magos y joyero
personal haban elaborado en un increble corto plazo, hechizar al
merodeador con hechizos para olvidar y de persuasin, y devolverlo
con sus amigos. Sabal encontr al duergar pasados dos das.
Despus de que sus tropas hubieran exterminado a los bandidos,
despojaron los cuerpos y encontraron el broche, el cual era valioso y
hermoso y como varios magos que estaban all presentes
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descubrieron ms tarde, tambin confera varias habilidades mgicas.
Nunca se le ocurri a Sabal que un tesoro robado de un enano muerto
constituira una trampa puesta por una elfa oscura, su hermana, y
felizmente lo reclam como parte del botn.
A partir de ese da, Sabal lentamente, sbitamente se enferm en
cuerpo, mente y espritu, mientras luchaba patticamente de esconder
cualquier apariencia de debilidad de todo aquel que la descubriera y
tratara de explotarla para matarla o degradarle su rango. Lo que
inclua a casi todos en Menzoberranzan.
Pharaun probablemente reconoca su deterioro pero era incapaz
de contrarrestarlo. Tal vez ni siquiera saba que llevaba un nuevo e
inusual artefacto mgico con ella. La maldicin que la estaba
envenenando, que yaca insidiosamente entretejida entre todos los
encantamientos benignos, haca que se aferrara al amuleto con una
fascinacin obsesiva y miedo a que otros fueran a robrsela si no la
mantena escondido. Durante los varios meses de la malaria de Sabal,
Greyanna a veces se preguntaba si Pharaun se unira a ella si se lo
peda nuevamente. No se lo pidi. Solo observaba y esperaba la
oportunidad de terminar con Sabal. Ella haba aprendido su leccin.
No importaba cuan poco probable pareciera la posibilidad, no dejara
que su gemela viviera para recobrar su fortuna de nuevo.
Una noche, Pharaun dej el castillo, fuera para vagabundear o
porque encontraba que la situacin dentro del castillo era opresiva.
Ms tarde, la sospechosa e insomne Sabal se escabull de la guardia
y comenz a deambular sola sin direccin por la fortaleza. Greyanna y
media docena de sus sirvientes la confrontaron en el jardn de hongos,
donde el jardinero haba podado los brotes fosforescentes en
atractivas formas, fertilizndolos en algunos casos con desechos de
viejos esclavos muertos.
Los ltimos momentos de Sabal podran haber parecido patticos,
si Greyanna hubiera sido susceptible a ese tipo de emociones. Su
confusa y desesperada gemela trat de utilizar el amuleto de platino
contra su hacedora, pero Greyanna deshizo sus poderes con un
pensamiento. Luego Sabal se avoc a conjurar un hechizo, pero no
poda recitar los versos con la cadencia apropiada o ejecutar los
gestos con la precisin necesaria.
Riendo, Greyanna y los otros merodeadores se acercaron a su
victima y ni siquiera tuvieron que asestarle un golpe. Su mera
proximidad hizo que Sabal gritara, se agarrara el corazn y cayera
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muerta como una piedra. Dbil hasta el final.
Por un segundo, Greyanna se sinti defraudada, pero se sac de
encima el sentimiento. Sabal estaba muerta, eso era lo principal, y con
un poco de suerte, todava tendra a Pharaun para torturarlo.
Cantando palabras que enviaban una fra brisa quejosa a travs
del jardn, reanimo el cuerpo de Sabal. Tena usos para ella, primero
como cebo y luego como un instrumento de humillacin. Esperaba que
antes de su exterminio, su hermano pudiera ser inducido a un tierno
interludio ms con ella.
Cuando Pharaun regres a la Casa Mizzrym una hora ms tarde,
su pelo y su ropa inmaculados como siempre, pero ola a vino y
caminaba un poco inestable con un paso demasiado cuidadoso.
Evidentemente haba estado bebindose los problemas. Perfecto.
Tal como le haban instruido, el zombi se paro en la puerta al final
del pasillo con sus brazos extendidos en un gesto insinuante.
Pharaun dio unos cuantos pasos hacia ella y tropez. Borracho o
no, finalmente se dio cuenta, a pesar de los esfuerzos de Greyanna de
mantenerla tibia, que Sabal se estaba moviendo rgidamente y
extraamente, cosa que no haba sucedido ni siquiera en lo peor de su
enfermedad.
Pero haba detectado la anomala demasiad tarde. Ya haba cado
en el centro de la trampa. Greyanna susurr un hechizo de parlisis.
Pharaun se congel mientras sus msculos se entumecan de
inmediato. Los luchadores salieron de sus escondites, rodendolo,
golpendolo repetidamente.
Ella se rea con placer.
Luego sus secuaces se amontonaron en una pila en el suelo y
gritaron de la sorpresa y consternacin. Comenzaron a levantarse y
vieron que Pharaun no yaca ensangrentado y aplastado debajo de
ellos. Pareca imposible, pero de alguna forma haba resistido la
parlisis, luego haba usado la magia para liberarse de sus atacantes.
Sabiendo que Sabal estaba muerta, Pharaun deba asumir que sin la
proteccin de una suma sacerdotisa no pudiera sobrevivir en la Casa
Mizzrym. Ciertamente no poda contar con su malvada madre, quien
no se haba preocupado en salvar una hija de la otra y no lo hara por
un insignificante hijo. Comenz a correr hacia la salida.
--Por all! Rpido! --Grit Greyanna, sealando, e incitando a sus
agentes a que se movieran.
Cuando doblaron una esquina, vieron a Pharaun huyendo a toda
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velocidad y aventajndolos, su piwafwi flameando detrs de l. No se
tambaleaba ni zigzagueaba --evidentemente la desesperacin le haba
curado la intoxicacin-- pero se agarraba la cabeza e iba dejando un
rastro de sangre sobre el lustroso piso. Aparentemente la paliza haba
surtido algn efecto.
Los sirvientes de Greyanna dispararon sus ballestas, pero los
dardos rebotaron en la capa del mago, la cual haba sido encantada
obviamente para servir como armadura. Ella se detuvo lo suficiente
para conjurar una hoja de fuego bajo los pies de Pharaun. Sus
asesinos gritaron y se taparon los ojos para protegerse del resplandor.
A pesar de que tendra que haberse quemado, su hermano segua en
pie y corriendo. Las llamas se desvanecieron detrs de l tan
repentinamente como haban aparecido.
La persecucin tom otro rumbo. Delante de Pharaun apareci
una puerta doble de adamantina, y se abri aparentemente por motus
propio.
En realidad, Greyanna saba que el mago haba usado la marca
plateada de la Casa de Mizzrym para abrirla. Trat de usar su propia
insignia para cerrarla de nuevo pero no estaba al alcance, y Pharaun
alcanz la salida. Estaba en el rellano, una especie de balcn desde el
cual los habitantes de la estalactita del castillo que era la Casa
Mizzrym podan mirar hacia la ciudad. Como era costumbre haba un
grupo de guardias vigilando all, y Greyanna les grit para que
detuvieran al mago.
No dudaron en obedecer. Ella era una suma sacerdotisa y l, un
simple hombre y evidentemente tratando de huir por si fuera poco.
Pero a pesar de eso, como su principal funcin era buscar villanos que
intentaran entrar al castillo, Pharaun los haba tomado por sorpresa.
Tuvo tiempo de conjurar algn tipo de hechizo de confusin y correr.
Cuando Greyanna lleg a la puerta vio que tipo de obstculo
haba elegido el fugitivo. Los guardias estaban perplejos, algunos
parados estupefactos o deambulaban sin direccin, algunos peleando
entre ellos.
Un estruendo, seguido unos segundos despus por gritos de dolor
hizo girar su cabeza a la derecha. Al final del rellano, un segundo
contingente de guardias pareca estar tambin incapacitados
temporalmente ya que Pharaun los haba afectado con una barrera de
hielo. Desapareci por la salida que haban estado vigilando, una
escalera de cristal en espiral, preciosa con su luminiscencia mgica
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que conectaba la Casa Mizzrym con las cuevas inferiores. Greyanna
sinti aumentar su rabia. Aparentemente no iba a tener su oportunidad
de torturar a Pharaun pero incuestionablemente iba a morir. No tena a
donde huir en realidad, y si el miserable no encegueca de pnico
tambin se dara cuenta de ello.
Por lo menos ella podra dar el golpe que sellara su condenacin.
Se apresur hacia el borde del rellano, vio que el tonto con su cabeza
ensangrentada estaba ms all de la mitad de los radiantes escalones
de diamante y pronunci, lo ms rpido posible, la arcana y extraa
palabra que poda hacer desaparecer la escalera. Eso no lo matara a
menos que perdiera la cabeza. La habilidad de gravitar otorgada por el
mismo broche que le permiti pasar por las puertas de la Casa evitara
que cayera. Limitado solo a movimiento vertical, tendra que hacer un
gran esfuerzo para esquivar los hechizos y las flechas.
Dijo la ltima slaba. Mientras los escalones parecan
desvanecerse como pompas, Pharaun salt en el aire, con sus largas
piernas pareciendo una par de tijeras abiertas lo ms posible. Apenas
logr llegar hasta la cima de una enorme estalagmita que servia de
terminacin a la escalera.
Greyanna estaba impresionada. Ese salto era una notable
muestra de atletismo para un golpeado estudiante de hbitos
hedonistas. Aunque no le servira de nada. En realidad haba llegado
al final de su carrera. Se inclin hacia adelante y mando a los
foulwings para que lo mataran. Todava sin aliento y tambaleando por
haber saltado a travs del espacio vaci, Pharaun seguramente no iba
a poder enfrentarse a ellos dos a la vez.
Depredadores grotescos y alados que comnmente hedan a
corrosivo amoniaco, los foulwings estaban hechos a la medida de los
poderes mgicos y proezas de los Mizzrym y le daban a la entrada de
sus fortalezas un cierto estilo que sus simples soldados no podan
igualar. Tambin eran terrorficas bestias de vigilancia. Con un
zarpazo de sus garras y alas de murcilago, de ninguna forma
impedidas por su falta de patas, giraban sus cuerpos de cuellos largos
alrededor para amenazar a Pharaun. Hocicos partidos con mandbulas
llenas de colmillos se le abalanzaron hambrientas desde distintos
flancos. Greyanna miraba con una rapacidad no menor a la de ellos,
siendo una rapacidad del alma. Pharaun grit algo. Greyanna no
lograba identificarlo, pero no pareca ser una palabra mgica, quiz un
grito de miedo o una desesperada suplica de piedad, una splica que
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no sera atendida por las bestias.
Aunque s que parecieron hacerlo. Dudaron, y l levant las
manos. Sus mortferas mandbulas se acercaron delicadamente a sus
dedos, olfatendolo.
Ella volvi a gritarle a las bestias que lo mataran.
Voltearon sus cabezas para mirarla, pero l les habl nuevamente
e ignoraron sus ordenes.
Greyanna los observ atnita. De seguro Pharaun haba tenido
poco contacto con los foulwings, despus de todo viva en el mismo
castillo con ellos, pero ella saba que nunca los haba montado.
Solo las mujeres de la Casa de Mizzrym disfrutaban de ese
privilegio, y era solo montndolos como uno lograba dominarlos de
verdad.
Cmo era posible entonces que disfrutara de una simpata con
las criaturas, incluso ms que ella?
Pharaun se mont a la espalda de uno de los foulwings y ambos
huyeron en el aire. Obviamente su hermano se las haba arreglado
para disolver el encantamiento que haca que las bestias quisieran
sentarse en su posicin condescendientemente.
El mago manejaba su montura ms eficientemente de lo que
Greyanna misma podra haberlo hecho aun con el beneficio de una
montura, bridas y fusta. Le sonri picaronamente mientras se dispona
a huir. Los otros foulwings sin jinete revoloteaban y cargaban sin
objetivo, disfrutando de su libertad.
Greyanna sacudi su cabeza en descreimiento. Todava quera
saber desesperadamente como Pharaun haba aprendido a montar las
criaturas, probablemente Sabal le haba enseado, pero cmo se las
haban apaado sin que nadie lo supiera? Pero ella no se iba a quedar
ah preguntndoselo. La respuesta era menos importante que la
matanza.
Se volvi y mir alrededor. Los guardias que Pharaun haba
hechizado todava estaban desorientados, pero algunos de los
soldados que haba abatido con granizo estaban recuperando su
compostura.
--Disprenle! --Grit, sealando al blanco que rpidamente se
alejaba--. Disparen!
Con admirable rapidez obedecieron. Tomaron sus ballestas,
apuntaron y dispararon una andanada de flechas.
El foulwing de Pharaun se sacudi, luego cay y cay, en picado,
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estrellndose contra la tierra en algn lugar entre los edificios de
estalagmitas de la ciudad.
--Lo atrapamos --dijo el capitn de la guardia.
A pesar de ser ms grande y fuerte que ella, Greyanna no tuvo
problemas en derribarlo.
--Tienes al foulwing --dijo--. No sabemos si le dieron a Pharaun.
No sabemos si us su magia para aparentar su levitacin o su cada.
No sabemos si no est por ah vivo y rindose de nosotros. Necesito
ver su cuerpo, y de una u otra forma me lo traers. Lleva a toda
sacerdotisa, mago y guerrero, drow o esclavo. Muvete!
Y moverse fue lo que hizo. Fue lo nico que la satisfizo por el
momento.
Sus agentes mortales inundaron las calles, mientras ella
permaneca en el santuario de la Casa Mizzrym, conjurando espritus y
haciendo adivinaciones para ayudar en la bsqueda.
Increble y desquiciadamente nada servia. Cuando lleg la luz a la
base de Narbondel, indicando la venida de un nuevo da, tuvo que
admitir que por el momento Pharaun se le haba escapado.
Un mes ms tarde, se enter que su hermano haba, de algn
modo, llegado a Tier Breche y le haba rogado al archimago mismo por
un puesto en Sorcere y, teniendo en cuenta el talento para la magia
que el joven haba demostrado en su entrenamiento, Gromph lo haba
tomado a su servicio.
La noticia lleg como un considerable alivio. Haba temido que su
hermano hubiera huido de Menzoberranzan y estuviera
permanentemente fuera de su alcance.
En cambio, se haba refugiado tras un escudo, arriba de la ciudad.
En algn momento tendra que salir de su refugio y entonces ella lo
atrapara. O eso es lo que ella pens hasta que su madre la mand a
llamar. Preocupada igualmente por los vagabundeos de su fugitivo
hijo, Miz'ri se haba formado otra idea de lo que tendra que hacerse al
respecto: Nada.
A pesar de que eran solo hombres, los Maestros de Sorcere
posean tanto un titulo como cierta autonoma en la prctica, as como
un abundante poder mstico. Y, siempre entretejiendo labernticos
esquemas para elevar el status de la Casa Mizzrym, Madre haba
decidido no provocar a los magos innecesariamente. Lo que era decir
que, ya que Pharaun haba obtenido un lugar en ese claustro de torres
en espiral, era ms importante ahora de lo que nunca lo haba sido en
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la propia Casa, y Greyanna tendra que dejarlo vivir.
Ya haba logrado lo que tendra que haber sido su principal
objetivo, prevalecer sobre sus hermanas y primas, pero su venganza
permanecera inconclusa. A travs de todas las dcadas siguientes, la
consumi. Cientos de veces plane desafiar las ordenes de su madre
y matar a Pharaun de todas formas, solo para desistir de sus
estratagemas poco antes de cumplirlas.
Lo odiaba tan ferozmente como tema aun ms disgustar a
Miz'ria. Sera posible que despus de tanto tiempo la Madre Matrona
hubiese cambiado de opinin? O era esta una nueva crueldad e iba a
forzarla a Greyanna a una odiosa cercana con su hermano quien
todava era intocable?
--Sera bueno ver a Pharaun de nuevo --dijo la mujer ms joven
en el tono ms gentil que pudo disimular.
Miz'ri se ri.
--Oh apuesto a que as sera, verlo y matarlo, no es eso lo que
quisieras?
--Si t lo dices. Ya sabes nuestra historia. Jugamos todo el juego
bajo tus narices. --Me imagino que disfrutaste cada minuto de ello,
pens.
--S, lo hicieron y s que esto te va a interesar. Desdichadamente
ha surgido un problema que incluso sobrepasa mi deseo de llevarme
bien con los magos de la Academia. Mientras estuviste fuera los
hombres siguieron desertando...
--Huy Pharaun de Sorcere? --Interrumpi Greyanna,
entrecerrando sus ojos--. Lo van a castigar finalmente por haber
matado a esos novicios?
--No, no y no! Cierra la boca y djame terminar la historia y luego
llegaremos a tu pequea obsesin en un momento.
--S, Madre.
--Los hombres siguen escapndose y, a pesar de advertrselo,
Gromph todava intenta investigar el asunto. Esperando escapar a
nuestro disgusto y de que nos enterramos, ha decidido hacerlo en
nuestro nombre y ha llamado a un agente eficaz a su oficina para
discutir el asunto. Afortunadamente, nosotros los miembros del
Concilio poseemos un cristal adivinatorio con el cual logramos
penetrar los oscuros encantamientos que protegan la habitacin.
Algunos, por lo menos. Todava no podemos ver dentro, pero
podemos escuchar que pasa y eso fue suficiente para revelar los
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planes del archimago al igual que la identidad del sirviente. Ahora si
quieres puedes pronunciar con entusiasmo el nombre de tu hermano.
--Me imagino que Gromph le dijo que esta era su gran
oportunidad de redimirse.
--Exactamente. La pregunta ahora es cmo responderemos a
esto las sacerdotisas?
--Me imagino que hay una razn por la cual no le dices a Gromph
de que ya sabes su plan.
--Por supuesto, muchas. Una es que nuestra primera
confrontacin con l fue corts y remilgada, pero quien sabe, la
segunda tal vez no sea as. Como estn las cosas, dudamos de
presionarlo demasiado. Otra razn es que no queremos que sepa que
podemos espiarlo. Nos bloqueara por completo o tramara sus planes
en otro lado. Lo mejor y ms sencillo es deshacernos de su pen.
Dado que Pharaun est operando en secreto, lo que sea que le pase,
el archimago no se har cargo de l. La cuestin es que negociar con
tu hermano es una empresa formidable, cuestionable en cualquier otro
momento menos ahora.
Greyanna asinti con la cabeza.
--Por que l es un mago y nosotras somos... lo que somos.
--Entonces, el Concilio se pregunt, donde podramos encontrar
una sacerdotisa tan valiente y tan motivada que aun ahora quisiera
ansiosamente cazar a este hombre cuando descendiera a la ciudad.
Les dije a los otros que saba de una candidata.
--Estabas en lo cierto.
--Lo hermoso de todo esto es que tienes que saldar un asunto
personal. Si la gente te ve hacindole dao a Pharaun no tendrn
motivos para preguntarse cul es el motivo de ello.
--Si, ya veo. Puedo contar con todos los recursos de la Casa
para ayudarme?
--Solo puedo darte algunos ayudantes. Si la gente te viera
descender a la ciudad con todo el ejrcito de la Casa Mizzrym a tus
espaldas, no creeran que es un asunto personal. Puedes elegir tus
armas mgicas de la armera. Pero no las desperdicies. Usa solo las
que necesites.
Greyanna inclin su cabeza.
--Empezar ya mismo a prepararme.
Mizzry finalmente sonri y, de alguna manera, desafiando toda
expectativa razonable, hizo su rostro ms temible, no menos.
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_____ 4 _____

La Percha Plateada no era, como a veces los visitantes de
Menzoberranzan asuman, un emporio de ropa fina. Era tcnicamente
un saln de masajes, pero solo los vulgares lo llamaran as. Ms bien,
era un palacio de delicias, donde los sirvientes con mejores atributos
de la Antpoda Oscura provean lo que muchos elfos oscuros
consideraban como el ms exquisito de los placeres.
Waerva Baenre tena esa opinin. Ya le haban empapado sus
voluptuosas y consentidas formas con un tibio y aromtico aceite y
nada le habra gustado ms que perderse completamente en el tacto
de su masajista.
Pero eso no era posible. Haba llegado a ese santuario sensorial
por negocios, negocios que podan llevarse a cabo all mucho ms
seguramente y discretamente que en la fortaleza Baenre o en la
residencia de la embajadora en el Muro Oeste. Era por eso que ella,
de naturaleza ms bien sociable, haba alquilado una cmoda
habitacin privada con solo dos sillones y un par de musculosos y
sordomudos masajistas humanos en lugar de su sumamente talentoso
Tluth.
Afortunadamente el esclavo sin lengua que haba elegido para
ella era bastante competente. Masajeaba sus msculos del cuello de
manera que era doloroso y placentero a la vez, provocndole quejidos
de dulce alivio. Por supuesto que fue en este momento ms bien poco
digno en el que entr Umrae.
No es que la momentnea agitacin de Waerva hiciera que
Umrae sonriera. Los Baenre no se imaginaban lo que haca falta para
que hiciera eso. Una mujer ms bien demacrada y poco atractiva, con
una piel poco saludable del color gris oscuro del carbn y con una
vestimenta cuyos cortes indescriptibles sutilmente divergan de los
estilos de Menzoberranzan, Umrae, siempre iba a estos encuentros
clandestinos tensa e incmoda, con muchos nervios. Waerva supona
que esa era la diferencia entre nobles y comunes. No importaba cuan
peligrosa fuera la situacin un noble siempre se las arreglaba con
cierta gracia.
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--Est mirando los mapas! --Declar Umrae. Su voz haca juego
con su apariencia. No haba msica en ella.
--No me sorprende --replic Waerva--. Tu seora es
razonablemente inteligente. Nunca cre que fuera a permanecer
complaciente por siempre. --El masajista clav sus dedos en la parte
superior de su espalda y tembl--. Hablaremos de ello, pero primero,
por favor, tranquiliza mi mente. Dime que nadie que importe te vio
entrar a este cuarto en particular.
Umrae frunci el rostro, aparentemente irritada ante la mera
sugerencia.
--No, por supuesto que no.
--Entonces, por lo que ms quieras, qutate la ropa.
Supuestamente viniste aqu a que te den un masaje y quieres
aparentar que te lo han dado una vez que regreses a casa. Adems
estos tipos valen la pena el alquiler.
Todava frunciendo el ceo como si sospechara que Waerva
estuviera por hacer alguna broma a su costa, Umrae le hizo un gesto
brusco al humano, levemente menos musculoso y ms pequeo que
su compatriota al que la Baenre haba elegido para ella. Con cuidado
de no hacer contacto visual el esclavo comenz a desvestirla y colgar
su ropa en las perchas de la pared.
--Entonces qu vamos a hacer? --Pregunt la comn--. Est
protegida. Aun con los recursos que me diste no estoy segura de
poder matarla y huir, pero seguramente tienes asesinos habilidosos a
tu disposicin.
--Por supuesto --Waerva tuvo que cerrar sus rasgados ojos rubes
mientras el masajista frotaba y masajeaba otro msculo tenso y la
someta a una tibia sumisin. Era notable como no se haba dado
cuenta de que estaban tensos hasta que el masajista le haba puesto
las manos encima--. El asesinato tendra sus ventajas. La alejara del
tablero de sava por siempre.
--Entonces estamos de acuerdo? --Pregunt Umrae mientras se
recostaba sobre su silln. Su masajista corri gentilmente la melena
de pelo blanco para exponer la carne de debajo.
Waerva sonri.
--Suenas tan ansiosa.
--Admito que no me gusta --el humano de Umrae abri una
botellita blanca de porcelana con ungento y un dulce aroma inund el
aire--. Ese no es el punto. El punto es protegernos tanto como sea
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necesario.
--Estoy de acuerdo --dijo Waerva--, y mi preocupacin es que un
asesinato pueda ser contraproducente no llamara la atencin a las
sospechas de tu seora? No les dara peso? Acaso no tiene algn
asistente que este listo para hacerse cargo en caso de que muera?
Umrae frunci el ceo, sopesando las preguntas y en definitiva sin
disfrutarlo mucho. Su esclavo esparci una pequea cantidad de
aceite ambarino en su espalda.
En otras partes del edificio se sentan los dbiles y distorsionados
sonidos de gritos, risas y salpicaduras. Waerva crea que deban ser
los hombres divirtindose en una de las tinas. Las mujeres de la
ciudad no estaban frecuentemente de humor para esos juegos
bulliciosos.
Por fin Umrae dijo:
--Bien, qu quieres que haga?
--Contrarresta la amenaza de manera ms sutil. No nos puede
lastimar si nunca ha tenido la oportunidad de confirmar sus sospechas.
--Cmo te asegurars de eso? --La voz de Umrae vibr mientras
su esclavo comenzaba a masajear su brillante espalda con los puos.
Suerte cuando empieces a estirar esos miembros petrificados
--pens Waerva.
--Soy una sacerdotisa de Baenre, no?
--La menos importante de ellas.
--Qu insolente de tu parte hablar as --Waerva se tens molesta
hasta que su masajista la frot.
--Quise decir...
--S lo que quisiste decir, y no voy a negarlo. Es por eso que
estoy aqu, despus de todo. Pero considera esto: mi ta Triel siempre
ha dependido del consejo de dos personas, Gromph y Quenthel. En
realidad ya no puede hablar ms con Gromph por que lo esta
manteniendo en la oscuridad al igual que los otros hombres, y dudo
que la vea muy seguido a Quenthel por un tiempo, tampoco. La
pequea demonio estar ocupada con sus propios problemas. Se ha
estado enfrentando a algn tipo de infortunio en Tier Breche.
Umrae volte su cabeza para mirar a la conspiradora de su
hermana y dijo:
--Escuch rumores sobre eso. Qu pas realmente?
--No lo s --aunque ojal la diosa quisiera que lo supiera, pens--,
pero fuera lo que fuere, trabaja a nuestro favor.
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--Y que pasa con su nuevo hijo mgico? Dicen que la acompaa
a todos lados.
Waerva sonri.
--Jeggred no es un factor importante. Es un espcimen magnifico
pero no ms que una fuente de sabio consejo. Te aseguro que tu
pobre e insegura Triel estar absolutamente loca por posibles
perspicacias de otra sacerdotisa Baenre, aunque sea de una de las
ms bajas como yo. Comprar a nuestras amigas el tiempo que
necesiten para que puedan trabajar libres de interferencias ajenas.
--Lo hars si Triel confa en ti.
--En esto, si lo har. Nosotras las Baenre estamos orgullosas.
Sera inconcebible para Triel que una de nuestras mujeres deseara
abandonar la Primera Casa por una nueva vida en otro lado. Por
supuesto, ella no naci en lo ms bajo de la jerarqua interna, sino que
fue ella quien con docenas de hermanas y primas prevaleci por sobre
el resto y se qued con todos los puestos ms importantes. Aun si yo
comenzara a destruirlas por donde bajaran la guardia aunque fuera un
poquito, podra llevarme siglos ascender a una verdadera posicin de
poder dentro de la familia.
--Bueno, eso tiene sentido. Qu le dirs?
--Lo obvio. --Waerva suspir y tembleque mientras su humano
iba a trabajar a su sacro--. Por lo que sabemos, hasta podra ser la
verdad.
--Supongo.
Umrae se sumergi en un silencio hosco. Las manos de su
sirviente hacan sonidos de palmadas mientras jugaban con su
hmeda y huesuda espalda.
--Por las seiscientas sesenta y seis capas del Abismo --dijo
Waerva--, qu te pasa? Si lo ests pensando mejor, ese momento ya
pas hace rato.
--No es eso. Quiero ser algo mejor que la secretaria de mi seora.
Quiero un apellido. Quiero ser una suma sacerdotisa y una noble.
--Y lo sers. Cuando tus conspiradores aplasten el orden
establecido, ellos me recompensarn por mi ayuda convirtindome en
madre matrona de una nueva y exaltada Casa, por lo tanto yo te
adoptar como mi hija. Por qu entonces pareces tan triste?
--Solo me pregunt. Este silencio... ser realmente un buen
augurio para nosotras o una calamidad? Estamos aprovechando una
gran oportunidad o nos estamos arrojando locamente a nuestra
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condenacin?
Como descansara mejor si tan solo supiera, pens Waerva.
--Djame hacerte una pregunta --dijo la sacerdotisa Baenre--. En
el fondo del corazn, serviste por veneracin o por miedo?
--Serv por poder.
--Pinsalo --dijo Waerva--. Yo tambin lo hice. Entonces deja que
tomemos el poder que todava brilla a nuestro alcance.
--Yo... --Umrae gimi y retorci los dedos de sus pies mientras su
humano se las arreglaba para darle un escalofro de placer a travs de
sus nervios.
Waerva pens que esa era una buena seal.

* * *

Pharaun bebi en el espectculo del bazar. Nacido y criado como
un Menzoberranyr, haba visitado este lugar incontables veces antes,
pero despus de varios das de arresto domiciliario preguntndose si
acabara su vida, esto le pareca ms bien maravilloso.
Muchos de los puestos brillaban con luz, fuera por un hongo
fosforescente puesto para mejorar la mercanca del vendedor, la
iluminacin mgica cumpla el mismo propsito o sino era porque le
caa algn encantamiento por accidente. La iluminacin nunca era tan
fuerte como para ofender los ojos de un elfo oscuro. Los ciudadanos
de la ciudad se hacan paso a travs de los pasillos de una nutrida
oscuridad que era su hbitat natural, y qu montn tan interesante
eran esos ciudadanos.
Una suma sacerdotisa de la Casa Fey-Branche, a juzgar por el
uniforme de sus sirvientes, emergi de su litera con cortinas para
inspeccionar lagartijas de montar con un ojo conocedor y una mano
firme como la de cualquier mozo de cuadra. Un muchacho de aspecto
desaseado, tal vez un hijo desfavorecido de una de las Casas
menores, estaba conversando con un artesano zapatero mientras un
colega abra su voluminosa bolsa para introducir un costoso par de
botas de piel de serpiente adentro. Los hombres comunes, obligados a
bajar los ojos ante cada mujer y hacerse a un lado ante un noble de
cualquier gnero, se desquitaban caminando compadronamente entre
las criaturas que fueran de menor categora que un drow. Estos
ltimos eran una coleccin variada de seres --enanos grises, los
hombres de ojos como pescados llamados kuo-toas, e incluso un
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enorme y cornudo mago ogro del Mundo de Arriba-- lo suficientemente
valientes como para comerciar o habitar en una ciudad de elfos
oscuros. En lo ms bajo de todo, al menos tan numerosos como los
libres pero mucho ms fciles de ignorar por su completa
insignificancia estaban los esclavos. Los orcos, gnolls y duendes
guerreros cuidaban de sus seoras y maestros, los apurados y
hambrientos goblins trabajaban y acarreaban para los mercaderes y
pequeos demonios recolectaban la basura y la transportaban a otro
lado.
Pharaun saba por sus ocasionales vagabundeos que si este
centro comercial hubiera existido en una de las tierras que vean el
cielo, hubiera sido excepcionalmente ruidosa. Pero los
Menzoberranyres, haban encantado las suaves rocas del suelo para
evitar que sus cavernas rugieran con el constante clamor de sus
habitantes. Los sonidos cercanos eran tan audibles como fuera
normal, pero aquellos ms lejanos se desvanecan y mezclaban con el
dbil zumbido que l y Ryld haban escuchado mientras se sentaban
en el borde de Tier Breche.
En el Bazar, muchos de los amortiguadores mgicos funcionaban
muy cercanos unos de otros. Para los recin llegados el efecto poda
ser un poco desconcertante ya que un simple paso era suficiente para
hacerlos pasar de un susurro tranquilo a ruido ensordecedor, el alto
volumen del grito de un martillero pblico o el chirriante sonido de un
gaitero.
Por suerte, no existan los mismos encantamientos para suprimir
los olores del mercado, una gloriosa fbrica de tapices aromticos
rebosantes de especias, exticos productos importados del mundo de
la superficie y tambin, vinos bien estacionados, cuero, aceite friendo,
sangre fresca recin derramada y miles de otras cosas. Pharaun cerr
los ojos y respir las distintas esencias.
--Esto siempre es esplndido, no te parece?
--Supongo --contest Ryld.
Para su excursin lejos de Tier Breche, Ryld se haba enrollado la
piwafwi alrededor de sus anchos hombros. La capa cubra su
armadura hecha por enanos y su espada corta, y su capucha ocultaba
sus facciones, pero ninguna vestimenta podra haber ocultado la
enorme arma que llevaba cruzada sobre su espalda. Ryld llamaba a la
enorme espada Splitter, "la divisora", y mientras Pharaun deploraba el
nombre por feo y vulgar, tena que admitir que era apropiado. En las
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diestras manos de su amigo, el arma encantada poda rajar cualquier
cosa en dos.
Ryld pareca estar completamente relajado pero el mago saba
que esa apariencia era engaosa. El Maestro de Melee-Magthere
estaba escudriando concienzudamente los alrededores en busca de
algn signo de peligro con una facilidad que hasta Pharaun, quien se
consideraba el ms observador, no poda imitar.
--Supones --repiti Pharaun--. Es solo tu usual depresin la que
habla o te parece que le falta algo?
--As es --dijo Ryld. Con un gesto de su mano abarc los diversos
puestos y los diversos pasillos serpenteantes entre ellos--. Creo que el
Bazar podra ser ms ordenado.
Pharaun sonri y dijo:
--Cuidado o tendr que deportarte por tu blasfemia. Es el Caos el
que nos cre, y nos hizo lo que somos.
--Cierto. El Caos es la vida. El caos es la creatividad. El Caos nos
hizo fuertes. Recuerdo el credo, pero como un asunto prctico, no te
parece que toda esta confusin podra servir para ocultar a los
enemigos de la ciudad? Podran usarlo para camuflar a sus espas y
asesinos y traficar secretos o complotar.
--Estoy seguro de que lo hacen. Esa es ciertamente la forma en
que nuestros agentes operan en los mercados de otros lugares en la
Antpoda Oscura.
Una orca pas apresurada entre la multitud con su cabeza gacha
y un pergamino en la mano. Tal vez su amo la haba amenazado con
azotarla si no entregaba el mensaje rpidamente. Trat de escurrirse
entre el pequeo espacio entre Pharaun y otro peatn, se tropez y
choc contra el mago. La esclava con cara de cerdo alz la vista y vio
que haba empujado a un elfo oscuro elegante y ricamente vestido. Su
boca con prominentes caninos inferiores se abri en expresin de
terror. Con un chasquido de sus dedos Pharaun hizo que se fuera. Ella
se dio vuelta y corri.
--Y adems el Concilio debera controlar mejor el Bazar --dijo
Ryld--. No solo enviar a la patrulla marchando ocasionalmente para
desalentar el robo, o autorizar a los mercaderes. Sino llevar a cabo un
control de rutina de sus animales de carga, tiendas y tenderetes.
--Por lo que s --dijo Pharaun--, lo han intentado y cada vez que lo
han hecho, el Bazar dio menos ganancias y termin vertiendo menos
monedas en el cofre de las madres matronas. Me atrevo a decir que lo
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mismo sucedera hoy. Las regulaciones tambin perjudicaran a todas
las Casa que tambin tienen sus operaciones ilcitas por aqu. Te
aseguro que un buen nmero de ellas lo hace.
Pharaun lo saba bien. Antes del exilio de su propia familia, l y
Sabal haban jugado un rol sustancial en el comercio ilegal y
encubierto de la Casa Mizzrym con los gnomos de las profundidades o
los svirfneblins, uno de los enemigos ms mortferos de los elfos
oscuros.
--Si t lo dices --dijo Ryld--. Como no soy noble, no sabra decirte
de esas cosas.
El mago suspir. Era cierto, su amigo haba nacido tan
humildemente como poda hacerlo un elfo oscuro, pero durante su
escalamiento a su eminencia actual, se haba puesto al tanto de las
manas de la aristocracia a la fuerza. Es que a veces senta una
enorme satisfaccin en pretender ser tan ignorante como un aldeano.
--Bueno me alegra que permanezcas tan cerca de tus races --dijo
Pharaun--, cuento con que tu familiaridad con las casuchas me
mantenga a salvo en mis encuentros en los bajos fondos.
--Me he estado preguntando cuando va a pasar eso. No
tendramos que haber ido derecho a Eastmyr o a Braeryn?
--No tiene sentido ir como ciegos all si podemos adquirir el
conocimiento primero.
Pharaun supona que de hecho, ms valiera que lo adquirieran
rpido, aunque fuera una lstima. Podra haber usado un poco de su
tiempo libre para visitar el emporio, como por ejemplo La Jarra de
Daelein Shimmerdark con su maravillosa coleccin de vinos, licores y
para aquellos que saban como pedirlo, pociones y venenos de todo el
mundo. Tal vez le aclarara un poco la cabeza, o tal vez solo le dara
otro acertijo que resolver, por que a pesar de que todava tenan
mucho que comprar le pareca que el Bazartion le ofreca menos
bienes de lo usual. Por que era as?Podra tener algo que ver con
los hombres que haban escapado? Y qu pasaba con la araa
demonaca que se haba materializado sobre l y Ryld, y que,
ignorndolos, march a irrumpir en Arach-Tinilith?
Era eso normal o simplemente era una tctica de las
innumerables y secretas disputas de Menzoberranzan que no tena
nada que ver con sus asuntos? Tuvo que sonrer. Saba tan poco,
aunque lo poco que haba vislumbrado era motivo suficiente para
intranquilizarse.
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--All est --dijo Ryld.
--Efectivamente.
Tallado en una larga, relativamente baja saliente de roca, La Caja
de las Joyas estaba unos pasos ms all de la aduana que
determinaba los limites del Bazar, donde todos los comerciantes eran
requeridos que cambiaran de puesto cada sesenta y seis das.
A pesar de no tener ningn cartel u otro letrero visible el negocio
siempre haba atrado un constante flujo de compradores y
mercaderes y, cuando los dos maestros descendieron la escalera que
iba de la calle a la puerta de piedra caliza, Pharaun poda escuchar
ms sonidos de juerga de lo usual. Haba risas, conversaciones
animadas y un cuerno largo, un yarting y un tro que tocaban tambores
y entonaban una alegre meloda. La tercera cuerda del yarting estaba
un poco floja.
Ryld golpe la puerta con la aldaba de latn, desde donde se
abri un pequeo panel en el medio de la puerta. Un par de ojos
escudrio y luego desaparecieron. El portal se abri por completo.
Pharaun sonri. En todas sus visitas all, nunca haba visto a
nadie alejarse, y sospechaba que el asunto de escudriar por la mirilla
era solo una tontera con la intencin de hacer la visita a La Caja de
las Joyas un poco ms picante criminalmente. Tal vez el portero
intentara disuadir a una mujer si sta hubiera buscado admisin. La
habitacin de techo bajo que segua a la entrada ola a una dulce y
suave mezcla de incienso intoxicante. Los tres msicos se haban
apiado en una pequea plataforma contra la pared occidental. Unos
pocos clientes les prestaban atencin, pero la mayora haba elegido
centrar su atencin en otros placeres. En una mesa, media docena de
tipos desaliados tomaban sus licores simultneamente en lo que
pareca ser una competencia de bebida. Otros hombres arrojaban
dagas a un blanco en la pared con poca consideracin por la
seguridad de aquellos que pasaban por entremedio del tir al blanco.
Los dados rodaban, las cartas se barajaban y las monedas eran
arrastradas sobre las mesas mientras el afortunado apostador barra
con las ganancias.
Ryld estudiaba los alrededores con su tpica vigilancia discreta,
subrepticiamente catalogando cada peligro potencial. Aun as,
Pharaun estaba sorprendido de ver que los ojos de su amigo recorran
los tablones de sava en forma de tela de araa por un instante, lo que
le llevaba todo el tiempo necesario para analizar lo que ocurra en los
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cuatro costados al mismo tiempo.
Sava era un intrincado juego que representaba una guerra entre
dos Casas nobles, o al menos eso era lo que actualmente
representaba. Pharaun haba visto una versin antigua que
recapitulaba en miniatura la eterna lucha de los drows con otras razas,
pero esas piezas haban pasado de moda mucho antes de su
nacimiento, probablemente por que casi ningn jugador quera ser de
los enanos.
Con su tablero cuadriculado regulando los movimientos y sus
piezas de juegos con variadas capacidades, el sava se pareca a
juegos diseados por varias culturas, pero celebrando el caos en su
sangre, los drow haban encontrado una manera de introducir un
elemento de azar en lo que de otra manera se desarrollara con una
precisin mecnica. Una vez por vez, cada jugador poda renunciar a
sus movimientos normales y tirar el dado sava. Si apareca la araa en
cada uno, poda mover una de las piezas de su oponente para eliminar
a cualquier hombre de su propio color dentro de su alcance normal,
una regla que reconoca que los elfos oscuros eran propensos a
eliminar a sus propios parientes incluso al enfrentar una amenaza
externa.
Pharaun, quien se consideraba ms inteligente que Ryld, siempre
se haba sentido desazonado por que nunca haba podido derribar las
armas del maestro en el sava. Dominaba endemoniadamente bien
todas la piezas: sacerdotisas, magos, guerreros, esclavos, soldados
orcos... y adems manejaba los dados tan brillantemente como lo
haca con la espada. Es ms, proclamaba que el sava y la pelea eran
lo mismo, aunque Pharaun mismo nunca haba entendido bien que
quera decir con eso.
El mago palme a Ryld en el hombro y le dijo:
--Juega. Divirtete. Gnate su oro. Solo recuerda de conversar
con ellos mientras lo haces. Fjate de que puedes enterarte. Mientras
tanto yo probar suerte en el stano. --Ryld asinti con la cabeza.
Pharaun se hizo camino a travs de la atestada habitacin hacia
el bar. Detrs de este, sentado sobre una banqueta un Nym de una
sola pierna, un hombre viejo que de seguro por su hosca e inalterable
misantropa, rivalizaba con cualquier demonio que hubiera conjurado
jams el Maestro de Sorcere. El viejo mago retirado de batallas estaba
felizmente enzarzado en gruir amenazas, obscenidades y ordenes a
los sirvientes goblins que servan tragos, pero suspenda el acoso de
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mala gana lo suficiente como para aceptar un puado de oro. A
cambio ofreca una gastada etiqueta enumerada de cuero con varias
llaves enganchadas.
As equipado, Pharaun pas por el arco al lado del bar y baj otro
grupo de escalones. Al final, estaban los verdaderos negocios de La
Caja de las Joyas y la razn por la cual Nym no haba considerado
apropiado poner un cartel afuera.
En Menzoberranzan, donde la diosa y sus sacerdotisas reinaban
con supremaca, pocas elfas oscuras se vean en la necesidad de
vender sus cuerpos. Solo un grupo de las enfermas o dbiles,
vindose en la necesidad ms despreciable se haban inclinado a
semejante degradacin. De acuerdo con esto, uno asumira que
cualquier hombre que quisiera comprar compaa intima encontrara
su eleccin limitada a estos raros y poco atractivos especimenes o las
mujeres de una de las razas inferiores. Pero ese no era
necesariamente el caso, no si el hombre tena una billetera gruesa.
La razn era que, mientras que ellas generalmente dedicaban sus
esfuerzos militares a combatir encapuchados, svirfneblins y otras
civilizaciones enemigas de la Antpoda Oscura, las ciudades drow
raramente se hacan la guerra unas a otras. Pero, cada tanto, tales
conflictos producan prisioneras.
Lo ms prudente y legitimo era interrogar, torturar y matar a tales
potenciales peligros.
Oponindose a ese hecho, Nym muchas veces se las haba
apaado para sobornar a los oficiales para que les entregara las
prisioneras, a quienes luego llevaba de contrabando a
Menzoberranzan y despus al stano de La Caja de las Joyas. Nym
haba pasado por todos estos inconvenientes basado en la ladina y
comprobada hiptesis de que un buen nmero de hombres
Menzoberranyres pagaran gustosos por el privilegio de dominar a una
mujer y en su establecimiento, uno poda hacer lo que quisiera con
una cautiva. Nym incluso les proveera a los clientes con una
bastonada, un brasero con carbn, empulgueras... su nica
estipulacin era que uno deba pagar un recargo si dejaba una marca
permanente.
Ya que la existencia del burdel era un secreto a voces, Pharaun
no estaba seguro de porque las madres matronas no lo haban
cerrado. Era evidente que pareca promulgar una falta de respeto por
el gnero dominante. Tal vez pensaban que si los hombres tenan un
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refugio en donde volcar sus resentimientos, seran ms deferentes con
las mujeres de su casa. Lo ms probable era que Nym les pasara una
porcin substancial de las ganancias.
En cualquier caso, La Caja de las Joyas pareca un buen lugar
para encontrar informacin sobre canallas, especialmente si uno tena
un espa en el lugar.
Pharaun no estaba seguro de poder sacar algo de all pero uno
nunca sabe.
Las escaleras daban a un pasillo con numerosas puertas.
Gemidos de pasin y de dolor sonaban vagamente desde detrs de
varias puertas. Estaban ms ocupados de lo usual.
El mago recorri el pasillo hasta que encontr la puerta nmero
catorce. Dud por un momento, frunci el ceo y luego introdujo la
llave ms larga en la cerradura. La puerta se abri.
Sentada sobre la cama, con grilletes alrededor de sus muecas y
tobillos, Pellanistra luca casi igual a como la recordaba, de miembros
poderosos y bien torneados, rostro en forma de corazn, con tan solo
algunas cicatrices ms donde uno que otro visitante haba presionado
demasiado fuerte, al igual que un labio partido y un ojo hinchado
donde algn cliente reciente la haba golpeado.
Levant el rostro, lo vio y carg contra l con sus dedos de largas
uas. Luego se tambaleo debido a que uno de los encantamientos que
la sujetaban retorci su cuerpo de dolor y un instante despus lleg
hasta el final de la cadena asegurndola contra la pared. Perdi el
equilibrio y cay sobre su trasero.
--Hola Pellanistra --dijo Pharaun.
Ella le escupi, luego retorci el rostro ante otro destello de
castigo. El escupitajo cay cerca de las altas y suaves botas del mago.
--Por ms que me disguste referirme a lo obvio --dijo Pharaun--
me siento apremiado a observar que solo te estas lastimando a ti
misma. --Se le aproxim y extendi su mano--. Vamos, nos sentemos
y conversemos como en los viejos tiempos. Incluso voy a sacarte los
grilletes si as lo deseas.
--Tenamos un trato --dijo ella.
--Me niego a entablar una larga conversacin con alguien sentado
en el suelo. Compromete mi dignidad tanto como la tuya. Vamos, s
sensata. Toma mi mano.
Ella no lo hizo pero con las cadenas entrechocndose se puso de
pie sin su ayuda. l capt una esencia a flores que seguramente Nym
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la haba obligado a usar.
--Ahora, no ests mejor as? --Pregunt--. Quieres que te
saque las esposas?
--Tenamos un pacto y lo estaba manteniendo hasta el final.
--Deseara que me hubieras invitado a sentarme.
--Me abandonaste!
Pharaun extendi sus finas manos de largos dedos y dijo:
--Muy bien, sacerdotisa. Si piensas que es necesario atacaremos
lo que es evidente por s mismo un rato ms tarde. S, te reclute para
mis servicios. Si, lo estabas haciendo esplndidamente bien para
ganarte tu liberacin, pero mis circunstancias cambiaron.
Seguramente te enteraste de ello.
--S. Te pusiste del lado de la hermana equivocada, y Greyanna te
hizo quedar como un tonto. Mat a su gemela y tu no pudiste hacer
nada para evitarlo. Si no te hubieras acobardado y huido a Sorcere,
tambin te habra aniquilado.
Pharaun sonri torcidamente.
--No creo que anime a los bardos para que lo pongan de ese
modo cuando compongan la pica historia de mi vida.
--Pero despus de que te estableciste en Tier Breche, despus de
que fueras libre de ir y venir como se te antojara podras haber
regresado aqu.
--En ocasiones. Si no te he visitado es porque pens que sera un
poco extrao.
--Te podra haber ayudado al igual que antes.
--Ay, no lo creo. Despus de mi retirada de la Casa Mizzrym, ya
no tena lugar en las luchas de poder dentro de la familia o entre las
Casas nobles, tampoco. Ya no necesitaba espas para esos asuntos.
La nica rivalidad que me importaba era la que haba entre los magos,
e incluso si me enumeraras a los principales practicantes de mi arte
entre tus invitados, dudo que susurren las palabras esotricas de sus
hechizos ms recientes en tus odos. En lo que se refiere a nuestros
descubrimientos, nosotros los magos somos una raza muda.
--No sabes lo que fue... lo que es para mi ser abusada y
degradada por mis inferiores, constreida en cuerpo, mente y alma,
incapaz de comulgar con Lolth...
Pharaun levant la mano.
--Por favor, te ests avergonzando a ti misma. Suenas como una
humana llorosa, o uno de nuestros asquerosos primos del Mundo de la
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Superficie. Termina con esta invectiva, respira hondo, y piensa, luego
te dars cuenta, enemiga de Menzoberranzan, que mi preocupacin
por tu bienestar siempre ha sido, a lo sumo, limitado. Cmo podra
ser de otra forma? El sentimiento nunca ha sido lo suficientemente
fuerte como para hacerme gastar una fortuna comprando tu libertad a
Nym o, si l y yo no pudiramos llegar a un trato, sacarte de aqu. No
cuando no has cumplido con los trminos de nuestro convenio. Si mal
no recuerdas, se supona que me tenas que dar informacin til por el
transcurso de veinte aos. Admito que no fue tu culpa que no lo hayas
podido hacer, pero an as, as es como sucedieron las cosas.
--Bien --dijo entre dientes--, tienes razn. Estoy siendo ridcula, al
abandonarme no estabas haciendo otra cosa que comportndote
como lo hara cualquier otro drow sensato. Ahora, en nombre de la tela
del Demonio qu es lo que quieres?
Asinti con la cabeza en la otra punta de la habitacin y dijo:
--Podramos...?
Ella asinti cortsmente y se sentaron, ella sobre el colchn de su
ancha cama octogonal y en silla de granito almohadillada.
--Esto es mucho ms agradable --dijo l--. Quieres que pida algo
de vino?
--Slo ve al grano.
--Muy bien. Imagino que mi situacin te sorprender. Despus de
la diosa sabe cuntos aos respirando el desapasionado y enrarecido
aire de la erudicin, impartiendo conocimiento a ambiciosas mentes
jvenes, avanzando en las fronteras de las artes msticas...
--Asesinado a otros magos por sus talismanes y libros de magia
negra.
l sonri.
--Bien, eso se sobreentiende, por supuesto. De todas formas,
despus de todo eso, me encuentro de nuevo enredado en los
aspectos ms mundanos de nuestra noble metrpolis. Tengo que
resolver un acertijo si no quiero disgustar severamente al Archimago y
estara enormemente agradecido hasta la muerte si me pudieras
ayudar a resolverlo.
--Y cmo lo hara?
--No seas falsa. No va contigo, como siempre. Presumo que los
tontos muchachos todava le chusmean y presumen a sus mujeres
contratadas, aunque si lo pensaran mejor, recordaran que ustedes los
aborrecen y los quieren muertos. De igual forma imagino que todava
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te ves obligada a entretenerlos en las reuniones donde estos idiotas,
sin darse cuenta de tu presencia, discuten sus ms secretos asuntos
unos con otros.
--En otras palabras, quieres continuar con nuestro viejo acuerdo.
Al que todava le quedan cuatro aos. Si te ayudo con tu actual
problema, seguirs ocupndote de tus asuntos mundanos, o te
encerrars en tu torre una vez ms?
Consider mentir, pero sus instintos le dijeron que ella se dara
cuenta.
--No estoy del todo seguro que ser de m --dijo--. Por lo que s,
si tengo xito, debera ser restablecido en Sorcere con todas mis
trasgresiones perdonadas, pero por alguna oscura razn, creo que
estoy en medio de algo que todava no entiendo del todo, y solo los
poderes oscuros saben a donde llevara todo esto.
--Entonces si quieres mi ayuda, tendrs que liberarme... hoy.
--Imposible. No tengo los fondos requeridos conmigo ni el tiempo
para regatear con Nym, de paso. Sabes que alargara cualquier
negociacin por das, solo para molestar. Y tampoco tengo tiempo de
planear un escape.
Ella slo lo mir, y l entendi.
--Esta bien --dijo.
--Es un trato?
--Lo es si realmente me ayudas en algo. Mi problema es este: un
nmero inusual de hombres ha huido de casa ltimamente.
--Ese esa es tu comisin?Encontrar a unos canallas? Qu lo
hace tan importante como para enviar a un Maestro de Sorcere?
l sonri.
--No tengo idea. Sabes algo al respecto?
Ella neg con la cabeza.
--No mucho.
--Francamente, cualquier tipo de informacin me aventajara de
donde estoy ahora.
--Bueno, solo he odo vagas alusiones, pero sugieren que no es
solo un caso de un nmero inusual de hombres que han decidido
escaparse por separado. Todos han huido al mismo lugar, por la
misma razn, cualquiera sea.
--Lo mismo he pensado yo --dijo Pharaun--. De otra forma, por
qu estara Gromph interesado en ello? Pero es reconfortante saber
que tu propia mente gil ha llegado a la misma conclusin.
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Ella se burl.
Pharaun recorri distradamente con sus dedos una de las
retorcidas lneas entretejidas en su bata.
--Dudo que una amenaza fuera suficiente como para hacer que
tantos muchachos huyeran de sus casas --dijo--. Alguno tendra el
coraje para desafiar al amenazador o el sentido comn para pedirle a
sus parientes que lo protejan. Tampoco funcionaria un truco hipntico.
Adems de la resistencia natural que poseemos todos los elfos
oscuros ante tales efectos, algunos de los muchachos habran llevado
proteccin en forma de amuletos y cosas por el estilo. No, creo que
tenemos que pensar que los canallas se escaparon por propia
voluntad para cumplir con algn cometido. Pero cul?
--Estarn organizando algn nuevo clan comerciante?
--Pens en ello, pero Gromph dice que no, y en eso seguro de
que est en lo cierto. Por que si ese fuera el caso, entonces por qu
tanto secreto? Como el comercio es importante para todo
Menzoberranzan, la gente no se opone cuando un hombre se vuelve
comerciante. Es una de las dos o tres formas legitimas de distanciarse
de la mano dura y arbitraria de la Madre --sonri con desprecio--. Sin
ofensas. Estoy seguro de que en tiempos ms felices, los hombres
bajo tu mando no tenan de que quejarse sobre ti.
--Puedes apostar de que les dara razones ahora.
--Dadas tus experiencias recientes, eso es comprensible.
Entonces, si estos canallas no estn montando una caravana juntos,
qu estn haciendo? Preparndose para huir de Menzoberranzan
para siempre?
O, la diosa no lo quiera, ya se han escapado?
--No lo creo. No puedo decirte precisamente a donde estn, pero
creo que todava estn en algn lugar de la misma ciudad, el Palio, o
ms probablemente en el Bauthwaf.
--Ahora esa si que es una buena noticia. No era afecto a una
cacera en los montes de la Antpoda Oscura. No solo que no hay
comodidades, sino que los fabricantes de vino estn por descorchar
los nuevos brebajes pasado maana.
Pellanistra sacudi su cabeza.
--No has cambiado.
--Gracias. Tomar eso como un cumplido. Ahora, ocupmonos del
nudo del asunto, s? Necesito nombres. Cuales de tus visitantes
dej caer una de estas "vagas pistas" que tan sagazmente has
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interpretado?
Ella le dio una sonrisa llena de desprecio.
--Alton Vandree y Vuzlyn Freth.
--Quienes han desaparecido posteriormente y por lo tantos no
estn disponibles para interrogarlos. Tiene sentido, supongo, pero es
desafortunado de todas formas.
--Te he dicho todo lo que se --dijo ella--. Ahora cumple con tu
parte del trato.
El mago frunci el ceo.
--Mi querida colaboradora, me devastara desilusionarte. Pero
estipulaba que me daras informacin con algo de importancia, y
francamente, no estoy seguro de que lo hayas hecho. S poco ms de
lo que ya saba antes.
--Hazlo, o le dir a cada alimaa que venga a esta celda que
estas buscando a los fugitivos. Tal vez eso tendra alguna
"importancia" para tu misin. Imagino que se supone que es un
secreto. As lo son siempre que ests involucrado y no has
mencionado que tengas una legin de asistentes siguindote.
Pharaun se ri.
--Buena jugada. Me rindo. Cmo se supone que hagamos esto?
--No me importa. Qumame con tu magia. Clvame una daga,
rmpeme el cuello con esos largos y listos dedos.
--Interesantes sugerencias todas, lo hara si supiera que Nym no
me cobrara por tu defuncin. Si tan solo pudiramos hacerlo parecer
como que tu corazn dej de latir por voluntad propia despus de que
yo me fui, tendra una oportunidad.
Merode un rato y luego not la gruesa y mullida almohada sobre
la cama, la levant y la agarr de los extremos experimentando algo.
Se senta bien en sus manos.
--Esto tendra que funcionar --dijo--. Tal vez podras hacerme el
favor de acostarte?





_____ 5 _____

Ryld sorbi su fro y agrio vino con un sentido de satisfaccin
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seguro en el conocimiento de que el juego, aunque tcnicamente
todava en progreso, ya estaba ganado. Con tres movimientos ms, su
mago de nice y orco atraparan y acoplaran a la madre carneliana de
su oponente.
Como era frecuente, haba logrado la victoria sin haber recurrido
al dado. A decir verdad, esos ruidosos cubos de marfil con las clidas
imgenes mgicas talladas en sus caras eran uno de los aspectos de
sava que no le gustaban. Interponan una suerte ciega en lo que
debera ser una disputa de astucia.
El adversario de Ryld, era un huesudo joven mercader con un
grosero hbito de dejar deslizar algunas gotas de licor por el costado
de la boca mientras tragaba, habiendo tirado el dado anteriormente y
habindose relamido cuando tena la oportunidad de eliminar una de
las sacerdotisas del viejo. De hombros encorvados y cejas sudorosas,
miraba el tablero como si la suerte de su alma se estuviera decidiendo
all. Un verdadero jugador competente habra reconocido casi al
instante que solo haba un movimiento que podra hacer. En efecto,
habra anticipado el inevitable jaque mate tres movimientos antes y
renunciado.
Cuidando el verdadero propsito de su visita a La Caja de las
Joyas, Ryld haciendo lo mejor para sonar casualmente interesado,
retomo el hilo de la conversacin que l y su apenas borracho
comerciante haban estado llevando de a partes.
--Te dio algn aviso tu primo de que se iba a escapar?
--No --respondi secamente el hombre de clan--. Por qu lo
hara? Nos despreciamos mutuamente. Ahora cllate! Ests tratando
de romper mi concentracin.
Ryld suspir y se reclin en su espigada silla de piedra caliza de
apariencia frvola. Por el rabillo del ojo vio algo que lo hizo sentarse
derecho, y comprobar dos veces la posicin precisa de Splitter
apoyndose contra la pared y cautelosamente soltando su espada
corta para deslizarla en la aceitada funda de su cinto.
El mismo no saba bien lo que lo haba puesto en alerta. No era el
primer circulo de juerguistas que vea levantarse y tomar las armas
fuera para jugar a la esgrima o para arreglar una disputa que nada
tena que ver con el hombre encapuchado que les estaba ganando a
todos los recin llegados al sava. De hecho, dentro de los confines de
La Caja de las Joyas, las espadas eran desenfundadas a cada rato.
En apariencia, este nuevo cuarteto no era diferente, pero de algn
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modo Ryld saba que si lo era. Con seguridad, caminaron con paso
majestuoso hacia donde estaba l y su desatento oponente a travs
de la bruma de incienso. Otros clientes, presintiendo las intenciones
de estos hombres armados se hicieron a un lado.
Una hoja con un brillo rojizo --tal vez de un espritu prisionero--
golpe el tablero en un barrido horizontal. Ryld la atrap y la alejo
antes de que pudiera desarreglar las piezas de sava o su prolijo
montoncito de ganancias. La larga espada era tan filosa como solo un
arma encantada poda serlo, pero se las arregl para atraparla sin
cortarse las manos. Finalmente asustado por los juerguistas, el
huesudo muchacho los observ salvajemente.
--Puedo ayudarlos en algo? --pregunt Ryld.
--Te hemos estado escuchando --dijo el dueo de la larga espada.
Aunque no tan grande como Ryld, era sin duda alto y fornido para
un hombre drow y la punta de sus prominentes orejas parecan
sobrepasar su cabeza como las orejas de un murcilago. Era el mejor
vestido y sencillamente el lder del cuarteto, aunque su ancha e
hinchada cara llevaba los moretones de una golpiza. El maestro de
armas asuma que a alguna noble dama le haba parecido propicio
darle una paliza. Sus compaeros no lo tendran en menos estima por
eso. Especialmente por el hecho de que Ryld haba notado que dos de
ellos estaban igual de golpeados, movindose un poco entumecidos o
sutilmente apoyndose ms en una pierna que en otra. Tal vez eran
todos parientes y a una de las sacerdotisas de su Casa le dio un
arranque de ira.
--Has estado haciendo un montn de preguntas sobre los fugitivos
--continu el hombre de la espada en un tono amenazador.
--En serio? --respondi Ryld.
Pens que era una lstima que los tres msicos se hubieran ido
del escenario haca unos pocos minutos. Dudaba que alguien hubiera
escuchado su conversacin mientras el cornilargo estaba chillando.
El otro hombre frunci el ceo y pregunt:
--Porqu?
--Solo por conversar. Saben algo de los canallas?
--No, pero s que en La Caja de las Joyas no nos gusta cuando
alguien es muy curioso. No nos gustan los que cazan fugitivos. No nos
gustan los que escuchan cada cosa privada que decimos para ir a
contrselo a las Madres.
--No soy un espa.
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Tal vez lo era pero no tena intencin de confesrselo a este
tonto.
--Ja! --Se burl el esgrimista--. Si lo fueras no lo diras.
--Como quieras. Te sugiero que tu y tus amigos regresen a su
mesa y dejen que este muchacho y yo terminemos nuestro juego.
El tipo de la espada roja se infl como una vejiga hinchada a
punto de reventar.
--Ests tratando de despacharme como a un sirviente? Tienes
idea de quien soy?
--Por supuesto, Tathlyn Godeep. Yo te entren. Me recuerdas?
Ryld tir hacia atrs la capucha, exponiendo sus facciones antes
ocultas en las sombras.
Tathlyn y sus amigos observaron con ojos bien abiertos a su
anterior maestro como si ste se hubiera revelado como un antiguo y
legendario dragn.
--Veo que s. Entonces te deseo un buen da.
Tathlyn pareca como si estuviese buscando algn comentario
que le permitiera terminar con la confrontacin dejando su dignidad
intacta, pero los que miraban de lejos comenzaron a rerse. Pero como
su orgullo poda ms que su miedo, frunci la cara con desprecio.
--Si --dijo, levantando la voz para terminar con las risas--. Te
conozco, Maestro Argith, pero tu no me conoces, no a la persona en
que me he convertido. Hoy, yo soy el maestro de armas de la Casa
Godeep.
La Casa Godeep era una de las Casas ms ruines de
Narbondellyn, cuyos furiosos rivales de los ms bajos peldaos de la
escalera de status estaban casi por debajo del inters de los nobles de
ms arriba. Ryld dudaba que los Godeeps llegaran a escalar ms
arriba con Tathlyn guiando a sus guerreros. Durante el entrenamiento,
el muchacho haba aprendido a balancear una espada con habilidad
razonable, pero siempre haba demostrado ser un atolondrado
extraordinario y tener un pobre juicio en lugar de un buen manejo de la
cuadrilla.
--Felicidades --dijo Ryld.
--Tal vez, si hubieras sabido que iba a llegar a ser tal eminencia
no te hubieras deleitado en golpear mis nudillos y hacerme papilla los
hombros.
--No lo hice por gusto. Era para ensearte a proteger tu espacio y
a pararte derecho. Trat de ensearte los ajustes necesarios que
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tenas que hacer, pero no me hiciste caso.
Ahora --continu Ryld-- ya te he dicho que no tengo intencin de
ir a contar a las matronas nada de lo que pueda haber odo en este
lugar. Es suficiente mi palabra para ti? Si es as entonces no hay
ninguna pelea entre nosotros.
--Eso es lo que t dices.
--Chico... disculpa... Maestro de armas, detente, respira y
reflexiona. Presiento que estas furioso por tus dolores y moretones.
Tal vez te quieres desquitar con alguien, pero yo no fui la persona que
te dio la paliza.
Tathlyn estuvo callado por un momento, y luego dijo:
--No, no lo fuiste, y supongo que todos los castigos durante mi
entrenamiento fueron por mi propio bien. Sin resentimientos, Maestro
de armas. Disfruta de tu partida.
Comenz a darse vuelta, y luego gir rpidamente de vuelta. La
punta de la larga espada roja pas como un rayo cerca del cuello de
Ryld. Antes de que los cuatro compaeros hubieran alcanzado la
mesa de sava, Ryld haba discretamente centrado su peso y
posicionado sus pies de tal manera que le permitieran ponerse de pie
enseguida. Simultneamente se par y barri la hoja con un
movimiento de su brazo, pero no la atac en el ngulo correcto. La
maliciosa punta de la espada le sac unas gotas de sangre.
Ryld se dio cuenta de que esta era la primera pelea real que tena
en gran parte del ao. Haba tenido la intencin de ir con una de las
compaas a patrullar Bauthwaf, masacrar l mismo unos pocos
depredadores que siempre estaban merodeando por las cavernas en
las afueras, pero de algn modo nunca se haba convencido de
hacerlo. Eso no era problema. No tena miedo de estar enmohecido.
Solo era que, mirando hacia atrs, se sorprenda de su falta de
motivacin.
Todos estos pensamientos pasaron volando por su mente en un
instante y sin entorpecer sus reacciones en lo ms mnimo.
Tathlyn salt fuera de su alcance, pero uno de sus compaeros
embisti a Ryld. Pareca que todos queran pelear, lo que indicaba que
todos eran parientes y subordinados del maestro de armas. De lo
contrario uno o ms habran permanecido fuera de la pelea.
Ryld se retorci y sali fuera del alcance del salvaje corte de
cabeza de su atacante, sac su espada corta y acometi.
El apresurado mpetu de Godeep, la fuerza y habilidad de Ryld, y
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la mgica agudeza de su punta le sirvieron para enterrar el arma
profundamente en el brazo de su agresor. Aunque no era su arma
favorita, la espada corta --encantada para herir incluso a espritus
incorpreos-- era una fina hoja. La sangre empez a chorrear de la
punzada y tambalendose, el Godeep dej caer su faca. En realidad
habra sido ms fcil matar al bobo que incapacitarlo, pero Ryld estaba
en una misin secreta y un homicidio directo era ms probable que
atrajera la atencin que una simple trifulca de taberna.
Tathlyn y sus otros dos amigos vieron la oportunidad y se
abalanzaron. Ryld saba que no tena tiempo de sacar la incrustada
espada corta de la carne de su victima. Si lo intentaba, sus otros
enemigos lo atraparan. Envolvi al Godeep herido en una escueta
masa de oscuridad y se lo arrojo a los otros.
Ryld no poda ver ms que sus adversarios a travs del
oscurecido lugar, pero escudriando vio que el Godeep herido haba
atropellado a sus compaeros, y tambin que estaba asustado con el
sbito e inesperado impedimento de no poder ver.
Eso le dio el tiempo necesario al maestro de armas para darse
vuelta, anteponer los pedazos de muebles y los desgarbados
jugadores de sava y treparse a la mesa donde su propio juego
esperaba intacto. Con un pie barri las piezas que tan astutamente
haba posicionado para el mercader, esparciendo las figuras por el
tablero y el suelo.
Salt por el otro lado, agarr a Splitter y se volte a enfrentar a
sus enemigos. Con un suave movimiento, sac a la ms preciada de
sus armas de la vaina y se puso en guardia. A pesar de su gran
tamao, esta magnifica espada estaba tan bien balanceada que se
senta tan liviana como al agarrar una daga.
Se dio cuenta de que los que no peleaban en el saln haban
comenzado a gritar insultos y aliento a los combatientes. Un grupo de
avivados ya estaban haciendo apuestas. Los tres adversarios
restantes de Ryld lograron sacarse de encima a su pariente todava
envuelto en sombras y arremetieron contra l, expresamente
esperando arrinconar al maestro de esgrima contra la pared. El de la
izquierda se qued un poco ms atrs, con poco entusiasmo aunque
tampoco pareca que quera darse la vuelta y salir corriendo, a menos
que Tathlyn se lo ordenara o que viera al maestro de armas caer bajo
el filo de la hoja de Splitter. Ryld no tena intenciones de dejarse
atrapar. Se alej de la pared del mismo modo en que se haba
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acercado a ella, trep a la mesa y carg en sentido contrario. Cuando
lleg al otro extremo, descubri una pequea espada suspendida en el
aire para clavrsele en las zonas vitales cuando aterrizara. El Godeep
que estaba al final de la hoja --el ms valiente de los dos parientes de
Tathlyn-- era rpido y haba concebido una muy buena estrategia. El
mpetu de Ryld era tal que probablemente no habra podido detenerse
a tiempo de quedar ensartado en la punta de la hoja de Godeep. Pero
pudo hacer girar a Splitter con una estocada arrebatadora. La gran
espada se incrusto en la otra hoja ms blanda y la rompi en pedazos.
Ryld cay casi encima del combatiente del espadn, tan cerca que solo
le tomara un instante apoderarse de Splitter, un momento del que el
otro Godeep poda tomar ventaja. En cambio, el maestro de armas
asest la bola de acero del pomo de la espada en el centro de la frente
del dueo del espadn. El impacto produjo un ruido sordo y el tipo se
derrumb.
Algo golpe fuerte pero inofensivamente contra la pechera de
Ryld. Mir para abajo y vio que uno de los espectadores, alguien que
seguramente haba apostado en favor de sus oponentes, le haba
disparado una flecha con su ballesta, pero el maestro de armas no
tena tiempo de buscar al culpable.
Tena que girarse para esgrimir contra los espadachines.
Previsiblemente Tathlyn los lideraba. Ryld trat de cortarle la cabeza al
maestro de armas y quien otro tiempo fuera su alumno
instantneamente retrocedi lo suficiente como para evitar el golpe.
Haba aprendido un buen trabajo de piernas en algn lugar durante
este tiempo, mejor de lo que recordaba Ryld. Acercndose y
alejndose, Tathlyn amenaza y se retiraba montando un espectculo.
Mientras tanto, el otro Godeep, el cauteloso, daba vueltas tratando de
quedar detrs de Ryld. El maestro de armas dej que el muchacho
rodeara parte de su flanco y luego salt hacia Tathlyn cortando
salvajemente, quien pareca estar desestabilizado y sobrecogido por la
sorpresa del ataque. El otro Godeep atac por la espalda, en un
momento en que Ryld pareca completamente incapaz de darse vuelta
y defenderse. Reticente o no, el muchacho no poda dejar pasar
semejante oportunidad. Carg. Ryld se gir trayendo consigo a Splitter
en un golpe de barrido horizontal. La enorme espada con su superior
longitud golpe al Godeep un paso antes de que ste hubiera iniciado
su propio ataque. Gracias a la destreza de Ryld, el sobrenatural filo de
la espada apenas cort la mueca del muchacho en lugar de
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cercenarle la mano. El despreciable noble solt su espada ancha y
tuvo el mal juicio de buscar su daga. El maestro de armas le hizo un
tajo en la pierna, hacindolo caer al suelo.
Ryld saba que al darse vuelta para atacar a un Godeep, le haba
dado la espalda a Tathlyn, quien seguramente se estaba preparando
para matarlo. El maestro se dio vuelta rpidamente. Seguramente
Tathlyn haba acortado la distancia y estaba apuntando a su cabeza.
Ryld detuvo la estocada del maestro de armas Godeep con la punta
de Splitter y con el espadn tambin. La hoja roja golpe la gran
espada en el fuerte, justo arriba de la guarda, repic y rebot, todava
en una sola pieza. Estaba hecha de un muy buen acero, pens Ryld,
bien forjada con encantamientos fortalecedores. Pero estas virtudes
solas no podan salvar a su maestro. Ryld empuj hacia abajo la
espada y luego cort arriba. Splitter le hizo un tajo a la ceja de Tathlyn
y la sangre comenz a empapar los ojos del Godeep. ste retrocedi.
Ryld comprob que ninguno de sus adversarios poda seguir
peleando. Se volvi una vez ms para inspeccionar el saln. Quien
fuera que le disparara haba escondido prudentemente su ballesta.
--Bien hecho --dijo Pharaun pasendose perezosamente por el
bar con una copa en la mano.
--Cunto tiempo has estado all? --Replic Ryld, caminando para
recuperar su espada corta. Su victima se la haba sacado y dejado en
el suelo--. Podras haberme ayudado.
--Estaba muy ocupado apostando por ti. --El mago le mostr su
monedero mientras los perdedores farfullaban y dejaban caer sus
monedas en l--. Saba que no ibas a necesitar ayuda contra unos
cuantos borrachos.
Ryld gru, limpio sus armas con un pao de mano del bar y
pregunt:
--Quieres esa espada roja? Es un buen arma. Tal vez sea una
reliquia de la familia Godeep.
Pharaun hizo una mueca.
--Lo que querra decir que la adquirieron cuando, hace unos
das? No, gracias de todos modos, qu hara un hechicero con eso?
Adems, no querra que ese peso estirara y rasgara mis ropas.
--Como te plazca.
El maestro de Sorcere se arrim lentamente a Ryld y en voz ms
baja le dijo:
--Estas listo para irte? Yo me voy lo antes posible antes de que
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Nym empiece a dar vueltas por all abajo.
Ryld se pregunt que picarda habra cometido su amigo.
--Casi --dijo--. Dale algo a Nym por la limpieza.
El guerrero se encamin a las mesas de sava, recogi la funda de
Splitter y sus propias ganancias, luego mir alrededor en busca del
comerciante. El muchacho haba hecho una rpida retirada de la mesa
en el instante que haba empezado la pelea, pero no se haba ido muy
lejos. Casi todos los drows sentan una aficin por los deportes
sangrientos. Ryld le arroj una moneda de oro con el emblema Baenre
estampado.
--Aqu estn tus ganancias. --El joven lo mir confundido. Tal vez
era culpa de la bebida.
--Si un jugador desacomoda las piezas del tablero, pierde
--explico Ryld--. Est en las reglas.
Tomaron la calle del bazar, y se detuvieron para dejar pasar a un
gran bal cargado por seis enormes espantajos esclavos atendido por
un elfo oscuro mercader. La caja de piedra pareca un sarcfago. Tal
vez lo era. En el Bazar, un comprador poda comprar prcticamente
cualquier cosa, incluso cadveres y momias una vez embalsamadas
con extraas especias y puestas a descansar con rituales msticos. En
efecto, esas mercancas se vendan enteras o por partes disecadas.
--Fue gratificante observar como manejabas nuestras
averiguaciones confidenciales con tu usual toque de sutilidad --dijo
Pharaun.
--No fue mi culpa --dijo Ryld--. No hice nada para provocar la
pelea. --Dud--. Bueno, tal vez fui un poco brusco cuando los Godeeps
se aproximaron a la mesa.
--Tu? Jams!
--Ahrrame tus burlas. Por qu tenemos que interrogar a la
gente de todos modos? --El Maestro de Melee-Magthere se agach
por debajo de la punta de un toldo que colgaba bajo del techo y
aadi:-- tendras que poder ver en algn pozo adivinatorio y encontrar
a los fugitivos.
Pharaun sonri.
--Cul sera la diversin entonces? Ahora, en serio, por qu no
hicieron una excepcin los Godeeps con las que sin duda fueron
preguntas impecablemente sutiles en primer lugar? Estaban aliados
con los canallas?
--No creo que supieran nada. Creo que les agradaba la idea de
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huir y estaban de mal humor. Pareca como si una de las damas de la
Casa Godeep los hubiera disciplinado con sus puos o con un garrote,
y solo necesitaban una excusa para desquitarse con alguien.
--Esta hipottica sacerdotisa golpe al maestro de armas de la
Casa como si hubiera sido un sirviente, o como al menos til de sus
hombres? No te parece eso extrao?
--Ahora que lo mencionas, s un poco.
--La Caja de las Joyas estuvo ms llena que lo habitual tambin.
Pharaun se fij en un Orco con los ojos vendados que haca
malabares con dagas para entretener a la multitud y se paro un
momento a ver el show. Ryld suspir para indicar su impaciencia al
haber visto sus deliberaciones interrumpidas.
El mago cont cinco cuchillos afilados, los cuales eran lanzados y
atrapados por las manos con cicatrices del Orco con perfecta
precisin. Una actuacin elogiable aun faltndole cierta elaboracin.
Pharaun le lanz una moneda al dueo del Orco y sigui
paseando. Ryld camin a su lado.
--Entonces --dijo el maestro de armas--, Tathlyn recibe una tunda,
el burdel disfruta de una abundancia de clientes, y ves una conexin
en ello. Qu?
--Y qu si todos esos muchachos padecieron una golpiza, o al
menos algn tipo de desavenencia con sus parientas femeninas?Y si
esa es la razn por la que han huido a su triste y pequeo santuario,
para descansar y lamerse las heridas y patear a una de las cautivas
de Nym en su lugar?
Ryld frunci el ceo, considerando la idea.
--Estas suponiendo que las sacerdotisas de una diversidad de
Casas se han vuelto ms severas e irrazonables. Obviamente, eso
podra provocar una oleada de hombres fugitivos, pero qu podra
hacer que todas esas sacerdotisas se agriaran al mismo tiempo?
--Tengo el presentimiento de que cuando descubramos eso,
estaremos llegando a algo.
Los dos maestros rodearon a un colosal caracol que empujaba un
carro de doce ruedas. La boca de la criatura se abri en forma de O y
Pharaun --quien una vez a duras penas haba sobrevivido a un
encuentro con uno de esos moluscos gigantes-- casi sacrifica su
dignidad al retroceder, a pesar de que saba que esta especie
indudablemente haba sido despojada de su habilidad de escupir una
baba custica. Por supuesto que no sali nada de la boca de la
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criatura excepto unas pocas claras e inofensivas gotas de baba. El
carretero azot al hostil caracol con su largo ltigo.
--Que averiguaste all abajo? --Pregunto Ryld.
--Nada, en realidad --dijo Pharaun--, nada que no hubiramos
intuido ya. Aun as, logr dominar a una vieja camarada. Eso fue
placentero a su manera.
--Si ninguno de los dos descubri nada importante entonces
nuestra visita a La Caja de las Joyas fue una perdida de tiempo.
--Para nada. El derramamiento de sangre te animo, no? Has
estado sonriendo desde entonces.
--No seas ridculo. Admito que fue una pelea interesante...
Ryld comenz a contar nuevamente la batalla parte por parte, con
un anlisis de las distintas alternativas y estrategias subyacentes.
Pharaun asenta y haca lo mejor que poda para parecer interesado.

* * *

Triel, Madre Matrona de la Casa Baenre y un diminuto mueco
negro de un elfo oscuro, marchaban vivamente por el corredor,
cubriendo terreno rpidamente a pesar de sus cortos pasos. Con dos
metros cincuenta, sus dos patas de cabra ms giles que las de la
mayora de los drows, Jeggred no tena problemas en seguirle el paso
a su madre. En cambio la escurridiza y cansada secretaria drow en
cambio pareca como si estuviera en el inminente peligro de dejar caer
una brazada de pergaminos. Cuando Triel escuch voces unos metros
ms adelante, quiso apurarse ms todava. La frenaba solo el hecho
de que una dama en su augusta posicin no deba comprometer su
dignidad al salir corriendo para ver que suceda.
--Creo que es una prueba --dijo una suave voz femenina.
--Me preocupa que sea un signo desfavorable --contest la otra
voz, un poco ms profunda y un poco nasal--, tal vez hemos hecho
algo para ofenderla...
Triel y sus acompaantes dieron vuelta una esquina. Frente a
ellos vagaban dos de sus primas. Sus bocas se abrieron por completo
cuando la vieron. Triel mir la cara de su hijo, la cual con los msculos
de la boca alargados por los enormes colmillos, sus ojos rasgados y
sus puntiagudas orejas pareca una mezcla de drow y lobo. Esa sola
mirada bast para transmitirle su voluntad. Jeggred atac de golpe,
con su melena ondeando tras de s. Con cada una de sus enormes
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manos como garras, agarr a las primas por el cuello y las levant
contra el muro de calcita. Sus dos manos ms chicas como de drow se
flexionaron como si desearan tambin entrar en la violenta pelea. Tal
vez as era.
Triel haba concebido un nio en un ritual de acoplamiento con el
demonio glabrezu llamado Belshazu. El resultado era Jeggred, un
semidemonio conocido como draegloth, un precioso regalo de la Reina
Araa. Su madre estaba bastante segura de saber que la crueldad y el
anhelo de sangre ardan en cada mota y partcula de su ser. Solo su
subordinacin refleja, suavizada, no por que Triel le hubiera dado a luz
sino porque ella era la primera entre las sacerdotisas de Lolth, evitaba
de que masacrara a sus prisioneros, o de hecho a cualquiera que se
cruzara por su camino.
En ocasiones como esta, la falta de altura de Triel era una
ventaja. Se meti dentro del circulo de los dos largos brazos de
Jeggred y se plant frente a sus primas. De cerca poda oler el sudor
de su miedo tan fcilmente como poda escuchar los sonidos de
ahogamiento que producan o los ruidos sordos que hacan sus
talones al pegar contra la pared detrs de ellas.
--Les prohbo que hablen de la situacin en publico --las regao.
La prima de la izquierda comenz a hacer ms ruido, un gorjeo
agnico. Tal vez estaba tratando de decir que ella y la otra haban
estado solas.
--Esta es una parte pblica del castillo --dijo Triel--. Cualquiera o
cualquier hombre podra haber pasado y escucharlas.
Hizo ondear su ltigo de colmillos, apuntando bajo y
asegurndose de no azotar accidentalmente las manos o brazos de
Jeggred. Las cinco retorcidas culebras hirieron sus objetivos pero no lo
suficiente como para satisfacer a su ama. Golpe una y otra vez. Su
rabia creci y creci hasta que se convirti en una especie de xtasis,
una dulce simplicidad en la que nada exista salvo el azote de sus
primas, el olor y tacto de su sangre salpicndole la cara, y el
placentera afn de su irritable arma.
Nunca supo que la sac de esa empalagosa condicin. Tal vez
fue que simplemente se haba quedado sin aliento, pero cuando
recobro el sentido, las dos estudiantes colgaban flojas y silenciosas de
las garras de Jeggred. Ambos, el draegloth y la escriba sonrean.
Haban disfrutado de la penosa tortura de las primas, pero todava
quedaban cosas por hacer, y haba desperdiciado tiempo al perder los
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estribos. Lo que era malo. La Madre Matrona Baenre, gobernante de
facto de la ciudad de Menzoberranzan debera poder controlarse a s
misma tambin.
La volatilidad emocional de Triel tena un origen bastante reciente.
Haba estado calmada y sido competente todo el tiempo que haba
servido como Seora en Arach-Tinilith. Ese rol, superado en prestigio
solo por el de su madre, le haba sentado bien, y nunca haba aspirado
a nada ms.
Ni tampoco haba credo fehacientemente de que era posible. Su
madre pareca inmortal. Indestructible.
Pero luego, de pronto, no estaba, y la ambicin que tarde o
temprano abrigaba todo elfo oscuro despert en el pecho de Triel,
Cmo no poda querer ascender al trono de su madre?Cmo poda
permitir que Quenthel o alguna otra parienta pasara por sobre ella y le
diera ordenes por el resto de la eternidad?
Se las apa para reclamar el titulo de Madre Matrona, y a pesar
de que enseguida comenz a sentirse sobrepasada por la magnitud y
complejidad de su posicin, al principio no haba sido tan mala. Las
cosas eran relativamente normales y no requeran una intervencin
dramtica de arriba para arreglarlas.
Adems tena a Quenthel y a Gromph para que la aconsejaran.
Era cierto que su hermana y hermano siempre estaban en
desacuerdo, pero Triel poda hacer un recuento de sus propuestas
competidoras y elegir la que ms le convena. Era mucho ms fcil
que pensar las ideas por ella misma. Pero tena una crisis que
manejar, tal vez la mayor crisis de la larga historia de los elfos
oscuros, y aparentemente lo tendra que hacer sola. Obviamente no
poda confiar en Gromph y la insolente de Quenthel le haba dicho que
tena que ocuparse de la seguridad de Tier Breche antes de
concentrarse en otra cosa.
Triel sacudi la cabeza tratando de sacarse las dudas y
preocupaciones de encima.
--Bjalas.
Jeggred obedeci y ella se dirigi a la secretaria.
--Cuando tengas tiempo --dijo elevando la voz por sobre los
jadeos de ahogamiento de las dos primas--, haz que alguien las lleve a
Arach-Tinilith y las atienda, y que les laven la sangre. Pero ahora
apresurmonos. Creo que llevamos retraso.
El tro sigui adelante. Una vuelta final los llev ante una puerta.
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Detrs de esta estaba la tarima mirando hacia la cmara de
audiencias ms grande de la Casa Baenre. Un par de centinelas
guardaba la entrada para asegurar que nadie a escondidas y
apualara la espalda de la madre matrona. Solcitamente le prestaron
atencin apenas la vieron venir.
Triel entr con Jeggred y la secretaria por detrs.
La sala del otro lado brillaba con una suave luz mgica que
permita examinar los documentos. Un suave perfume flotaba en el
aire, y una pintura de Lolth adornaba el techo. Los guardias apostados
a lo largo del muro --elfos oscuros cerca de la tarima, ogros y
minotauros esclavos ms abajo-- saludaron, mientras que los
suplicantes y peticionantes dieron su seal de obediencia
correspondiente a sus cargos, todo desde una inclinacin de cabeza
dignificante y una extensin de manos hasta arrastrarse por el suelo.
Mirndolos desde la elevada plataforma, Triel reflexionaba sobre
lo asombroso que poda ser como algunos de estos personajes
retornaban cada semana. Ella haba credo que la gente siempre
demandaba su atencin cuando diriga la Academia, pero no tena
idea de las hordas de idiotas que constantemente buscaban el odo de
la Matrona Baenre, en general para resolver problemas triviales o sin
sentido.
Se sent en el trono de su madre, una talla de la emperatriz en
oro con un espaldar ensanchado en forma de telaraa. Su antecesora
haba sido relativamente una mujer grande y su sucesora siempre se
haba sentido como una nia perdida en la enorme silla. Tena
suficiente sentido de la irona como para comprender el accidental
simbolismo.
Estudi la muchedumbre que esperaba y descubri a Faeryl
Zauvirr al frente de la misma con unos abultados y largos rollos de
papeles bajo el brazo. La madre matrona sonri, por que al menos
saba como tratar con este peticionante en particular. Por una vez,
Waerva, una de las mujeres menores de su Casa haba sido de
utilidad. Haba venido con informacin importante y una idea sensata
de que hacer con ello. Triel se decidi por mantener una actitud
dominante y astuta. se sera el tono para el resto de la sesin.
Esper a que el heraldo terminara con las ceremonias y la multitud se
levant. Luego, todava manchada de sangre y con la presencia de
Jeggred reasegurndola detrs del trono, le ordeno a Faeryl que se
acercara.
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_____ 6 _____

Faeryl estaba complacida de que la hubieran llamado primero. En
retrospectiva, pens que lo mismo hubiera pasado si no se hubiera
puesto al frente de la tarima. La orgullosa Menzoberranyr a menudo
finga desinters por los clientes de la ciudad, pero saba que
entendan la importancia de Ched Nasad.
Era difcil no apurarse, pero se forz a aproximarse al trono con
un paso majestuoso de acuerdo con la dignidad de su posicin, la
estatura de su Casa, y la grandiosidad de su tierra natal. Igualmente
fue difcil hacer una segunda reverencia sin dejar caer los rollos de
mapas que llevaba bajo el brazo, pero se las arregl con eso tambin.
--Embajadora --dijo Triel sin ninguna calidez extraordinaria. Tal
vez consideraba inapropiada la presencia de Faeryl.
--Madre Matrona --respondi Faeryl. Alta, de anchos hombros y
angosta cintura de acuerdo a los estndares de su delgada raza, la
habra dejado como enana a la Baenre si hubieran estado paradas
una al lado de la otra--. S que a veces nos reunimos en privado, pero
despus de varios das deliberando he llegado a una conclusin que
conviene que le exponga cuanto antes.
--Qu conclusin? --pregunt Triel.
Su apariencia era despreocupada, incluso fra. Tal vez estaba
preocupada con sus aflicciones. Faeryl tambin haba cado presa de
tales males, pero para su sorpresa, haba descubierto que tambin
estaba preocupada por algo ms: el bienestar de la Casa Zauvirr y la
magnifica ciudad en la que amasaba su fortuna, peleaba sus guerras
encubiertas, y trabajaba su magia.
--He seguido la pista de las caravanas que llegan de Ched Nasad
--dijo la embajadora--. En las ltimas seis semanas, ninguna lo ha
hecho. Ninguna. Como la Madre Matrona indudablemente sabe,
muchas rutas principales convergen en la ciudad de las Telaraas
Trmulas, que luego lleva a los mercaderes a Menzoberranzan. Al
menos la mitad de los bienes que llegan a su caverna pasan por
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nosotros. Excepto que ahora, no estn llegando. El flujo continuo se
ha detenido. Excepto en tiempos de guerra, esto no tiene precedentes.
--Es una extraa coincidencia, ciertamente, que todos los
hombres de clanes mercantes elijan otros caminos, pero estoy segura
de que decidirn encaminarse a Menzoberranzan en el prximo viaje,
o en el que sigue.
Faeryl tuvo que hacer un esfuerzo consciente para componerse.
De otra forma hubiera fruncido el ceo. Si no la hubiera conocido
mejor habra pensado que Triel estaba siendo obtusa
deliberadamente.
--Sospecho que puede ser ms que una coincidencia --dijo la
embajadora--. Miles y miles de peligros acosan a la Antpoda Oscura,
y los filsofos nos dicen que surgen nuevos peligros a cada rato Y si
algo ha cortado las rutas entre Menzoberranzan y Ched Nasad? Y si
estn matando a todos los que intentan llegar hasta aqu?
--Ms de un tnel conecta las ciudades --dijo el draegloth
inesperadamente con voz cavernosa, y a pesar del perfume que se
senta en el aire, Faeryl capt una pizca de aliento podrido de la
criatura--. No es as?
--Exactamente! --Dijo Triel mientras se sentaba en el borde de la
silla dorada y le daba una palmadita aprobatoria en la pierna al
semidemonio--. Tu teora no tiene asidero, embajadora.
No era la primera vez que Faeryl deseaba que la madre de Triel
liderara todava la Casa Baenre. La vieja ambiciosa y maligna
autcrata poda ser difcil de complacer pero aunque hubiera estimado
un draegloth como signo de aprobacin hacia Lolth y se hubiera
sentido encantada con la habilidad del semidemonio para las
masacres, no hubiera tolerado que mostrara su postura en una
conferencia formal as como tampoco se lo habra permitido a nadie
ms.
--Si la amenaza consiste en ms de una bestia --dijo la emisaria--,
o en varias manifestaciones de un fenmeno, podra cortar ms de un
pasaje.
Triel se encogi de hombros.
--Si tu lo dices.
--Dudo al decirlo --dijo Faeryl--, so pena de ser tildada de
alarmista, pero incluso es posible que algn infortunio haya cado
sobre Ched Nasad misma.
--Un infortunio tan abrupto y tan inabarcable que tus
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compatriotas no han podido siquiera tener la oportunidad de enviar un
mensajero a Menzoberranzan? --Replic Triel--. Tonteras. Ni siquiera
Golothaer, el hogar de nuestros ancestros pereci en una hora.
Adems, estoy al tanto de que varios comunicados llegaron desde
Ched Nasad hace algunos das atrs.
--He recibido algunos de esos envos yo misma, Madre Matrona, y
encuentro sospechosas algunas de esas excusas. De todas formas, la
escasez de trfico desde Ched Nasad justifica una investigacin, y
como representante de mi ciudad en Menzoberranzan, esa tarea es mi
responsabilidad.
--Nadie te la ha encargado.
--Entonces me hago cargo de ella. Aunque soy renuente a
aventurarme por la Antpoda Oscura con tan solo mi squito para
protegerme. Los comerciantes vigilan sus caravanas muy bien. Lo que
sea que pueda destruir a las caravanas de mercaderes podra
eliminarme rpidamente a m tambin, por lo que, Madre Matrona, las
sacerdotisas de Menzoberranzan no sabran nada ms de la nueva
amenaza ms all de las fronteras de lo que ya saben ahora. De
acuerdo con esto, te pido que me facilites una escolta bien dotada.
Marcharemos a Ched Nasad y volveremos para ver que ocurre a lo
largo del camino.
--Tienes una naturaleza emprendedora --dijo Triel--, te da crdito.
Pero me temo que a Menzoberranzan no le sobran tropas. No en este
momento. Nuestras fuerzas se estn entrenando.
Faeryl se imaginaba cual era la verdadera razn por la cual la
Baenre era reticente a desprenderse de cualquier parte de su fuerza
militar. Su precaucin tena sentido, pero seguramente tendra que
acomodarse a la gravedad de las preocupaciones de su enviada!
--Madre Matrona, si el comercio con Ched Nasad no se reanuda,
la gente de Menzoberranzan se ver privada de incontables
comodidades. A muchos de tus artesanos les faltara la materia prima
que necesitan para trabajar. Tus propios mercaderes se empearan
en enviar caravanas a mi ciudad y esas expediciones probablemente
no regresen.
--Imagino que algn hombre sabio importara los mismos bienes
por una va diferente si puede sacar alguna ganancia de eso.
Faeryl estaba empezando a sentirse como si estuviera envuelta
en el sueo de algn luntico.
--Matrona, no puede decirlo en serio. Ched Nasad es la nica
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gran fuente de riqueza que posee tu gente.
Por los demonios de la telaraa, era en realidad igual o ms
poblada que la misma Menzoberranzan. Los dos reinos haban sido
iguales por mucho tiempo, pero haba sido ms bien por una
circunstancia reciente que la independencia de la Ciudad de las
Telaraas Trmulas se haba visto reducida al vasallaje.
Triel extendi sus enjoyadas manos de obsidiana en un gesto de
impotente resignacin y dijo:
--Riqueza que es tanto nuestra cuando esta almacenada en los
comercios de los vendedores ambulantes en Ched Nasad como en
nuestras propias cpulas aqu.
Faeryl no saba que ms decir. Ningn argumento por ms
coherente que fuera pareca capaz de perforar el escudo de lisonjera y
casi burlona complacencia de Triel.
--Muy bien --dijo la embajadora entre dientes, luchando por no
salirse de las casillas--. Si tengo que hacerlo me las arreglar sin su
ayuda. Vaciar mis arcas, pero tal vez pueda contratar a algunos de
los vendedores de espadas de Bregan D'aerthe.
Triel sonri.
--No querida, eso no ser necesario.
--No entiendo.
--No puedo dejarte partir tan apresuradamente. Quin hablar en
representacin de tu gente? Y lo que es ms importante, creo que
tienes razn. Algn nuevo peligro debe estar acechando en la
Antpoda Oscura y masacrando drows a diestra y siniestra. No quiero
que te maten a ti tambin. Te tengo en muy alta estima y ciertamente
no querra que los otros nobles de Ched Nasad piensen que te mand
a tu destino tan jovialmente. Podran inferir que tengo poca
consideracin por los ms gloriosos funcionarios de tu esplndida
ciudad cuando, por supuesto, nada podra estar ms lejos de ser
cierto.
--Me halaga. Pero considerando lo que esta en juego...
--Nada es ms importante que tu seguridad. Cualquier cosa
podra pasar si intentas atravesar los tneles en estos tiempos
revueltos. Tal vez ni siquiera puedas llegar a Bauthwaf. Quien sabe, tal
vez, una de las propias patrullas de Menzoberranzan, cansada con
demasiadas tareas, imaginando que hay un enano detrs de cada
estalagmita, confunda a tu banda con una fuerza hostil y os lance una
descarga de dardos venenosos. Podras tener una muerte agonizante
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en manos de tus propios amigos, y en tal caso no me lo perdonara
jams.
Un escalofro recorri la espina dorsal de Faeryl. Haba entendido
lo que haba querido decir Triel en realidad: la madre matrona le haba
prohibido salir de la ciudad so pena de muerte.
Pero por qu? Qu la haba vuelto tan hostil de pronto? Faeryl
no tena idea hasta que por casualidad mir el rostro del draegloth. De
algn modo la mirada de reojo del semidemonio sugera una
explicacin.
Triel haba decidido que Faeryl era ms espa que diplomtica,
una agente de algn poder contrario a Menzoberranzan que haba
planeado este asunto de los comerciantes perdidos para darle una
excusa y salir de la ciudad y dar cuenta a sus superiores. La Matrona
Baenre no poda permitirlo, no poda dejar que una espa contara las
debilidades recin encontradas de Menzoberranzan. No se atreva, por
que era completamente posible que no todos los enclaves de elfos
oscuros hubieran sufrido la misma calamidad, y aun si as fuera, tal
vez los enanos, duergar, duendes de las profundidades y illithids no lo
saban.
Lo que no estaba claro era por que crea eso Triel. Quin le
haba puesto esa idea en la cabeza y que esperaba ganar esa
persona mantenindola a Faeryl en la ciudad?
Con la mandbula apretada, la emisaria contuvo el impulso de
confrontar a Triel respecto de la ltima preocupacin realmente. Saba
que no iba a poder hacerla reflexionar sobre la legitimad de los
alegatos contra ella. Con un malicioso placer en su actuacin, Triel
simplemente hubiera fingido estar consternada ante las dudas de
Faeryl respecto de su confianza y buenas intenciones.
De hecho, si Faeryl quera evitar una mayor humillacin, lo nico
que podra hacer era seguir fingiendo.
Sonri y dijo:
--Como dije antes, Madre Matrona, tu preocupacin me halaga, y
por supuesto que te obedecer. Permanecer en la Ciudad de las
Araas y disfrutar de sus delicias.
--Bien --dijo Triel, y Faeryl se imagino las palabras que no fueron
dichas: Ahora sabremos donde encontrarte cuando llegue el momento
de arrestarte.
--Tengo su permiso para retirarme? Veo que hay muchos otros
que buscan el beneficio de su sabidura.
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--Ve con mi bendicin.
Faeryl hizo una reverencia, sali del saln y camin por el gran
montculo que era la fortaleza Baenre hasta que estuvo sola y segura
de no ser vista en un pequeo pasadizo. Tomo los rollos de mapas de
la Antpoda Oscura, los grficos que pens que ella y Triel
consultaran juntas, de debajo de su brazo. Y mostrando los dientes en
un gruido, los golpe repetidamente contra la pared hasta que el
cilindro quedo chato y abollado en sus manos.

* * *

Gromph y Quenthel paseaban observando a los aprendices y
maestros de Sorcere realizar los rituales. El sonido de los cnticos y el
estimulante aroma del incienso llenaban el aire, junto con varios
fenmenos conjurados: destellos de luces, sombras danzarinas, caras
demonacas apareciendo y desapareciendo, quejndose y crepitando.
Todo para levantar nuevas defensas en los alrededores de Tier
Breche.
Gromph estaba un poco impresionado. En general, sus aclitos
estaban haciendo un buen trabajo, aunque no estaban poniendo
ningn encantamiento que l no pudiera penetrar. De hecho, como los
estaba supervisando en su labor, pasar a travs de las defensas sera
fcil.
--Me pregunt si todo esto realmente nos proteger --dijo
Quenthel, frunciendo el ceo, su larga falda ondeando con una brisa
aislada levantada por el encantamiento de alguien.
Gromph estaba sorprendido de que aun despus del ataque de
Beradax no se hubiera hecho una cota de malla. Tal vez pensaba que
sus asustadizas novicias y sacerdotisas necesitaban que demostrara
confianza.
--No nos protegi antes --siseo una de las molestas serpientes
parlanchinas que componan el ltigo de su cinturn. Cuatro de ellas
estaban retorcindose de una lado a otro, vigilando que no hubiera
peligro. La quinta mantuvo su fra mirada en Gromph. El archimago
estaba convencido de que su hermana no sospechaba que trataba de
asesinarla. O tal vez s, pero no especficamente. Simplemente tena
demasiados posibles sospechosos. Haba subordinadas que
aspiraban a ser la Seora de Arach-Tinilith y los mltiples enemigos de
la Casa Baenre. Tal vez incluso era Triel tratando de impedir el
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inevitable da en que Quenthel desafiara su preeminencia.
--Los encantamientos se pueden atenuar con el tiempo --dijo
Gromph con bastante honestidad--. Los nuevos encantamientos sern
ms fuertes. Lo suficiente, confo, como para mantenerte segura en
Arach-Tinilith.
--No solo est el templo en riesgo --dijo cortante Quenthel--. La
prxima vez, un demonio podra atacar Sorcere o Melee-Magthere.
No cuentes con ello, pens Gromph, pero dijo:
--Comprendo.
--Ya he visto suficiente por ahora --dijo la seora, frunciendo aun
ms su ceo--. No dejes que tus hombres bajen la guardia, quiero las
defensas completas antes de que vayas a conjurar los hechizos sobre
Narbondel.
--Considralo hecho.
Quenthel se volvi y camin de regreso a Arach-Tinilith. La
entrada principal al imponente templo en forma de araa se haba
convertido en un agujero de apariencia extraa. Los artesanos no
haban terminado todava de reparar las desmoronadas hojas de la
entrada de adamantina. Gromph sonri pensando en como deba
molestar eso a su hermana. Conocindola como solo l poda, estaba
bastante seguro de que los trabajadores del metal ya haban sentido el
peso de su disgusto.
Bueno, tal vez no tendran que aguantarla por mucho tiempo ms.
Tante un pequeo adorno, una piedra negra encajada en un gancho
plateado colgando sobre su corazn.
Quenthel no le haba preguntado sobre el dije y tampoco Gromph
esperaba que lo hiciera. Siempre usaba su amuleto de juventud eterna
y el broche que le ayudaba a infundir a Narbondel con una luz clida.
Ms all de estos prendedores, tenda a adornar la Bata de Archimago
con una constante variedad de atavos de encantamientos y
talismanes, dependiendo de su capricho y de las tareas mgicas
especificas que esperaba realizar en ese da. Su hermana no haba
tenido motivo para sospechar que este adorno en particular tena algo
de especial, de seguro no para ella.
Si lo hubiera notado siquiera, probablemente habra pensado que
era nice, bano o azabache. En realidad era marfil lustrado cortado
del cuerno de un unicornio despus de que Gromph hubiera asesinado
al equino --sagrado para los abominables elfos del Mundo de la
Superficie-- en un rito nigromntico. El centro estaba negro solo por
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que haba colocado a una entidad all dos horas antes.
--Esa era ella --murmur, demasiado suavemente como para que
ninguno de los hechiceros que estaban trabajando a su alrededor
pudieran escucharlo--. Captaste su olor?
--Si --respondi el demonio, su voz silenciosa como una ua que
rascara el interior de la cabeza de Gromph--. Aunque era innecesario.
Puede que no posea el poder de la vista pero nunca me ha hecho falta
para cazar a mi presa.
--Solo me estaba asegurando. Ahora, podrs tener xito donde
Beradax fall?
--Por supuesto. Nadie de tu mundo ha escapado nunca de m.
Despus, me dar un banquete con el alma de Quenthel, bocado a
bocado.
Lo ms probable es que el demonio hiciera eso, y si fallaba,
Gromph tena otros seis ms esperando continuar donde dejara ste.
Ni siquiera, tal vez, tendra que llegar a eso... A fin de cuentas, l
haba manipulado los eventos de tal forma que inspiraran ms
asesinatos.
Un estudiante de tercer ao venia a la carrera con una varita
calcedonia llena de tocones en su mano. Se concentr de vuelta a las
preocupaciones ms inmediatas, Gromph suspir y se prepar a
ensearle al joven como funcionaba el artefacto.

* * *

Simulando interesarse en las dagas baratas y pobremente
balanceadas del estante de un vendedor ambulante, Ryld
subrepticiamente vigilaba el cruce. Un tipo, con lo que el maestro de
armas sospechaba, eran heridas auto infligidas en las piernas cantaba
por una limosna y golpeaba una vasija de cermica. Ya que era raro,
sino demencial, que a un elfo oscuro le picara el aguijn de la piedad,
el mendigo se sentaba cerca de la entrada de una ruinosa residencia
proveyndose de los que no eran drows.
Pas una mujer apurada llevando un asta de punta afilada
--virtualmente una lanza, si uno la miraba bien-- sobre su hombro y
una comadreja gigante de la correa. Seguramente era una
exterminadora que se diriga a librar a alguna casa de una infestacin
de alimaas.
Un noble grun de la Casa Hunzrin sac su espada y azot a un
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comn con la parte plana de la espada, evidentemente porque este
ltimo haba sido muy lento al hacerse a un lado. Los Hunzrins eran
conocidos por su virulenta arrogancia. Tal vez se deba al hecho de
que controlaban gran parte de la agricultura de Menzoberranzan. O
quiz era la manera en que compensaban el hecho de que a pesar de
todas sus riquezas todava seguan estancados viviendo en el "mero
Este".
Todo el resto de las almas, luciendo hambrientas o desaliadas,
corran de un lado a otro encargndose de sus negocios.
--Reviviendo memorias de la niez? --pregunt el mago.
--Te olvidas --replic Ryld--, que nac en Braeryn. Tuve que
esforzarme para llegar a Eastmyr.
--Me atrevera a decir que miraste un poco alrededor y despus
seguiste escalando hacia arriba.
--Tienes razn. Justo ahora comprobaba que nadie nos estuviera
siguiendo. Nadie lo est haciendo.
--Que lstima. Tena la esperanza de que si preguntbamos lo
suficiente en diversos lugares de reunin masculinos, algunos amigos
ms de los fugitivos intentaran asesinarnos, o que por lo menos
trataran de averiguar en que estamos.
--Qu hacemos ahora?
--Supongo que visitar la prxima vil taberna. --Comenzaron a
caminar y Pharaun sigui:-- De paso, te cont alguna vez cmo, hace
unos das, en mi primera misin al Mundo de la Superficie, her a un
mago humano cuando tena que seguirlo bajo un sol radiante? Estaba
enceguecido por el resplandor, mis ojos...
--Suficiente --dijo Ryld--. Me lo has contado miles de veces.
--Bueno, es una buena historia. S que te encantar escucharla
de nuevo. All estaba yo, ciego con el resplandor...
Mientras los dos maestros paseaban, pasaron frente a una puerta
sellada con una cortina de telaraas. Como estaba prohibido por las
leyes sagradas perturbar la plateada red hasta que su constructora
dejara de habitarla, los desafortunados ocupantes de la casa haban
puesto una caja debajo de la ventana del frente a modo de escaln.
A lo largo del camino, una hbrida nia andrajosa, mitad elfa
oscura, mitad humana por su apariencia, pas rpidamente al lado de
un trabajador borracho y luego disminuy un poco su marcha. Ryld no
la haba visto realmente tomar la bolsa de dinero pero estaba seguro
de que as lo haba hecho.
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Pharaun se detuvo de golpe.
--Mira eso --dijo.
Ryld se dio vuelta sintiendo el agradable peso de Splitter cambiar
de posicin en su espalda. Sobre un muro al final de un callejn,
alguien haba pintado torpemente un dibujo rudimentario de una garra
rodeada de llamas. Aunque era pequea y haba sido pintada con
tintes que apenas contrastaban con el color del muro, Ryld se senta
un poco mortificado de que Pharaun lo hubiese notado y l no, pero
supona que los magos tenan un olfato para los glifos.
--Sabes qu es eso? --pregunt Pharaun.
--Un emblema de las hordas de la Garra de Skortch, una de las
tribus de orcos ms grandes. He estado en los Reinos que Ven el Sol
una o dos veces, recuerdas?
--Bien, me alegra que confirmes mi identificacin. Ahora bien,
qu hace eso aqu?
Ryld mir alrededor buscando potenciales peligros, y luego dijo:
--Presumo que lo pinto algn orco.
--Esa sera mi suposicin tambin pero sabes de algn trasgo
que hiciera tal cosa?
--No.
--Por supuesto que no. Qu esclavo se atrevera a afear la
ciudad, sabiendo que todos y cada uno de los drows se sienten
orgullosos de su perfeccin?
--Uno loco. Todos los hemos visto volverse locos bajo el ltigo.
--Por eso atacan a sus manipuladores. No se escabullen para
garabatear en las paredes. Me gustara interrogar a la gente de estas
casas. Tal vez alguno pueda echar luz sobre este asunto.
--Te dan curiosidad las cosas ms extraas --dijo Ryld,
sacudiendo la cabeza--. A veces pienso que ests un poco loco.
--El genio muchas veces es incomprendido.
--Mira, ya s que este acertijo te va a machacar la cabeza pero en
este momento estamos tratando de encontrar a unos fugitivos y al
hacerlo, salvar tu vida. Apegumonos a eso.
El alto y delgado mago sonri y dijo:
--S, por supuesto.
Siguieron caminando.
--Pero eventualmente --dijo Pharaun luego de un tiempo--, cuando
hayamos localizado a los canallas y nos hallamos cubierto de gloria --o
por lo menos convencido a Gromph de que me deje seguir
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respirando-- voy a investigar esto.
Siguieron avanzando por el barrio, y luego una columna de fuego
amarillo cay del cielo y envolvi el cuerpo de Pharaun. Las alas
batieron el aire, y una flecha golpe a Ryld.

* * *

El espritu del bajo mundo no poda ver los nuevos
encantamientos que rodeaban a Tier Breche, pero como la atenuada
proyeccin externa de su sustancia los recorra, poda sentirlos.
Metafricamente hablando, las barreras eran como las de un
castillo. Estaba el monte cuya empinada cuesta frenara el avance de
un enemigo mientras los defensores lanzaran msiles sobre l. En la
cima aparecan los gruesos y altos muros, prcticamente
inalcanzables e imposibles de escalar. En medio de estos estaba la
puerta escondida, defendible con lanzas y flechas desde direcciones
distintas. Dentro del pasadizo mismo haba agujeros que se abran en
el techo para dejar caer aceite hirviendo sobre la cabeza de los
invasores, mientras ms all se levantaba una torre de entrada con
una galera de almenas en la cima, otra barrera para cercar la primera
seccin del patio y convertirla en un foso de matanza.
El primer ataque mgico de Gromph, el que haba permitido la
entrada de Beradax al templo, haba llegado a la fortaleza como un
ejercito desenfrenado equipado con catapultas, espolones y torres de
asedio. El segundo esfuerzo del archimago se pareca al tnel de una
mina que hubiese sido excavado por los mineros para pasar
inadvertidamente por debajo de las paredes. A excepcin de que este
hueco pasaba a travs de espacios extradimensionales.
Mientras el infraespritu comprenda esto, tal mtodo de
desplazamiento era arreglado por el hombre mayor de los Baenre, as
los ocupantes de Arach-Tinilith experimentaran otro tipo de terror. Ya
haban experimentado el pavor de los gritos de alarma, y aprenderan
del miedo que vendra cuando la muerte se desplazara entre ellos sin
ningn tipo de aviso.
Empujando los largos tentculos de su sustancia ectoplasmtica,
la entidad --los de su tipo en particular no tenan nombres, lo que era
una desventaja para los magos ya que no los podan invocar-- meti
su figura sin forma por el tnel, aunque no sin un poco de miedo. Si la
magia de Gromph no era capaz de neutralizar los conjuros de sus
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sirvientes aqu era donde el espritu lo descubrira, de un modo poco
agradable.
Mientras creptaba por la mina, poda sentir las barreras que se
balanceaban arriba y alrededor, encantamientos como hachas
colgantes, precariamente balanceadas y ansiosas por caer, o tensos
alambres de pa enganchados a ballestas, o trampas esparcidas
magnficamente bajo los pies. Ante su compulsin por matar, los
artefactos de fuerza mstica se estremecan ligeramente como cosas
vivas, pero ninguna de ellas detect al intruso.
Hacia el final del tnel, el cual no existira a los ojos mortales a
menos que fueran mgicamente potenciados, se abra un corredor.
El infraespritu sali por all y comenz a orientarse. Estaba dentro
de una de las "patas" de la gran araa ptrea que era Arach-Tinilith, a
bastante distancia de la habitacin de Quenthel, pero no haba
problema con eso. Tena la confianza de que ninguna barrera le
impedira llegar a su objetivo.
El intruso se encorv y dio vuelta por una esquina cuando vio a
una novicia vigilando. Por suerte, la elfa oscura no lo not, aunque no
era sorprendente. Por alguna razn que no lograba entender del todo
Gromph le haba dado la apariencia de un demonio de la oscuridad, y
era prcticamente indistinguible de las sombras ordinarias y vacas
detrs de l.
El infraespritu deseaba matar a la mortal pero Gromph le haba
prohibido daar a cualquiera que no fuera Quenthel, a menos que se
entrometiera entre l y su presa. Con una punzada de remordimiento,
pas de largo por donde estaba la centinela y sigui por el corredor.
Pronto lleg a una hilera de celdas. Dentro de esos pequeos cuartos,
las estudiantes recitaban sus devociones.
Tan sedienta estaba de sangre la entidad que el pasillo se le hizo
eterno. Pero, finalmente, el espritu lleg al cefalotrax de la araa.
Era el redondo e iluminado corazn del templo, hogar de las grandes
capillas, el ms sagrado de los altares y el alojamiento de las mayores
sacerdotisas de los templos.
El intruso flot dentro de una vaca cmara octogonal, donde el
aire era imperceptiblemente ms fresco que en los pasillos y
habitaciones de alrededor. Una estatua de Lolth se levantaba entre las
ocho puertas abiertas, doradas lneas curvilneas incrustadas en el
piso marcaban un sigilo mgico con forma de tentculo aparentemente
centrado sobre un nexo de poder en el centro exacto de la habitacin.
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La misma figura adornaba el elevado techo, reforzando el hechizo.
El infraespritu no tena ningn deseo de descubrir cual era el
encantamiento. As que rept por las paredes, asegurndose de no
tocar los bordes del diseo.
Oleadas de poder golpeaban desde el centro de la figura como si
algo se despertara o se volviera ms real en el centro de la cmara.
Un dolor retorci la parte superior del cuerpo vaporoso del espritu,
sorprendindolo por un momento con una oleada de inesperado dolor.
Algo arrastr a la oscuridad viviente hacia el centro de la
habitacin. Se dio cuenta de que a pesar de su falta de solidez, algo lo
haba agarrado con un equivalente a un gancho y un cordel. Tambin
entendi que no haba sido suficiente el haber evitado el pentculo.
Aparentemente cuando uno entraba en la habitacin, se supona que
haba que decir una contrasea o algo.
El tironeo ces bruscamente, y el dolor disminuy. Mientras se
sacaba de encima el shock y la desorientacin, la oscuridad se
despej y discerni el ser agazapado sobre l. El atacante era casi tan
amorfo como l pero la esencia de este era fija, dura, una masa de
bultos y ngulos. El atacante se expandi para traspasar la oscuridad.
Las lneas quemaban y hacan que el espritu temblara
incontrolablemente, y parecan estar chupndole la energa. Este, se
dio cuenta el agente de Gromph con cierta sorpresa, era el fro que
poda extinguir la vida de un mortal en un segundo. El intruso nunca
haba sentido esa sensacin antes --no de manera dolorosa-- y no
tendra que haberlo sentido tampoco, pero el prisionero del pentculo
no solo estaba fro. Era la esencia del fro, era la idea del fro hecho
persona, as como el infraespritu encarnaba el concepto de oscuridad.
Pedazos del asesino comenzaron a coagularse, a ablandarse y a
endurecerse a tal punto de rigidez que se rompan. Todava no estaba
realmente herido pero si segua de esta forma, saba que era mejor
atacar de una vez a su agresor.
Se abalanzo sobre el espritu de fro y descubri sus nervios,
lneas resquebrajadas, junturas imperfectas. Por supuesto, la
estructura del prisionero se pareca a un bloque de hielo. El agente de
Gromph materializ miembros como martillos, que golpeaban sobre
los descubiertos puntos dbiles. Deslizo pequeas porciones de s
mismo dentro de las fisuras, luego las engros, rompiendo los bordes.
El espritu fro sac las garras de encima de su enemigo. Su mente
balbuce una splica psquica de rendicin. La nube de oscuridad la
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ignoro y sigui con su ataque. El congelado prisionero del sigilo
explot en motas de hielo. Salpicaron al espritu de la oscuridad por un
segundo y luego desaparecieron.
Satisfecho consigo mismo, el vencedor se volvi, inspecciono las
entradas tratando de ver si la pelea haba llamado la atencin de
alguien. Aparentemente no, y en realidad eso tena sentido, la pelea
haba sido relativamente tranquila, llevada a cabo en otro plano de
existencia.
La oscuridad lleg a la entrada de la habitacin de Quenthel sin
ningn otro inconveniente. Otra centinela esperaba all, con una maza
puntiaguda crepitando de fuerza mstica en su mano. Si la dejaba as,
poda escuchar la angustia de su superiora y tratar de intervenir, por lo
que el espritu decidi evitar esa molestia. Se erigi alrededor de la
sacerdotisa, la encegueci, engrosando una parte de s mismo y
enroscndose alrededor de su cuello.
La mujer luch un poco y luego muri por la falta de aire. Su
agresor la dej en el suelo y se deslizo por debajo de la puerta.
Docenas de lujosos iconos decoraban las habitaciones privadas
de Quenthel, tantas que el lugar pareca un templo de Lolth por
derecho propio. Ms all de eso, sin embargo, la habitacin estaba
escasamente amueblada, aunque con piezas exquisitas, como si la
Seora de Arach-Tinilith practicara un ascetismo en comparacin con
los sibarticos hbitos de la mayora de los Menzoberranyres.
La oscuridad envi una parte intangible de s mismo adelante.
Enseguida descubri un elemento de defensa personal de Quenthel.
No era, como haba esperado el espritu, una trampa comn
escondida con potentes hechizos mgicos sino un simple juego de
cristales colgantes vueltos invisibles y colgados en un lugar donde
cualquier intruso desprevenido podra golpearse la cabeza con ellos.
Aparentemente la Baenre crea que mientras el asesino le diera solo
un segundo de aviso, ella podra manejar la amenaza por s sola. Tal
vez si poda. El infraespritu no lo sabra jams por que no tena
intencin de informarle de su llegada. Se tom un tiempo para
pasearse alrededor de los cristales deleitndose de forma irnica sin
perturbarlos en lo ms mnimo.
Quenthel se encontraba sentada de piernas cruzadas sobre una
alfombra y con los ojos cerrados, seguramente en el estado de
semisueo propio de las razas lficas. A lo largo de la pared trasera,
pulsaciones de fuerza mstica latan desde un par de pectorales de
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acero y desde una hipottica puerta secreta. La suma sacerdotisa
haba invocado una magia formidable para proteger sus baluartes. Era
una lstima que no fuera igual de cuidadosa con su vida. El agente de
Gromph flot hacia adelante, y algo se alz siseando desde una mesa
redonda, eran las cinco vboras que conformaban el ltigo mgico.
Distrado por el poder mgico que emanaba del fondo de la habitacin,
el infraespritu haba pasado por alto las emanaciones menores de las
serpientes.
Por suerte, no import. La oscuridad animada ya se haba
acercado demasiado a su presa como para que algo lo obstaculizara.
Solidific una de sus retorcidas extremidades y golpe contra la mesa
enviando lejos el ltigo de serpientes. Al mismo tiempo, se lanz
rpidamente hacia Quenthel para atacarla de sbito.
Sus sesgados ojos se abrieron pero por supuesto, solo vio
oscuridad. Abri la boca para hablar o gritar, y el demonio meti una
de sus extremidades dentro.







_____ 7 _____

Por un instante, el mundo se volvi brillante y cliente
chamuscando la piel de Pharaun. Sin embargo, cuando la llama se
extingui, dej poco ms que un palpable recuerdo de dolor. Jadeando
el mago se examin. A excepcin de una ampolla o dos, estaba bien.
Una combinacin de hechizos protectores entretejidos entre su
chaleco y su piwafwi, su innata resistencia drow a la magia hostil, y el
anillo de plata que usaba con la insignia de Sorcere, lo haban salvado
de quemaduras fatales.
Ryld haba sacado a Splitter. Una flecha pas zumbando desde el
tejado de una casa a travs de la calle, y el fornido espadachn la bati
en el aire. Una enorme mole levant el vuelo por encima,
desvanecindose antes de que Pharaun le pudiera echar un vistazo.
--Ests bien? --pregunt Ryld.
--Un poco chamuscado --replic Pharaun.
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--Ah estn tus canallas, no tan astutos despus de todo.
Tendremos que elevarnos por los aires o bajarlos hasta la calle.
--No haremos ninguna de las dos. Sgueme.
--Corremos? --pregunt el maestro de armas, esquivando otra
flecha--. Pens que queramos atrapar uno de ellos.
--Solo sgueme.
Pharaun comenz a bajar por la calle, mientras espiaba hacia
arriba, buscando a sus atacantes. Ryld frunca el ceo pero lo segua
por detrs.
El maestro de Sorcere capt un movimiento de remolineo por el
rabillo del ojo. Gir. Agazapado bajo el borde de un tejado, un
hechicero girabas sus manos en pases de fluidos msticos.
Gesticulando, hablando rpidamente, Pharaun produjo su propio
encantamiento. Competa contra el otro mago y termin primero su
hechizo.
Cinco dardos de luz azul saltaron de la punta de sus dedos
lanzados hacia el otro hechicero y se hundieron en su pecho. Desde
esa distancia, no poda saber cuan herido estaba su colega, pero al
menos haba bajado los brazos debido al dolor. El ataque del
Acadmico haba roto su magia. Ryld derribo otra flecha y recin
entonces Pharaun se dio cuenta que en esta ocasin la punta haba
pasado como un rayo a su lado. Un instante despus, una maza
tachonada, aparentemente hecha de sombras, vol de la nada hacia
su cabeza. Splitter la derrib, golpeando esa manifestacin que, como
habitualmente suceda con los objetos conjurados, se desvaneci al
toque de la gran espada.
--Por aqu --dijo Pharaun.
Los dos maestros corrieron hacia la arqueada puerta de arenisca
de una de las casas ms modestas de la calle. Pharaun sospechaba
que los habitantes la haban bloqueado ante la primera seal de
problemas, y evidentemente Ryld estaba de acuerdo, por que no se
molest en probar la perilla. Simplemente pateo la puerta y rompi la
cerradura. El maestro de armas se abalanz adentro.
El cuarto delantero de la casa estaba lleno. Pharaun se lo podra
haber esperado. La poblacin de la ciudad haba crecido
considerablemente desde su fundacin y el numero de las
construcciones estalagmitas era fijo por necesidad. Los pobres se
tenan que amontonar donde pudieran. En consecuencia, una gran
parte de los pobres vivan en casuchas y un buen numero de ellos se
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haba juntado en este lugar comn, ya fuera para relajarse o para
probar el estofado roth del caldero de acero que estaba sobre la
mesa de caballete.
Sorprendentemente, la sencilla comida ola realmente apetitosa.
Se le hizo agua la boca a Pharaun y le record que no haba comido
desde haca varias horas. Ryld blandi Splitter ante los ocupantes con
una deslumbrante habilidad calculada para sofocar cualquier impulso
agresivo.
--Perdn por la intromisin --dijo Pharaun.
El maestro de armas lo mir con el ceo fruncido.
--Porque estamos corriendo?
--Esa columna de fuego era magia divina, no arcana. --Pharaun
levant la mano, mostrando el plateado anillo de Sorcere y
recordndole a su amigo su poder no solo para protegerlo de la magia
sino tambin para identificarla.
--Son las sacerdotisas las que nos atacan. Matarlas atraera la
atencin sobre nosotros y hara que el Concilio tuviera ms ganas de
ponerle fin a nuestra investigacin. Hara incluso que nos mataran sin
importar como resultara nuestra misin o lo que decidiera Gromph.
--Pharaun sonri y aadi:-- S que te promet un caos glorioso, pero
eso tendr que esperar.
Ryld contest:
--Es difcil escapar de los enemigos que dominan las alturas.
--Yo soy una fuente inagotable de trucos, no te diste cuenta
todava? --Pharaun se dirigi a la asamblea de pobres y dijo:-- Cmo
les gustara colaborar con dos maestros de la Academia en una misin
de vital importancia? Les aseguro que el Archimago Baenre en
persona los va a marear con palabras de gratitud cuando le informe de
su ayuda.
Su audiencia lo mir fijamente con miedo en sus ojos. Una de las
mujeres comunes le lanz una maza con mango de hueso y punta de
granito. Ryld la atrapo y se la tir de vuelta. El arma casera golpe la
frente de la trabajadora y sta se derrumb.
--A alguien ms le gustara expresar alguna salvedad al
respecto? --pregunt Pharaun. Espero un poquito--. Esplndido,
entonces qudense quietos. Les aseguro que esto no les va a doler.
El maestro de Sorcere sac un trocito de lana de uno de sus
bolsillos y recito un hechizo. Con un soplo suave, una oleada de fuerza
mgica recorri la habitacin. Cuando toco a los pobres, se
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convirtieron cada uno en una copia de Ryld y Pharaun. Solo un nio
pequeo permaneci sin cambios.
--Excelente --dijo Pharaun--. Ahora todo lo que tienen que hacer
es ir afuera, y una vez all, dispersarse. Con suerte, muchos de
ustedes, si no todos, sobrevivirn.
--No! --grit uno de los dobles de Ryld con una voz fuerte y
agitada--. No pueden hacernos...
--Pero podemos --dijo Pharaun--. Puedo llenar la casa con un
vapor venenoso, mi amigo puede empezar a cortarlos en pedacitos...
as que sean sensatos y vayan ahora. Si el enemigo llega a entrar
aqu, sus cambios se volvern significativamente peores.
Lo miraron hoscamente. l sonri y se encogi de hombros, y
Ryld sopeso a Splitter. Los comunes comenzaron a apresurarse hacia
la puerta.
Los dos maestros se pusieron atrs de la muchedumbre, listos
para apurarlos si era necesario.
--Sombras de pozo --murmur Pharaun--, no estaba del todo
seguro de que realmente lo hicieran. Soy un demonio persuasivo,
no? Debe ser por mi honesta cara.
--Las replicas no son una mala idea --dijo Ryld--, pero ahora que
lo pienso, por que no volvernos invisibles?
Pharaun gru.
--Acaso yo te digo como empuar la espada? La invisibilidad es
un truco muy comn. Estoy seguro de que nuestros enemigos saben
como contrarrestarla. Mientras que la ilusin va a funcionar mejor. Es
uno de mis hechizos privados personales y nosotros los Mizzrym
somos famosos por nuestro dominio del ilusionismo. Ahora, cuando
salgamos no me pierdas el rastro. No querrs irte con el Pharaun
incorrecto.
La mayora de los comunes ya se haban ido de la casa. Pharaun
respiro profundamente, se preparo y junto con Ryld salieron por la
puerta abierta.
Los comunes se estaban dispersando como les haban indicado.
Por lo que poda ver Pharaun, nadie los haba atacado. Tal vez, como
esperaba, el enemigo estaba confundido por completo.
Los maestros huyendo como el resto, dieron vueltas varias
esquinas. Pharaun estaba comenzando a sentir la satisfaccin de
haber engaado a un adversario cuando algo traquete y cruji por
encima de su cabeza. Mir hacia arriba justo en el instante en que
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algo lo golpeaba en la cara y lo volteaba al suelo. Arrojada desde
arriba, las tiras gruesas de la soga que conformaban la red lo
golpearon con la fuerza de una maza.
Tambin atrapado, Ryld maldeca con un lenguaje tan vulgar que
enorgulleca a cualquier Braeryn.
Pharaun necesit un segundo para superar el shock del impacto y
luego se dio cuenta de que su situacin era menos afortunada de lo
que haba pensado. La red tejida con el patrn de una telaraa, era
animada. Rasgndole la piel, peleando por inmovilizarlo por completo,
la pesada malla se mova y apretaba a su alrededor.
Un foulwing aterriz en la calle. Sobre la montura se sentaba la
que una vez fuera una hermosa sacerdotisa con una cicatriz en el
rostro --un rostro Mizzrym, delgado, inteligente y sarcstico--.
Extraamente llevaba una mscara y Pharaun sospechaba la razn de
ello.
Con una mueca, la mujer dijo:
--Saba que intentaras engaarme con ilusiones, Pharaun. Por
eso traje un talismn para ver la verdad.
Aunque no estaba seguro de que poda verlo a travs de la red,
Pharaun de todas formas le sonri cuando le dijo:
--Y estabas en lo cierto. Hola, Greyanna.

* * *

Quenthel era inmune al miedo. No era propio de ella entrar en
pnico. O eso es lo que siempre haba credo, y en efecto no senta
pnico, pero estaba totalmente desconcertada y desesperada. No
estaba segura, pero crea que el siseo de las serpientes y un
estruendo la haban sacado de su estado de trance relajado. Haba
abierto los ojos y no haba visto nada. Evidentemente alguien haba
conjurado una nube de oscuridad a su alrededor, o peor aun, la haban
maldecido con un hechizo de ceguera. Abri la boca para hablarles a
las serpientes y algo fro y grueso se le meti dentro. Su garganta se
atragant, se estaba ahogando. Mientras tanto, algo ms, que se
senta como el tentculo fro y hbil de un demonio, se desliz por su
cintura. Sac su mano fuera antes de que el miembro invisible la
aprisionara y luch por mantener sus brazos libres de los otros
tentculos que comenzaron a agarrarla. Nada de esto la ayudaba a
respirar. Luch furiosa con el vaco a su alrededor. La lgica le deca
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que su atacante tena que estar all, pero los puos traspasaban el
espacio vaco. Su pecho le dola por la necesidad de aire, y senta que
la inconsciencia nublaba su mente. Le quedaba solo una cosa por
hacer. Morder.
Al principio no pudo penetrar la masa, pero se retorci y gru
con fuerza desde su garganta y sus dientes se hundieron en algo
coriceo y oleoso.
En un instante se desvaneci. No se apart sino que se deshizo.
Los dientes de Quenthel se cerraron de golpe. Arrastrndose de
rodillas, tom varias bocanadas de aire y luego llamo:
--Ltigo!
--Aqu! --grit Yngoth desde algn lugar en el suelo--. No vimos al
demonio hasta el ltimo instante. Es la oscuridad!
--Comprendo.
Por lo menos no estaba ciega. Saba de demonios que estaban
hechos de oscuridad, pero nunca haba tenido la oportunidad de
llamar a uno. Se deca que eran difciles de atrapar y ms aun de
dominar.
--Guardia! --Llam.
Esta vez no escuch respuesta y no le sorprendi. La presencia
del invasor sugera que la centinela estaba muerta o era una traidora.
Quenthel presinti un movimiento y se ech de costado. Algo se
estrell contra la porcin de pared donde ella haba estado antes.
El fro del piso de piedra traspasaba su camisa de gasa. Se movi
hasta la repisa donde guardaba algunas de sus insignias. Busco a
tientas sobre la mesa rectangular de piedra. Para su disgusto, un par
de cosas se cayeron al suelo, pero luego sus dedos se cerraron
alrededor de un medalln de vidrio bellamente cortado.
Mirando de soslayo invoc el poder del medalln. Una luz brillante
parpade a travs de la habitacin. Quenthel tuvo que protegerse los
ojos, esperado que la terrible luz destruyera a la oscuridad viviente de
una vez. Por un instante la luz mgica y la oscuridad igualmente
sobrenatural se enfrentaron, y luego todo retom su apariencia normal.
Al menos Quenthel poda abrir los ojos. Su agresor, igualmente
inafectado por la luz, era ahora una mancha oscura con largos y
andrajosos brazos serpenteando a travs del cuarto, ubicuo como el
humo. Absorba la luz y no reflejaba nada, era una muerte negra y de
engaosa apariencia chata. Arroj una de sus largas puntas hacia el
medalln pero Quenthel retir el smbolo rpidamente a un lado. El
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brazo de oscuridad vir y golpe el medalln lo suficientemente fuerte
como para sacrselo de la mano. La luz muri al instante cuando el
medalln se estrell contra el suelo. Por suerte la luz haba durado lo
suficiente como para que pudiera ubicar algunos objetos ms de la
repisa.
Instintivamente se agach y, mientras el tentculo barri por sobre
su cabeza despeinndola, agarr un rollo. Al igual que antes,
lamentaba tener que gastar cualquiera de los hechizos contenidos en
su interior pero lamentara ms morir. Familiarizada con el pergamino,
no necesito ver la frase desencadenante para "leerlo". Recit las
palabras y un rayo de llamas amarillas bram desde el techo a travs
del punto donde haba estado flotando el centro del demonio. La
llamarada le mostr que todava segua all.
La llamarada lo atraves y todos sus extremidades se
convulsionaron. La columna de fuego se desvaneci tras un instante,
dejndole la vista un poco nublada a pesar de las precauciones que
haba tomado la drow.
Le llev un segundo darse cuenta de que esa ondulante mancha
gris era lo nico que poda ver. La oscuridad haba sobrevivido. Haba
esparcido su esencia a su alrededor para cegar sus ojos una vez ms.
Eres uno de los difciles, pens, envindole las palabras a la
mente del demonio, tal como estaba entrenada para hacer al ser una
representante de la divina Lolth.
No hubo respuesta y Quenthel no sinti ninguna conexin entre
su mente y la conciencia del demonio. Este no era un sirviente de
Lolth.
Vivo e imposible de dominar, seguramente tratara de agarrarla o
golpearla, y esta vez su intuicin le estaba fallando. No tena idea de
donde vendra el ataque por lo que no saba como esquivarlo.
Simplemente tena que adivinar y no dejar que la ceguera y la
indecisin la demoraran. Comenz a darse la vuelta pero algo le
golpe el hombro. Alarmada not, adems del ardiente dolor en el
lugar del impacto, como la hmeda sangre empezaba a fluir. O la
oscuridad poda endurecer sus miembros y convertirlos en garras o
haba tomado una espada de algn lugar de la habitacin. Quenthel
estaba contenta de que sus maestras le hubieran enseado a
sobrellevar una herida sin sufrir la desagradable conmocin de la
misma paralizndola e impidindole advertir los prximos movimientos
de su adversario. Sigui movindose, esperando convertirse en un
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blanco ms difcil.
Algo siseo. El sonido provena casi desde debajo de sus pies.
Evidentemente, arrastrando el mango del ltigo, las serpientes se
estaban deslizando en la oscuridad tratando de encontrarla.
Se detuvo, tante sus fros y sinuosos cuerpos por un momento,
las agarr por el lado correcto y levant el arma.
Las serpientes se enderezaron, sisearon y escudriaron la
oscuridad, cada una en una direccin diferente. Quenthel se dio
cuenta de que podan ver lo que ella no poda. La oscuridad se estaba
preparando para atacar.
La sacerdotisa profundizo su lazo con las demonacas serpientes.
Aun no poda ver donde estaban apostados los tentculos de su
adversario, pero los presenta. Eso tendra que ser suficiente.
La oscuridad se extendi y ella, girando y girando, balance el
ltigo repetidamente. Su objetivo era inexacto pero las serpientes se
retorcan en el aire para corregirlo.
Estaba empezando a respirar con dificultad y sus acciones se
estaban volviendo ms lentas y torpes como lo hara cualquier
combatiente si se esforzaba demasiado sin pausa. Luego algo largo y
puntiagudo se le clav en la parte trasera del muslo.
Quenthel supo al momento, por el punzante dolor y la salpicadura
de sangre, que la herida de este aguijonazo era peor que la del
hombro. Dio un paso y su pierna comenz a doblarse. El ltigo de
serpientes comenz a sisear en alarma.
Grit para centrar su voluntad y sofocar la agona, forzando a su
miembro a obedecer. Sacudi la pierna y la enderez. Gir y golpe al
tentculo que la haba apualado, partindolo en pedazos antes de
que lo volviera a hacer. En el mismo momento, sus serpientes
detectaron unas manos que se dirigan hacia su cuello. Gir
nuevamente destrozndolas tambin y por fin la sombra dej de
atacarla.
Sintiendo la sangre chorrear por su pierna para formar un charco
en el piso, y con su mente a toda velocidad, Quenthel consider su
situacin. Deba de estar causndole algn dolor al demonio --sino no
estara atacndola sin descanso hasta que se rindiera-- pero eso no
significaba que estuviera haciendo las cosas bien como para llegar a
matarlo. Por lo que saba de tales entidades, pareca que iba a tener
que hacer ms dao en el ncleo, al final de los tentculos, para poder
matarlo. Asumiendo que pudiera alcanzarlo o al menos localizarlo
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entre la ofuscante oscuridad. Aunque sera mejor no intentarlo y
aprovechar ese momentneo respiro y huir, pero saba que si se
mova, el demonio se movera con ella, lo que significara que todava
seguira escabullndose sin descanso. En su habitacin, eso no era un
gran problema --conoca cada centmetro de ese espacio de
memoria-- pero afuera poda caerse y quedar incapacitada. Y, si eso
suceda antes de conseguir ayuda, su enemigo tendra pocas
dificultades para acabar con ella.
No, matara a esa condenada cosa por si misma, rpidamente,
mientras todava estuviera de pie. La nica incgnita era cmo? Una
de sus armas ocultas en el armario podra servir a tal fin, pero no tena
forma de llega hasta ellas. El demonio la masacrara mientras
estuviera tanteando en la oscuridad tratando de abrir la cerradura
oculta. Tendra que hacer lo posible con las armas que tena a mano,
lo que significaba usar otro de los hechizos del papiro, aunque tambin
supona un riesgo.
El demonio renov su ataque. Quenthel golpe y desvi un
tentculo clavando sus filosos dientes en una punta. Luego surgi un
brazo terminado en un bulbo macizo como la cabeza de una maza,
balancendose para golpearle el crneo, pero fall. Ella se corri a un
costado para esquivar el golpe, las serpientes desgarraron el miembro
y la oscuridad viviente le devolvi el golpe. Un solo tentculo, sin hojas
filosas o porras saliendo de sus extremidades, serpente hacia ella.
Pareca como si fuera a intentar sacarle el arma de la mano. Ella
simul no darse cuenta, dejando que se acercara. Pero el lazo de
oscuridad baj al suelo, rode el tobillo de Quenthel y tir de la pierna
sana derribndola al suelo. El cambio de objetivo la tom por sorpresa,
y cay pesadamente sobre su espalda, golpendose la cabeza y
haciendo brotar el dolor a travs de sus miembros heridos. Le tom un
instante quitarse la conmocin del dolor. Cuando lo hizo sinti las otras
extremidades de su agresor listas para azotarla y acuchillarla. Casi no
tena ms tiempo para poder recitar la frase del hechizo. Casi.
Pronunci las tres palabras entre dientes y el poder brot y estremeci
su carne. Lo descarg en la oscuridad viviente, una tarea fcil ya que
el demonio la estaba aprisionando. Mantuvo la respiracin, esperando
ver que ocurrira. Como el haber dejado que el adversario la agarrara,
esto tambin era parte de la jugada. La magia que acababa de
descargarle debilitara a cualquier elfo oscuro o a cualquier mortal
hasta el punto de morir. Sin embargo, dependiendo de su naturaleza,
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el demonio, o lo que fuera, podra simplemente sacudrsela de encima.
Incluso podra alimentarse de esa fuerza y hacerse ms fuerte que
antes.
La estratagema funcion. El demonio era susceptible, por lo
menos hasta cierto punto. Lo supo cuando las extremidades de la
entidad se desgranaron y se convulsionaban en espasmos, y la que
tena alrededor de su tobillo la solt retorcindose y zangoloteando. La
oscuridad del ambiente oscil por un segundo mientras el
aprisionamiento de la criatura vacilaba. Un instante de visin era todo
lo que Quenthel necesitaba para ubicar donde flotaba el desgarbado
centro de su enemigo. Se puso de pie, y se prepar, pero se dio
cuenta de que estaba cojeando y cada paso le produca una sacudida
de dolor. Mas no dej que la incomodidad la frenara.
La criatura de la oscuridad se estaba recuperando. Dos tentculos
se retorcieron hacia Quenthel. Esquiv uno y lacer el otro, el cual
retrocedi. Despus de dar dos pasos ms, juzg y esper haber
rengueado hasta estar a una distancia desde donde poder atacar el
amorfo corazn de la entidad. Balance el ltigo y grit de satisfaccin
cuando sinti los colmillos de las serpientes rasgar algo ms
consistente que el aire. Golpe tan rpido y fuerte como pudo,
gruendo con cada golpe. Las serpientes le advirtieron de los
tentculos que acechaban detrs de ella pero ignor ese peligro. Si
dejaba de atacar el centro de la oscuridad, podra no tener otra
oportunidad.
La oscuridad que ensombreca la habitacin comenz
rpidamente a oscilar entre estar y no estar. Los movimientos de
Quenthel parecan latigazos extraos en los momentos de visibilidad.
Los tentculos la tironeaban y arrastraban hacia atrs. Grito de rabia y
frustracin. Como si respondieran a sus gritos, los brazos se
disolvieron, dejndola caer en el suelo. Quenthel levant la cabeza y
escudrio a su alrededor. No haba ya ningn impedimento para ver.
La oscuridad asesina se haba ido. Su ltima descarga deba de haber
sido mortal. Le haba llevado uno o dos segundos ms sucumbir a la
criatura.
--Est muerto! --Siseo Hsiv--. Ahora qu, Ama?
--Primero... me voy a sentar... y curar mis heridas, despus vamos
a buscar a... mi centinela --jade Quenthel atenuando su relacin con
las serpientes. En una relacin tan profunda y prolongada, las
diferentes personalidades podan tironearla en una u otra direccin--.
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Si es afortunada, ya estar muerta.
Deseaba ser tan intrpida como sonaba, pero pareca que los
demonios asesinos seguiran viniendo a por ella. Esperaba que la
apariencia de araa de uno de los demonios fuera un incidente
aislado.
Haba pensado que si algn otro espritu maligno apareca, las
barreras renovadas los mantendran fuera. Bsicamente haba sido
demasiado optimista. Al menos Arach-Tinilith era el trono de su poder.
All, ella poda desplegar un pequeo ejercito de partidarios y
artefactos mgicos para su defensa propia, pero esos recursos no la
haban ayudado contra la oscuridad, y no poda evitar preguntarse
cuantas visitas hostiles poda esperar a sobrevivir una sacerdotisa en
su condicin.




_____ 8 _____

Los secuaces de Greyanna bajaron flotando alrededor de ella.
Dos eran guerreros, uno un mago y la tercera era otra sacerdotisa.
Todos usaban las mscaras de visin verdadera, lo que les daba una
equvoca apariencia de tontos actores en una pantomima.
Pharaun trat de elevarse pero la red era demasiado pesada.
Materializ su espada. El anillo de acero se desvaneci de su dedo, y
la larga y fina espada se materializ fuera de la red. La hoja comenz
a rajar las gruesas cuerdas pero sin resultados. Una espada era un
arma para empuar pero no era til para coser. Tensando sus
msculos contra la implacable presin del estrechamiento de la red,
hizo flotar la espada a su alrededor para amenazar a sus compaeros
representantes de la Casa Mizzrym.
Greyanna se ri.
--Se supone que esa aguja nos va a mantener a raya?
--Probablemente no --dijo Pharaun, tratando de acercar uno de
sus dedos a uno de sus bolsillos--. Es por eso que le orden que te
mate a ti primero.
--Eso hiciste?
Su hermana hizo adelantarse a sus guerreros. Hermanos gemelos
que posean el mismo pelo apenas amarillento y de barbillas hendidas,
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llevaban arcos largos de hueso colgados a sus espaldas en lugar de
las ballestas ms comunes.
Greyanna permaneci en su montura y sac un rollo desde
adentro de su piwafwi. Gracias al anillo que le quedaba, Pharaun pudo
ver a travs de la corona de fuerza mgica que brillaba alrededor del
pergamino enrollado que contena, entre otras cosas, un hechizo para
romper la magia del adversario. Tal vez tena la intencin de volver
inerte a la espada danzarina el tiempo suficiente como para que sus
servidores la rompieran o inmovilizaran.
Las malditas sogas se clavaban en la carne del mago como si
fueran cuchillos. No se habra sorprendido si lo desangraban. Por
cierto que le estaban cortando la circulacin y le adormecan las
extremidades. Temblando por el esfuerzo logr acercar sus dedos
unos centmetros ms.
--Mi compaero es Ryld Argith --dijo--, un Maestro de
Melee-Magthere. Nunca te ha hecho nada y te vas a enemistar con los
guerreros de la pirmide si lo matas.
Enredado como estaba, Pharaun ni siquiera pudo dar vuelta la
cabeza para ver a su amigo, pero poda escuchar a Ryld gruir y
maldecir mientras lo senta sacudir la red. El guerrero estaba tratando
de liberarse, pero pareca poco probable que aun con su extraordinaria
fuerza lograra agarrar una de sus espadas, y aparentemente ese era
el caso.
--Te he estado vigilando por aos --dijo Greyanna--. S que el
Maestro Argith es uno de tus camaradas ms valiosos. No necesito
que l te libere o te vengue. Nuestra Madre se ocupara de
Melee-Magthere.
Mientras segua inspeccionando, Pharaun observo que la
sacerdotisa subordinada tambin haba extrado un rollo. Eso le
pareci un poco extrao pero supuso que no era el mejor momento
para preguntarse por el posible significado de esto.
Los guerreros se le estaban aproximando firmemente pero no
cautelosamente, y no era, sospechaba, a causa de la revoloteante
espada. Greyanna poda neutralizar el arma, pero teman que Pharaun
fuera a utilizar algn tipo de magia terrible que solo necesitara unas
palabras, en vez de gestos u objetos focales. Lamentaba
decepcionarlos. Tena uno o dos de esos hechizos en su memoria
pero ninguno que pudiera aniquilar a estos cinco agresores de un
golpe, y saba que una vez que conjurara algn ataque devastador,
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abandonaran cualquier intencin de atraparlo vivo para torturarlo.
Responderan tan rpido y mortferamente como les fuera posible, y
estando inmovilizado tendra pocas esperanzas de defenderse contra
ellos.
--De hecho, tendras que pensarlo dos veces antes de hacernos
dao a cualquiera de los dos --dijo l, esperando que la conversacin
demorara un poco el avance de los agresores, aunque fuera por un
segundo.
Greyanna sofoc la risa.
--Descuida, lo he pensado miles y miles de veces.
--No le va a gustar al archimago.
--Estoy actuando de parte del Concilio. Dudo que vaya a
considerar tomar represalias... no ms de lo que lo har
Melee-Magthere.
--Bueno, Gromph no va a dejar su nombre en tu cadver, pero un
da...
Los dedos de Pharaun finalmente llegaron al bolsillo y se cerraron
alrededor de un pequeo pero grueso guante de cuero. Como la red lo
segua apretando a cada segundo, sacar el guante era tan difcil como
lo haba sido el llegar hasta l. Experiment a ver si poda ponrselo a
travs del pase mgico apropiado.
Semejante movimiento pequeo y preciso no era ni fcil ni natural
para l. Estaba acostumbrado a conjurar con cierta gracia, haciendo
barridos y gestos dramticos. Aunque en una ocasin haba practicado
hacer los signos de la manera ms simple y pequea posible. Era
bueno para su control y algunas veces se haba permitido hacer
algunos hechizos sin que se diera cuenta su adversario. Por lo que
albergaba algo de esperanza de manejar apropiadamente el guante.
Tan solo si la red no fuera tan aprisionante o su mano no se sintiera
tan adormecida y rara.
--Disclpame --dijo Greyanna, luego dej la conversacin para
leer del rollo.
Por supuesto, era magia divina, no arcana por lo que Pharaun no
reconoci todas las palabras. El efecto sin embargo, era inconfundible.
La espada se sacudi y cay al suelo con un sonido metlico. El mago
enmascarado se adelant y la hizo a un lado. Pharaun estaba
contento con el hecho de que el peculiar hechizo de la espada haca
imposible que los secuaces de Greyanna la empuaran en su contra,
por lo menos no por una hora o ms.
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Pharaun reconoci al mago, cuya altura, ancha frente y mentn
pequeo y puntiagudo eran inconfundibles. Pharaun siempre haba
pensado que hacan parecer la cabeza del otro mago como si fuera un
huevo. Era Relonor Vrinn, un mago capaz y partidario de los Mizzrym
desde haca mucho tiempo. Todava llevaba el cinto con un foci de
hechizos enganchado y un broche dorado de ocho puntas sujetndolo.
Con las cimitarras en mano, los guerreros llegaron a la red. A
juzgar por sus sonrisas, haban decidido que no haba nada de que
temer y estaban ansiosos por golpear a sus dos prisioneros hasta
dejarlos inconscientes.
Pharaun todava no estaba satisfecho con el acomodo del guante
pero obviamente ya no tena ms tiempo. Tendra que probar el pase y
ver si funcionaba. Cambi su centro de atencin una vez ms,
mientras recitaba el encantamiento en voz baja.
Una mano gigante, radiante y traslucida apareci debajo de la red.
La aadidura de otro objeto dentro hizo que la malla se ajustara aun
ms. Pharaun prevea la fuerte sacudida pero grit de todas formas. El
dolor se intensific cuando, a modo de respuesta a la orden silenciosa
del mago, la mano se lanz cincuenta metros en el aire, llevndose la
red y a sus prisioneros con ella. Por un momento Pharaun pens que
se iba a desmayar pero pronto la presin ces. Tal como lo haba
esperado y a pesar del mejor deslizamiento y esfuerzo de la red de
sogas, su propio peso los estaba liberando. La empuj y golpe para
acelerar el proceso. Cuando se liber, busc a Ryld. El fornido
guerrero estaba libre de la red tambin aunque haba soltado a Splitter
al liberarse. La gran espada cay de punta primero, y por poco no se
clav en uno de los guerreros de Mizzrym, para luego caer de plomo a
la llana superficie de piedra de la calle.
--Tenemos que bajar --dijo Ryld--. Si nos quedamos flotando aqu
nos dispararn y hechizarn hasta hacernos pedazos.
Los maestros dejaron de flotar y cayeron a plomo. Uno de los
soldados golpe a Ryld con una flecha, pero el misil no lleg a
penetrar la armadura. Una bola de fuego explot en el aire, pero
Relonor haba apuntado demasiado arriba y la explosin solo les hizo
retroceder. Pharaun uso la insignia de su Casa para frenar un poco su
descenso. Pens que de lo contrario se rompera las piernas.
Como resultado, vio a Ryld --quien posea un talismn para levitar
muy similar, una insignia de Melee-Magthere-- aterrizar un instante
antes que l. El Maestro de Melee-Magthere se hizo un ovillo, rod y
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brinc con la espada corta en la mano, y arremeti contra el soldado
que haba lanzado la flecha. El hombre enmascarado retrocedi, tir
su arco y extrajo la cimitarra de su funda de nuevo. Mientras haca
esto, Ryld tom a Splitter del suelo.
Pharaun aterriz. A pesar de sus esfuerzos por amortiguar el
impacto, le sacudi fuertemente las piernas y lo hizo trastabillar.
Mientras luchaba por recobrar su equilibrio, not que Relonor mova
sus manos haciendo la figura de una estrella. Mientras el Maestro de
Sorcere se pona de pie, el otro mago termin el encantamiento. Una
cosa larga y con aspecto de reptil surgi de entre las palmas abiertas
del drow ms viejo como traspasando el umbral desde otro mundo.
Rodeado de una llama azul, el monstruo carg contra Pharaun.
Relonor era un mago habilidoso pero no maravilloso como estratega.
En el entusiasmo del momento, haba lanzado su hechizo favorito de
manera refleja, y solo era una ilusin, tpica de un partidario Mizzrym.
Haba olvidado que su enemigo, nacido en la misma casa, poda
reconocer muy bien la secuencia de esos pases mgicos. Y aunque
Pharaun no lo hubiera hecho, su anillo de plata le hubiera mostrado
que clase de magia estaba creando el otro mago.
Ignor la aparicin, busc en su bolsillo un diminuto cristal y
comenz un hechizo. Sigui ignorando a la criatura incluso cuando
arremeti tan cerca que casi senta el imaginario pero abrasador calor
de su aliento de fuego. Un fro intenso, visible en el abanico de
cristales de hielo flotantes, explot desde su mano. Pas a travs del
reptil, disipando la ilusin en el proceso y arremetiendo contra Relonor.
Lo cubri de escarcha y lo hizo caer.
Pharaun sonri. Greyanna era una tonta si pretenda confrontarlo
con tan pocos asistentes en su squito. No se daba cuenta de que
dos maestros de Tier Breche eran ms que iguales a lo peor que ella y
sus cuatro imbciles podan hacer?
Los foulwing batieron sus alas de murcilago y se acercaron ms
a la ria. Mientras sus cuerpos sin piernas golpeaban el suelo,
Greyanna abri una bolsa de cuero y esparci un puado de su
contenido en el aire. Las motas que caan brillaron con una luz
verdosa al chocar contra el suelo. Cada una bulla y chisporroteaba
hacia arriba como una espora que se convirtiera rpidamente en un
hongo. En un segundo, un numeroso grupo de esqueletos animados
estaba parado en la calle. Cargaban una gran variedad de armas y
escudos pero compartan un propsito en comn. Como si fueran uno
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solo se orientaron hacia los maestros y avanzaron.
Movindose para atrs y para adelante, Ryld corto en pedazos a
las criaturas. Pharaun se refugi momentneamente detrs de su
amigo, luego el guerrero grit, se tambale y bajo la guardia. Los
esqueletos avanzaron y los gemelos, quienes haban estado
acechando en la periferia de la pelea, lanzaron a la pelea tambin.
Agarrado por sorpresa, Pharaun solo tena tiempo para conjurar unos
deslumbrantes y crepitantes relmpagos. El poder retuvo a los
enemigos por un momento, y Ryld recobr el equilibrio.
--Estas bien? --pregunt el Maestro de Sorcere.
--S. --Ryld corto en pedazos una lanza incrustada en la pierna de
un esqueleto--. Algo estaba tratando de entrar en mi mente, pero ya se
ha ido.
--No se va a mantener alejada a menos que confronte a los
hechiceros.
Pharaun flot hacia arriba, ms all del alcance de los esqueletos,
asegurndose de que podra dispararles sin obstculos a Greyanna y
los otros. En su ausencia las criaturas probablemente rodearan a Ryld,
pero no lo poda evitar. Supervisando la escena, vio que Relonor
todava estaba inmvil de espaldas en el suelo. Posicionadas detrs
de la ria, Greyanna y su hermana sacerdotisa estaban leyendo los
rollos. Por un momento, los pensamientos de Pharaun explotaron en
una locura terrorfica, pero la razn rpidamente se reafirmo. Respiro
profundamente tratando de reprimir los restos del miedo, y un segundo
asalto lastim su cuerpo. Grit y la agona pas. De alguna manera
haba resistido a ambos hechizos. Le arrojo una bola de rayos
hirvientes a Greyanna, pero se disolvi a mitad camino antes de
alcanzar el objetivo, deshecho por las defensas de la sacerdotisa.
Ella y la otra clriga utilizaron sus papiros de nuevo.
Un deslumbrante y abrasador rayo de luz brot de la mano de
Greyanna. Azot el rostro de Pharaun y este cerr los ojos justo a
tiempo para que no lo cegara. Sin embargo era doloroso, pero sus
propias defensas evitaban que le quemara la cara. La otra sacerdotisa
lo flagelaba con un rayo de crepitante luz. Como era una de las
fuerzas que ms le gustaba dominar, casi no era justo. Se puso rgido
por un momento por el shock y luego la magia lo solt. Tema que el
espasmo le hubiera hecho perder un tiempo precioso. Para cuando
paso, pens que de seguro las sacerdotisas estaban en el proceso de
arrojarle otro hechizo, pero cuando mir a la menor de las dos, esta no
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estaba creando nada de magia. Haba dejado caer su rollo en blanco y
estaba revolviendo en la bolsita de cuero, presumiblemente buscando
otro objeto mgico para atacar.
Tomando un poco de carbn y un diminuto ojo disecado de un
pequeo frasco, Pharaun creo un efecto. El poder susurr y se retorci
en el aire, y una masa de oscuridad apareci rodeando la cabeza de la
mujer, cegndola.
Los pensamientos del mago se dispersaron una vez ms y luego
volvieron a su lugar. Rode a Greyanna. Ella segua aferrando su rollo,
evidentemente conjurando un hechizo todava. l comenz conjurar, y
ella, evidentemente insegura del poder de proteccin del pergamino,
abri la bolsa.
Se le ocurri a Pharaun que el saco deba contener ms esporas
aun, por lo que asumi que produciran ms esqueletos. Esta vez, en
cambio, las motas brillantes estallaron en el aire, convirtindose en
horribles bestias pequeas parecidas a una cruza entre un murcilago
y un mosquito. Los stirges revolotearon a su alrededor hincndole sus
probscides, tratando de chuparle la sangre. Le estorbaban el
movimiento de sus manos y por ello le arruinaron el conjuro. Recuper
su peso y volvi al suelo, donde Ryld acorralado por tintineantes
esqueletos por todos lados, decapitaba uno con un repentino corte.
Uno de los gemelos arremeti contra l pero vacil cuando el guerrero
se dio vuelta en su direccin.
Pharaun aterriz en la calle. Acarreando consigo a los bulliciosos
stirges, corri a toda velocidad hacia donde estaba el cado Relonor.
Un par de esqueletos se volvieron para cortajearlo pero la mayora de
ellos estaban demasiado entretenidos intentando matar a Ryld como
para fijarse en l. De cerca, apestaban. Pharaun pens que todava
deban tener algunas tiras de carne podrida pegadas a los huesos en
alguna parte.
Justo cuando llegaba al mago inconsciente, el foulwing de
Greyanna aterriz del otro costado del cuerpo con un golpe que
sacudi el suelo. Pharaun rugi un grito mgico dolorosamente fuerte
y la bestia retrocedi llevndose consigo al jinete. Pharaun le sac el
broche a Relonor del cinto y corri. Greyanna lanz un bronco grito y
el foulwing respondiendo con su extrao y doble rugido, abri sus dos
mandbulas en pos del hombre fugitivo.
La probscide de un stirge lo pinchaba en la espalda,
aguijonendolo, pero le era imposible penetrar su piwafwi. Otro
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hechizo golpete su mente pero sin efectos enfermizos permanentes.
Un esqueleto apareci a un costado, revoleando una rustica hacha
hacia su cabeza. Splitter centelle en un arco y destroz a la cosa
muerta en pedacitos.
Pharaun agarr el dobladillo de la piwafwi de Ryld y le dio una
mirada a Greyanna. Su cara era una mascara de furia, tir a un lado el
rollo, el cual estaba prcticamente blanco y extendi sus manos bien
alto para recibir el largo artefacto materializado de algn depsito
extradimensional. Poda ver porqu quera el instrumento. Llameaba
con un poder mstico, pero tardaba en lograr la tangibilidad. Algo en la
interaccin mgica de energas del campo de batalla estaba
retrasando su transicin al plano fsico.
Por qu entonces no dejaba de conjurarlo y lo atacaba de otra
manera? Por que...
En un destello de inspiracin, le vino la sorprendente respuesta a
la mente. Pero no estaba en buena posicin para reflexionar sobre su
descubrimiento y era tiempo de remediar eso.
Mir el broche que haba tomado de Relonor, encontr la palabra
disparadora implcita en el diseo de calidoscopio que brillaba a su
alrededor y habl.
Greyanna consider el espacio abierto en el medio del circulo de
intiles esqueletos, y los stirges que revoloteaban y se abatan
mutuamente arriba. Un momento antes, Pharaun y su fornido cmplice
haban estado parados all, pero ahora no estaban. Si sus ojos no la
haban engaado, su hermano le haba sonredo con esa familiar
mueca burlona mientras se desvaneca. Cmo se atreva a sonrerle
descaradamente cuando haba sido ella la que lo haba expulsado de
la Casa Mizzrym!
Mir su artefacto de acero, ms alto que ella, cuadrado en un
costado, y grabado con cientos de pequeas runas y clido como el
tacto de la sangre. El arma le haba fallado. Temblaba con el impulso
de balancearlo por sobre su cabeza y aplastarlo contra las piedras
bajo sus pies hasta desfigurarlo, deformarlo e inutilizarlo.
No lo hizo por que saba que, en realidad, la culpa de la huda de
Pharaun era su suya y no del artefacto. Debera haber conjurado el
arma antes. Debera haber sido ms agresiva.
Maldita fuera esta degradante e inexplicable campaa. Culp del
revs a su madre, que le haba ordenado ser tacaa con los recursos
mgicos y el personal, a pesar de que estaba peleando por el
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bienestar de la Casa Mizzrym y de todo Menzoberranzan.
Bueno, no cometera el mismo error la prxima vez. Era su
responsabilidad cuidar de sus tropas y devolverlas al castillo.
Desmont, enderezo sus hombros, puso una expresin de calma y
orden y prosigui con los asuntos ms urgentes.
Ninguno de los dos gemelos estaba herido y su prima Aunrae casi
no necesitaba que le despejaran la nube de oscuridad alrededor de su
cabeza. Era Relonor quien preocupaba a Greyanna, pero
afortunadamente el mago todava estaba vivo. Una pocin sanadora lo
hizo recuperarse lo suficiente como para levantarse, agarrndose del
cinto para que no se cayera y recogiendo su capa incrustada de joyas.
Mientras los gemelos ayudaban a Relonor a restaurar su
circulacin, Aunrae avanz hacia Greyanna furtivamente. Aparte de
los amargados ojos de su prima, la usual tendencia Mizzrym a la
delgadez se haba llevado a un extremo grotesco. La joven pareca un
palo.
--Mis condolencias por tu fracaso --dijo Aunrae.
Su expresin era grave, pero no se esforzaba por esconder la
sonrisa burlona que acechaba por debajo.
--No me haba dado cuenta de lo poderoso que se ha vuelto
Pharaun --admiti Greyanna--. Antes de su exilio, era bastante capaz
pero nada extraordinario. Era su astucia lo que lo haca ms peligroso.
Veo que todas esas dcadas en Tier Breche lo han convertido en uno
de los magos ms formidables de la ciudad. Eso complica las cosas
pero me las arreglar.
--Espero que la Matrona perdone tu ignorancia --dijo Aunrae--.
Has desperdiciado tanta magia para nada.
Los esqueletos y los stirges comenzaron a desvanecerse, dejando
un residuo de energa mgica. El aire pareca tintinear y zumbar,
aunque si alguien se detena a escuchar, no era as en realidad.
--Es as como ves las cosas? --Pregunt Greyanna.
Aunrae se encogi de hombros.
--Me preocupa que hayas echado a perder las cosas, que tu odio
por Pharaun te haya enceguecido y entorpecido. Incluso que alguien
pueda decidir que es ms merecedor de la preeminencia que tu
posees ahora. Por supuesto que espero que no! Sabes que solo te
deseo lo mejor. Mi plan para el futuro siempre ha sido apoyarte y
prosperar como tu asistente.
--Prima, tus palabras me conmueven --dijo Greyanna mientras
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levantaba el bastn.
No podra manejar el pesado y largo artefacto hacia una posicin
de combate sin darle un segundo de advertencia al oponente, por lo
que Aunrae poda ponerse en guardia. Pero no importaba.
Sin molestarse en desatar la magia dentro de su propia arma,
sostenindola como una barra de hierro ordinaria, Greyanna le
arrebat el bastn de las manos a la joven sacerdotisa, golpe su
costado con un golpe vibrante en la armadura del hombro y le clav la
punta del hierro en la garganta.
--Me gustara conferenciar sobre uno o dos asuntos --dijo
Greyanna--. Tienes tiempo?
Aunrae hizo un sonido liquido, de estrangulamiento.
--Excelente. Escucha y aprende a ser ms sabia. El pequeo
fracaso de hoy no ha sido en vano. Prob que Relonor puede localizar
a Pharaun con sus adivinaciones. Y lo que es ms importante, la
batalla me permiti medir a mi hermano. Cuando volvamos a
encontrarnos, lo aplastaremos. Ves ahora como tengo esta misin
bien asegurada en mis manos?
Privada de su voz, Aunrae asinti con la cabeza entusiastamente.
Su mentn golpeaba contra el cabo extremo del bastn.
--Que chica sensible eres. Tambin debes de tener en cuenta que
no estamos persiguiendo a Pharaun solo para mi gratificacin
personal. Es para beneficio de todos, incluyendo el tuyo. Por lo tanto,
este no es el mejor momento para buscar desacreditar y suplantar a
uno de tus superiores. Es tiempo de que nos traguemos el disgusto
mutuo y trabajemos juntas hasta que la amenaza haya desaparecido.
Crees que podrs recordar eso?
Aunrae sigui asintiendo. Tambin estaba temblando, y sus ojos
estaban bien abiertos de terror. Deba estar quedndose sin
respiracin. Aun as, tena el buen tino de no agarrar el bastn y
alejarlo de su cuello. Saba lo que ocurrira si lo intentaba.
Greyanna estaba tentada de hacerlo de todas formas. La
sumisin de Aunrae era un pequeo placer adems de la fiera
satisfaccin que le dara el clavarle el bastn en la indefensa traquea
de la joven. La urgencia era una tensin caliente en las manos y una
palpitacin a travs de la cicatriz en su rostro. Pero necesitaba
sbditos para atrapar al pariente que realmente odiaba y, molesta
como era, Aunrae era audaz y tena una cierta facilidad con la magia.
Sera ms prctico asesinarla otro da.
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Greyanna estaba segura de que se las poda arreglar con
cualquiera que ella eligiera. A pesar de sus ambiciones, Aunrae no era
una amenaza. Careca de la inteligencia necesaria. Sintiendo una
extraa punzada de nostalgia por Sabal, quien al menos haba sido
una rival que vala la pena destruir, Greyanna alej el bastn de la
garganta de su prima.
--No le vas a susurrar ninguna palabra venenosa en los odos de
la Madre --dijo la Primera Hija de la Casa Mizzrym--. Por el momento
dejars de complotar contra mi o cualquier otro. Dedicars todos tus
pensamientos a encontrar a nuestro truhn hermano. De lo contrario
terminar contigo.

* * *

Ryld nunca haba experimentado el viaje espontneo antes. Para
su sorpresa, fue conciente del fragmento de segundo de la tele
transportacin, y la encontraba ms bien desagradable. No se senta
como si estuviera yendo a exceso de velocidad por el mundo sino ms
bien como si el mundo estuviera pasando velozmente a travs de l,
todo sin dolor.
Despus, todo haba acabado. Se haba sujetado a si mismo para
compensar la sacudida de una parada sbita y la ausencia de
cualquier sensacin de choque contra sus pies. Para cuando recuper
el equilibrio, ms o menos saba donde estaba. Unas bocanas de
estircol se lo indicaron. Mir a su alrededor y confirm la sospecha.
Pharaun los haba dejado caer en un puesto de guardia en
desuso sobre un balcn natural. La cornisa dominaba la vista de
Donigarten con sus campos de musgo, sus bosquecillos de hongos
gigantes, y granjas de hongos fertilizados con excrementos humanos
de la ciudad. Hordas de orcos y goblins esclavos atendan las
malolientes plantaciones o lanceaban peces sobre las balsas del lago,
mientras el roth muga desde la isla en el centro del agua.
Los capataces y una patrulla armada recorran los campos para
mantener a los siervos en su lugar. Guardias adicionales vigilaban
desde los puestos encaramados en los muros de la caverna.
Ryld saba que Pharaun los haba transportado tan lejos como era
posible. En los Reinos que ven el Sol, la teletransportacin poda llevar
a la gente alrededor del mundo, pero en la Antpoda Oscura, la
radiacin intermitente de ciertos elementos presentes en las rocas
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limitaba el alcance a media milla, lo suficientemente lejos como para
sacarla a Greyanna y sus secuaces fuera de escena.
Pharaun sostuvo en alto el adorno dorado, inspeccionndolo.
--Solo aguanta una teletransportacin a la vez --dijo despus de
un momento. Aun despus de todos sus excesivos esfuerzos, no
jadeaba tanto como debera haberlo hecho, no estaba mal para
semejante sibarita, pens Ryld mientras pona su ensangrentada
espada en el suelo--. Es intil ahora, y encima perd mi espada
danzarina, maldita sea, pero no estoy tan desconsolado...
Ryld agarr fuerte a Pharaun del brazo y lo tir al suelo
bruscamente.
El mago pestae, se sent y coloco una hebra de su esculpido
cabello en su lugar.
--Si me hubieras dicho que queras ms pelea --dijo Pharaun--, te
hubiera dejado atrs con mis parientes.
--Los cazadores querrs decir --gru Ryld--, al final terminaron
por encontrarnos.
--Bueno hicimos un buen nmero de preguntas en bastantes
lugares. Queramos que nos encontraran pero no tantos. --Pharaun se
hecho para atrs y cepillo sus ropas, aadiendo--. Ahorra tengo algo
extraordinario que decirte.
--Gurdatelo --replic Ryld--. Cuando estaba en la red, mientras
conversabas con Greyanna tuve la impresin de que las sacerdotisas
no solo estaban cazando a un agente desconocido. Saban desde un
principio que t eras el objetivo, y t sabas que ellas lo saban.
Pharaun suspir.
--No esperaba que las matronas eligieran a Greyanna para
desalentar nuestros esfuerzos. Eso fue una sorpresa desconcertante.
Pero el resto? Si.
--Cmo?
--Gromph tiene glifos invisibles inscriptos en las paredes de su
oficina. Invisibles para la mayora de las personas, de todos modos. Lo
protegen de distintas formas. Una, un sigilo negro en forma de un
pequeo murcilago, se supone que previene que los hechiceros y
adivinadores escuchen sus conversaciones privadas, pero cuando l y
yo hablbamos, observ que pareca tener una falla. Podra haber
funcionado perfectamente contra cualquier otro espa, pero no contra
alguien con la experiencia y los recursos de digamos, eh, sus
hermanas... o el Concilio.
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Ryld frunci el ceo.
--Fue un fallo de Gromph entonces?
--Claro que no --buf Pharaun--. Crees que el Archimago de
Menzoberranzan es un incompetente? Lo dispuso todo de la manera
en que lo quera. Saba que las altas sacerdotisas estaban tratando de
espiarlo --seguramente siempre lo han hecho y siempre lo harn-- y l
pretendi que lo escucharan.
--Te estaba poniendo de cebo.
--Ahora empiezas a entender. Mientras las sacerdotisas se
mantienen ocupadas buscndome, el seuelo, mi ilustre jefe se
encargara de otra bsqueda ms discreta e imperturbable, a travs de
las adivinaciones o interrogando demonios, probablemente.
--Lo sabas y te encargaste de la misin de todas formas.
--Por que el saberlo no cambia mis circunstancias fundamentales.
Si quiero conservar mi rango y muy posiblemente mi vida, todava
tengo que cumplir con el cometido que me encargo el archimago,
aunque me estuviera tomando por un tonto, aun con Greyanna
esforzndose por entorpecer el proceso. --Pharaun sonri y
aadi:-Adems, a dnde fueron todos esos fugitivos y por qu les
interesa tanto a los ms importantes en Menzoberranzan? Es un
rompecabezas fascinante, mucho ms ahora que he inferido una parte
de la respuesta. Si lo dejara sin resolver me perseguira por toda la
eternidad.
--Me tomaste por un tonto --dijo Ryld--. Lo admito, me advertiste
que las sacerdotisas podran interferir, pero pasaste por alto el peligro.
No me dijiste que estabas marcado antes siquiera de que
descendiramos de Tier Breche. Por qu no lo hiciste? Pensaste
que me negara a acompaarte?
Poco caracterstico de l, un mago de mucha labia, dud. Ms
abajo del cantil, reson un ltigo y un goblin grit.
--No --dijo Pharaun eventualmente--, no en realidad. Supongo que
es por que los elfos oscuros somos celosos de nuestros secretos. As
lo son los de noble cuna. Y los magos. Y yo soy las tres cosas! Me
perdonaras? No es como si nunca me hubieras ocultado un secreto.
--Cundo?
--Durante los tres primeros aos que nos conocimos, cuando
fraternizbamos, tenas una daga especialmente hechizada para
matar magos siempre al alcance de la mano. Sospechabas que yo
solo buscaba tu compaa porque uno de tus rivales en
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Melee-Magthere me haba contratado para que te asesinara a la
primera oportunidad que apareciera.
--Cmo descubriste eso? No importa, supongo que debe haber
sido tu anillo plateado. No saba lo que pasaba en ese entonces. De
todos modos, no es el mismo tipo de secreto.
--Tienes razn, no lo es, y me arrepiento de mi reticencia pero te
propongo enmendarlo compartiendo contigo la ms sorprendente
confidencia que jams has escuchado.
Ryld mir fijamente a los ojos de Pharaun.
--Te perdono. Con el consentimiento de que si retienes algn otro
tipo de informacin pertinente, te golpear en la cabeza y te entregar
a la perra de tu hermana yo mismo.
--De acuerdo. Nos sentamos? --Pharaun seal un banco tallado
en un muro de piedra caliza al fondo del anaquel--. Mi discurso va a
durar un poco, por lo que me atrevera a sugerir que tomramos un
descanso despus de nuestros esfuerzos.
Mientras se alejaba del bastin moldeado en la roca, Ryld se dio
cuenta que el chasquido del ltigo haba cesado. Cuando mir hacia
abajo, dos goblins llevaban el cuerpo de un tercero, arrastrndolo a
algn lugar para que cortaran y usaran los pedazos para algn
propsito. Posiblemente comida para los otros sirvientes. El maestro
de esgrima se sent y extrajo un pao, una piedra de afilar y un frasco
pequeo de aceite de los bolsillos de su ropa. Desabroch la espada
corta del cinto, tir de la empuadura e hizo un pequeo sonido de
disgusto cuando la hoja, que haba sido guardada a la fuerza
ensangrentada, se qued atascada en la funda. Tir con ms fuerza y
sali.
Mir a Pharaun, quien lo estaba esperando con una especie de
burlona exasperacin.
--Habla --le dijo el guerrero--. Puedo ocuparme de mi equipo y
escucharte al mismo tiempo.
--As es como le prestas atencin a las revelaciones que hacen
vacilar la mente? Supongo que debo considerarme afortunado de que
no tengas que usar el bao. Bien, aqu va... Lolth se fu. Bueno, tal
vez no se fu pero no est disponible al menos en el sentido de que
no les es posible a sus sacerdotisas recibir hechizos de su parte.
Por un momento, Ryld pens que no haba escuchado bien.
--Supongo que es una broma? --Pregunt--. Me alegra que no lo
hayas hecho cuando estbamos en medio de una multitud. No tiene
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sentido mezclar nuestros crmenes con blasfemia.
--Blasfemia o no es la verdad.
Con el trapo en la mano, Ryld limpiaba la sangre de la espada
corta.
--Qu ests sugiriendo? --pregunt el maestro de armas-- otra
"Era de los Trastornos"? Pueden haber dos eras de conmocin?
Pharaun sonri.
--Posiblemente, pero creo que no. Cuando los dioses fueron
forzados a habitar el mundo de los mortales, las fuerzas arcanas que
nosotros los magos mandamos fluctuaron impredeciblemente. Un da,
podamos moldear el mundo como si fuera arcilla, al otro no podamos
convertir el hielo en agua. Eso no esta pasando ahora. Mis poderes se
conservan inalterables como nunca, por lo que infiero que la Era de los
Trastornos no est regresando otra vez sino que este es un tipo
distinto de acontecimiento.
--De qu tipo?
--Oh, se supone que ya lo tengo que saber? Pens que ya
estaba haciendo algo bueno al detectar el acontecimiento.
--Solo si realmente est sucediendo.
Ryld inspeccion la punta de la corta hoja punzante, luego le
arrim a la piedra de afilar. Estupefacto por el argumento de Pharaun,
se pregunt como poda su astuto amigo dar crdito a semejante idea
ridcula.
--Quiero que repases el enfrentamiento al que acabamos de
sobrevivir --dijo el maestro de Sorcere--. Viste, aunque sea una vez,
a Greyanna y la otra sacerdotisa producir magia divina desde sus
propias mentes y fuerza interior en lugar de utilizar los rollos o algn
otro medio?
--Estaba luchando contra los esqueletos.
--Siempre vigilas a cada uno de los enemigos en el campo de
batalla. S que lo haces. As que las viste arrojar hechizos con su
propio poder innato?
Ryld pens que s lo haban hecho... pero luego se dio cuenta de
que no.
--Qu sugiere eso? --Pregunt Pharaun--. Que no les quedan
ms hechizos en sus cabezas, o solo unos pocos, los cuales guardan
desesperadamente porque no le pueden pedir ms a su diosa. Lolth
ha retirado su favor de Menzoberranzan... o algo parecido.
--Por qu hara algo as?
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--Necesitara de un motivo, o al menos de alguno que sus hijas
mortales pudieran comprender? Ella es una deidad del caos. Tal vez
nos est poniendo a prueba de alguna manera, o tal vez est enojada
y nos considera indignos de su patronazgo.
O, como lo suger antes, la causa de su silencio, si de hecho
est muda cuando sus sacerdotisas le rezan y no es solo poco
cooperadora, puede ser algo ms en conjunto. Quizs incluso algn
otro acontecimiento en el que estn involucrados todos los dioses.
Como tenemos solo una deidad y un clero en Menzoberranzan, es
difcil de juzgar.
--Espera --dijo Ryld. Destap la botellita de aceite. El penetrante
aroma fue bienvenido en contraste con el hedor de los campos de
estircol--. Admito que no v a Greyanna ni a ninguna de las
sacerdotisas menores trabajar la magia, pero no me dijiste tu mismo
una vez que en el torbellino de una batalla, a veces es ms fcil y
confiable arrojar los hechizos desde un pergamino o varita?
--Supongo que si lo dije. Aun as, bajo circunstancias normales,
esperaras que un par de hechiceras conjurara cada una de las
manifestaciones de la misma forma? Justo antes de que nos
escapramos, vi a Greyanna palpar el ter en busca de un arma que
estaba tardando en llegar a sus manos. La hermana que recuerdo
habra dicho al infierno con esto y nos habra arrojado algn otro tipo
de magia que tuviera en la cabeza. A menos que algo hubiera
reducido sus opciones.
--Entiendo lo que quieres decir --concedi Ryld--, pero cuando el
clero perdi sus poderes en la Era de los Trastornos, desestabiliz el
equilibrio de poder entre las Casas nobles. Aquellos que creyeron que
el cambio los haba fortalecido de algn modo pelearon fuerte para
suplantar a sus rivales. Hasta donde puedo ver, eso no est
sucediendo ahora, tan solo el nivel normal de enemistad controlada.
--Dej la espada corta a un lado y recogi a Splitter.
Pharaun asinti.
--Recordaras que ninguna de las Casas que intent explotar la
Era de los Trastornos sac algn provecho de ello. Al contrario, los
Baenre y otros los castigaron por su temeridad. Quizs las madres
matronas aprendieron la leccin a la fuerza.
--Entonces, en vez de trazar una estrategia para derrocarse unas
a otras, ellas... Qu? Alistaron a cada una de las sacerdotisas en
una gran conspiracin para disimular su desgracia? Si tu desquiciada
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idea es correcta, eso es lo que deben haber hecho.
--Por qu es eso tan imposible? Figrate el da --algunos das
atrs-- cuando perdieron la capacidad para obtener poder de su diosa.
El clero de Lolth colabora rutinariamente en rituales mgicos, por lo
que tendran que haber descubierto bastante rpido de que todas se
vean afectadas de igual modo. Informada de la magnitud de la
situacin, Triel Baenre, posiblemente habiendo consultado
rpidamente con nuestra estimada Seora Quenthel y las matronas
del Concilio, bien podran haber decidido disimular la debilidad de las
sacerdotisas y hacer circular la voz antes de que alguien lo comentara.
--La voz tendra que correr bastante condenadamente rpido --dijo
Ryld, examinando los costados de Splitter. Como haba esperado, a
pesar de todos los huesos que haba cortado recientemente, estaba
preternaturalmente afilada y sin mellas ni astillas.
--Oh, no lo s --dijo el mago--. Si perdieras la fuerzas de tus
brazos, estaras impaciente por anunciarlo, sabiendo que las noticias
llegaran a todos aquellos que alguna vez se disgustaron contigo? De
todas formas, como esto es lo primero que sabemos del problema, la
farsa obviamente se organiz a tiempo.
--O sino todo est como siempre, y el complot solo existe en tu
imaginacin.
--Oh, es real. Estoy seguro que Triel tom en cuenta todas las
artimaas necesarias para asegurarse que ningn visitante
descubriera las sbitas debilidades de Menzoberranzan. --Sonri y
agreg:-- Y tanto arreglo para que nosotros los pobres hombres no
desfallezcamos de terror al enterarnos de que han perdido la principal
de sus habilidades para guiarnos y protegernos.
--Bueno, es una fantasa entretenida.
--Rayos y centellas, eres difcil de convencer, y que me maldigan
si s porqu. Ya has pasado por la Era de los Trastornos, la muerte de
la anterior Matrona Baenre, y la derrota de Menzoberranzan por una
pandilla de enanos desgraciados. Porqu asumes que nuestro
mundo no puede ser alterado de alguna manera fundamental cuando
ya has observado esos cambios muchas veces antes? Abre tu mente
y vers que mi hiptesis tiene sentido con todo lo que nos ha estado
intrigando.
--Qu quieres decir?
--En lo que sea que estn, cmo es que en los ltimos meses un
grupo inusual de hombres se han atrevido a escapar de sus familias?
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Por que de alguna manera se han topado con el hecho de que la ira
de una sacerdotisa ya no constituye una amenaza.
--Mientras el clero --dijo Ryld mientras retomaba el hilo del
argumento--, est ansioso por atraparlos para averiguar como es que
se han enterado del Silencio, si es que as le vamos a llamar. Mierda,
si todos esos hombres han tenido el coraje de escapar, tal vez saben
ms sobre el problema que ellas.
--Las sacerdotisas no lo sabrn con certeza hasta que azoten y
torturen a unos cuantos de ellos, verdad? Pero no quieren que
Gromph se involucre con la captura de los fugitivos porque...?
--No quieren que descubra lo que saben los escapados.
--Muy bien aprendiz. Todava tienes futuro como gran pensador.
--Crees que el archimago ya sabe que las predicadoras han
perdido su magia?
--Apostara tu ojo izquierdo a ello, pero esta en el mismo carro
que las altas sacerdotisas. l supone que los fugitivos pueden saber
aun ms todava.
Ryld asinti.
--En una guerra, o cualquier crisis, tienes que considerar cada
posibilidad.
--La idea del Silencio incluso explica el porqu la Caja de las
Joyas estaba tan atestada, y porqu alguno de los parroquianos
estaban de un humor belicoso, o incluso moreteados y apaleados. Las
mujeres desprovistas de su magia pueden sentirse dbiles y
vulnerables. Conscientemente o no, se deben haber preocupado de
perder el poder sobre la tribu en sus hogares y lo han compensado
estableciendo una disciplina ms severa de lo normal.
--Ya veo --dijo Ryld.
--Claro que lo ves. Como dije, mi hiptesis da cuenta de cada
anomala. Es por eso que podemos...
--Y cmo explica la escasez de bienes en el Bazar?
Pharaun pestae, estrech sus ojos al pensar y finalmente se
ri.
--Sabes? Es difcil para un genio elevarse frente a estas criticas
irrelevantes. De hecho, tienes razn. A simple vista, el Silencio no
explica el mercado, pero explica tantas otras cosas que todava pienso
que la idea es correcta. Te he persuadido?
--Yo... tal vez. Le das un sentido un poco retorcido. Es una idea
difcil de digerir. La nica verdad que nuestro pueblo nunca ha
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cuestionado es que Menzoberranzan pertenece a Lolth. Todo en la
caverna es como es por que Ella lo ha querido as y el poder de sus
sacerdotisas es la fuerza primaria que mantiene todo lo que tenemos y
somos. Si ella le ha dado la espalda a la ciudad entera, o esta perdida
para nosotros de alguna otra forma... --Ryld extendi sus manos.
--Es perturbador, pero tal vez... tal vez nos permita una
oportunidad.
Ryld extendi una varilla de metal plegable como un telescopio, le
ato un pao en la punta y comenz a sacar la sangre coagulada de la
funda de la espada.
--Qu quieres decir?
--Solo por diversin hagamos el mismo salto de fe --o miedo-- que
hicieron Gromph y el Concilio. Asumamos que los canallas pueden
explicar el cese de beneficios de Lolth. Asumamos que tu y yo los
encontramos y les extraemos la informacin. Finalmente, asumamos
que de alguna manera la empleamos para restablecer el status quo.
--Eso es mucho asumir.
--Lo es. Obviamente estoy dejando divagar a mi imaginacin. Aun
as tengo la corazonada --solo una corazonada, nada ms-- de que si
dos maestros de la Academia pudieran lograr semejante triunfo,
podran entonces lograr el poder suficiente como para hacer que mi
amigo el demonio Sarthos parezca una cervecita. Queras encontrar
algo a nuestro favor, si mal no recuerdo.
--Tu hermana puede encontrarnos primero. Ya nos sigui una vez.
Sigues pensando que no deberamos matarla a ella o sus vasallos?
--Esa es una buena pregunta --suspiro Pharaun--. Nos estn
atacando con magia poderosa. Sospecho que esa bolsita de cuero
contiene nueve lotes de criaturas serviles, cada una ms mortfera que
la anterior.
--En ese caso, porqu no los lanz a todos en nuestra contra?
--Quizs, por la ausencia de sus poderes innatos, estaba tratando
de conservar sus otros recursos. Ay! Pero puede que la prxima vez
no sea tan moderada.
--Entonces qu hacemos?
--Bueno, ya sabes, yo realmente quiero matar a Greyanna.
Siempre lo he querido, pero supongo que lo ms prudente es evitar a
nuestros cazadores en lo posible. Si no, haremos lo que tengamos que
hacer para sobrevivir. Tal vez me anote un punto si logro deshacerme
de Relonor. Sospecho que nos encontraron gracias a su magia
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adivinatoria. Siempre fue bueno en ello.
--Puedes protegernos?
--Quizs. Lo intentar. Qudate donde estas, y no hables.
Pharaun se levant y meti la mano en uno de sus bolsillos. All
en el lago, algo grande salt. Notando la salpicadura de agua, un orco
en una balsa le gru a sus compaeros, y prepararon sus lanzas.






_____ 9 _____

Mientras Drisinil agarraba el pomo de la puerta, el mun de su
dedo meique lata bajo la venda. La novicia encontraba difcil de
creer que, despus de haber peleado por su vida contra la araa
demonaca, la Seora Quenthel haba retomado inmediatamente el
asunto de las que queran ser holgazanas y su autocastigo. Eso
revelaba una naturaleza tranquila y meticulosa. Drisinil admiraba esas
cualidades, pero no hacan que odiara menos a sus prototipos.
Dio una ltima mirada al corredor desierto. Nadie merodeaba, y se
supona que nadie deba hacerlo, no en ese tramo en particular del ala
de Arach-Tinilith a esa hora de la noche.
Se deslizo a travs de la puerta de arenisca y la cerr tras de s. A
diferencia de la mayora de los templos, no ardan ni lmparas, ni
antorchas o velas en la habitacin ms all del umbral. Eso estaba
diseado para dejar que un vestigio de luz se filtrara por debajo de la
puerta.
Las hermanas conspiradoras de Drisinil esperaban all. Algunas
eran novicias con las manos vendadas, al igual que ella. Otras eran
instructoras. Aquellas altas sacerdotisas, impedidas por su dignidad,
tenan algunas dificultades en sentirse cmodas entre las cajas
apiladas al azar y el embrollo de muebles que plagaban el medio
olvidado cuarto de almacenaje. Por supuesto que tampoco ayudaba el
hecho de que dudaban de limpiar las telas de araas que colgaban
sucias en todos lados por miedo a que alguna araa todava viviera
all. Drisinil se preguntaba si esa prohibicin en particular segua
teniendo sentido. Tal vez las araas ya no eran sagradas.
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Luego furiosa consigo misma quit ese pensamiento blasfemo de
su mente. Lolth permaneca ms all de cualquier cuestionamiento, y
era probable que castigara a aquellos que por un momento imaginaron
lo contrario.
Una vez que volvi a concentrarse en los asuntos inmediatos,
Drisinil estuvo momentneamente desconcertada al ver que la
compaa la esperaba expectantemente, esperaban que ella
presidiera la reunin?
Y de nuevo, por qu no? Ella poda ser una novicia, pero era una
Barrison Del'Armgo tambin, y la crianza importaba, tal vez ms que
nunca cuando incluso hasta la sacerdotisa ms poderosa se estaba
quedando sin magia. Adems, la reunin secreta haba sido idea suya.
--Buenas tardes --dijo--. Gracias a todas por venir --sonri
torcidamente--, y por no denunciarme a Quenthel Baenre.
--Todava podramos hacerlo --dijo Vlondril Tuin'Tarl con una
extraa sonrisa en sus arrugados labios--. Tu tarea es convencernos
de que no lo hagamos.
La maestra era tan vieja que haba comenzado a marchitarse
como una vieja bruja humana. La mayora pensaba que sus
contemplaciones msticas del extremo caos la haba dejado un poco
loca.
Nadie, ni siquiera otra instructora haba optado por sentarse en
sus inmediaciones.
--Con todo respeto, venerada Madre --dijo Drisinil--, no es eso
evidente? La diosa, quien ha nutrido y exaltado nuestra ciudad desde
su fundacin, nos ha vuelto la espalda.
Una vez ms Drisinil no pudo evitar pensar en otras posibilidades,
pero aunque no hubiera visto el punto de la cuestin, no se habra
atrevido a mencionrselo. Nadie lo hara, no en esa compaa.
--Y Quenthel es la culpable --aadi Molvayas Barrison
Del'Armgo.
Aunque era ms baja y ms robusta que Drisinil, su ta tena la
misma nariz filosa y poco comunes ojos verdes. Ricamente vestida, el
retoo ms viejo de la Casa llevaba el alma de un enemigo apresado
en un anillo de jade, y en los momentos silenciosos uno poda
ocasionalmente escuchar al espritu llorar y suplicar por su liberacin.
Segunda al mando despus de Quenthel, as como los Barrison
Del'Armgo eran segundos despus de los Baenre, Molvayas le haba
ayudado a su sobrina a correr la voz de la reunin, y su apoyo le
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otorgaba cierta credibilidad.
--Cmo sabes eso? --pregunt T'risstree T'orgh.
Engaosamente delgada, una bien entrenada guerrera al igual
que sacerdotisa, era notable por llevar una cimitarra descubierta en
lugar del tpico bastn de mando o el ltigo de serpientes, y por cortar
la carne de cualquier alumna que la disgustara con un corte rpido y
preciso a la cara. La hoja corta y curvada estaba apoyada sobre sus
rodillas.
Drisinil esper un poco para asegurarse de que Molvayas
pretenda que ella contestara la pregunta. Aparentemente si, y con
razn, ya que era la ms joven la que haba concebido el argumento.
--Cuando Triel era la Seora de aqu --dijo la novicia--, todo
estaba bien. Poco despus de que Quenthel asumi el cargo, Lolth
nos rechazo.
--Poco despus es un trmino relativo --dijo una voz sardnica
desde algn lugar al fondo de la habitacin.
--Lo suficientemente poco --replic Drisinil--. Quizs la diosa nos
dio tiempo para rectificar el error. Fallamos al no hacerlo y por eso
ahora nos castiga.
--Ella est afligiendo a todo Menzoberranzan --dijo T'risstree--, no
solo a Tier Breche.
--Seguramente --dijo Drisinil--, no esperabas que fuera justa. Creo
que una sacerdotisa sabe ms de las maneras de Lolth que esto. Su
ira es tan desmedida como su grandeza. Adems de que Arach-Tinilith
es el depsito de los mayores misterios, y por ello el corazn mstico
de Menzoberranzan. Tiene sentido perfectamente que cualquier cosa
que acontezca aqu afectara a toda la ciudad. En todo caso --continu
la novicia--, Lolth nos ha mostrado su propsito. A pesar de nuestras
barreras de seguridad, dos espritus invadieron el templo, el primero
disfrazado de araa, el segundo una oscuridad viviente. Araa y
oscuridad, reflejos de la esencia de la diosa. El demonio lastim a
quienes se le atravesaron en el camino. A esos estorbos los golpearon
o quebraron sus huesos, pero no trataron de matarnos a ninguna de
nosotras, no? Simplemente estaban buscando a Quenthel para
matarla nicamente a ella.
Algunas de las otras sacerdotisas fruncan el ceo y asentan
pensativamente.
--Pareci ser as --dijo Vlondril--, pero qu piensas que es
inaceptable en Quenthel? Acaso no est haciendo las mismas cosas
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que hizo Triel?
--No sabemos todo lo que hace --dijo Drisinil--, y no sabemos lo
que piensa. Lolth s lo sabe.
--Pero no sabes si envi a los demonios --dijo Trisstree. Nacida
como una comn pero habiendo escalado a un nivel de poder y
prestigio, evidentemente se haba despojado del hbito de la
deferencia por la aristocracia--. Tal vez uno de sus enemigos mortales
los envi.
--Qu mortal posee la potencia y astucia mgica suficiente como
para penetrar las barreras del templo? --replic Drisinil.
--El archimago? --sugiri Vlondril, rascndose la piel de la palma
de la mano. Su tono era superficial, como si hablara en chanza.
--Aun si la poseyera --dijo Drisinil--, Gromph es un Baenre
tambin, y con Quenthel sirviendo como seora refuerza su Casa. No
tiene motivos para matarla, y si no es l, entonces quin? Quin
sino la diosa?
--Quenthel todava vive --dijo una sacerdotisa de la Casa
Xorlarrin. Llevaba un largo velo al conclave, aparentemente para que
cualquiera que la viera caminar por los pasillos asumiera que estaba
llevando a cabo algn tipo de meditacin nigromntica--. Piensas que
Lolth intento matarla y fall?
--Quizs --dijo Drisinil. Algunas de las sacerdotisas de su
audiencia fruncieron el ceo y se pusieron rgidas ante lo que poda
ser considerado como una blasfemia--. Ella es todopoderosa pero no
sus agentes. Sin embargo, creo que pretenda que sus dos primeros
asesinos fallaran. Le esta dando a sus sacerdotisas una oportunidad
de que consideren lo que esta pasando. Para comprender su voluntad,
y que realicemos la tarea que nos toca, y ganarnos su favor una vez
ms.
Vlondril sonri.
--Y lo hacemos asesinando a Quenthel nosotras mismas? Oh,
bien, nia, muy bien.
--La matamos nosotras mismas --acord Drisinil--, o si eso no es
posible, por lo menos ayudamos al siguiente asesino demonaco en lo
que podamos.
T'risstree sacudi la cabeza.
--Esto es pura especulacin. No sabes si la muerte de la seora
traer de vuelta a Lolth.
--Vale la pena arriesgarse --dijo Drisinil--. Por lo menos, si le
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damos a los demonios lo que quieren, dejaran de invadir Arach-Tinilith.
No han matado a ninguna de nosotras todava, pero si no los
ayudamos y Quenthel sigue con vida, podran decidir eliminarnos
tambin, despus de todo, la naturaleza de los demonios es matar.
--Los demonios pueden ser menos peligrosos que la Casa Baenre
--dijo T'risstree.
--Los Baenre no sabrn quien facilit la muerte de Quenthel --dijo
Drisinil--. Entonces, qu harn, desatar su venganza sobre cada
sacerdotisa en Arach-Tinilith? Nos necesitan para educar a sus hijas y
llevar a cabo los ritos secretos.
--Si Quenthel muere --dijo una sacerdotisa apoyada contra el
muro--, Molvaya tiene una buena posibilidad de convertirse en la
Seora de Arach-Tinilith, pero qu ganamos el resto de nosotras?
--Mi sobrina ha explicado --dijo Molvayas-- que todas
renovaremos nuestro lazo con la diosa y recuperaremos nuestra
magia. Ms all de eso, les prometo que si me convierto en seora,
recordar a aquellas que me elevaron a esa posicin. Altas
sacerdotisas, ustedes sern mis lugartenientes, por encima de
cualquier otra instructora. Novicias, pasarn su tiempo en
Arach-Tinilith de forma ms placentera de lo que permiten las reglas.
Tu tambin ejercers autoridad por sobre tus compaeras. Disfrutarn
de lujos. Las excusar de los encargos ms penosos, y les ensear
secretos que las alumnas casi nunca aprenden.
--Haremos que lo mantengas --dijo otra voz desde el fondo--, y te
denunciaremos si reniegas.
--Exactamente --dijo Molvayas--. Siempre estarn en posicin de
denunciar mi culpa ante la Casa Baenre. Ustedes son demasiadas
para que las asesine a todas por lo que pueden confiar de que
mantenga mi palabra. En todo caso sera una estpida si faltara a ella,
considerando que voy a necesitar de partidarios leales para
imponerme.
--Es tentador --dijo la velada Xorlarrin--, apostara lo que fuera
para recuperar mi magia de nuevo. Pero estamos hablando de los
Baenre.
--Malditos sean los Baenre! --escupi Drisinil--, tal vez el
asesinato de Quenthel sea el primer temblor del hundimiento que
entierre a todo el clan.
--Que hundimiento? --pregunt T'risstree.
--No lo s, exactamente --admiti Drisinil--. Pero consideren esto:
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las Casas se levantan y caen. Esa es la manera de Menzoberranzan y
la voluntad de Lolth. Hasta el momento la Casa Baenre ha sido la
excepcin, posndose en la cima de la pila siglo tras siglo. Quizs, con
la muerte de la vieja madre matrona, la familia finalmente ha perdido la
gracia de la diosa. Por que no... todos saben que Triel no est a la
altura de las circunstancias. Tal vez es tiempo de que por fin la Casa
Baenre haga honor a la ley universal. Si fuera as, no sera glorioso
comenzar la decadencia de sus fortunas aqu y ahora, en este preciso
momento y en este mismo cuarto?
--Si --declar T'risstree.
Sorprendida, Drisinil se dio vuelta para enfrentarla.
--Ests de acuerdo?
Poniendo su cimitarra a un lado, T'risstree se levant y dijo:
--Dudaba pero me convenciste. --Por un momento hizo una
mueca--. De todas formas no me gusta Quenthel. Por lo que s, la
acomodaremos en su tumba, recuperaremos la aceptacin de la diosa
y administraremos la academia a nuestro gusto.
Extendi sus manos. Drisinil sonri y las estrecho a pesar de los
dolorosos retorcijones de dolor que le produca el apretn, luego se
volvi hacia las otras mujeres y dijo:
--Y el resto de ustedes? Estn con nosotras?
Hubo un coro de asentimientos, aunque no muy efusivo. Supuso
que aquellas que dudaban que ella hubiera acertado la forma de
reconciliarse con Lolth estaban de todas formas ansiosas por subir de
categora en la jerarqua del templo, o al menos odiaban a Quenthel.
Tal vez, solo estaban complaciendo el gusto innato por la sangre y la
traicin de los elfos oscuros. La propia Drisinil misma crea
verdaderamente haber ideado el remedio metafsico apropiado para
sus dolores pero en el fondo, estaba aun ms entusiasmada por la
perspectiva de poder vengar sus torturas. Cmo podra ser de otra
forma? Por el resto de su vida, su automutilada mano anunciara a
cualquiera que mirara que alguien la haba derrotado y humillado una
vez.
--Les agradezco --le dijo a las otras sacerdotisas--. Ahora
pensemos juntas. Tenemos mucho que planear y poco tiempo antes
de que las otras nos empiecen a extraar.
Y planearon, susurrando y sonriendo ante alguna particular
inventiva o sugerencia maligna. Drisinil saba que si no todo, buena
parte de ese esquema terminara en nada --dependa demasiado de
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que Quenthel hiciera precisamente todo lo que las conspiradoras
queran, exactamente cuando y donde lo queran hecho--, pero el
esfuerzo sirvi tanto para asentar su compromiso con la conspiracin
como para esbozar al menos el esqueleto de una estrategia.
Finalmente qued decidido. Y las sacerdotisas comenzaron a
dispersarse por donde haban llegado, una o dos a la vez. Las ms
inquietas se pararon en grupo alrededor de la salida esperando sus
turnos. Trisstree estaba entre ellas. Drisinil cruz el piso de la manera
ms casual y relajada que pudo simular. No quera que nadie se diera
cuenta de sus intenciones y, si era sorprendida, no quera reaccionar
de manera audible.
Nadie lo hizo. Todos los elfos oscuros eran actores ya que eran
mentirosos, y tal vez ella era ms engaosa que la mayora. Deambul
hasta llegar a estar al alcance de Trisstree, tom un pual oculto
dentro de su largo y orlado chal y le clav el pual en el espinazo a la
suma sacerdotisa. Esta vez, cualquiera fuera la razn, los muones de
sus meiques lastimados no le dolieron nada.
La espalda de T'risstree se arqueo en un espasmo de agona y
para su sorpresa, su maestra trat de voltearse para enfrentarla. Con
su brazo temblando T'risstree levant la cimitarra. Drisinil camino
alrededor de la sacerdotisa y se puso detrs de ella. Agarr del pelo a
T'risstree, tir su cabeza hacia atrs y le abri la garganta de un tajo.
La instructora colaps. La espada se le cay de la mano y golpe
contra el suelo.
Las espectadoras miraron tontamente.
--T'risstree T'orgh pretenda traicionarnos --dijo Drisinil--. Lo vi en
sus ojos cuanto tome sus manos. Podemos dejar el cuerpo aqu por el
momento. Con suerte, nadie lo descubrir hasta despus de la muerte
de Quenthel.
O sus otras conspiradoras creyeron en sus explicaciones, o lo
ms probable, era que no les importaba que hubiera asesinado a la
maestra. Unas pocas la felicitaron por la delicadeza e, indiferentes al
cadver, se dispersaron y continuaron su marcha.
Drisinil levant y examin la cimitarra cada. Una vez que
Quenthel fuera asesinada lucira muy bien en su muro.

* * *

Faeryl gateaba por la redondeadas y peligrosas superficies en la
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cspide de la residencia de la embajada. Estaba tratando de vigilar los
cuatro costados de su casa, lo que implicaba moverse con cierta
celeridad. Pero tambin estaba tratando de esconderse de cualquiera
que fuera a espiar desde la ventana de alguna mansin vecina o
desde alguna de las tranquilas residencias de los prsperos bulevares
del Muro Oeste, y mientras ms rpido se mova, ms difcil se volva
disimular. Se haba escabullido hasta all arriba haca dos horas,
cuando todos pensaban que estaba quemando o envolviendo
documentos, y todava no estaba segura de haber equilibrado las dos
necesidades. Deseaba poder haber llevado consigo hasta all a uno o
dos partidarios para que la ayudaran a vigilar, pero no habra sido
aconsejable considerando que cualquiera de sus servidores podran
ser el blanco de su cacera.
Tambin deseaba haber tenido ms cobertura. A excepcin de
unos pasadizos simblicos y los pequeos bordes del castillo que eran
meramente ornamentales, la cspide de la torre de la estalagmita no
tena fortificaciones o niveles donde apoyarse. Si Faeryl miraba de
cerca, poda notar las sutiles seales de que en otro tiempo, cuando la
torre haba servido para otros propsitos, tales defensas haban
existido en abundancia pero, posteriormente, un mago haba fundido
las murallas de vuelta en la calcita. Tena sentido, el Menzoberranyr
no vea la razn de ofrecerle a un extrao ninguna posibilidad de
resistir a un asedio.
Faeryl se colg del lado nordeste del techo. Delineados en
fosforescencias azules, verdes o violetas, las casas de sus vecinos
ricos brillaban a su alrededor. Si hubiera mirado desde la distancia,
tambin ella habra visto brillar su residencia de la misma manera.
Afortunadamente, la luminiscencia solo defina la silueta de la torre y
resaltaba varias araas esculpidas en bajorrelieve. Mientras se
mantuviera lejos de las imgenes, en silencio y gozara de un poco de
suerte, no debera revelar su presencia. Un sonido suave e indefinible
lleg desde el noroeste. Agradecida de por lo menos tener el broche
que la hara liviana, se escabull rpidamente a travs de la pendiente
en declive del techo. Sin temor a perder el equilibrio sabiendo que si
suceda no caera.
En pocos segundos alcanzo la parte noroeste. Mir por sobre el
declive y descubri el origen del sonido abajo en la plaza.
Desnudos hasta la cintura, con espadas en una mano y dagas en
la otra, dos hombres se rodeaban uno a otro. Se paraban derechos y
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se movan suavemente como los esgrimistas bien entrenados. Sus
descartados piwafwis, cotas de malla y remeras yacan donde las
haban arrojado en el suelo junto con un par de odres de vino. Un
tercer hombre miraba desde arriba de un balcn a cierta distancia,
probablemente desde donde los combatientes no lo notaran.
Faeryl suspir. Este pequeo cuadro vivo era un poco intrigante,
pero claramente no tena nada que ver con su situacin.
Despus de su frustrante entrevista con la Madre Matrona
Baenre, se haba dado cuenta de que tena una oponente. Alguien que
la haba traicionado, posiblemente para evitar que dejara
Menzoberranzan, aunque no poda imaginarse porque. De esa
inferencia, haba un pequeo paso a la sospecha de que el enemigo
tena un agente dentro de su casa. Era lo que cualquier enemigo
astuto tratara de hacer y fcilmente explicaba como las intenciones de
Faeryl de irse a su casa haban sido discernidas y contrapuestas con
el susurro de una palabra al odo de Triel. Hirviendo con la necesidad
de ser ms lista que aquellos que la haban tomado como tonta, Faeryl
ideo una artimaa para desenmascarar al espa. Sorprendi a sus
partidarios con la orden de empacar. Se iban a escapar de
Menzoberranzan esa misma noche. Pens que sus vasallos leales
obedeceran, pero el traidor tratara de escaparse para reportar el
inminente escape de la casa. Agazapada en el techo, Faeryl la vera
cuando lo hiciera.
Ese era el plan, de todas formas. La embajadora poda pensar en
muchas formas en que poda fallar. La residencia tena vas de salida
por los cuatro costados, pero ella no poda supervisar las cuatro al
mismo tiempo, no a menos que flotara bien por encima del techo, y
esa opcin presentaba problemas por s sola. La mayora de las botas
de los elfos oscuros posean la virtud de ser silenciosas y sus capas la
de obscurecerse. El traidor podra tener otros medios ms potentes
para disimular su escape, como un talismn de invisibilidad. Si ella
estuviera ms arriba del suelo, no tendra la oportunidad de detectar la
salida subrepticia de la espa.
Por supuesto, la traidora podra tambin tener un medio de
comunicacin con sus cmplices a travs de la clariaudicin, o un
hechizo de trnsito instantneo, en el caso de que el enviado estuviera
condenado de todas formas. Ella se quedara colgada del techo hasta
que alguien con autoridad, una compaa guardia de Baenre, tal vez,
se presentaran para llevarla a ella y su comitiva en custodia, pero
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tena que intentar hacer algo.
Se arrastr. Abajo y detrs de ella, uno de los desafiantes gru
mientras la espada de su enemigo se clavaba en su torso. La magia
crepit y chisporroteo, y el ganador cay tambin. El mago que haba
estado mirando a la distancia se acerc a observar los cuerpos
humeantes.
Faeryl se pregunt si los tres habran sido parientes, el mago era
el ms inteligente. Ella haba tenido un hermano as una vez hasta que
un hombre aun ms engaoso todava lo haba convertido en polvo
para arrebatarle sus varitas y sus libros de hechizos. Un retroceso
para su Casa, pero interesante de ver.
Arriba algo cruji. Echo una mirada. Cuatro o cinco jinetes sobre
guivernos, unos pequeos drakes herldicos domesticados, estaban
volando hacia el este. Por encima de ellos, proyectndose desde el
techo de la caverna, los castillos de estalactita brillaban con sus
propios encantos, mucho ms hermoso, en su opinin, que las
minsculas monocromticas estrellas que salpicaban el cielo nocturno
de las llamadas Tierras de la Luz.
Luego, tan dbilmente, que se pregunt si lo haba imaginado,
algo paso rozando contra algo ms. El sonido haba venido del
sudeste. Faeryl se escurri hasta esa parte del techo y observo. A
primera vista, nada pareca cambiado desde la ltima vez que haba
mirado por all. Tal vez sus nervios la estaban traicionando, pero sigui
mirando en la misma direccin.
Rejas octogonales de acero protegan las redondas ventanas
cortadas en el muro debajo de ella, pero si un drow conoca el truco,
poda descorrer una y hacerla a un costado para formar una salida por
medio de la levitacin. Aparentemente alguien lo haba hecho, por que
despus de unos momentos ms, Faeryl noto que uno de los blindajes
del patrn de la reja colgaba apenas abierta. Con ese signo para
guiarla, distingui la figura cubierta con una tnica movindose
furtivamente hacia la entrada de una callejuela. La noble de Ched
Nasad tena buena mano con la ballesta. Podra haberle disparado a
la traidora desde atrs, pero eso no le dara muchas respuestas.
No tena en su posesin un pergamino que le permitiera interrogar
a los muertos. Tena que llegar hasta la espa y atrapar a la canalla
con vida. Ley de un pergamino que s tena, y luego dio un paso
hacia el vaco alejndose de la torre. Excepto que no estaba vaco
para ella. El aire era tan firme como una roca bajo sus suelas. Por
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cada dos pasos, ella pisaba sobre un nivel de la superficie, y porque
ella as lo quera, la plataforma invisible se refunda con otra rampa
igualmente invisible. Corri a toda velocidad sin miedo a resbalar por
los bordes. Dondequiera que pona el pie, la cuesta estara all para
sostenerla.
As es como funcionaba la magia. Avanz en completo silencio,
por encima de la cabeza de la traidora sin ser notada, y luego con un
pensamiento disolvi el apoyo de sus botas. Con la ballesta en mano,
cay los ltimos metros al suelo y aterriz frente a la espa.
Sorprendida, la traidora salto. Faeryl tambin se sorprendi, a
pesar de que le gustaba pensar que sospechaba de todos, en verdad
nunca podra haber adivinado que la fruncida y amargada cara que vio
escondida a medias en la capucha cerrada poda ser la de la espa.
--Umrae --dijo la embajadora, apuntndola con la ballesta.
--Mi seora --respondi la secretaria, inclinndose en una
reverencia con su tpica rigidez.
--Ya lo s todo, traidora. No planeo en realidad irme esta noche.
El haberlo simulado era un truco para ver quien se escurra para
informar de ello.
--No s lo que quiere decir. Solo quera comprar algunas cosas
para el viaje. Pens que si me apuraba a llegar al Bazar podra
encontrar uno de esos mercaderes que siguen abiertos hasta tarde y
volver antes de que notaran mi ausencia.
--Crees que no me he dado cuenta de que tengo un enemigo
aqu en Menzoberranzan, alguien que tiene acceso a la Matrona
Baenre? Dos semanas atrs, Triel me consideraba leal. Me aprobaba.
Nos concedi gran parte de lo que le ped para nuestra gente. Ahora,
ella duda de m, por que alguien la ha persuadido de que dude de mis
verdaderas intenciones. Que te ha prometido mi enemigo para que te
pases de su lado? No te das cuenta de que al traicionarme a m,
estas traicionando a Ched Nasad?
La escriba dud, luego dijo:
--La Matrona Baenre tiene gente vigilando la residencia. Alguien
nos esta observando justo ahora.
--Quizs --replic Faeryl.
Umrae trag.
--Por lo que no puedes lastimarme. O ellos te lastimarn a ti.
Faeryl se ri.
--Tonteras. Los agentes de Triel no revelaran su presencia solo
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para evitar que disciplinara a uno de mis criados. No veran nada
extrao o perjudicial a los intereses de Menzoberranzan en eso.
Ahora, s sensata y rndete.
Luego de otra pausa, Umrae dijo:
--Dame tu palabra de que no me hars dao. Que me dejaras
libre y me ayudaras a huir de la ciudad.
--No te prometo nada excepto de que tu insolencia me enfurece
ms a cada segundo que pasa, y que una muerte rpida es tu nica
esperanza. Dime, a quien sirves ahora y porque? Quin por estos
alrededores tiene algo que ganar persiguiendo a una emisaria, una
que se mantiene alejada de las rivalidades y querellas entre las Casas
de Menzoberranyres?
--Debes entender que temo traicionarles y permanecer aqu. Me
matarn si lo hago.
--No tendrn la oportunidad. Yo soy la que te est apuntando con
una flecha envenenada. Quines son tus empleadores?
--No lo dir. No sin tu promesa.
--Tu amiga no me calumni ante Triel hasta despus de que
empezara a contemplar mi regreso a Ched Nasad. Ese era el motivo
de la mentira? Evitar que me aventurara en la Antpoda Oscura?
Por que?
Umrae neg con la cabeza.
--Estas loca --dijo Faeryl--. Por que te condenaras a ti misma
para perpetuar la existencia de alguien ms? Ah, bueno, no mereces
vivir, as que supongo que es lo mejor.
Fingi estimar la distancia de la ballesta.
--No! --grit Umrae--. No lo hagas! Tienes razn, porqu
debera morir?
--Si respondes a mis preguntas puede que no mueras.
--S.
Temblando un poco habiendo sido destrozados sus nervios, la
secretaria levant una mano hacia la cara, tal vez para masajearse
una ceja. No, para llevarse un pequeo frasquito a los labios!
Faeryl disparo y acert al blanco, pero para cuando la flecha
perforo el estomago de Umrae, la forma de la secretaria estaba
cambindose volvi ms delgada aun, arrugndose pero ms alta
tambin. Su carne se enfri y ola a corrupcin, le brotaron alas de
cuero desde los hombros y sus ojos se le hundieron en la cabeza.
Incluso sus ropas se alteraron, difuminndose y desmoronndose
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como harapos viejos. No fluy sangre de la herida que haba hecho el
dardo envenenado y no pareca molestarla en lo ms mnimo.
Ni siquiera se molesto en sacrselo.
Faeryl estaba furiosa consigo misma por haber permitido que
Umrae la engaara. La prxima vez se recordara que aun una elfa
oscura carente de belleza, gracia y genio, aparentemente muerta de
miedo, segua siendo una drow, nacida para embaucar y engaar.
La pocin haba transformado temporalmente a Umrae en algn
tipo de ente zombi, en cuya forma no padecera para nada su usual
torpeza. Si Lolth no hubiera abandonado a sus sacerdotisas, Faeryl
podra haber controlado a la cadavrica cosa con sus poderes, pero
eso ya no era una opcin. Ni tampoco era probable que sus otros
criados notaran su apuro y corrieran a rescatarla. Los tena a todos
ocupados empacando en la casa.
Era una desgracia, por que como la mayora de los entes
muertos, a excepcin de los cadveres y esqueletos de baja estirpe
que reanimaban los hechiceros para que hicieran de siervos sin
mente, Umrae en la forma de espritu necrfago alado poda provocar
graves daos sus golpes y desgarros. Y Faeryl no tena siquiera un
escudo que la protegiera. Cmo poda saber que la espa posea un
medio de defensa tan potente?
Umrae dio unos pasos arrastrando los pies, luego con un batir de
sus alas, salto hacia adelante. Faeryl retrocedi apremiadamente, tir
la intil ballesta, y abri el broche de su capa. Quitndose la prenda de
sus hombros con una mano, desenfund una pequea vara de
adamantina con la otra. Con un movimiento de su mueca, el objeto
de apariencia inofensiva se convirti en el Beso de la Madre, el martillo
de guerra de cabeza de basalto que llevaban las mujeres de la Casa
de Zauvirr desde la fundacin de su linaje. Quizs un arma encantada
liquidara a Umrae donde haba fallado la flecha envenenada. O eso
esperaba Faeryl.
An si ella estuviera dispuesta a quedarse dcilmente a un lado y
dejar que la traidora huyera, Umrae, con sus pensamientos teidos por
la figura predadora que haba asumido, simplemente quera pelear, y
la embajadora no vea forma de evitarlo. Sera estpido evocar a la
oscuridad y correr. En su forma necrfaga, Umrae probablemente se
manejara mejor en la penumbra que ella. Sera ms intil an tratar
de levitar o ascender a travs del hechizo de caminar-por-el-aire
cuando la metamorfoseada poda simplemente extender sus alas y
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seguirla.
Faeryl balance su piwafwi hacia adelante y atrs con su brazo
extendido, para confundir a Umrae y para que le sirviera a modo de
escudo. Nadie le haba enseado a Faeryl a luchar de esa manera,
pero haba observado a guerreros practicando la tcnica, y trataba de
creer que si simples hombres podan hacerlo, no le presentara ningn
problema a una suma sacerdotisa.
Umrae embisti y Faeryl zamarre la capa en un arco horizontal.
Posiblemente ms por suerte que por habilidad, la prenda bloque las
manos de Umrae. Sus garras se enredaron en el tejido. Sorprendida,
Umrae detuvo su ataque y luch por liberar sus manos. Faeryl se le
acerco y la golpe en el centro de la cariada frente de la sirvienta con
la puntiaguda cabeza de piedra de su martillo. El hueso se aplast y la
cabeza de Umrae cay hacia atrs. Una buena parte de su perfil
izquierdo se le cay del crneo.
Segura de que la pelea haba acabado, Faeryl se relajo, y ese
casi fue el final para ella. Transformada, Umrae, evidentemente poda
causar ms dao que prcticamente cualquier criatura de carne tibia y
corazn latiente. Abri su boca, exponiendo largos y gruesos colmillos,
y lo que quedaba de su cabeza se dispar por encima de la capa. La
embajadora apenas pudo aparselas para salirse del camino a
tiempo.
La piwafwi qued tensamente estrechada entre las dos
combatientes, como si estuvieran jugando a tirar de la soga. Ambas
tiraron de sta simultneamente y Faeryl fue la ms afortunada. La
capa se rasg y liber de las garras de Umrae, pero a pesar de los
hechizos de refuerzo de la prenda, regres a la embajadora con
grandes rasgaduras causadas por las garras de la necrfaga.
La sbita liberacin de la capa mand a Faeryl trastabillando al
suelo. Con otro golpe de sus supurantes alas, Umrae brinc y acort la
distancia. Sus garras se lanzaron hacia adelante.
Gritando de desesperacin, Faeryl se las arreglo para clavar sus
pies y contrarrestar a su irremediable tambaleo. Lanz un violento
golpe con el martillo y cort una de las manos de Umrae. La imitacin
de espritu necrfago retir la mano y desisti del ataque. En cambio,
comenz a dar vueltas. Al igual que una criatura viviente, sacudi la
mano abatida varias veces como si as pudiera desalojar el dolor,
luego la levant en guardia.
Faeryl se dio vuelta para tener a su enemiga de cabeza aplastada
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y ojos hundidos a la vista. Qu tendra que hacer para detener a esta
cosa? Se pregunt la embajadora, Puedo detenerla?
Si, maldita sea!
Cuando ella era nia, su primo Merinid, maestro de armas de la
Casa Zauvirr, muerto despus de muchos aos desde que su madre
se canso de l, le haba dicho que cualquier enemigo poda ser
destruido. Todo era cuestin de encontrar el punto dbil.
Umrae arremeti. Una vez ms la embajadora tom el doblez de
su frgil y flameante escudo. La capa se enred en una de las manos
de la sirvienta. La otra mano rasc, rasgu y enganch el chaleco de
fina adamantina de Faeryl. El tacto de la necrfaga alada dejaba un
malestar abrasador a su paso, pero las garras no haban penetrado a
travs de la fuerte cota, y la sensacin solo dur un instante.
Faeryl se abalanz hacia el macilento pecho de Umrae cubierto
de pedazos de ropa rasgada y suciedad. Si no poda aniquilar a la
cosa necrfaga con un golpe en la cabeza, entonces el corazn deba
ser el punto dbil, al igual que en un vampiro. O al menos eso
esperaba.
Para su sorpresa, Umrae le neg la oportunidad de averiguarlo de
todas formas. Pareca como si la traidora estuviera tan comprometida
con su ataque que encontraba imposible defenderse de una estocada.
Aun as ella interpuso su macilento brazo para contener la descarga
del martillo de guerra, luego se agach para araar la rodilla
descubierta de Faeryl.
La emisaria evit ese ataque fatal con una rpida retirada,
mientras tironeaba la capa para sacrsela a su maloliente adversario.
La prenda estaba comenzando a lucir ms como un montn de cintas
que como un trozo coherente de tela.
Las duelistas volvieron a rodearse, cada una buscando una
abertura. Ocasionalmente Faeryl dejaba deslizar o caer la andrajosa
piwafwi fuera de la lnea, ofreciendo una invitacin, pero Umrae mostr
ser demasiado astuta como para atacar cuando y como deseaba su
oponente.
Faeryl se dio cuenta de que estaba jadeando e hizo lo mejor que
pudo para controlar su respiracin. No estaba asustada --no lo
estaba-- pero estaba impresionada con la destreza inducida por la
pocin de su sirvienta. De manera formidable desde que la haba
bebido, Umrae se estaba adaptando a sus habilidades prestadas
mientras la batalla progresaba.
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Mientras todava manipulaba y vigilaba a Umrae, Faeryl no
obstante entr en un ligero trance. Con un sentido que no era ni la
vista ni el odo, ni ninguna otra facultad comprensible para aquellos
que nunca le haban brindado su servicio a una deidad, ella lleg hasta
ese lugar sin forma pero aun as spero donde una vez se haba
acostumbrado a tocar la sobra de la diosa.
La presencia de Lolth se haba ausentado del lugar de encuentro,
dejando un vaco que de algn modo palpitaba como una muela
infectada. A pesar de todo, pareca un dominio apropiado para rezar.
Terrible Reina de las Araas, comenz silenciosamente Faeryl, te
lo ruego, mustrate ante m. Restaura mis poderes, aunque sea solo
por un momento. Te ha ofendido Menzoberranzan? Si es as
recuerda que yo no soy una de sus hijas. Soy de Ched Nasad, hazme
como lo era antes, y te dar muchas vidas: un esclavo por cada da
del ao.
No paso nada.
Umrae brinco hacia ella, araando. Faeryl envi la parte de su
espritu que haba andado a tientas en el vaco de vuelta a su cuerpo.
Retrocediendo, bloque las garras de la criatura necrfaga con su
capa y la golpe varias veces con el martillo de guerra. Ella no se
retir lo suficientemente rpido fuera del alcance el dao, ni tampoco
se puso en una postura fuerte y golpe tan fuerte como poda. Quera
que el monstruo sintiera que estaba a punto de sobrepasar a su
oponente y siguiera avanzando. Si Umrae se entusiasmaba
demasiado, poda descuidarse y darle la oportunidad de contraatacarla
de manera efectiva.
Las garras de Umrae zumbaron por el aire, desgarrando las tiras
de la capa protectora hasta que quedo del tamao de una toalla de
mano. Inesperadamente, la espa bati sus alas, se acerco y atac a
la cara de Faeryl. La noble retrocedi, pero a pesar de que las garras
pasaban como un rayo a pocos centmetros de sus ojos, tan cerca que
poda sentir la maledicencia contenida dentro como la pulsacin de un
dolor de cabeza.
Aun as, estaba todo bien, porque pens que Umrae finalmente
haba bajado la guardia. Se hizo a un lado y balance la cabeza del
martillo de guerra sobre la caja torcica de la necrfaga, no haba
ninguna posibilidad de que Umrae pudiera correr sus manos a tiempo
para bloquear el golpe. En cambio, dio unas zancadas, abofeteo a la
emisaria con un barrido de su ala y la envi rodando.
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La cabeza de Faeryl zumbo y el mundo se volvi borroso.
Mientras luchaba por sacarse de encima apabullantes efectos del
golpe, pens fugazmente que injusto era que Umrae, quien haca
mucho tiempo atrs haba abandonado el entrenamiento de combate
como un humillante ejercicio de frivolidad, estaba haciendo pedazos a
una mujer que todava se reportaba a su capitn de la guardia para
entrenar una vez por semana. Despus de lo que pareci un largo
tiempo, se aclaro su cabeza. Giro segura de que Umrae la atacara por
detrs. No estaba all. De hecho, el cadver animado no estaba en
ningn lugar donde pudiera ser visto.
Seguramente Umrae habra volado. Habra hecho finalmente lo
ms sensato y habra huido? Faeryl no poda creerlo. Umrae la
odiaba. La emisaria no saba porque, pero lo haba visto en los ojos de
la traidora. Si ese era el caso, Umrae no desertara cuando tena todas
las razones para creer que estaba ganando y acercndose a concretar
la matanza. Ningn drow lo hara, lo que significaba que todava deba
estar acechando en algn lado por encima de ella, confiada de bajar
rpidamente y, sin dudad eso esperaba ella, agarrar a su seora por
sorpresa y estrellarla contra el suelo. Con el corazn latiendo
fuertemente, Faeryl observo arriba pero no vio nada. Trato de
escuchar el batido de las alas de la criatura pero solo escucho el
eterno susurro amortiguado de la ciudad. No estaba del todo
sorprendida. Estas criaturas eran conocidas por ser sigilosas cuando
acechaban a su presa.
Una raya negra corto momentneamente la lnea de violeta
fosforescencia que adornaba el capitel de un castillo de la Casa
Vandree. La obstruccin seguramente haba sido la punta de un ala de
Umrae.
Faeryl sigui mirando, y finalmente localiz a Umrae. Con su
rasgada capa flotando entre sus alas, la sirvienta transformada ya se
estaba lanzando hacia abajo como un raptor del Mundo de la
Superficie para clavarle las garras a un roedor.
Esperando que Umrae no la hubiera visto reaccionar ante su
visin, Faeryl sigui dando vueltas y mirando. Cuando sinti la
alteracin en el aire, o tal vez simplemente la urgente sugerencia de
sus instintos, salto a un lado, gir y balance el martillo de guerra con
un movimiento de la mano por encima del hombro para golpear.
Bajo esas circunstancias, tena pocas posibilidades de
despedazar el corazn de esta cosa, pero haba visto que Umrae
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poda sentir dolor. Tal vez el primer golpe paralizara a la criatura por
un instante, otorgndole a Faeryl la oportunidad por lo que ella rezaba
sera el golpe aniquilador.
La embajadora haba calculado el movimiento correctamente y la
cabeza de basalto del arma se estrello contra el costado de Umrae.
Privada de su victima, inesperadamente abatida, la necrfaga se
golpe con fuerza contra la superficie de piedra de la calle con un
estampido satisfactorio. Pedazos de carne se desprendieron de su
magro cuerpo, largando un olor putrefacto.
Faeryl eligi su objetivo, el lugar debajo del pecho de Umrae
donde debera estar su corazn, y balance el Beso de la Madre hacia
atrs para el siguiente ataque. La traidora rod y se arrastro de
rodillas. Faeryl golpe y Umrae la hostig con una de sus garras. La
necrfaga agarr el martillo de guerra a medio vuelo y lo se lo sac de
la mano a la emisaria, y lo envi girando a estrellarse al suelo a unos
seis metros.
Faeryl sinti el loco impulso de voltearse e ir tras el objeto pero
saba que Umrae la destrozara si lo intentaba. En su lugar retrocedi.
La espa inhumanamente macilenta se puso de pie --pareca una pila
de palos que se hubieran ensamblado espontneamente para formal
una cruda copia de persona-- y prosigui.
Mientras se retiraba, Faeryl comenz a merodear de tal forma que
pudiera acercarse al lugar donde poda estar el martillo. Mirndola de
soslayo, Umrae se mova junto con ella demostrando que saba
exactamente lo que tena en mente su seora y que no lo permitira.
Bueno, la aristcrata todava tena un arma --aunque fuera
lastimeramente inadecuada para la situacin--, un cuchillo escondido
en el cinto que cea su cota de malla a la cintura. La hebilla de oro
era la empuadura, y cuando ella la presionara, la gruesa hoja
adamantina se deslizara libre. Comenz a acercar su mano, pero
luego dud.
La daga sera realmente intil contra las garras resistentes y de
largo alcance de Umrae... a menos que Faeryl pudiera acercarse lo
suficiente como para usarla y atacar por sorpresa.
Pero como, en nombre del demonio de la telaraa, poda
lograrlo?
Umrae estaba acortando la distancia rpidamente, crujiendo sus
alas a cada paso para agrandar sus pisadas, y por tres acobardados
latidos la mente de Faeryl segua en blanco.
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Luego, record la capa, o mejor dicho, lo que quedaba de ella,
todava enganchada. Quizs pudiera emplearla para disimular que
desenfundara el cuchillo. Su piwafwi era una triste masa de harapos,
y ella no era adepta al malabarismo de juego de manos, pero maldita
sea, si la torpe de Umrae haba sacado un frasquito de pocin sin que
su seora se diera cuenta hasta que fue demasiado tarde, seguro que
ella lo podra hacer tambin.
Faeryl haba estado moviendo la capa alrededor a modo de reflejo
todo el tiempo, por lo que no debera parecer sospechoso que se
cubriera la cintura con ella. Al mismo tiempo, enganch los dedos el
hueco ovalado del centro de su hebilla y tir. Nunca antes haba tenido
la ocasin de emplear este desesperado dispositivo de defensa, pero
en los diecisis aos desde que los hubiera hecho un artesano de
acuerdo a sus especificaciones, ella siempre haba conservado el
cuchillo en la funda aceitado por lo que la hoja se deslizaba fcilmente.
Estudio a Umrae. Hasta lo que poda decir la emisaria, la imitacin
de necrfago no la haba visto blandir la daga, pero dudaba que la
pudiera mantener escondida ms de un segundo o dos. Tendra que
inventarse una oportunidad si es que iba a tenerla.
Simulo tropezarse. Esperaba que su tambaleo hubiera parecido
genuino. Umrae la haba tocado despus de todo, por lo que parecera
creble que sus fuerzas le estaban fallando.
Umrae mordi el anzuelo. Arremeti y agarr a Faeryl por los
antebrazos. Esta vez, sus garras traspasaron, las capas de la cota de
malla de la emisaria y le clav sus puntas en la carne. La asalt una
oleada de nauseas, la aplac, pero volvi otra. No estaba segura de si
vomitando iba a poder utilizar el cuchillo de manera controlada. Tal vez
se servira ella misma a su enemiga como un plato de hongos.
Umrae sonri ante la aparente --o genuina-- impotencia de Faeryl.
La emisaria sinti tensarse los dedos de la criatura, preparndose a
desgarrar la carne de sus huesos, aun cuando atraa a la noble ms
cerca de ella y abra su mandbula para morderle la cabeza.
Peleando contra la descompostura y la debilidad, Faeryl intento
empujar su mano hacia adelante. El esfuerzo torci su estrechada
carne contra las garras de la necrfaga, desgarrando sus heridas y
producindole un repentino dolor, pero luego libero su brazo. La hoja
dio contra el pecho de Umrae, deslizndose limpiamente entre dos
costillas y clavndose toda hasta los nudillos de Faeryl.
Umrae se convulsion y estiro su cabeza hacia atrs en un mudo
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grito. Los espasmos sacudan sus manos y amenazaban con
destrozarla a Faeryl aun sin la intencin consciente de la traidora.
Umrae se congel y se cay hacia atrs llevndose a su asesina
consigo.
Contradiciendo todas las historias que haba escuchado Faeryl, la
mutante no volvi a su forma original cuando la muerte la reclamo.
Aun horriblemente descompuesta, la emisaria yaci por un tiempo
asida al abrazo de la ftida necrfaga.
Finalmente, sin embargo, junt sus desfallecidas fuerzas para
liberarse de las garras clavadas en sus sangrantes miembros y luego
se arrastr unos pasos para alejarse del alado cadver.
Paulatinamente, a pesar del escozor de sus perforaciones y
moretones, comenz a sentirse un poco mejor. Fsicamente al menos.
Dentro de su mente, ella se estaba reprendiendo por un resultado que
no era verdaderamente una victoria. Dado que quera enterarse de lo
que saba Umrae, no matarla, haba estropeado el encuentro desde un
principio. Ella supona que tendra que haber estado de acuerdo con
los trminos de la traidora, pero haba sido demasiado orgullosa y
haba estado furiosa. Tambin tendra que haber vislumbrado el
frasquito y peleado ms diestramente. Si no hubiera tenido suerte
sera ella y no la que haba sido su escriba la que yaciera muerta
sobre la piedra.
Se preguntaba si su permanencia en Menzoberranzan la haba
disminuido. En Ched Nasad, ella haba tenido enemigos fuera y dentro
de la Casa Zauvirr que la mantenan fuerte y preparada, pero en la
Ciudad de las Araas nadie le haba deseado mal. Se haba olvidado
de los hbitos que la haban protegido en sus primeros doscientos
aos de vida? Si as era sera mejor que los recordara rpidamente.
El enemigo no haba terminado con ella. Ella no era tan tonta y
torpe como para que no supiera como se desenvolvan estas guerras
encubiertas. Era como un juego de sava, avanzando un paso a la vez,
paulatinamente escalando en ferocidad. El primer movimiento de su
desconocido adversario, aunque no lo haba sabido en su momento,
haba sido convertir a Umrae y mentirle a Triel. El contragolpe de
Faeryl haba sido capturar a la espa y sacarla del tablero. Tan pronto
como Umrae fallara en presentarse a una cita arreglada, su enemigo
sabra que su pen haba sido tomado y hara avanzar otra pieza. Tal
vez sera la madre. Tal vez el enemigo le sugerira a la Matrona
Baenre que haba llegado el momento de arrojar a Faeryl a un
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calabozo.
Pero la vida no era realmente un juego de sava. Faeryl poda
hacer trampa y hacer dos movimientos seguidos, lo que en este
momento significaba realmente huir de Menzoberranzan lo antes
posible, antes de que su enemigo supiera de la muerte de su agente.
Con la cabeza ligera y la boca agria despus de sus vmitos,
Faeryl se puso de pie, camin trabajosamente en busca del Beso de la
Madre, y se pregunt como lograra ese pequeo milagro.






_____ 10 _____

Camuflado con la apariencia de un orco achaparrado y de piel
corrsea, cuya pierna torcida evidentemente lo haca inadecuado para
servir en una Casa noble o de comerciantes, Pharaun le dio un
mordisco experimental a su salchicha y a su panecillo. La carne
molida, imposible de identificar, dentro del forro saba a rancia y era
cartilaginosa, al mismo tiempo que fra en su interior.
--Por el demonio de la telaraa! --Exclam.
--Que? --Replic Ryld.
El maestro de armas tambin tena la apariencia de un
despreciable orco, encorvado y envuelto en harapos sucios.
Increblemente, estaba devorando su vil comida sin ninguna muestra
de repugnancia.
--Qu?
El Maestro de Sorcere blandi su salchicha.
--Esta parodia. Esta abominacin.
Se encamin al tenderete del culpable, una triste y pequea
construccin de postes de huesos y tiras de cuero, cuidando de no
caminar demasiado rpido. Su velo de ilusin hara parecer como si
estuviera renqueando, pero no disimulara la anomala de un orco cojo
si caminara tan rpido como uno con dos buenas piernas.
El propietario, de largos brazos y cara chata, dio un golpe desde
abajo del mostrador, tal vez estaba acostumbrado a las quejas.
Pharaun levant una mano y dijo:
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--No pretendo causar daos. De hecho, quiero ayudar.
Los ojos del individuo se entrecerraron.
--Ayudar?
--S. Incluso pagar otra moneda por el privilegio. --Dijo mientras
extraa una moneda de cobre de su monedero--. Solo quiero mostrarte
algo.
El cocinero dud, luego extendi una mano de uas sucias.
--Dame. Sin trucos.
--Sin trucos.
Pharaun le entrego las monedas y, para sorpresa del goblinoide,
traquete hasta el final del mostrador y se meti en la diminuta cocina.
Se envolvi la mano con una doblez de su capa, tom la caliente
parrilla de acero y la hizo a un lado.
--Primero --dijo Pharaun--, esparces el carbn de forma pareja al
fondo del brasero. --Tom un atizador y le mostr--. Luego, dejas que
se calienten hasta que se pongan grises. Una vez as empiezas a
cocinar, con la parrilla puesta as. --Reemplaz el utensilio en un
soporte ms arriba.
--Salchicha llevar ms tiempo para cocinar --dijo el duende.
--Tienes que irte a algn lado? Ahora, voy a suponer que
compras estas "delicias" en otro lado y no puedes hacer nada respecto
a su calidad, pero al menos puedes ablandarlas con unos cuantos
porrazos del mazo, hazle unos pocos agujeros con el tenedor para
ayudarlas a cocinarse por dentro y espolvorale unas especies arriba.
--Pharaun sonri--. Jams has tocado algo de esto, no? Que hiciste,
asesinar al verdadero cocinero y tomar su lugar en el negocio?
La criatura sonri tontamente y dijo:
--Ahora no importar, no?
--Supongo que no. Una ltima cosa: trata de asar la salchicha
cuando el cliente te la ordena, no horas antes. No es muy apetitosa si
es cocinada, enfriada y luego recalentada. Que tengas buena fortuna.
--Le palmeo el hombro al duende y luego sali del puesto.
Ryld se haba acercado para observar la leccin.
--Cul era el propsito de todo eso? --pregunt el guerrero.
--Estaba cumpliendo con un servicio pblico --contest el mago--,
preservando a los Braeryn de una plaga de dispepsia e indigestiones
varias.
Pharaun se puso al lado de su amigo y los dos elfos oscuros
siguieron camino.
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--Te estabas divirtiendo y fue algo idiota. Te tomas el trabajo de
disfrazarnos, y luego te arriesgas a revelar tu verdadera identidad
jugando al gourmet.
--Dudo que un pequeo lapso eche a perder lo que estamos
haciendo. Es poco probable que nuestros enemigos vayan a
entrevistar a ese vendedor de la calle en particular por lo pronto y que
le hagan las preguntas adecuadas si lo hacen. Recuerda que estamos
bien disfrazados. Quin podra imaginar que esta trastabillante y
deforme criatura pudiese ser mi elegante y hermoso ser? Aunque
debo admitir que tu transformacin no me tom tanto trabajo.
Ryld frunci el ceo y luego trago su ltimo bocado de salchicha y
pan.
--Porqu no nos disfrazaste cuando recin salimos de Tier
Breche? --Pregunt--. No importa. Creo que ya s. Un espadachn no
revela todas sus habilidades en los primeros momentos de un
combate.
--Algo as. Greyanna y sus secuaces nos han visto como nosotros
mismos, as que si tenemos suerte no esperaran encontrarnos con
una apariencia radicalmente diferente. El truco no los despistara para
siempre, pero tal vez lo suficiente como para que nosotros
completemos nuestros negocios y regresemos a nuestras tranquilas
vidas de claustro.
--Eso quiere decir que has pensado en algo ms?
--Todava no, pero sabes que soy proclive a sbitos ataques de
inspiracin.
Los maestros entraron a un sector atestado de la calle, afuera de
lo que evidentemente era una taberna popular, con una atronadora y
desentonada cancin gnoll sacudiendo las paredes de calcita.
Pharaun nunca haba tenido la oportunidad de caminar de incgnito
por los bajos fondos. Se senta extrao al entremezclarse, detenerse y
retorcerse para evitar empujones y golpes. Si hubieran sabido de su
verdadera identidad, sus compaeros peatones se habran hecho aun
lado.
Mientras los dos drows llegaban a la periferia de la multitud, Ryld
se dio vuelta y propino un golpe corto y directo con su puo. Una
criatura jorobada y llena de lunares --probablemente producto del
cruce entre un orco y alguna otra criatura-- trastabill y se cay de
espaldas.
--Un ratero --explic el guerrero--. Odio este lugar.
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--No sientes algo de nostalgia?
Ryld sac chispas de los ojos.
--Eso no es gracioso.
--No? Entonces ruego me perdones --dijo Pharaun sonriendo
tontamente--. Me pregunt por que este recinto siempre parece tan
srdido, aun en esas raras ocasiones cuando uno se encuentra solo
en una plaza o boulevard. Bueno, el olor, por supuesto. No por nada
las llamamos las calles del Hedor, aunque las cabaas y los edificios
ms modestos que los de otras partes de la ciudad todava tienen la
misma forma agraciada que cavaban nuestros ancestros de la roca
viva.
Los maestros se detuvieron para dejar que cruzara la calle una
araa de patas largas como sables. Los Braeryn albergaban de forma
notable hordas de criaturas sagradas. Sagradas o no, Pharaun repaso
su lista de hechizos disponibles, pero la arcnida ignor a los elfos
oscuros disfrazados.
--Esa es una pregunta tonta --dijo Ryld--. Por qu parecen tontos
los Braeryn? Los habitantes!
--Ah, pero fueron los moradores desechados de nuestra
sociedad los que generaron la atmsfera de este recinto, o ese espritu
maligno ya exista desde un principio y tent a los desgraciados hacia
sus dominios?
--No soy un metafsico. --Dijo Ryld--. Todo lo que s es que
alguien debera sacar a todos desgraciados de aqu.
Pharaun se ri entre dientes.
--Y si esa limpieza hubiera ocurrido cuando t eras un nio
travieso?
--No quiero decir que los exterminen, a excepcin de los casos
que no tienen esperanza, pero... porqu dejarlos revolcarse aqu en
la mugre como un chancro supurante sobre la ciudad? Por que no
buscarles algo til para que hagan?
--Ah, pero si ya son tiles. El status lo es todo, no? Pasa que
ningn Menzoberranyr puede estar contento si no tiene a alguien a
quien menospreciar.
--Tenemos esclavos.
--Pero no es lo mismo. Predica tu aseveracin de respeto por sus
existencias y estars reconociendo tcitamente que eres apenas mejor
que un sirviente. Afortunadamente, aqu en las calles del Hedor,
encontramos un populacho hambriento, mugriento, pobre, acribillados
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por las enfermedades, viviendo de a veinte o treinta en una habitacin,
pero aun as en general son libres. Los comunes ms humildes en
Manyfolk o Eastmyr pueden sobrarlos y sentirse orgullosos de s
mismos.
--Realmente piensas que esa es la razn por la que la Matrona
Baenre no ha ordenado que limpiaran este barrio bajo?
--Bueno, si esa conjetura parece imposible, aqu tienes otra. Hay
un rumor de que cada tanto, alguien encuentra a la diosa en persona
en los Braeryn. Supuestamente a ella le gusta visitar el lugar
disfrazada de mortal. Las matronas deben sentir que el barrio esta, de
algn modo bajo su proteccin.
El mago dud.
--Aunque si Lolth se ha ido para siempre, tal vez no necesitan
preocuparse ms de ello.
Ryld sacudi su cabeza.
--Es tan difcil de creer...
Pharaun seal algo.
--Mira.
Ryld se volvi a mirar.
Los bugbears los llevaron a travs de un cuarto atestado hacia las
escaleras, donde todava all tuvieron que sortear a los pobres que se
repantigaban. A mitad de camino, el bruto que llevaba la mano podrida
se la puso en la boca y comenz a chuparla y tragarla.
Al final de las escaleras haba un pequeo descanso y una puerta
de piedra caliza con la parte de arriba redondeada. Dos centinelas, un
orco y un gnoll de rostro perruno con llagas en su hocico, estaban
sentados en el suelo aparentemente aburridos.
Los maestros disfrazados simularon examinar la puerta.
--La puedes voltear? --Susurr Pharaun.
--Cundo los bugbears no pudieron? No cuentes con ello. La
puedes abrir con magia?
--Probablemente. Est sellada mgicamente, por lo que un contra
hechizo debera servir, pero no quiero que nuestros amigos me
observen lanzar el hechizo. Eso comprometera mi disfraz de verdad.
--Prate donde les obstaculices la vista y haz algo para
distraerlos.
--Bien --Ryld se coloco en el lugar adecuado y los mir echando
chispas de los ojos a los dos bugbers--. Podemos abrirla. Que botn
hay adentro?
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El bugbear ms grande frunci el ceo y, con el odioso objeto
desfigurando un poco su discurso dijo:
--Hicimos un trato. No deca nada de un botn.
--Smylla robo las posesiones de mi hermana --replic Ryld--. Lo
queremos de vuelta, y con algo extra, en forma de indemnizacin por
el homicidio.
--Al demonio con eso.
El bugbear al que le faltaban unos dientes busco el cuchillo que
tena enganchado en el cinto. Ryld poda ver que era la herramienta
de un carnicero, no una cuchilla de pelea apropiada, pero no caban
dudas de que sera til para sus propsitos de todas formas.
Ryld apoyo su mano en el pomo de su espada corta, el arma
elegida para estos lugares estrechos, y dijo:
--Quieres pelear, entonces pelearemos. Rebanar la cara de tu
crneo y lo usar de calzn, pero mi hermano y yo vinimos a matar a
Smylla no a ti. Hablemos. Si nunca llegas a poder abrir la puerta...
--Abierta --dijo Pharaun.
Una luz blanca brill en la espalda de Ryld, haciendo que los
bugbears se estremecieran. Entornando los ojos, el guerrero se dio
vuelta y gate hacia la entrada.
--Hey! --Grit el bugbear ms chico.
Ryld sinti una enorme mano palpar su hombro, tratando de
sujetarlo, pero fue demasiado lenta. l sigui a Pharaun al umbral y
cerr la puerta.
--Tienes que mantenerla cerrada --dijo el mago.
--No puedo hacerlo por mucho tiempo.
Inclinndose hacia adelante, Ryld planto sus manos contra las
tablas de piedra caliza y se afirmo.
La puerta se tambaleaba hacia adentro. Por un segundo, los pies
del elfo oscuro se deslizaron por el suelo de calcita, luego se
detuvieron y pudo mantener la barrera en su lugar. A duras penas.
Mientras tanto, Pharaun estaba buscando. Dio un pequeo grito
de satisfaccin, tom una pequea barra de acero y la superpuso
contra el borde de la puerta y la otra mitad del batiente hacia arriba
con la otra mitad. Cuando sac la mano el hechizo lo mantuvo en su
lugar.
--Este es un artilugio bastante ingeniosos --dijo el mago--. Oh y ya
lo puedes soltar.
Pharaun trab las cerraduras que sus hechizos haban
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destrabado, cerrando con un chasquido cada vuelta. En realidad era el
alargado y mgico acero lo que mantena afuera a los goblinoides,
pero pens que Ryld y l podan asegurarse lo ms posible. Adems,
pareca ser lo ms cortes. Su anfitriona, sin embargo, no apreci el
gesto.
--Salgan! --grazn--. Salgan o los aniquilar con mi magia!
Los maestros se voltearon. Smylla Nathos haba iluminado su
habitacin escasamente amueblada con un par de barras finas de
latn cuyas puntas emitan un brillo mgico. Sobresalan de los cuellos
de botellas incrustados con cera como velas apoyados en un
candelabro, a los que probablemente pretendan parecerse. Tal vez
Smylla extraaba la forma tradicional de iluminacin los hacedores de
magia pero no poda obtenerla ms. Ella misma yaca al limite de la
luz, sobre un catre al final de la habitacin. Pharaun apenas poda
distinguirla.
--Buenas tardes, miladi --dijo el mago, inclinndose--. Me
avergenza ms all de toda medida el ignorar su pedido. Aunque si
este caballero y yo pasramos por tu puerta una segunda vez los
bugbears y los de su misma ndole entrarn corriendo y creo que eso
es lo que eventualmente esperas evitar.
--Quines son ustedes? No hablas como un orco.
--Mi lady eres una maravilla de perspicacia. De hecho somos
seores drow que hemos venido a consultarte sobre un asunto de
suma importancia.
--Por qu estn disfrazados?
--Por la razn ms comn: confundir a nuestros enemigos.
Podemos acercarnos? Es tedioso tratar de conversar a travs de la
habitacin.
Smylla dud, luego dijo:
--Vengan.
Pharaun y Ryld comenzaron a avanzar. Detrs de ellos los
bugbears estaban maldiciendo, gritando amenazas y preguntas, y
golpeando la puerta. Despus de dar cuatro pasos, el estomago del
mago se revolvi ante otro hedor, esta vez uno hmedo y gangrenoso.
Haba esperado algo as a medias, pero eso no lo haca ms fcil de
soportar, incluso el flemtico Ryld pareci descompuesto por un
instante.
--Suficientemente cerca --dijo Smylla y Pharaun supuso que as
era.
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No tena deseos de acercarse ms a esa figura gastada con sus
pstulas y furnculos aunque los encantos entretejidos en su manto y
la capa de Ryld junto con su armadura enana los protegeran de la
infeccin.
--Puede ayudarnos? --pregunt Ryld.
La mujer enferma los mir de reojo.
--Me pagaras con la magnifica espada larga que llevas cruzada
a tu espalda?
Pharaun estaba algo impresionado. La ilusin de que
transformaba la cara de su amigo en una porcina de orco haca que
Splitter luciera como un hacha de batalla, pero los catarrosos y
hundidos ojos de Smylla haban penetrado el aspecto embaucador.
Cuando se recupero de la sorpresa, Ryld sacudi la cabeza.
--No, no te dar la espada, trabaj demasiado duro para obtenerla
y la necesito para sobrevivir, pero si quieres puedo usarla para
eliminar a los goblinoides de tu camino. Mi camarada y yo tambin
traemos una buena cantidad de oro.
Su blanco pelo seco se esparca alrededor de su cabeza y Smylla
yaca apoyada contra una pila de almohadas viejas y manchadas.
Luchaba por enderezarse pero luego abandono el esfuerzo.
Aparentemente estaba ms all de sus fuerzas.
--Oro? --dijo ella--. Sabes quien soy, espadachn? Sabes mi
historia?
--Lo se --dijo Pharaun--. Conozco lo esencial de ella de todos
modos. Sucedi ms o menos cuando me retire de la participacin en
los asuntos de las grandes Casas.
--Qu sabes? --pregunt ella.
--Una expedicin de la Casa Faen Tlabbar --replic el mago--, se
aventuraron arriba en las Tierras de la Luz para cazar y saquear.
Cuando regresaron, una adorable hechicera humana y un clarividente
los acompaaban no como esclavos recin capturados sino como
huspedes.
Por qu quisiste venir? Tal vez estabas huyendo de algn
enemigo implacable, o estabas fascinada por la gracia y sofisticacin
de mi pueblo y la idea de vivir en la extica Antpoda Oscura. Mi teora
es que quisiste aprender la magia drow, pero es pura especulacin.
Ningn extrao lo supo nunca.
Y con respecto a eso, por qu te obligaron a venir los Faen
Tlabbar? Eso es aun un misterio mayor. Concebiblemente alguien
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albergaba sentimientos amorosos hacia ti, o t tambin tenas
secretos que ensear.
--Tuve un modo de persuadirlos. --Dijo Smylla.
--Obviamente. Una vez que llegaste a Menzoberranzan ofreciste
tus servicios a la Casa de Faen Tlabbar como incontables servidores
de otras razas menores lo haban hecho antes que tu. La diferencia
fue que se te otorgo cierto estatus, inclusive un grado de familiaridad.
La Matrona Ghenni te dejaba cenar con la familia y asistir a funciones
sociales, donde segn se dice te desenvolvas con tu encanto y
compostura habituales.
--Yo era su mascota --dijo Smylla con desprecio ante el
recuerdo--, un perro vestido de gala y entrenado para bailar sobre sus
dos patas. Solo que no lo saba en ese entonces.
--Estoy seguro que muchos te vieron as. Tal vez otros vieron algo
ms. De todas formas, la Matrona Ghenni se comportaba como si te
considerara una pupila, apenas un escaln ms abajo que una hija, y
con las seoras de la Cuarta Casa dndote el gusto, pocos se atrevan
a desafiar tu derecho a comportarte como una noble Menzoberranyr.
De hecho, nadie lo hizo, hasta que ella se volvi en tu contra.
--Hasta que me enferme. --Dijo la hechicera.
--Bueno. Fue una enfermedad natural, gestada, quizs, por la
falta de la luz abrasadora que es una condicin comn para los de tu
tipo? O te infect un enemigo con veneno o magia? Si fue as, fue
el culpable alguien dentro de la Casa Faen Tlabbar, quien te vio como
una rival del favor de Ghenni, o un agente enemigo de la familia,
quitndoles a sus enemigos un recurso ms?
--Nunca lo pude averiguar. Es gracioso viniendo de mi, no?
--Irnico, tal vez. A toda costa, muchas sacerdotisas trataron de
curarte, pero por alguna razn la magia fall, con lo cual Ghenni al
poco tiempo te expulso de su fortaleza.
--En realidad --dijo Smylla--, ella mando a un par de trolls,
soldados esclavos, a matarme. Escape de ellos, y del castillo tambin.
Despus, trate de ofrecerles mis servicios a otras casas, nobles y
mercantes por igual, pero ninguna puerta se abrira a una humana que
haba perdido el favor de los Faen Tlabbar.
--Miladi --dijo Pharaun--, si te sirve de consuelo, todava estabas
recibiendo el mismo trato que le hubiramos dado a cualquier miembro
de nuestra raza. Ningn elfo oscuro le tolerara la presencia de alguien
afligido con una malaria incurable. La Reina Araa nos enseo que los
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dbiles deben morir, y en cualquier caso, y si la enfermedad era
contagiosa?
--No es un consuelo.
--Es justo. Para continuar la historia: no siendo bienvenida en
ningn lado te encaminaste a Braeryn. A pesar de tu dolencia, algo te
qued de magia y la utilizaste para atemorizar a los residentes de este
lugar en particular y te dieran un lugar privado en donde vivir. Me
atrevera a decir que no fue nada fcil. Luego, usando los rituales
adivinatorios, tus dones psquicos naturales, y cualesquiera secretos
que hubieras descubierto durante tu estada en la Casa Faen Tlabbar,
te estableciste como quebrantadora de conocimiento. Al principio, solo
las ordenes ms bajas se permitieron tus servicios, luego,
gradualmente, como tu reputacin creca, incluso algunos de mi propia
gente comenzaron a consultarte. No te dejaramos habitar entre
nosotros, pero algunos estaban dispuestos a arriesgar un breve
contacto si prevean las suficientes ventajas de ello.
--Nunca supe de ti --dijo Ryld--, pero dentro del distrito, pareces
tener una reputacin considerable. Hemos estado preguntando todo el
da, y ms de uno sugiri que simplemente te buscramos.
Golpeaban la puerta particularmente fuerte, y se dio vuelta para
mirar y asegurarse de que los bugbears no la estuvieran rompiendo.
--Eso es todo lo que se de tu saga --dijo Pharaun--, pero infiero de
la hostilidad de tus cohabitantes de que ha comenzado un nuevo
estribillo.
--Supongo que no poda seguir engandolos por siempre --dijo
Smylla--. Mis poderes, mgicos y psquicos por igual se han ido,
devorados por mi enfermedad. Una vez adquir mi reserva a travs del
comercio, principalmente adivinaciones, mirar por la bola de cristal y
esas cosas. En los aos ms recientes, he conseguido mis secretos
engaosamente por una red de informantes a los que he traicionado
uno tras otro.
La marchitada criatura sonri tontamente.
--Bien --dijo Ryld--, espero que hayas embromado al que
necesitamos.
Ella tosi. No, era risa.
--Aunque lo hiciera, por qu lo compartira contigo, elfo oscuro?
--Te lo dije --dijo el guerrero--, podemos protegerte de los
bugbears y goblins.
--Tambin puede hacerlo mi pequea baratija de acero.
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--Pero eventualmente, si simplemente te quedas aqu, morirs de
hambre y de sed.
--Estoy muriendo de todas formas. No lo ves? No soy una mujer
vieja, soy una beb de acuerdo a como ustedes los drows miden el
tiempo! pero luzco como una bolsa vieja. Tan solo no quiero morir a
manos de esas criaturas miserables. He mandado aqu por quince
aos, y si muero lejos de su alcance, yo gano. Lo entiendes?
--Bien, entonces, miladi --dijo Pharaun--, tus deseos sugieren los
trminos de un trato. Oblganos y dejaremos entrar a los bugbears.
Ella hizo un sonido de escupida y dijo:
--Djenlos entrar si deben hacerlo. Detesto a los brutos, pero los
odio aun ms a ustedes los elfos oscuros. Fueron ustedes los que me
hicieron como soy. Intercambie informacin con ustedes mientras
tena algo que ganar, pero ahora que la enfermedad finalmente me
esta matando, todos ustedes pueden irse al Abismo donde vive su
diosa y arder.
Pharaun le podra haber respondido que por lo que haba dicho,
Smylla haba sellado su destino el da en que haba decidido
descender a la Antpoda Oscura, pero dudaba que suavizara su
resolucin.
--No te culpo --dijo l, simulando algo de simpata. No habra
engaado a ningn drow, pero a pesar de que ella haba traficado con
los de su raza por dcadas, quizs ella todava tena instintos
humanos--. A veces yo tambin odio a los otros elfos oscuros.
Ciertamente lo hara se me hubieran tratado como lo han hecho
contigo.
Ella lo mir de forma escptica.
--Pero t eres diferente de todos los dems?
--Lo dudo. Soy un hijo de la diosa. Sigo sus caminos. Pero he
visitado los Reinos que ven el Sol, donde aprend que hay otras razas
que piensan y viven de formas distintas. Entiendo que de acuerdo a
los estndares de tu gente te hemos tratado de manera abominable.
Por un momento, ella lo mir como si nadie se hubiera
compadecido de ella por nada desde esa larga y perdida poca
cuando era bella, o al menos la codiciada curiosidad por parte de los
rebeldes y tontos. Dijo:
--Crees que unas pocas palabras harn que te ayude?
--Claro que no. Solo que no quiero que tu amargura se interponga
con tu sentido comn. Sera una lstima que le dieras la espalda a tu
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salvacin.
--Qu ests diciendo?
--Que puedo curarte.
--Ests mintiendo. Cmo puedes lograr lo que no pudieron hacer
las sacerdotisas?
--Porque soy un mago. --Pharaun chasque los dedos y disolvi
su mscara de ilusin--. Mi nombre es Pharaun Mizzrym. Puede que
hayas odo hablar de mi. Si no seguro has odo hablar de los Maestros
de Sorcere.
Estaba impresionada aunque trataba de no demostrarlo.
--Pero no son curanderos --dijo ella.
--Somos transmutadores. Puedo convertirte en una drow, o si lo
prefieres en un miembro de otra raza. Lo que sea que elijamos, la
transformacin purgar la enfermedad de tu nuevo cuerpo.
--Si eso es cierto --dijo ella--, porqu tu gente le teme a las
enfermedades?
--Porque este remedio es inapropiado para ellos. Es impensable
para un drow, uno de los elegidos de la diosa, asumir
permanentemente la forma de una raza inferior, excepto como castigo.
Adems, la mayora de los magos no pueden realizar este hechizo lo
suficientemente bien como para depurar la enfermedad. Requiere
cierta destreza que afortunadamente, yo poseo. --Sonri.
--Y lo usars para ayudarme?
--Bueno, para ayudarme a mi mismo en realidad.
La pitonisa frunci el ceo, meditando sobre la oferta.
Seguidamente dijo:
--Qu tengo que perder?
--Exactamente.
--Pero primero tienes que cambiarme.
--No, antes que nada, debemos confirmar que realmente posees
la informacin que mi colega y yo requerimos. Estamos buscando un
grupo de fugitivos que huyeron de sus residencias nobles y humildes
por igual.
--Tenemos a un grupo de drows que se esconden en Braeryn.
Algunos estn enfermos como yo. Otros son parias por alguna otra
ofensa. Algunos se estn tomando unas largas vacaciones ilcitas de
sus responsabilidades y relaciones femeninas. Puedo decirte donde
encontrar a la mayora de ellos.
--Estoy seguro que si --dijo Pharaun--, pero imagino que han
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estado aqu hace un tiempo, no? Estamos buscando a unos canallas
de ms reciente cosecha. Menzoberranzan ha sufrido una migracin
en masa las ltimas semanas. --Smylla frunci la frente. Por un
pequeo cambio en la expresin, el mago supo que ella estaba
decidiendo si mentirle o no.
--Ms hombres drow de lo usual han visitado Braeryn --dijo--.
Complaciendo sus ms srdidos impulsos, asumo, pero por lo que s
no se quedaron aqu. Si lo hicieron, no s donde se quedaron.
Ryld suspir. Pharaun saba como se senta. Hablando en
general, el mago disfrutaba con los rompecabezas y dems acertijos
desconcertantes, pero incluso l se estaba poniendo impaciente ante
la falta de progreso.
Dada la falta de cualquier pista sensata, resolvi seguir el camino
que le indicara su intuicin. Todava metido en su papel de
simpatizante, se atrevi a acercarse al catre y palmearle el huesudo
hombro a Smylla. Se qued boquiabierta. Aparentemente, nadie la
haba tocado tampoco en mucho tiempo.
--No desesperes --dijo Pharaun--. Quizs todava podamos hacer
un trato. Por suerte mi camarada y yo estamos interesados en otros
asuntos tambin. Ha ocurrido algo raro ltimamente en Braeryn?
La clarividente solt otra rasposa risotada.
--Quieres decir aparte del hecho de que en las ltimas semanas,
los animales se me pusieron en contra?
--Encuentro eso interesante. Como confesaste, tus talentos
mgicos se desvanecieron hace un tiempo ya. Desde entonces, has
dominado a los goblins a travs de engaos y a fuerza de tu
personalidad, y eso sirvi hasta hace unos das. Qu cambi?
Cundo encontraron el coraje estas criaturas de inframundo para
enfrentarte? Has notado algo que lo explique?
--Bueno --dijo Smylla--, puede que solo sea porque me han visto
decaer fsicamente, pero... --sus labios resecos se ensancharon en un
mueca--. Eres bueno, Maestro Mizzrym. Me has hecho sonrer, una
conversacin amigable, un suave toque en el brazo, y mi lengua
comienza a moverse. Eso es soledad para ti. Pero yo obtendr mi cura
antes de decirte algo de importancia.
--Muy sensato. --Pharaun extrajo un capullo vaco de uno de sus
bolsillos--. En qu deseas convertirte?
--En uno de ustedes --dijo ella mirando de reojo--. Escuch una
vez a un filsofo decir que todos nos convertimos en aquello que ms
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odiamos.
--Debe haber sido un tipo alegre con el cual estar. Ahora,
preprate. Tomar slo un momento, pero puede que duela un poco.
Con mayor cuidado de lo normal, recit el encantamiento y utilizo
el arrugado estuche de plata para escribir un smbolo en el aire.
La magia chill a travs del aire, y la temperatura cay a plomo.
Por un momento, toda la habitacin ondeo y luego el brillo de la
distorsin se concentr en el agotado cuerpo de Smylla. Con los
tendones sobresaliendo de su cuello, ella grit.
Detrs de la puerta, uno de los bugbears grit:
--Nosotros tambin queremos una parte! Hicimos un trato!
Los dolores de Smylla se desvanecieron, y su marchita figura se
lleno con una saludable delgadez. Su piel cenicienta se torno un
oscuro brillante, sus ojos azules se volvieron rojos, y sus orejas se
hicieron puntiagudas. Sus facciones se volvieron ms delicadas. Su
cabello canoso se engros, cambiando de quebradizo y opaco a
ondeado y reluciente.
--El dolor se fue --dijo sin aliento--. Me siento ms fuerte.
--Por supuesto --dijo Pharaun.
Ella se mir las manos, luego se sent, se levant del catre e
intento caminar. Al principio se mova con la precaucin de un invalido,
pero poco a poco, mientras se probaba a s misma que no se caera,
esa vacilacin fue pasando.
Despus de unos segundos, estaba dando grandes zancadas,
saltando y girando como una exuberante niita probando su fuerza,
con su mugrienta camisola aleteando a su alrededor.
--Lo hiciste! --Deca, y la pura e incalculable gratitud en sus
rojizos ojos mostraba que aunque llevara la carne de una elfa oscura,
en el fondo ella segua siendo humana.
Aunque era ajeno a su naturaleza, Pharaun encontr que su
aprecio era ms bien gratificante. Aun as, no la haba transformado
para deleitarse con su sentimentalismo ingenuo sino para sacarle
algunas respuestas.
--Ahora --dijo--, por favor, dinos.
--De acuerdo. --Respir hondo para componerse un poco y dijo:--
Realmente creo que algo envalenton a las criaturas del inframundo
en esta casa. Lo que es ms, creo que ha afectado a todos los
goblinoides de Braeryn.
--Y qu es? --pregunt Ryld.
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--No lo s.
El guerrero hizo una mueca.
--Qu te ha llevado a inferir este hecho? --pregunt Pharaun--.
Presumo que ya te habas confinado aqu aun antes de que te
atrincheraras en tu cuarto.
--Vi un cambio en los brutos que viven aqu. Eran hoscos,
insolentes y de mal genio, listos para mutilarse y matarse unos a otros
ante la menor provocacin.
Ryld ajust las tiras que ataban a Splitter para repartir mejor el
peso de la espada sobre su espalda.
--Y qu tiene eso de diferente de lo normal? --pregunt el
maestro de armas.
Smylla lo mir con el ceo fruncido y dijo:
--Todas las cosas son relativas. Las criaturas exhibieron esas
cualidades con mayor exageracin que antes, y cuando escuchaba
noticias ms all de estas paredes, sugeran que todo el recinto
comparta el mismo humor truculento.
Pharaun asinti con la cabeza.
--Escuchaste algo sobre unos emblemas tribales que
aparecieron en las calles?
--Si --dijo--. Eso habla de un tipo de locura, no crees?
--Quizs en uno o dos sirvientes --dijo Ryld--. Y qu con eso? Le
prometiste algo de informacin a mi amigo. Dinos algo que no
sepamos ya, y me refiero a hechos, no tus impresiones.
La clarividente sonri.
--Muy bien. Los estaba llevando a ello. En algunas noches suena
un tambor en alguna parte de Braeryn, llamando a las ordenes ms
inferiores a una especie de reunin. Muchos de los ocupantes de esta
casa van all. Con lo poco que queda de mi clarividencia, he sentido a
muchos otros traquetear por las calles, todos yendo hacia un mismo
lugar.
--Tonteras --dijo Ryld--. Por qu ninguna patrulla drow ha
escuchado la seal y ha venido a investigar?
--Porque --dijo Pharaun--, la ciudad posee encantamientos para
enmudecer el sonido.
--Bueno, quizs. --Ryld se volvi a Smylla:-- A donde van esas
criaturas y por que?
--No lo s --dijo ella--, pero tal vez, con mi salud y talentos ocultos
restaurados, pueda averiguarlo. --Ella se volvi hacia Pharaun--. Me
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encantara intentarlo. Cumpl con lo pactado en nuestro trato, pero me
doy cuenta de que no les he dado mucho a cambio del impagable
regalo que me han dado.
--Esa observacin toca la cuestin de tu futuro --dijo el mago--. No
tendras ninguna dificultad en reestablecer tu dominio aqu en las
Calles del Hedor, pero porqu vivir tan mezquinamente? Podra usar
a alguien de tu calibre. O si lo prefieres, podra arreglarte una segura
repatriacin al Mundo de la Superficie.
Mientras hablaba, subrepticiamente mova los dedos de su mano
izquierda, expresndose en el silencioso lenguaje de los elfos oscuros,
un sistema de gestos tan eficiente y comprehensivo como la palabra
hablada.
--Creo que... --comenz Smylla y luego sus ojos se abrieron de
par en par. Gimoteo. Ryld retiro su espada corta de su espalda y ella
colaps. Pharaun se hizo a un lado para evitar que cayera encima de
l.
--A pesar de sus previas experiencias --dijo el delgado mago--, no
poda dejar de confiar en los drows. Supongo que eso demuestra que
puedes sacar al humano del sol pero no puedes sacar al sol del
humano. --Sacudi su cabeza--. Esta es la segunda mujer que he
matado o asesinado en poco tiempo desde que comenzamos nuestra
aventura, y no fue mi intencin matar a ninguna de las dos.
Sospechas que hay alguna significancia metafsica debajo de todo
esto?
--Cmo lo podra saber? Segu tu orden de matar a la soplona
porque nos estaba mintiendo.
--Oh, no. Estoy convencido de que nos estaba diciendo la verdad.
El problema es que la enga. Su metamorfosis no purg realmente
su enfermedad. Solo fue un buen truco que la suspenda por unos
minutos.
Pharaun retrocedi para evitar que el charco de sangre que se
expanda manchara sus botas, y Ryld limpio su espada corta en la
cama de la humana muerta.
--No queras dejarla viva y furiosa para que le contara cosas a
Greyanna --dijo el maestro de armas.
--Era poco probable que se encontraran pero para que
arriesgarse?
--Y le preguntaste a Smylla sobre las marcas en los muros. Eres
demasiado curioso como para dejar pasar el asunto.
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Pharaun sonri.
--No seas tonto. Soy el modelo mismo de la determinacin de un
solo objetivo a seguir, y estaba preguntando para adelantar nuestra
misin.
Ryld le dio una mirada a la puerta y a la barra de hierro. Todava
aguantaban.
--Que tiene que ver el extrao comportamiento de los goblins
con los canallas que escaparon? --pregunt.
--Todava no lo s --contest Pharaun--, pero tenemos dos
rarezas ocurriendo al mismo tiempo y en el mismo recinto. No tiene
sentido inferir una relacin entre ambos?
--No necesariamente. Menzoberranzan tiene un montn de
complots y conspiraciones que pasan al mismo tiempo. No todas estn
conectadas.
--Cierto. Sin embargo, si estas dos situaciones estn ligadas,
entonces si investigamos una, igualmente comprobaremos la otra. Tu
y yo hemos experimentado una deprimente falta de xito al seguir el
rastro de nuestros fugitivos. Por lo tanto, investigaremos las ordenes
ms bajas y veremos a donde nos lleva este camino.
--Cmo haremos eso?
--Siguiendo al tambor, por supuesto.
Golpearon la puerta.
--Primero --dijo Ryld--, tenemos que salir de aqu.
--Eso ser fcil. Remover el talismn que bloquea la puerta,
luego usar una ilusin que nos camufle con las paredes. Pronto los
residentes voltearan la puerta. Cuando estn ocupados destrozando el
cuerpo de Smylla y saqueando sus posesiones, nos pondremos caras
de goblins y escaparemos en la confusin.





_____ 11 _____

La patrulla de Quenthel haba estado acechando los sombros
pasillos alumbrados a vela de Arach-Tinilith por horas, hasta que los
espacios que ella conoca ntimamente comenzaron a parecer
extraos y sutilmente irreales, y los nervios de sus subordinadas se
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desgastaban con la espera. Llam a hacer un alto para dejar que el
resto de las subalternas se recobraran. Se detuvieron en una pequea
capilla con las imgenes de calaveras, dagas y araas trabajadas en
bajorrelieve en las paredes y en los huesos de viejas sacerdotisas
enterradas bajo el piso. Corra el rumor que una de las sacerdotisas se
haba cortado su propia garganta en este santuario y que su fantasma
a veces espantaba a otros, pero los Baenre nunca haban visto la
aparicin, y no estaba en evidencia en ese momento.
Las sacerdotisas y novicias se sentaron en los bancos de la
capilla. Por un tiempo, nadie habl.
A la larga Jyslin, una alumna de segundo ao con un rostro en
forma de corazn y con aros de plata en sus lbulos, dijo:
--Tal vez no va a pasar nada.
Quenthel mir con frialdad a la novicia. Como el resto del grupo,
la joven pareca una figura de guerra con su maza, su cota de malla, y
el escudo pero mostraba de que estaba hecha a travs de sus
atormentados ojos marrones y sus brillantes y sudorosas cejas.
--Nos enfrentaremos a otro demonio esta noche --dijo Quenthel--.
Lo presiento, as que es intil esperar lo contrario. En su lugar sugiero
que se concentren en estar alertas y recuerden lo que han aprendido.
Jyslin bajo los ojos y murmuro:
--S, Seora.
--Las vanas ilusiones son para los cobardes --dijo Quenthel--, y si
ustedes, tontas, se estn ilusionando es que ya nos hemos detenido
aqu mucho tiempo. Arriba, todas!
Reticentemente, con las anillas de la flexible cota de malla negra
repicando cada vez ms suavemente, las acolitas de Quenthel se
levantaron. Ella las gui hacia adelante.
A la luz de las dos intrusiones previas y la obvia inutilidad de las
barreras que haban creado los magos de Sorcere, Quenthel haba
puesto en alerta a Arach-Tinilith y haba organizado a su plana mayor
y alumnas en contingentes de ocho. La mayora de las unidades
vigilaran las locaciones, pero varias patrullaran el edificio entero. La
princesa Baenre haba elegido liderar una de las ltimas.
Tambin haba decidido abrir de par en par los almacenes y
armario y disponer de todas las herramientas de hechicera y armas
depositadas all. Incluso las alumnas de primer ao llevaban armas y
talismanes encantados propios de una suma sacerdotisa.
No es que todo ese equipo hubiera hecho mucho para reforzar la
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moral de Jyslin, o de cualquier otra novicia. Si Quenthel no hubiera
estado sufriendo sus propias ansiedades cuidadosamente
enmascaradas, el abatimiento de ellas la habra divertido. Las chicas
haban visto demonios a lo largo de toda su infancia. Incluso haban
logrado una cierta intimidad con ellos en Arach-Tinilith, pero esta era la
primera vez que estas entidades se presentaban como una amenaza
para ellas, y se daban cuenta de que no haban conocido
verdaderamente a estos feroces seres en absoluto.
Sin duda algunas de las jvenes haban sido lo suficientemente
perspicaces como para reconocer que ellas mismas casi no haban
estado en peligro hasta que Quenthel las haba reclutado para lo que
ms o menos era su defensa personal. Si as era, sus resentimientos,
al igual que sus incomodidades, eran irrelevantes. Ellas eran sus
subordinadas y era su deber que la sirvieran.
--Es la furia misma de Lolth --susurro Minoiin Fey-Branche, una
estudiante de quinto ao que llevaba su pelo en tres largas trenzas.
Obviamente que no era su intencin que se escuchara su voz adelante
en la procesin--. Primero nos despoja de nuestra magia, luego enva
a sus demonios para que nos maten.
Quenthel se dio vuelta. Sintiendo su ira, su ltigo de serpientes se
irgui, balancendose y siseando.
--Cllate! --Dijo secamente--. La Reina Araa puede estar
ponindonos a prueba, eliminado a los inapropiados, pero no ha
condenado a todo su templo. No lo hara.
Minoiin bajo sus ojos:
--Si, Seora --dijo montonamente.
Quenthel noto que nadie pareca confiada, tampoco.
--Me dan asco --dijo la Baenre--. Todas ustedes.
--Disclpanos, Seora --dijo Jyslin.
--Recuerdo mi entrenamiento --dijo Quenthel--. Si una novicia
mostraba un pice de cobarda o desobediencia, mi hermana Triel la
haca ayunar por dos semanas, y comer porqueras rancias por otra
semanas ms. Debera hacer lo mismo, pero desafortunadamente,
con Arach-Tinilith bajo asedio, necesito que mi gente est fuerte. Por
lo que esta bien, aunque sea vergonzoso que lo necesiten, pueden
tomar otro descanso. Llenarn sus estmagos, y ser mejor que
endurezcan sus espaldas. De lo contrario, ya veremos a cuantas de
ustedes voy a tener que azotar antes de que el resto termine de
acobardarse y lloriquear. Vamos.
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Las llev a un aula en donde el personal de la cocina haba
puesto la mesa. Les haba ordenado preparar una sopa fra y dejarla
en varios puntos alrededor del templo, para que las cansadas
centinelas pudieran al menos refrescarse con comida, y las cocineras
haban hecho un trabajo decente con ello. Sobre una bandeja de plata
haba lonchas rosas y marrones de bife de roth empapadas en una
marinada tostada, y su aroma competa con la omnipresente esencia
del incienso en Arach-Tinilith. Otros carritos y recipientes tenan
porciones de setas crudas con una cremosa salsa para remojar y una
ensalada de hongos negros, blancos y rojos rebanados, mientras que
los jarros presumiblemente contenan vino, diluido con agua de
acuerdo con sus ordenes. Quenthel esperaba que el alcohol animara a
aquellas residentes que haban estado aterrorizadas por la ausencia
de Lolth y las incursiones de las dos noches pasadas, pero no quera
que ninguna de las defensoras del templo estuviera desastrosamente
borracha o incapacitada.
Algunas de las servidoras de Quenthel se abalanzaron como si
pensaran que esa era su ltima comida. Otras, posiblemente ms
conscientes de su destino, parecan demasiado tensas como para
hacer otra cosa que picar de sus viandas.
La seora de la Academia supona que, aunque pretenda
sobrevivir esa noche, en cierto modo, perteneca al ltimo grupo. Su
estomago estaba algo intranquilo, y las largas horas de anticipacin
haban terminado con su apetito.
Vamos, demonio, pens, terminemos con esto de una vez...
La entidad no respondi su silenciosa suplica.
Decidi que su garganta estaba un poco seca, llam la atencin
de Jyslin...
--Srveme una copa.
--S, Seora.
La alumna de segundo ao llev a cabo el servicio con
encomiable prontitud. Llen demasiado el cliz plateado por pura
gentileza, pero Quenthel no esperaba ms de una comn. La Baenre
acepto la copa con un asentimiento de la cabeza y la llev a sus
labios.
Su ltigo de colmillos colgaba de su cintura por el ojal de la
herldica que perforaba su mango. Sinti un escalofro de alarma
surgir a travs de su enlace psquico compartido con las serpientes. Al
mismo tiempo, las serpientes se irguieron y arrojaron violentamente al
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suelo el cliz que sostena. Ella las mir con asombro.
--Veneno --dijo Yngoth, sus ojos de pupilas rasgadas centelleando
en sus escamosas cuencas.
Quenthel mir a su alrededor. Sus seguidoras haban escuchado
la declaracin de la serpiente y la estaban mirando estpidamente a
ella y las serpientes, en consternado silencio. Parecan estar en
perfectas condiciones, pero ella confiaba en las serpientes y supo que
eso no iba a durar mucho.
--Prguense --dijo-- Ahora!
Nunca tuvieron la oportunidad. Casi al mismo tiempo,
sucumbieron por la toxina, tambalendose, atragantndose y
colapsando. Algunas vomitaron involuntariamente cuando las atacaba
la enfermedad, pero no sirvi de nada. Murieron al igual que el resto.
Quenthel tom el ltigo de serpientes y mir en todas direcciones
obligando a las vboras a hacer lo mismo. Se dio cuenta de que se
supona que sus demonacos agresores sugeriran los diversos
dominios de la diosa, y por lo tanto un "asesino" de algn tipo
aparecera tarde o temprano. Aun as, ella haba supuesto
errneamente que el ente atacara de alguna manera obvia como lo
haban hecho "la araa" y "la oscuridad". No se haba esperado que
empleara el sigilo y atentara con envenenarla, aunque en
retrospectiva, la tctica tena sentido. La cuestin era, si el demonio
haba hecho todo lo que haba planeado y esto haba fallado, la
atacara de otra forma?
Hacia el oeste, alguien grit, el sonido hizo eco en las paredes de
piedra. Quenthel obtuvo su respuesta, y era la que esperaba.
Su corazn lata rpidamente, su boca se senta seca y se daba
cuenta de que no senta ningn entusiasmo al tener que enfrentarse a
este nuevo intruso, de seguro que no sin la ayuda de su guardia
personal. Pero era la seora de estos lugares y era impensable
rendirse y dejar que un invasor se apoderara de sus dominios.
Adems, si hua, la maldita cosa probablemente la rastreara.
Dejando a su cada patrulla con sus intiles tesoros mgicos
desperdigados por el suelo, se encamino hacia el ruido. Grit para que
otros subordinados vinieran en su ayuda, pero nadie contest.
En ms o menos un minuto, entr por una larga galera, en donde
los tallados de las paredes contaban la historia de Lolth como haba
ocurrido y como haba sido profetizado: la seduccin de Corellon
Larethian, la principal divinidad de los despreciables elfos del Mundo
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de la Superficie, su unin y su primer intento de derrocarlo, el
descubrimiento de su forma de araa y su descenso al Abismo, su
conquista de la red de los Demonios y su adopcin de los drows como
su pueblo elegido, y su futuro triunfo sobre todos los otros dioses y su
ascendencia sobre toda la creacin.
Apareci una silueta en el arco de entrada al final del hall.
Cambiaba de color y forma --humanoide, cuadrpedo, bulto, gusano,
un racimo de pas-- de un instante al siguiente. De algn modo haba
percibido a Quenthel, y dej escapar un grito. Su voz sonaba como
una fluctuante confusin de cada ruido desagradable al odo que
hubiera escuchado jams, y alguno que no reconoca. En el primer
chillido discordante distingui la aguda nota de una flauta, el gruido
de un roth, un bebe llorando, agua cayendo y el crujido del fuego.
Quenthel reconoci que el demonio era una amenaza seria, pero
por un momento, estaba menos preocupada por su seguridad o por la
furia que despeda su contrincante debido a lo sorprendida que
estaba. El veneno de seguro sugera un asesino, pero el demonio que
yaca delante de ella era la encarnacin del caos.
El espritu comenz a descender por la galera, y los muros se
hinchaban, fluan y cambiaban de color a su alrededor. Quenthel
busco en la bolsa de cuero que colgaba de su cinto y sac un
pergamino, luego algo la golpe fuerte en la nuca.

* * *

Ryld espi los alrededores de la habitacin. A juzgar por la arena
hundida en el centro del suelo, el ruinoso lugar haba servido, en otra
era, como taberna. Uno de esos lugares rudos donde los elfos oscuros
de cada estacin iban para olvidarse de la casta y la gracia por unas
horas, animaban el espritu bebiendo y miraban como las criaturas
inferiores se masacraban unas a otras en torneos que estaban
dispuestos de tal manera que les daba un aspecto cmico.
En otras palabras, habra sido un lugar chapucero de acuerdo a
los estndares de la elegante Menzoberranzan, pero se haba vuelto
aun ms chapucero desde que los goblinoides se haban apoderado
de l. Decenas si no cientos de ellos apretujados en ese espacio, y la
mezcla del olor nauseabundo de sus sucios cuerpos, cada raza con su
peculiar mal olor, era enfermante. El fuerte parloteo en sus diversos
idiomas guturales y speros era casi igual de desagradable. No
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ahogaba para nada los rtmicos porrazos que se filtraban a travs del
techo, pero por supuesto que el tambor lanudo de los gnolls en el
tejado ya no estaba tocando para los amigos dentro sino para guiar a
los que todava estaban en camino.
Para sorpresa de Ryld, un buen nmero de las criaturas que se
encontraban all provenan de las afueras de Braeryn. Observ las
vestimentas simples pero relativamente limpias e intactas que
sugeran lugares como Eastmyr, e incluso las caballerizas, collares de
acero, marcas de ltigo, las calzas, y las marcas de hierro --el estigma
de los sirvientes que haban huido de las afluentes casas de sus
seoras--. Obviamente, aquellos que haban venido de ms all del
distrito no podran haber escuchado el tambor a travs de los
amortiguadores mgicos. Alguno de los fugitivos tendra que haber
hecho correr la voz.
Todava disfrazados mgicamente como orcos, aunque no como
los mismos que haban engaado a los bugbears, los maestros de Tier
Breche se haban introducido en un rincn para observar lo que fuera
que pasara. Seguro de que nadie lo escuchara por sobre el estruendo
del ambiente, Ryld acerc su cabeza hacia Pharaun y dijo:
--Pienso que es solo una fiesta.
--Acaso los ves celebrando algo? --Replic Pharaun. Su nueva
cara porcina tena una nariz rota y colmillos--. No como siempre.
Seran considerablemente ms bulliciosos. Estn esperando algo, y
con ansias tambin. Observa a esas hembras goblins pasndose la
botella de una a otra y charlando.
Pharaun seal hacia un tro de sucias criaturas de piernas
arqueadas y con caras chatas y frentes protuberantes.
Estn estremecidas con la anticipacin. Si an siguen tan
atolondradas despus de que termine la reunin, podramos buscar
consuelo a nuestras frustraciones en sus peludos y deformes brazos.
Seguro de que su amigo bromeaba, Ryld resopl... luego se dio
cuenta de que no estaba tan seguro despus de todo.
--Tendras relaciones con una goblin?
--Un verdadero erudito siempre busca nuevas experiencias.
Adems, cual es el propsito de ser un elfo oscuro, un seor de la
Antpoda Oscura, si no explotas a las razas esclavas al mximo?
--Hmm. Admito que no seran peor que una de esas sacerdotisas
que te obligan a arrastrarte y hacer exactamente lo que te...
--Silencio. --El tambor se haba detenido--. Algo esta pasando.
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Ryld vio que su amigo estaba en lo correcto. Comenz a circular
un alboroto entre la muchedumbre y comenzaron a gritar.
--Profeta! Profeta! Profeta!
El maestro de Melee-Magthere no saba que poda llegar a ver a
continuacin pero ciertamente no era la figura de la indefinible capa y
capucha cuya parte superior del cuerpo se asomaba por encima de las
cabezas de la muchedumbre.
Quizs se haba subido a un banco o mesa, o tal vez simplemente
levitaba, por que este "Profeta", claramente amado por las razas
menores, pareca ser un hermoso drow.
El Profeta dej que sus seguidores cantaran y gritaran por unos
minutos, luego levant sus delgadas manos y de a poco se fueron
aquietando. Pharaun se le acerco nuevamente a Ryld.
--Es probable que el tipo no sea uno de nosotros realmente --dijo
el mago--. Est investido de un glamour parecido al nuestro, pero su
hechizo hace que los observadores lo perciban bajo una luz ms
favorable. Imagino que los goblins lo ven como un goblin, los gnolls
como uno de ellos y as.
--Que hay bajo esa ilusin?
--No lo se. El encantamiento es peculiar. Nunca me haba topado
con algo as. No puedo ver a travs de l, pero sospecho que estamos
a punto de adivinar sus intenciones.
--Mis hermanos y hermanas --dijo el Profeta. Su voz despert otra
ronda de vtores, y espero a que terminaran.
--Mis hermanos y hermanas --repiti--. Desde la fundacin de esta
ciudad, los Menzoberranyres han sometido a nuestra gente a la
esclavitud o a condiciones igualmente degradantes. Nos hacen
trabajar hasta que morimos exhaustos. Nos torturan y matan a su
antojo. Nos condenan a morir de hambre o enfermedad y a vivir
hacinados.
La audiencia gru su consentimiento.
--Son testigos de nuestra miseria por donde quiera que miren
--prosigui el orador encapuchado--. Ayer, camine por Manyfolk. Vi a
una nia trasgo, seguramente de no ms de cinco o seis aos,
tratando de recoger un pedacito de setas de la calle. Con sus dientes!
Las manos no le servan. Algn drow las haba fundido mgicamente
detrs de su espalda para que viviera y muriera como discapacitada y
como un fenmeno.
La muchedumbre gru enfurecida, a pesar de que sus razas
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propinaban torturas igual de crueles, pero no eran tan variadas e
imaginativas.
--Camine por Narbondellyn --dijo el Profeta--. Vi a un orco,
paralizado por algo, tirado en el suelo. Un elfo oscuro abri su pecho,
abri las capas de piel, cort algunas de las costillas con una sierra, y
le silb a su lagarto de montura para que se alimentara con los
rganos del sirviente todava vivo. El drow le dijo a un acompaante
que le daba ese tipo de comidas al lagarto para hacerlo un corredor
ms rpido.
La audiencia aull su rabia. Una orca, llevada por la furia, se taje
las mejillas y la frente con un pedazo de vidrio roto.
Las letanas del Profeta siguieron y siguieron, y Ryld
gradualmente sinti una emocin extraa que lo sobrepasaba. Saba
que no poda ser culpa --ningn elfo oscuro experimentaba esa
condicin ridcula-- pero tal vez era una especie de vergenza, un
disgusto ante el mero desperdicio e infantilismo manifiesto en el abuso
de las criaturas inferiores de Menzoberranzan y el deseo de cambiar
esa situacin en lo posible.
El sentimiento era irracional, por supuesto. Los goblins y los de su
clase solo existan para servir al placer de los drows, y si arruinabas a
uno, tan solo tomabas o comprabas otro. El maestro de armas sacudi
su cabeza, aclarndola, y se volvi a Pharaun.
Incluso a travs de su mascara de orco, el asombro del mago era
evidente.
--Resuelto a enmendar tus malos hbitos?.
--Veo que tambin tu sientes la influencia --dijo Ryld--. Que esta
pasando?
--El Profeta tiene magia reforzando su oratoria, de nuevo, un tipo
de configuracin que no logro entender del todo.
--Bien, pero cul es el propsito de todas este dolor de
estomago?
--Supongo que ya llegar a eso.
El orador continuo de la misma manera un poco ms,
aguijoneando a la muchedumbre al borde de la histeria. Al final grito:
--Pero no tiene que ser as!
Las criaturas grueron, y por un instante, hasta que hizo a un lado
los sentimientos, Ryld sinti su disgusto mgicamente inducido
encenderse con una salvaje sed de sangre.
--Podemos ser vengados! Devolver cada herida mil veces!
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Degradar a los drows para que sean nuestros esclavos! Nos
envolveremos en seda y ropas de oro y haremos que corran
desnudos, nos alimentaremos en suculentos platos y ellos en la
basura! Saquearemos Menzoberranzan y luego aquellos de nosotros
que lo deseemos volveremos a nuestros pueblos cargados de tesoros,
mientras el resto de nosotros gobierna la caverna como nuestra!
No lo creo, pens Ryld. Se volvi para decirle lo mismo a
Pharaun, y luego pestaeo en sorpresa. El mago pareca como si se
estuviera tomando la diatriba muy en serio.
--Simplemente estn ventilando su resentimiento en forma de
fantasa --susurro el guerrero--. Nunca se atreveran, y los
aplastaramos en cuestin de minutos si lo hicieran.
--Eso es lo que uno asumira --replic Pharaun--. Vamos, quiero
echar una mirada de cerca.
Comenzaron a hacerse camino hacia adelante a trabes de la
agitada multitud. Algunos de sus compaeros espectadores
claramente resentan sus empujones. Ryld tuvo que voltear al suelo a
uno de los trasgos sobre la arena hundida, pero a nadie le pareci
extrao que quisieran acercarse al carismtico lder. Otros estaban
haciendo lo mismo.
El Profeta continuo con su discurso.
--Les agradezco por su trabajo y paciencia, la cual pronto tendr
su recompensa. El rumor sobre nuestra revuelta ha llegado a todas las
calles y callejones. Tenemos guerreros en todos lados, y cada uno
sabe lo que tiene que hacer cuando escucha la Llamada. Mientras
tanto, los drows no sospechan nada. Su arrogancia los hace sentirse
satisfechos de s mismos. No sospecharn nada hasta que sea
demasiado tarde, hasta que el Llamado llegue y nos levantemos al
unsono, hasta que los quememos.
Ryld y Pharaun se haban acercado lo suficiente como para ver al
Profeta tomar un bastn piedra caliza y ungir la punta con aceite de
una botella de cermica. El bastn comenz a arder con un fuego
amarillo y crujiente como si estuviera hecha de madera seca, ese
combustible extico producido en el Mundo de la Superficie. El
maestro de Melee-Magthere entrecerr los ojos ante la sbita
llamarada de fuego.
--Por los ojos de la diosa! --Exclam Pharaun.
--Es un buen truco --dijo Ryld--, pero seguramente nada especial
de acuerdo a tus estndares.
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--No el fuego, aquellos dos bugbears parados detrs del Profeta.
--Imagino que sern sus guardaespaldas. Qu pasa con ellos?
--Son Tluth Melarn y el otro Alton, el zapatero, dos de nuestros
fugitivos. Estn usando una ilusin tambin, pero ms sencilla. Puedo
ver a travs de ellas.
--Es en serio? Qu hacen drows, incluso canallas, ayudando al
instigador de la revuelta de los esclavos?
--Tal vez lo averigemos siguiendo de cerca al Profeta y su
squito cuando salgan de aqu.
--Les ense como usar los calderos de fuego --continu el
orador--, y mis amigos y yo les hemos comprado muchos de ellos.
--Hizo un gesto hacia varios de los explosivos--. Tmenlos y
escndanlos hasta el da de la cuenta.
Las brillantes notas de un rado cuerno de glaur sonaron en el
aire. Por un momento, confundido, Ryld pens que "La Llamada" --o lo
que esta fuera-- haba llegado, luego un escalofro de pnico, o al
menos la memoria de ello, le record lo que significaba realmente la
trompeta. A juzgar por el frentico parloteo y miradas de los goblins,
ellos tambin lo saban.
--Que pasa? --Pregunt Pharaun.
--T eres de cuna noble --dijo Ryld, escuchando un dej de
amargura en su voz--. Nunca fuiste de caza a Braeryn, masacrando
cada infeliz que pudieras atrapar?
El mago sonri y dijo:
--Ahora que lo mencionas, pero hace ya mucho tiempo. Se me
ocurre que probablemente sea una maniobra de Greyanna. No es una
mala tctica, aunque involucre una operacin en vano. Una vez que
nos resguardamos nuestros cazadores no pudieron indicar con
precisin nuestra ubicacin, pero saban que nuestra misin nos
traera a Braeryn por lo que organizaron una caza para un grupo de
nobles. La idea es que todo el tumulto nos expulse hacia afuera
tambalendonos frenticamente por las calles, en cuyas
circunstancias ellos tendran ms oportunidades de localizarnos.
--Lo que es ms --dijo Ryld, asegurndose de que sus espadas
estaban desabrochadas en sus fundas--, tu hermana nos da la
oportunidad de retener nuestros velos de ilusin y ser atormentados
por los de nuestra raza o zafarnos y desatar la ira de las infracriaturas.
De cualquier modo, alguien va a llevara cabo la matanza por ella.
El Profeta levant las manos para calmarlos, y las criaturas se
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aquietaron un poco.
--Amigos mos, por un momento nos dispersaremos como es
debido, por un tiempo, pero antes de que se vayan agarren las
antorchas. Una vez que haya pasado el peligro, compartan las armas
y las novedades de nuestro encuentro con todos aquellos que no
pudieron venir. Recuerden la parte que les toca en este plan y esperen
la Llamada. Ahora, vayan!
Algunos de los rebeldes salieron como un rayo, pero al menos la
mitad se quedo lo suficiente como para tomarse una jarra o dos de las
cajas. Uno de los orcos tropez en la urgencia y luego grito mientras
los otros goblinoides lo pisoteaban en la prisa. Mientras tanto, el
Profeta y sus guardaespaldas salieron por una de las puertas traseras
del muro.
--Vamos? --Dijo Pharaun, siguiendo sus pasos.
--Y que pasa con Greyanna y sus cazadores? --pregunt Ryld.
--Lucharemos contra ellos si es necesario, pero que me maldigan
si me escondo en un agujero mientras dos de los muchachos que nos
esforzamos tanto en encontrar se desvanecen en la noche.
Los maestros salieron al acecho a las calles. Los Braeryn ya
repetan los llamados de trompeta, los gritos deportivos de los elfos
oscuros y los gritos de las criaturas inferiores.
Los maestros siguieron al Profeta y sus secuaces por media
cuadra. El tro se mova rpidamente pero sin rastros de pnico.
Evidentemente estaban confiados de sus habilidades para eludir a los
cazadores. Ryld se preguntaba porque.
Despus la noche les dio otras cosas en las que pensar.
l y Pharaun se ocultaron en una casa donde gritaban varios
goblins aporreando una puerta de granito. Como era una practica
comn en la cacera, los habitantes se negaban a dejarlos entrar. Ni
dejaran entrar a ninguno de los que en verdad vivieran all. Si no, una
embestida de refugiados aterrorizados inundaran la ya atestada
conejera y pisotearan o aplastaran a algunos de los residentes, o la
afluencia podra hacer de la casa un blanco ms provocativo. Ya haba
pasado antes.
Finalmente, Ryld escucho a las pequeas criaturas de brazos
largos alejarse de la estructura. Gritaron, y despus comenzaron a
correr, con sus pasos rpidos tamborileando por el piso.
Ryld no tena idea de porque los goblins estaban cargando contra
el y Pharaun. Tal vez las criaturas los haban confundido con los
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dueos que les haban negado la entrada y los haca los blancos
perfectos para la venganza. O quizs queran desquitar sus
frustraciones sobre alguien. No es que importara. Los brutos no eran
rivales para los maestros de Tier Breche. Los elfos oscuros los
mataran en un instante.
Ryld sac a Splitter de su funda y se puso en guardia, mientras
despojaba a sus agresores de sus mseras armas y lo poco que tenan
de armadura. Era pattico, en verdad, tanto que los siguientes
segundos fueron casi un fastidio.
Dos goblins se abrieron tratando de rodearlo por el costado. Se
adelant y balance a Splitter a la izquierda, luego a la derecha. Las
criaturas cayeron, una dejando caer su barra contra el suelo y el otro
agarrando su mazo.
Las otras dos criaturas de orejas de murcilago dudaron.
Deberan haberse dado la vuelta y huir porque Ryld no poda quedarse
all a esperarlos mientras se preguntaban si todava queran pelear. El
Profeta y sus secuaces se alejaban cada vez ms a cada segundo que
pasaba.
Dio un paso al frente y cort hacia abajo. Un goblin, ste tena
una espada corta --un arma propia de un guerrero-- y algo de
entrenamiento marcial para usarla, levant el arma para frenar el
golpe. No sirvi. Splitter traspaso la hoja y se hundi en su torso. Con
cuchillo en mano, el cuarto goblin se escondi detrs de su enemigo.
Sintiendo su ubicacin, Ryld pate hacia atrs. Su bota choco contra
algo slido, rompiendo huesos, y cuando se dio vuelta la criatura yaca
en el suelo inmvil, muerto o con la espalda rota.
Ryld se volvi para inspeccionar el campo de batalla. Sus ojos se
abrieron por la conmocin y la consternacin. Pharaun tambin estaba
en el suelo. Tres goblins estaba agazapados sobre sus piernas
arqueadas. Una escabrosa criatura tena sangre en su pica que le
servia de pual.
Ryld solt un grito de guerra, corri hacia ellos y los derribo antes
de que pudieran hacer ms dao.
Se arrodillo al lado de su amigo. Debajo de la elegante piwafwi, la
igualmente suntuosa bata de Pharaun tena dos puntadas, y estaba
oscuro y hmedo desde el pecho hasta los muslos.
--Los o venir un momento despus de ti --jadeo el mago--. No me
di vuelta lo suficientemente rpido.
--No te preocupes --dijo Ryld--. Todo va a estar bien.
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En realidad, no estaba tan seguro de ello.
--El goblin atac en el hueco entre las alas de mi capa. El
pequeo bastardo me hiri cuando Greyanna y sus seguidores no
pudieron. No es eso tonto?





_____ 12 _____

Cuando Quenthel haba aceptado que deba ponerse una
armadura, haba llevado a cabo la tarea tan metdicamente como
haca con el resto de las cosas. Se haba puesto una gola adamantina
hbilmente labrada, una reliquia Baenre, debajo de su cota de malla y
piwafwi, y era muy probable que ese collar protector le salvara la vida.
Aun as, el golpe inesperado en la nuca la hizo caer hacia
adelante sobre sus rodillas, y la punta de su escudo encantado rechin
contra el piso.
Por un momento, estuvo mareada. El ltigo de serpientes siseaba
y clamaba que se levantara, sus estallidos chocaban con el espantoso
aullido del demonio del caos que avanzaba.
Sinti que algo colgaba en su espalda y le ordeno a las serpientes
que se lo sacaran. Hsiv se alz por sobre su hombro, tir del artefacto
y lo desenganch de las anillas de su cota y ropa con los dientes y se
lo mostr para que ella lo inspeccionara. Lo reconoci de la armera.
Era un proyectil encantado achicado para una ballesta de dos manos
y, si uno quera o le gustaba, se clavaba en la piel de un elfo oscuro y
ciertamente poda matarlo.
Quenthel pens que su agresor haba tenido suficiente tiempo
para recargar. Si era as, la Baenre obviamente no poda confiar que
su capa y cota la protegieran: la primera flecha los haba perforado
fcilmente.
Aunque significaba darle la espalda al demonio, se gir
permaneciendo sobre una rodilla para que fuera un blanco ms
pequeo, e hizo lo mejor que pudo para cubrirse con su pequeo
escudo.
Justo a tiempo. Un segundo proyectil restall contra su armadura.
Una umbra pero reconocible figura femenina se esconda tras el arco
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de un portal, sin duda cargando nuevamente su arma.
Atrapada entre dos enemigos, Quenthel pens que si no
eliminaba a uno de ellos rpidamente, iban ciertamente a matarla.
Juzgando que su hermana elfa oscura era el punto ms fcil, levant
una larga y delgada vara.
Se materializ en el aire una bola verde de cido hirviendo
delante de ella y se lo dispar a su enemiga. Quenthel solo poda ver
una parte del cuerpo de su oponente en el angosto espacio, y a eso
era a lo que apuntaba. Incluso si erraba el blanco, la magia tendra
que demorar a su agresora.
La maza verde le dio en el hombro. Explot y la oscura figura
salt. Las piedras a su alrededor estaban cubiertas con una masa
pegajosa parecida al pegamento. Quenthel sonri, pero su adversario,
aparentemente imperturbable por la trampa mgica, retom la tarea de
preparar la ballesta. Algo, quizs su innata resistencia drow a la magia
hostil, la haba protegido del dao.
Quenthel mir por sobre su hombro mientras guardaba su vara en
el cinturn. Aunque se mova a un paso lento, el demonio del caos
haba atravesado ms de la mitad de la larga galera, y por supuesto
que su velocidad poda aumentar en cualquier momento, al igual que
cualquiera de sus otros aspectos cambiaban de un segundo a otro.
Pero si la Reina Araa favoreca a Quenthel y la entidad no se
apuraba, poda tener tiempo de golpear nuevamente a su adversario
de carne y hueso. Ordenndoles silenciosamente a sus serpientes que
vigilaran al demonio, se dio vuelta y ley de un preciado pergamino.
Cuando Quenthel pronunci la ltima silaba, el pergamino
desapareci en una mota de polvo y una luz brillante inund la
habitacin. La elfa oscura de la entrada de la puerta retrocedi y
apual ciegamente el cerco de la puerta. Toc la masa de
pegamento que goteaba lentamente y sac rpidamente los dedos,
dejando un poco de piel en la masa.
Quenthel comenz a leer otro pergamino mientras el aire a su
alrededor se agitaba, soplando en una direccin y luego en otra.
Caliente un segundo y fro al siguiente, las correntadas arrastraban
incontables olores, placenteros y ftidos por igual. Lo tom como seal
de que el demonio se haba acercado aun ms, y la advertencia de las
serpientes lo confirmaba. De todos modos, quera terminar con su
adversaria menor antes de que la chica recuperara la visin.
Complet el hechizo, con los exquisitos caracteres ardiendo a
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travs del pergamino como brazas calientes.
Desde el codo para abajo, el brazo izquierdo de su enemiga se
ondul e hinch hasta convertirse en una enorme araa negra con
marcas verdes en su peluda espalda. Todava pegada al resto de su
cuerpo, arremeti contra su garganta y le hundi las mandbulas.
Quenthel se gir. El demonio apareci sobre ella, de color malva
con lunares dorados, luego blanco, despus mitad rojo y mitad azul.
La mayora del tiempo pareca chato, como un agujero dentro de otro
universo luminoso y turbulento, y el observador solo tena sus
inconstantes contornos para inferir su forma. Con el transcurso de
unos pocos segundos, pareci convertirse en una enorme pinza de
cangrejo, un carruaje completo con chofer incluido, y en un demonio
de remolinos de polvo.
La extensa galera detrs pareca un tnel cavado en un fango
multicolor excepto por un pequeo trecho. Esa seccin aparentaba no
tener cambios hasta que Quenthel se dio cuenta de que los labrados
estaban cabeza para arriba.
La suma sacerdotisa hizo un esfuerzo por alcanzar sus pies.
Mientras revolva la bolsa en busca de otro pergamino, su martillo
quedo colgando en el aire pendiendo de su cintura. Las serpientes se
contorsionaron y retorcieron.
El demonio del caos parpade de un ocre a un patrn de rayas
blancas y negras, y de la forma de un simple triangulo issceles al de
un ogro. Su actual grito mezcla de rugidos y graznidos, cambi a su
recientemente adquirida cachiporra.
Quenthel freno el golpe con su escudo. Para su sorpresa, no
sinti el ms mnimo shock, pero el escudo se volvi azul cambiando
su forma redonda por una cuadrada, y hacindose mucho ms pesado
de lo que haba sido antes.
El inesperado peso la tir al suelo de nuevo. Asemejndose a una
ola creciente, el intruso flot hacia ella. Ella tir, pero el brazo que
sostena su escudo pareca atascado y no poda zafarse de las tiras.
Pasando de un magenta a un marrn salpicado de puntos rojos, el
demonio avanzo hasta quedar a escasos centmetros de su pie.
La bota de Quenthel se evaporo en jirones de vapor y el dolor la
apualo a travs de la extremidad. Finalmente su mano se libero de
sus ataduras y se lanz hacia atrs rodando, con su cota susurrando
contra el piso.
Cuando hubo puesto suficiente distancia entre ella y su
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adversario, se levant, luego vacil. Por un momento, no pudo
localizar a su enemigo y su mente luch para encontrarle sentido a la
escena que tena frente a ella. Verde y azul, con la forma de un reloj
de arena, el demonio se deslizaba por el techo, no por el suelo.
Todava la estaba persiguiendo. La maldita cosa era inestable en
todos sus aspectos menos en sus intentos asesinos.
Los alaridos de la entidad cesaron por un momento para despus
continuar con una estruendosa risa infantil. Quenthel desenrollo otro
pergamino, el cual se convirti abruptamente en la quijada de un roth.
El aire se colmo con un dej de holln y la siguiente bocanada de aire
que tom abraso sus pulmones.
Atragantndose, sali a los trompicones de la nube. Poda
respirar, aunque el calor aguijoneante persista en su garganta y
pecho. Sospechaba que si hubiera inhalado un poco ms, la
contaminacin podra haberla matado. Asimismo, pareca que haba
incapacitado o posiblemente matado a las serpientes quienes
colgaban inertes de la punta del ltigo.
Tir a un lado la quijada, tom otro pergamino, y empez a leer el
poderoso hechizo que contena. Transformado en algo similar a un
hbrido mezcla de dragn y lobo, el demonio, de vuelta en el suelo,
avanzaba sin mover las piernas. Aunque coloreado con el azul y oro
de la llama, arroj un cortante fro que amenazaba con congelarse la
piel de cara y arruinar su recitado con un tartamudeo.
Quenthel le agradeci a la diosa que su propia educacin en
Arach-Tinilith le haba enseado a trascender el malestar. Forz las
palabras en la manera apropiada, y una hoja negra, como una espada
larga sin guarda, empuadura o espiga cobro vida frente a ella.
Ella sonri. El arma flotante era una magia devastadora solo
conocida por las sacerdotisas de Lolth. Quenthel nunca haba sabido
de criatura alguna que se le resistiera. A pesar de que el suelo de
piedra todava se senta helado contra la planta desnuda de su pie, el
terrible fro haba pasado, y permaneci de pie, con la espada
interponindose entre ella y su perseguidor.
--No sabes lo que esto? --le pregunt--. Puede matarte. Puede
matar lo que sea.
Segura de que el demonio poda escuchar sus pensamientos,
envi las palabras, Rndete y dime quien te envi o te cortar en
pedazos.
Emitiendo una dulce fragancia que ella nunca haba sentido antes,
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y con la apariencia de una rana gigante groseramente cincelada en
mica con hileras de temibles colmillos en su brillante mandbula, el
demonio del caos se avanzo contonendose.
Bien, pens la Baenre, s estpida.
Controlando la hoja negra con sus pensamientos, le ordeno
atacar. Le abri un gran tajo en la punta de la cabeza de la rana y
golpe al demonio en la barriga. Los extremos de la herida ardan con
un fuego escarlata.
El intruso se volvi de un color negro mientras cambiaba a una
forma que asemejaba dos docenas de manos crecidas de un largo y
frondoso tronco. Los tallos se estiraban y retorca queriendo agarrar la
espada.
Quenthel dej que las manos la asieran, y tal como esperaba, el
doble filo de la hoja las cort, hacindolas caer al suelo. El demonio
profiri un grito particularmente fuerte, el cual son en parte como el
rtmico golpeteo de un martillo golpeando el metal en una forja. Dando
un respingo ante el ruido, la sacerdotisa no saba si el extremado
volumen se equiparaba a un grito de dolor, pero as lo esperaba.
El demonio se transform en una torre verde en miniatura
modelada de acuerdo a las rusticas nociones arquitectnicas de
algunas razas inferiores. Una fuerza que la rodeaba tir de la espada
como si la torre fuera magntica y el arma conjurada, forjada en acero.
A Quenthel le fue fcil compensar el empuje. Reban trozos gruesos
de masonera. La torre se abri a lo largo como un sarcfago. Se
tambale hacia adelante, se trago la espada y volvi a cerrarse.
La entidad haba tomado por sorpresa a Quenthel, pero no vea
porque debera importarle. Tal vez sera ms efectivo apualar y cortar
a su enemigo desde adentro. Uso la espada para acometer, sinti el
punto justo y su enlace psquico se corto.
Aunque espantada, ella sin embargo tom otro pergamino por
reflejo. El demonio se esparci como una masa retorcida de color
amarillo y rojo. Se dilato un agujero en el medio de la masa y escupi
la espada. El arma mantena su forma pero cambiaba de color al igual
que el intruso, y Quenthel aun no poda sentirla con su mente.
Ella retrocedi, la espada la sigui, y crujiendo y gruendo, el
demonio le dio la espalda.
La espada barra hacia adelante y atrs, arriba y abajo, mientras
ella se agachaba y esquivaba. Hasta el momento la estaba evadiendo,
pero la estorbaba y lastimaba simplemente por estar cerca de ella. Su
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cota se transformo en musgo y se desmorono. Su carne palpitaba con
sbitos dolores ya que el poder del demonio buscaba transformarla.
Una de sus piernas quedo adormecida e inmvil por un segundo y casi
se cae. Le crecan escamas sarnosas sobre la piel y luego se
desvanecan. Le dolan los ojos, el mundo se torno negro, blanco y
gris y los colores explotaban en la vista. Su identidad misma estaba en
constante flujo. Por un momento, pens que pensaba y senta las
suaves y extraas emociones de una humana artrtica que habitaba en
algn lugar del Mundo de la Superficie. De alguna manera, a pesar de
ese fenmeno desconcertante se las arreglo para leer el hechizo del
pergamino y evitar a la brillante hoja al mismo tiempo.
No estaba segura de como haba llegado este rollo a
Arach-Tinilith. Dudaba que lo hubiera garabateado un elfo oscuro ya
que contena un hechizo que pocos drows haban lanzado. De hecho,
algunas sacerdotisas lo desdeaban porque invocaba una fuerza
considerada como un anatema para su fe. Pero Quenthel saba que la
diosa querra que ella usara cualquier arma necesaria para vencer a
su enemigo, y era remotamente posible que esta magia prevaleciera
donde la supuestamente invencible espada negra haba fallado.
Brillantes e intrincadas armonas cantaron en el aire vaco. Un
campo de fosforescencia azulada se esparci a su alrededor. Dentro
de ella, poda dibujar formas geomtricas intangibles que se
arremolinaban unas con otras para formar complejos patrones
asimtricos.
El sereno esplendor expresaba el poder del orden, de la ley, la
antitesis del caos. La espada que se haba convertido en una
extensin de la voluntad del demonio se congel dentro de este
esplendor como un insecto en mbar. Y el demonio estaba igualmente
inmvil. Al menos por el momento. La criatura comenz a moverse
hacia adelante, zafndose de las ataduras mgicas.
La Seora de Arach-Tinilith era esencialmente una criatura del
caos tambin, pero mortal y nativa al plano material, y por eso el
hechizo no tena poder sobre ella. Rod y lleg hasta donde yaca el
cuerpo en el portal. Solo la parte de la araa se mova todava,
masticando y desgarrando el resto.
La muchacha muerta result ser Halavin Symryvvin quien haba
tenido el sorprendente buen tino de sacarse todas sus vulgares joyas
antes de intentar atacarla por sorpresa. La novicia se las haba
arreglado bastante bien con la ballesta, considerando el dolor de sus
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mutiladas manos.
Quenthel se agach para tomar el arma y el carcaj que contena
el resto de las flechas mgicas. Se mova cautelosamente pero la
araa no le prestaba atencin.
Se volte, puso un dardo en la cuerda, y disparo. Cuando el
proyectil lo golpe, el demonio se estremeci en su forma casi inmvil,
pero no muri.
Se le ocurri que poda salir de all mientras estaba atrapado,
reunir a los aclitos que no haban tomado la cena envenenada y
luchar contra la cosa con una compaa, tal como lo haba planeado
originariamente. Despus de los ltimos angustiosos minutos, la idea
tena cierto atractivo.
Pero despus de lo que haba pasado, ella quera ser la que le
diera una leccin a esta alimaa sobre lo que pasaba al molestar al
clero de Lolth.
Adems, la apariencia de fuerza era vital. Por lo que sigui
disparando tan rpido como se lo permita la carga del arma. El
demonio avanz poco a poco hacia ella como si estuviera hecho de
magma enfriada a medias.
Quedaban cuatro flechas, luego tres. Tir del gatillo, le dio con el
dardo en medio de la cornuda cabeza triangular y desapareci.
Todava poda escuchar su voz, pero saba que era porque lo
haba escuchado chillar fuertemente por mucho tiempo. Sacudi su
cabeza, tratando de reprimir el sonido fantasma, luego vio otra sombra
observndola a la distancia.
--T! --grit, cargando la ballesta con la penltima flecha--. Ven
aqu!
La otra elfa oscura huyo. Quenthel la persigui, pero todava
estaba un poco atolondrada por la pelea con el demonio, y su presa se
alejo y desapareci.
La Baenre acecho los labernticos corredores y recamaras hasta
que dio vuelta una esquina y se encontr cara a cara con tres de sus
subordinados. Solo la diosa saba cuales eran sus verdaderos
sentimientos, pero al enfrentarse con la ballesta que les apuntaba y el
obvio hecho de que ella misma estaba ilesa, y se apresuraron a
saludarla.
--Mate al intruso de esta noche --dijo--, y a un enemigo interno
tambin. Que saben de nuestra situacin? Alguien ms ha muerto?
--No, Seora --dijo una sacerdotisa. El visor bajado de su casco
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con cresta de araas ocultaban completamente sus facciones, pero
por la voz, Quenthel reconoci que era Quave, una de las instructoras
mayores--. La mayora de aquellas que comieron y bebieron la comida
contaminada estn caminando. Creo que el envenenador solo nos
quera dejar inconscientes, no matarnos.
--Aparentemente --dijo Quenthel--, esperaba que el demonio me
diera el golpe de gracia a mi. Que pas con aquellas que se
enfrentaron a la entidad antes que yo?
Quave titubeo y luego dijo:
--Cuando intentaron obstaculizarlo las hiri, pero no al punto de
matarlas. Deberan recobrarse tambin.
--Bien --dijo Quenthel aunque no se alegraba de saber que ella
era el nico blanco de su desconocido enemigo.
--Cuales son tus ordenes, Seora? --pregunt Quave.
--Tendremos que separar los vivos de los muertos y lidiar con
cada uno de la manera apropiada. Tambin buscaremos el lugar por el
que entr el demonio y lo sellaremos.
Estas eran las tareas que indudablemente la mantendran
ocupada por el resto de la noche, pero saba que deba buscar la
forma de detener las intrusiones y enfrentarse a otra crisis tambin.
Sera el final de un arduo da de trabajo, con un desenlace lo
suficientemente incierto como para deprimir a una suma sacerdotisa.
Pero a pesar de todo, su animo se levant un poco cuando sus
serpientes comenzaron a moverse.

* * *

--Tengo una pocin sanadora --dijo Ryld. Tom un pequeo
frasquito de peltre de su bolso, lo destapo y lo sostuvo cerca de los
labios de Pharaun. El mago se bebi el liquido.
--Esta un poco mejor --dijo Pharaun despus de un momento--.
Pero sigue siendo malo. Todava estoy sangrando. Por dentro
tambin. Tienes un poco ms?
--No.
--Lstima. Un miserable goblin me hizo esto. No lo puedo creer.
--Puedes caminar? --pregunt Ryld.
Pharaun tendra que moverse o ser llevado, de algn modo. No
poda simplemente quedarse en la calle tirado, no en Braeryn, no en
esa noche que se llevaba a cabo la cacera. Era demasiado peligroso.
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--Probablemente --El mago se esforz por levantarse apoyndose
con sus manos, pero luego volvi a desplomarse--. Pero
aparentemente no.
--Entonces te llevar --dijo Ryld.
Tomo al mago en sus brazos y esperando que Pharaun hiciera lo
mismo, conjur la magia de la insignia de su Casa. Flotaron
lentamente hacia arriba, y se balancearon sobre un tejado.
La vista desde ese punto ventajoso estaba lejos de ser
alentadora. Las criaturas inferiores gritaban y corran por las calles y
callejuelas de Braeryn perseguidos por jinetes que daban alaridos. Los
elfos oscuros mataban a los goblins con la estocada de una lanza, el
corte de una espada o simplemente sujetndolos con las garras de
sus lagartos. Encontraban el caos como un entretenimiento ntimo.
Algunos, sin embargo, no tenan escrpulos al perder una flecha o
conjurar una oleada de magia.
Haba otros drow que sobrevolaban la escena en sus foulwings y
en otras monturas aladas. Ryld vea el peligro en todos lados. Arrastr
a Pharaun hasta una especie de gablete con la esperanza de que los
protegiera contra el escrutinio de los jinetes voladores.
--Es malo --dijo el espadachn--. Muchos drows estn cazando.
No hay un camino libre que nos lleve fuera del distrito.
El mago no contest.
--Pharaun!
--Si --suspiro su amigo--, todava estoy consciente. A duras
penas.
--Nos esconderemos aqu hasta que termine la cacera. Nos
cubrir con una nube de oscuridad.
--Puede que eso func...
Pharaun jadeo y comenz a temblar. Ryld lo sostuvo contra el por
miedo a que rodara por el techo. Cuando dej de convulsionarse, la
cara del Mizzrym pareca macilenta y desdibujada como nunca antes.
Sala ms sangre de su estmago.
--Esto no va a funcionar --dijo Ryld--, no por s solo. A menos que
te cure un poco ms, vas a morir.
--Eso sera... una profunda tragedia... pero...
--Tenemos montones de elfos oscuros en Braeryn esta noche.
Alguno de ellos seguramente trajo algo de magia reparadora. Solo
tendr que sacrselo o sacrsela. Aqu esta esa oscuridad.
Ryld toco el techo y conjuro una sombra que cubri al Mago de
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Sorcere y un poco ms.
Con suerte, el efecto estaba lo suficientemente localizado como
para que nadie notara el oscurecimiento en si. El maestro de armas se
levant y sali a la carrera. En lo posible, corra a travs de los
tejados, saltando de uno a otro. Muy a menudo, sin embargo, las casa
estaban alejadas una de otras por lo que tena que saltar al suelo
hacerse camino a travs de la matanza. Fue justo all que vi a otra
partida de caza. Lamentablemente, el grupo era demasiado grande
para enfrentarlo. Tuvo que esconderse de ellos en cambio. Agachado,
observo a un mago montado en un lagarto al que le arrojaron una
llamarada amarilla desde la ventana de una de las casas. Otra llama
amarilla explot en una de las habitaciones detrs. Un momento
despus de que muri, comenzaron los gritos. Ryld hizo una mueca de
dolor. Cuando era un nio de solo seis aos, precisamente haba
sobrevivido a tales masacres, y severamente ampollado, haba
quedado atrapado por horas bajo el peso de cuerpos hediondos y
carbonizados, los ms afortunados muertos, y los vivos gimoteando y
retorcindose en su imposible agona.
Pero esta noche no estaba ni quemado ni enterrado, e hizo a un
lado el molesto recuerdo. Mir alrededor, comprobando si alguien lo
estaba mirando, luego dej su escondite y sali flotando.
Se precipit sobre un techo de pronunciado declive, adornado con
dibujos de telas de araa aunque not que estaba desfigurado con
otro emblema de las razas esclavas. Presinti que haba algo arriba y
detrs de l, y se gir. Sus botas se resbalaron y levit por un rato
hasta que asent sus pies entre el labrado del techo.
Mir hacia arriba y espi un enorme caballo negro galopando por
el aire tan fcilmente como lo corran los equinos normales del Mundo
de la Superficie por el campo. Despeda fuego alrededor de sus
pezuas y pulsaba en sus orificios nasales.
El elfo oscuro que lo montaba llevaba una cimitarra, pero no
estaba haciendo un esfuerzo extraordinario por levantarla a una
posicin para cortar con ella. Aparentemente contaba con que su
corcel hiciera la matanza, y por qu no? Qu goblinoide podra
soportar semejante pesadilla?
Ryld se qued congelado como si fuera una desgraciada criatura
inferior paralizada de miedo. Mientras tanto, calcul lo que tardara el
caballo en acercarse a esa velocidad. En el ltimo momento posible,
esperando agarrar al caballo fantasma y a su jinete por sorpresa, sac
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a Splitter de su funda y cort.
Y le err. De alguna manera el demonio haba detenido la carga y
la espada haba quedado corta.
Con sus salvajes pezuas agitndose unos centmetros por
encima del tejado, la pesadilla resopl. Un humo espeso, caliente y
sulfuroso eman de sus fosas nasales, envolvindolo a Ryld,
quemndolo y dejndolo medio ciego. Escuch ms que verla a la
criatura arremeter, golpeando con sus colmillos de reptil, por lo que dio
un paso atrs. El movimiento lo salv, pero cuando contraatac, la
criatura tambin se haba puesto fuera de alcance.
Vio a travs del hediondo vapor que la criatura infernal estaba
dando vueltas en circulo. Brinc hacia l de nuevo, pero esta vez con
la intencin de apalearlo con sus pezuas delanteras. Se agach y
levant a Splitter. La punta le dio en el pecho al corcel, y por un
momento, pens que la haba tirado pero, las patas se movan
frenticamente y tir la espada hacia arriba, sacndosela de encima
antes de que lo pudiera penetrar muy profundamente.
Los siguientes segundos fueron difciles. Ryld apenas poda
divisar a sus atacantes mientras que la pesadilla poda aparentemente
ver a travs de su propio humo perfectamente bien. Se par y se
mantuvo precariamente en la cresta del techo, en el peligro constante
de perder el equilibrio, mientras el caballo volador poda maniobrar por
donde quisiera. Solo para hacer la vida un poco ms interesante, el
jinete comenz a agitar su espada curva. Afortunadamente, como la
mayora de los extranjeros naturalizados de la Antpoda Oscura, tena
poca nocin de como pelear montado a caballo, pero sus torpes
golpes todava eran un peligro.
Ryld quera terminar el enfrentamiento rpidamente antes de que
alguien descubriera el escondite de Pharaun. Desdichadamente, a la
luz de todas sus desventajas, el maestro de armas pens que la nica
forma de lidiar con esto era arriesgndose. La siguiente vez que el
demonio se encabrit, dej que una de las flameantes pezuas lo
golpeara en el pecho. Su pechera enana zumb pero se mantuvo en
su lugar. El golpe lo lastim cruelmente pero no le rompi ninguna
costilla ni lo incapacit. Cay de espalda, se golpe duramente contra
la pendiente del tejado y comenz a caerse.
Pateando y manoteando, anulando su peso, se las arreglo para
recomponerse y acomodarse en una posicin de pelea.
La pesadilla corra hacia el para liquidarlo. Balance a Splitter y
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esta vez el demonio estaba demasiado comprometido en atacarlo
como para frenarse a tiempo. La espada le cort el cuello, casi
cortndole la cabeza con sus luminosos ojos rojos. El corcel se vino
abajo y rod dejando una estela de chispas. El jinete trat de saltar,
pero fue demasiado lento. La pesadilla lo aplast en su cada al suelo.
Ryld abri el monedero del hombre muerto, luego flot hacia el
demonaco caballo para revisar su cargamento. No haba pociones ni
ningn otra cosa para curar heridas.
Se preguntaba por qu esperaba encontrar este tipo de cosas
entre los efectos de los nobles? El noble haba venido a Braeryn para
practicar un deporte superficial. No haba credo que los goblins
pudieran herirlo o que corra cualquier otro peligro, as que para qu
traer un remedio para heridas graves a una festividad, si es que era lo
suficientemente afortunado como para poseer una?
Solo haba cinco cazadores que haban venido aqu con serios
propsitos asesinos, preparados para cruzar sus espadas con
enemigos formidables: Greyanna y sus secuaces. Era mucho ms
probable que ellos llevaran magia curadora que cualquier otro drow
que Ryld optara por acechar.
Ay, probablemente resultaran ser ms problemticos tambin,
pero si l quera salvar a Pharaun tendra que enfrentarlos. Pharaun
era un aliado muy til, y Ryld era reticente a dejar que esa relacin
cuidadosamente alimentada expirara fcilmente. Sigui acechando,
ignorando a los cazadores que inconscientemente se cruzaban en su
camino, hasta que finalmente descubri una figura familiar en la cima
del techo justo por encima de l.
Todava enmascarado, uno de los guerreros gemelos de
Greyanna estaba al acecho desde esa elevacin. Lanz una flecha y
se arrimo a mirar hacia la calle debajo de l. Ryld se refugio detrs de
un pequeo minarete falso lleno de tocones en su techo. Se asom
buscando al resto de los potenciales asesinos.
No los vea. Tal vez la banda se haba dividido para buscar mejor
a sus presas. Tendran que hacerlo, no? Para vigilar todo el distrito.
Se agach, prepar su ballesta de mano y coloc un dardo
envenenado en la cuerda. l y Pharaun haban sido renuentes a matar
a sus perseguidores, pero como el mago estaba muriendo, Ryld no
segua preocupado por la ruin vida de un criado.
Se recost contra la pared y mirando alrededor, con el dedo
tensando el gatillo, y el espacio donde haba estado el arquero estaba
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vaco. Ryld lanz una mirada alrededor y despus de un momento
localizo al hombre encima de una pequea torre redonda de techo
chato que estaba adherida al cuerpo principal de un edificio.
Eso planteaba dos problemas. Una era que el guerrero estaba
ms lejos y diez metros ms arriba, en o ms all del limite de alcance
de su pequea ballesta. El otro era que el hombre pareca estar
mirando en la direccin de Ryld. Sus ojos se abrieron de par en par
cuando diviso a su presa.
Ryld dispar, y su dardo cay cerca de la torre. Un segundo
despus, el gemelo estir la cuerda de su arco y solt la flecha en un
movimiento fluido. El proyectil pareca como un punto gradualmente
creciente lo que significaba que se estaba dirigiendo directo al blanco.
Ryld lo esquiv. La flecha le pas zumbando, y el arquero grito:
--Aqu! Lo tengo aqu!
El maestro de armas frunci el ceo, sintiendo la presin del paso
del tiempo ms agudamente que antes. No quera estar all cuando
llegaran el resto de sus enemigos y la nica esperanza de evadirlos
era deshacerse de su actual oponente rpidamente. El arco largo
simplemente sobrepasaba a su ballesta. Tena que acercarse ms.
Sac a Splitter, sali a descubierto y se encamin hacia su
oponente. El arquero dispar una flecha tras otra abarrotando su
camino. Las hizo a un lado golpendolas en el aire, pero la defensa
era considerablemente ms difcil avanzando a travs de la superficie
irregular del techo de lo que hubiera sido estando quieto en el suelo.
Ryld comenz a sudar, y su corazn a latir ms rpidamente, pero
se las estaba apaando. Le dispar otra flecha, sta con el brillo de
alguna forma de encantamiento, y la derribo. Golpeteando, rod por la
pendiente del techo. Se dio vuelta.
Dio otro paso, esquiv otro misil, y luego escucho algo, no saba
que era, un indefinible cambio de sonidos a su alrededor. Record que
algunos hechiceros creaban armas mgicas capaces de algo ms que
volar ms certeramente y golpear ms fuerte.
La chispeante flecha se haba lanzado por el aire y haba dado la
vuelta detrs de l. Estaba por dar en el blanco y estaba a unos
escasos centmetros de su cuerpo.
Ryld movi a Splitter de un lado a otro en una parada
desesperada. El filo atrap a la flecha y la parti en dos.
Girando a travs del aire, la parte con la punta le golpe el
hombro, pero gracias a su armadura, no le hizo ningn dao.
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Se tambale hacia atrs con el tiempo suficiente como para
desviar otro proyectil, luego avanz. Cuatro pasos ms lo llevaron al
final del tejado. La distancia entre esta casa y la siguiente era de cinco
metros. Tom carrera, se hizo casi ingrvido y salt. El gemelo trato
de golpearlo cuando estaba en el aire, pero por un cambio para bien,
su flecha sali para cualquier lado. Ryld aterriz sobre la misma
estructura que haba ocupado su oponente. Pareca como si le hubiera
llevado una eternidad llegar hasta all, aunque saba que le haba
tomado menos de un minuto.
No es que ya hubiera tirado la toalla. Las flechas seguan
cayndole, incluyendo una que daba misterioso grit, llenndolo de un
miedo poco natural hasta que reprimi el sentimiento, y otra que se
convirti en arpa en miniatura en el vuelo. Incluso otra choco dos
pasos delante de l y explot en una cortina de fuego.
Bizqueando ante el resplandor, se envolvi en su piwafwi y la
atraves, emergiendo chamuscado pero esencialmente ileso.
Despus de eso estaba lo suficientemente cerca de la torre como
para suprimir la mayora de su peso y saltar hasta la cima. Se
expandi en el aire como una araa saltarina y se poso sobre la
plataforma. El gemelo rpidamente dej el arco y esgrimi la cimitarra.
--Tienes alguna magia curativa? --Pregunto Ryld--. Si es as,
dmela y te dejar ir.
El guerrero sonri desagradablemente y dijo:
--Mis camaradas llegarn en cualquier momento. Rndete ahora,
dime donde esta Pharaun y tal vez la Princesa Greyanna te deje vivir.
--No.
Ryld intent cortarle la cabeza al guerrero. El otro hombre salt
hacia atrs fuera de su alcance, y acuchill el brazo del maestro de
armas. Ryld lo eludi, golpeando la cimitarra a un lado, dio un paso al
costado y comenz la pelea. Durante los siguientes segundos, el
guerrero Mizzrym cedi terreno constantemente. Dos veces, casi se
cae por la plana y redonda sobremesa que era la cima de la torre pero
en ambas ocasiones se giro y se retir a tiempo del borde. Era un
buen duelista y se estaba defendiendo mientras esperaba que llegaran
los refuerzos. Eso lo haca difcil de golpear. Difcil pero no imposible.
Presionando, Ryld hizo una finta alta por dentro para detener la
estocada, balance su gran espada abajo y alrededor y cort por lo
bajo hacia afuera. Splitter se hundi en el torso del Mizzrym debajo de
las costillas y colaps despidiendo un chorro de sangre.
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La magia se agito y chisporroteo a travs del aire. Cuando Ryld se
dio vuelta, el otro gemelo y Relonor aparecieron en el tejado de ms
abajo. Obviamente, el mago de la Casa Mizzrym se poda
teletransportar por si mismo, sin la ayuda del broche que le haba
hurtado Pharaun.
Con sus voluminosas mangas deslizndose hasta sus codos,
Relonor levant los brazos y comenz a conjurar un hechizo.
El gemelo recin llegado coloc una flecha en la cuerda de su
arco de hueso blanco. Ryld se tir boca abajo. Estaba a unos metros
ms arriba que sus adversarios, y esperaba que no lo pudieran ver.
Estaba seguro de que ninguna magia o flecha volaba en su direccin.
Corri a travs de la plataforma --los encantamientos en su armadura
disminuan el sonido de sus pisadas-- y agarr el arco de su anterior
oponente y se estremeci, luego cay de rodillas. El gemelo y el mago
se elevaron por encima de la plataforma, el primero levitando y el
segundo remontado en un arco que revelaba tener alguna capacidad
mgica para volar. El arquero dispar una flecha y sali despedida una
energa mstica de los dedos de Relonor.
La magia Mizzrym alcanzo su objetivo primero. Un espantoso
alarido penetr los odos de Ryld y fue directo a su cerebro. Grito y se
revolc en agona. La flecha se hundi en su muslo y la filosa punta
sali por el otro lado. Despus de un momento el gritero ces. Ryld
poda sentir que lo haba herido, tal vez peor de lo que lo haba hecho
la flecha, pero no tena ni el tiempo ni la inclinacin para preocuparse
por ello.
Imposiblemente rpido, excepto para un maestro de
Melee-Magthere, dispar dos flechas de las suyas. La primera le dio a
Relonor en el pecho, y la segunda se hundi en el estomago del
guerrero. Ambos cayeron fuera de vista.
Ryld mir al gemelo con el corte de espada en uno de sus
costados. El hombre pareca estar inconsciente, lo que facilitara la
revisin. Ryld se le acerco cojeando para revisarle los bolsillos y el
bolso de cuero que llevaba en el cinto.
Afortunadamente, encontr cuatro frasquitos plateados, cada uno
marcado con una runa de curacin. En efecto, Greyanna los haba
provisto a sus agentes apropiadamente para una expedicin de
guerra. Era un infortunio para el gemelo no haberlas bebido a tiempo
antes de entrar en shock.
Sin duda su hermano y Relonor tambin llevaban sus tragos
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sanadores, y Ryld no tena garanta alguna de que no las pudieran
usar. Podan ir tras l en cualquier segundo, y le convena evitar un
segundo round tan pronto. As que tendra que actuar de prisa...
Alas enormes batieron el aire. Una bestia de largo cuello y sin
patas le pas por encima de la cabeza con Greyanna y la otra
sacerdotisa, la esqueltica, montadas en su espalda. Mirando hacia
donde estaba Ryld, la hermana de Pharaun, tir de los lazos
asegurando la abertura de la bolsa de monstruos.
Ryld volc las flechas que quedaban fuera del carcaj, para
examinarlas mejor. Una estaba adornada con plumas rojas mientras
que el resto tena plumas negras.
Ya haba visto a su primer enemigo disparar una flecha de fuego.
Rezando porque la flecha de plumas rojas fuera otra igual, estir la
cuerda del arco y la envi volando por el aire.
La flecha se hundi en la bolsa y estallo en llamas. La suma
sacerdotisa de la cicatriz tir la bolsa a modo reflejo y cay
quemndose en el camino. Las esporas mgicas que estallaban en su
interior tornaron el fuego verde, luego azul y despus violeta.
Greyanna grito de rabia y envi al foulwing en picada. Ryld busc
otra flecha mgica pero no quedaba ninguna. Carg una flecha comn
y sus manos comenzaron a temblar, sin duda un efecto tardo del
castigo que haba recibido.
Por un instante, le pareci que estaba acabado. Si no poda
disparar certeramente y darle a un lugar vital del foulwing o a sus
jinetes menos an estaba en condiciones de enfrentarlas mano a
mano.
Luego se dio cuenta de que todava tena una oportunidad. Rode
a su flecha con una sombra nube de oscuridad, y luego la dispar
hacia arriba.
La descendente bestia era un blanco enorme. Incluso disparar a
ciegas y con las manos temblequeando, tena una buena posibilidad
de darle en algn lugar y el foulwing se sacudi fuertemente lo que le
indico que haba tenido xito.
Mir la masa de oscuridad que haba creado caer tambalendose
en zigzag como un borracho por el aire.
Herido, y cegado de pronto e inexplicablemente, la montura alada
haba entrado en pnico y evidentemente Greyanna no lo poda
controlar.
Ella podra haber disuelto la oscuridad con algn pergamino o
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talismn, pero no poda ver tampoco o echar mano de sus
instrumentos fcilmente con el foulwing bambolendose y
precipitndose bajo ella.
Ryld cort la cabeza de la flecha de su pierna y sac el objeto
agresor hacia afuera. Junt las pociones curativas, y tan pronto como
pudo, activ la magia en su talismn, descendi flotando del techo y
se alej cojeando.






_____ 13 _____

Mientras Quenthel caminaba a grandes pasos por el pasillo, se le
ocurri que al mismo tiempo, Gromph estaba esparciendo su radiante
calor en la base de Narbondel. Incluso los reveladores y los
nigromnticos se disponan a descansar. Ella, sin embargo, estaba
demasiado ocupada para hacerlo lo mismo. No tendra la oportunidad
de relajarse hasta la siguiente noche, a menos, claro, que terminara
descansando para siempre.
Afortunadamente, uno de los alquimistas Baenre le haba
preparado un estimulante que retrasara el comienzo de los ojos
doloridos, de la cabeza confusa, y los miembros pesados que produce
la falta de descanso.
Quenthel sac un frasquito de entre las cosas que tena en su
bolsita colgada del cinto y tom un sorbo. Jade, y los msculos de
sus hombros se estremecieron. Devuelta a su estado de alerta,
continu su camino.
Al siguiente minuto, lleg a la puerta de los aposentos de Drisinil.
En deferencia al estatus de su familia, la novicia resida en una de las
habitaciones para estudiantes ms cmodas de Arach-Tinilith.
Quenthel se arrepenta de no haberla arrojado a un pozo hmedo. Tal
vez as la chica hubiera aprendido cual era su lugar.
La suma sacerdotisa inspeccion la tabla de piedra caliza que
haca de puerta. No poda ver ninguna barrera mgica.
--Es segura? --Le susurro a las serpientes.
--Creemos que si --respondi Yngoth.
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Que tranquilizador, pens Quenthel, pero o confiaba en ellas o
usaba otro de sus preciosos e irremplazables pergaminos para barrer
las protecciones que probablemente no existan.
Activ el poder de su broche. Cuando llegaba una novicia a
Arach-Tinilith, los encantamientos de ciertas puertas tenan llaves que
le permitan entrar, basadas en la nica marca mgica de la insignia
de su Casa, habitaciones a las que la suma sacerdotisa juzgaba
necesario entrar. Solo el broche de Quenthel las poda abrir a todas.
Desbloque la puerta de Drisinil y la abri cautelosamente. No
chisporrote ninguna magia, ni ninguna trampa mecnica le clav una
espada. Tan sigilosamente como pudo, Quenthel se introdujo en la
habitacin. Presintiendo su deseo de silencio, las serpientes se
quedaron mudas y flojas.
Encontr a Drisinil sentada inmvil en una silla con sus manos
mutiladas vendadas sobre su regazo. Por un momento, Quenthel,
pensando que la otra mujer deba tener un espritu impertrrito al
entrar en un estado de ensimismamiento en un momento tan
peligroso, ms bien la admiraba, luego sinti el olor a brandy y
descubri la botella tirada en un charco de licor en el piso.
Quenthel camino hacia la novicia acechndola. Se le ocurri que
le estaba haciendo a Drisinil lo que la oscuridad viviente le haba
hecho a ella. El pensamiento la divirti vagamente, tal vez por que por
fin ella era la depredadora y no la presa. Sonriendo, pos suavemente
las serpientes en la cara y torso superior de la otra drow.
Las serpientes sisearon y se irguieron.
Drisinil se despert con un grito y un sobresalto. Comenz a
levantarse pero Quenthel la empuj de vuelta a la silla.
--Sintate! --Le dijo secamente la Baenre--, o te mordern las
serpientes.
Sus grandes ojos cercados por los escamosos lazos de las
serpientes se calmaron y Drisinil dej de luchar.
--Seora, qu pasa?
Quenthel sonri y dijo:
--Muy bien nia, suenas sincera. Despus de que tu primer
complot fallara, deberas al menos haber descansado en otro lugar.
--No comprendo lo que quiere decir.
La mano de Drisinil se movi cautelosamente, sin duda hacia un
arma o encantamiento. Las serpientes atacaron la cara de la
estudiante, sus colmillos le pasaron a escasos milmetros de las
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facciones de su filosa nariz. Se congel.
--Por favor --dijo Quenthel--. Esto ser ms fcil si no insultas mi
inteligencia. Tienes espritu, crees que te castigue demasiado
severamente, y eres una Barrison Del'Armgo, dispuesta a derribar la
nica Casa que se interpone entre tu familia y la supremaca. Por
supuesto que ests involucrada en el complot en mi contra. Tambin
eres una idiota si pensaste que no iba a darme cuenta de ello.
--Complot?
Quenthel suspiro.
--Halavin trat de matarme la otra noche, y no actu sola. Una
sola traidora no podra haber acarreado toda la comida y bebida
dispuesta en varios puntos alrededor del templo. Habra requerido
abandonar su puesto el tiempo suficiente como para que alguien
notara la ausencia.
--Halavin podra haber envenenado la comida mientras todava
estaba en la cocina.
--Nunca estuvo all.
--Entonces, tal vez el demonio contamin las viandas con su
magia.
--No. Como estoy segura que habrs notado, cada espritu
representa una de las facetas de la realidad sobre las cuales la diosa
posee especial dominio. El veneno es el arma de un asesino, mientras
que con su continua forma fluctuante, el atacante de la otra noche era
bsicamente la manifestacin del caos.
Los conspiradores --continuo Quenthel--, tenan que contaminar
cada una de las mesas por que no saban en donde me detendra a
comer. Muchas cayeron inconscientes pero tu y tus conspiradoras
saban que no tenan que probar la comida.
Drisinil dijo:
--No tome parte en ello.
--Novicia, estas empezando a irritarme. Admite tu culpa, o te tirar
a las serpientes e interrogar a alguien ms. --Las serpientes sisearon
y movieron sus lenguas.
--Muy bien --dijo Drisinil--, estuve involucrada. Un poco. Las otras
me empujaron a ello. No me mates.
--S lo que tu pequea sociedad ha hecho, pero no entiendo
como se atrevieron.
Drisinil trago y dijo:
--Tu... misma lo has dicho. Cada demonio busca matarte solo a ti,
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y cada uno en su forma particular refleja la divina majestad de Lolth.
Pensamos que ella los enviaba. Pensamos que estbamos haciendo
lo que quera la diosa.
--Por que son imbciles. Nadie te ha enseado a ver ms all de
las apariencias? Si Lolth me quera muerta, no podra haber
sobrevivido a su disgusto ni por un segundo, y menos durante tres
noches. Los ataques se asemejan a su forma de actuar porque alguna
mortal blasfema as lo dispuso, para manipularte a que llevaras a cabo
la matanza por ella. Tena la esperanza de que tus conspiradoras
supieran la identidad de la tramposa, pero veo que no es as.
--No.
--Malditas sean todas! --explot Quenthel--. La diosa me
favorece. Cmo podran siquiera dudarlo? Soy una Baenre, la
Seora de Arach-Tinilith, llegu a la posicin de suma sacerdotisa ms
rpido de lo que cualquier otras Menzoberranyr nunca lo hecho!
--Lo s... --balbuce la novicia, luego dijo:-- La Madre de las
Codicias debe tener alguna razn por la que se ha distanciado de la
ciudad, y nosotras... especulamos sobre ello.
--Algunas de ustedes estoy segura que s. A las otras
simplemente les gusto la idea de eliminarme. Me imagino que a tu Ta
Molvayas le apetecera verme muerta. Tendra una excelente
oportunidad de convertirse en seora cuando le llegara el turno.
Nosotras las Baenre no tenemos una sacerdotisa preparada para
asumir el rol.
--Fue mi ta! --exclam Drisinil--. Ella vino con la idea de que le
ayudramos al demonio a matarte. Yo ni siquiera quera ayudar.
Pens que era una idea estpida, pero dentro de nuestra familia ella
es la que lleva el mando sobre m.
Quenthel sonri.
--Que mal que no te impresionaste ms con mi autoridad.
--Lo siento.
--Sin duda. Ahora, necesito el nombre de todas las conspiradoras.
Drisinil dud por un momento.
--Mi ta, Vlondril Tuin'Tarl... --Como nunca, Quenthel se mantuvo
expresin calmada y sabia, pero por dentro estaba sorprendida ante el
nmero de las conspiradoras. Una octava parte del templo! No tena
precedentes, pero bueno, estaba viviendo en tiempos sin precedentes.
Cuando termin Drisinil, la Baenre dijo:
--Gracias. Dnde se juntaron a discutir el plan?
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--En uno de los depsitos en desuso en la quinta pata --dijo
Drisinil.
Quenthel sacudi la cabeza.
--Eso no servir. No es lo suficientemente grande. Rene al grupo
en la vieja aula de Lirdnolu. Nadie la ha usado desde que le cortaron la
garganta, as que parecer un lugar seguro para reunirse.
Drisinil pesta.
--Reunir?
--S. El complot de la pasada noche fall, as que obviamente
deben planear uno nuevo. Has escogido una nueva cmara para la
conferencia porque sospechas que el viejo almacn ya no es seguro.
Di lo que tengas que decir para reunir a tu sociedad en cuatro horas.
--Si lo hago, me perdonars?
--Por qu no? Como t misma explicaste, solo participaste de
forma reticente. Pero ya sabes, de pronto se me ocurre que tenemos
un problema. Si te mando a realizar esta tarea, cmo s si
simplemente no huirs de Tier Breche y te refugiaras en el castillo de
tu madre?
--Seora, ya explicaste que semejante camino podra solo
llevarme a la muerte.
--Pero me creste? Todava lo crees? Cmo puedo estar
segura?
--Seora... yo...
--Si tuviera mi magia, te podra obligar a que hicieras lo que te
digo, pero en su ausencia, debo tomar otras medidas --Quenthel
levant el ltigo arrastrando a las serpientes sobre el rostro de Drisinil
en el proceso y la golpe con fuerza con la parte trasera del arma en
el centro de su frente.
La seora luego sac el frasco plateado. Le cerr las fosas
nasales a la ofuscada y debilitada chica que luchaba, le verti el
estimulante en su boca abierta y la forz a tragar.
El efecto fue inmediato. La joven corcove y se revolc hasta que
abri los ojos de par en par.
La suma sacerdotisa se agach a su lado.
--Cmo se siente? Imagino que tu corazn esta martilleando.
Drisinil temblaba como la cuerda de un violn. El sudor corra
desde sus poros.
--Qu me has hecho?
--Eso debera ser obvio para una envenenadora consumada como
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tu.
--Me has envenenado?
--Es una toxina lenta. Hars lo que te orden, y te dar el
antdoto.
--No puedo engaar a las otras as, simplemente. Se darn
cuenta de que pasa algo malo conmigo.
--Los signos externos deberan disminuir en uno o dos minutos,
aunque todava sentirs el veneno acelerando tu corazn y carcomer
tus nervios. Tendrs que arreglrtelas con eso.
--Muy bien --dijo Drisinil--. Pero trae el antdoto contigo cuando
vayas al saln de Lirdnolu. --La seora arque una de sus cejas, y
Drisinil aadi:-- Por favor.
Quenthel sonri. Notando su humor, las serpientes suspiraron con
placer.

* * *

--Cmo sabias que tu oscuridad iba a enloquecer a la bestia?
--pregunt Pharaun, enjabonando su angosto pecho.
La noche anterior, despus de que llegara hasta Pharaun, los dos
haban descubierto que tenan suficiente pocin sanadora para
curarse todas las heridas que haban sufrido. Aun as, a pesar de la
recuperacin de su total vitalidad, las siguientes horas resultaron ser
agotadoras, ya que lucharon por sobrevivir a la locura de la cacera y
se cuidaban de Greyanna al mismo tiempo.
Al final lograron escapar de Braeryn.
Aduciendo que mientras Greyanna los estaba buscando en las
Calles hediondas, ellos estaran ms seguros en la agradable y
prspera Narbondellyn, Pharaun haba insistido en que l y Ryld
renunciaran a los disfraces y celebraran sus diversos descubrimientos
y escapes con una visita a uno de los baos pblicos ms finos de
Menzoberranzan. El guerrero se haba negado a lo que vea como una
fanfarria arriesgada, pero no con demasiada vehemencia. Ryld supuso
que l y Pharaun podran escapar ms all del alcance de sus
enemigos. La perspectiva lo hizo sentir ms bien melanclico.
Durante el ltimos minutos haba estado disfrutando del lujo de
sacarse de encima el sudor y la mugre que haba acumulada en su
persona, sentado y pensando en nada en particular. Tendra que
haber sabido que la paz y tranquilidad no podan durar mucho tiempo.
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Pharaun no aguantaba mucho sin empezar una conversacin.
--Cmo sabias que, cubierto o no en oscuridad, el foulwing no
seguira descendiendo simplemente, guiado por sus otros sentidos?
--insisti el mago.
El guerrero de encogi de hombros y dijo:
--No lo saba, me pareca un buen acierto. La cosa es un animal
no?
Pharaun hizo una mueca.
--No en realidad. Es una criatura de otro plano. Aun as, tus
instintos fueron certeros.
Ryld se encogi de hombros y contest:
--Tuve suerte de salir con mi vida de all. Mucha suerte.
--Rayos y centellas, eres un maestro de Tier Breche. No se
supone que seas modesto. Ests listo para seguir?
Salieron de una pileta octogonal encajada en el negro piso de
mrmol, y habiendo completado la cotidiana tarea de higienizarse, se
encaminaron a una fuente ms grande donde iran a entregarse al lujo
de una humeante y aromatizada agua mineral. Ms tarde en el da,
estara atiborrada, pero no estaba de moda visitar los baos tan
temprano a la maana. Lo tenan para ellos solos, lo cual era
conveniente. Podan conversar sin miedo a que los escucharan. Ryld
baj por los escalones y se sent en la repisa bajo el agua. La tibieza
le sentaba bien a la pierna, ya curada pero todava un algo dolorida, y
suspir con satisfaccin. Pharaun sigui el proceso de sumergirse por
partes, un centmetro por vez, como si el calor fuera mayor de lo que
pudiera soportar.
--He estado pensando en tu situacin --dijo el mago, una vez que
estuvo todo sumergido menos su cabeza--. Tengo la solucin.
--Que quieres decir?
--Renuncia a Melee-Magthere y convirtete en el maestro de
armas de una Casa noble. Tendra que ser una de las menos
importantes, por supuesto, siendo t un comn, pero saldra bien. Lo
veras todo ms divertido de esa forma.
--Por que hara eso? No es escalar. No sera una degradacin
de rango, dependiendo de la Casa, pero aun as, cul sera el
propsito?
--Estas aburrido, y eso sera un cambio.
--Uno que me pondra bajo los pies de incontable numero de altas
sacerdotisas. Tendra menos autonoma de la que tengo como
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instructor.
--Yo me las arregl para conseguir mis propios objetivos mientras
estaba bajo la supervisin de mi madre. Pero, es un punto legitimo el
que planteas. Puedes descubrir que aborreces los tirones de la rienda.
Cul es la respuesta entonces?
--Quin dice que hay una? Excepto, quizs, ms vacaciones de
locos contigo. Lo admito, ests cortaron el tedio.
Una diminuta mujer gnomo llevaba una pila de toallas lavadas y
dobladas a una de las puertas del fondo. Ryld se preguntaba si era
una de las seguidoras del Profeta, y si tena algunas de las vasijas de
fuego enanas para despertar muchedumbres escondidas en algn
lugar en la casa de baos. Era extrao pensar as de una criatura
inferior: arrojando bombas incendiarias a sus superiores.
--Hablas de nuestro operativo en tiempo pasado --dijo el mago.
--Bueno, una vez que le digas al archimago que los fugitivos estn
en Braeryn fomentando un pattico levantamiento goblin, ser el final,
no? Gromph perdonar tus ofensas. El Concilio, habiendo fallado al
querer detener tus investigaciones, no ver, confo, el motivo para
seguir tratando de matarnos. Les ser ms ventajosos dejarnos seguir
entrenando magos y soldados para servirles.
--Estas muy seguro de que la insurreccin ser pattica. Es por
que los seguidores de Greyanna exterminaron a una gran cantidad de
ellos?
Ryld tom un poco de agua caliente en su mano y la salpico su
cuello con ella, el cual se haba quedado un poco tieso despus de
sus excesivos esfuerzos.
--No --dijo--. Los cazadores mataron muchos de los goblins, pero
eran solo una fraccin de una fraccin de criaturas atascadas en cada
recodo y grieta del distrito. Viste el interior de la casa de Smylla.
Creme, todava no lo comprendes del todo.
--Entiendo que muchos otros especimenes habitan el resto de la
ciudad tambin. Por que, entonces, dudas que sean capaces de
causar un dao considerable? No puede ser por falta de espritu. Los
amiguitos de abajo estn de un excelente humor, inflamados por la
oratoria de su Profeta, pintando sus emblemas tribales aqu y all, y
matando potenciales informantes y descredos.
--Todava no tiene entrenamiento marcial y armas apropiadas.
--Algunos eran esclavos antes de que los traficantes los
capturaran. Algunos son soldados sirvientes todava. Y en cuanto a las
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armas, cuando visitaste una ciudad del Mundo de la Superficie, viste
alguna vez una ciudad en llamas? Yo s. Tena que incendiar una yo
mismo para completar una misin. La destruccin y la perdida de vidas
fueron impresionantes, a pesar de que los habitantes saban que sus
edificios se podan incendiar y tenan mtodos para lidiar con ello.
--Qu, y nosotros no? Seguramente ustedes los magos...
Pharaun se encogi de hombros.
--En realidad no. Por que se nos ocurrira? Tal vez podramos
improvisar algo pero si no nos encargramos del gran incendio a
tiempo, no sera completamente efectivo.
--Pero se encargaran a tiempo. Las criaturas inferiores no se van
a rebelar al mismo tiempo, y eso har posible aplastar cada pequeo
levantamiento apenas comience.
--Estas asumiendo que "La Llamada", o lo que sea, va a ser
pasada de boca en boca, o de cualquier otra forma que no se
disemine rpidamente. Podras tener razn. Los amortiguadores de
sonido podran disimularlo, pero y si el Profeta posee algn medio
arcano de levantar a cada goblin y bugbear al mismo tiempo?
--Sabes si hay algn tipo de magia as?
--No.
--Y t eres un Maestro de Sorcere. Entonces es razonable asumir
que tal poder no existe.
Pharaun arqueo una ceja.
--En serio? Gracias por tu opinin de experto.
Ryld chasqueo la lengua y dijo:
--Mira. Piensas que una rebelin podra llegar a algo ms. No
estoy de acuerdo, pero digamos que tienes razn. No es esa una
buena razn para ir e informarle a Gromph de inmediato?
El mago le hizo una sea a un goblin que estaba deambulando
por ah.
--El problema es que tengo que triunfar todava.
--Que?
--Mi tarea es encontrar a los fugitivos. Divise a dos de ellos
durante un momento, luego los perd. Piensas que los Baenre van a
considerar a eso como satisfactorio?
Frunciendo el ceo Ryld dijo:
--Considerando que realmente descubrimos algo interesante...
--Recuerda que nuestro gran y glorioso archimago no me tiene en
buena estima. Me envi como un seuelo, una presa para ser
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perseguida por las sacerdotisas. Conocindolo como lo hago, estoy
seguro de que si cumplo con todo lo que acordamos, se tragara su
disgusto y cumplir su parte, pero si fallo en lo ms mnimo, ser un
asunto muy distinto.
--Al menos puedes decirle que los canallas estn en Braeryn.
--Puedo? Nos filtramos por las calles Hediondas tan bien como
lo hara cualquier otro. No encontramos la casa donde los fugitivos
colgaban sus capas, y de hecho solo tenemos una de las ms
endebles razones para asumir que siquiera es en Braeryn.
--Supongo que tienes razn.
--Por supuesto. Cundo no la tengo? Ahora, esto es lo que
pretendo hacer. Encontrar el lugar donde se esconden los bribones.
Descubrir quien es el Profeta y como funciona su magia o lo que fuera.
Averiguar de donde vienen esos explosivos, donde estn escondidos
en los alrededores de la ciudad, y el plan maestro para la rebelin. Y lo
ms importante de todo, determinar que es lo que saben los fugitivos
sobre la perdida de la magia del clero.
--Con la esperanza de salirte de este asunto ms poderoso de lo
que has sido nunca.
Pharaun sonri.
--Ms poderosos de lo que nunca hemos sido antes. Eso debera
dispersar tu aburrimiento de una vez por todas.
--Y esas son las verdaderas razones por las que no estn
dispuesto a regresar a Tier Breche.
--Todos mis motivos son genuinos, inclusive mi recelo de Gromph.
Debo pensar que ests desesperadamente apurado por regresar?
Ryld suspiro.
--No estoy apurado. Nuestra excursin ha sido interesante, y me
gusta terminar lo que empiezo, pero y si los orcos se rebelan antes
de que podamos advertirles a nuestros compaeros drows?
--Entonces nos aseguraremos de no decirle nunca a nadie que ya
sabamos lo que estaba por llegar. --El mago hizo una mueca y
aadi:-- En realidad, tener que apresurarnos para prevenir una
calamidad har que nuestra gesta sea ms estimulante.
--Y si perdemos la carrera tal vez la rebelin no matara a ninguno
de los que realmente nos importan a nosotros dos. Supongo que estoy
de acuerdo. Seguiremos buscando.
--Excelente!
Llevando una bandeja plateada, el goblin se arrim a la orilla de la
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pileta. Doblando las rodillas de sus arqueadas y peludas piernas, llev
la bandeja lo suficientemente abajo como para que los elfos oscuros
se sirvieran las copas que llevaba encima.
Pharaun le dio una sonrisa al sirviente y lo despidi con un gesto,
luego alzo su copa.
--Por el misterio y la gloria!
Ryld bebi de su copa reconociendo el brindis. La bebida era jugo
de hongos rojos, dulce y muy fro, un placentero contraste con el calor
del agua.
--Entonces supongo que volveremos a disfrazarnos de orcos --dijo
el maestro de armas.
--Me apena desilusionarte pero ya ha pasado el momento para
ese tipo de engaos.
--Qu quieres decir? Si no nos parecemos a las criaturas
inferiores, como vamos a meternos en otro de esos encuentros
secretos?
--No sabemos si el Profeta va a llevar a cabo otra asamblea. Ya
ha explicado su estrategia y distribuido su arma secreta. An si lo
hiciera, no sera por muchos das, durante los cuales tendramos a
Greyanna tras de nosotros buscndonos sin descanso. Hasta ahora la
hemos evadido, pero debemos reconocer que nuestra suerte puede
cambiar para mal eventualmente.
--Tienes razn en eso.
--Por lo tanto necesitamos encontrar a esos rufianes rpido, lo
que significa que hay un cambio en el orden de las tcticas. Por qu
necesitan los chicos instigar una revuelta goblin?
--No lo s.
--Tampoco yo, en realidad. No parece tener sentido. Aun as,
estas de acuerdo en que el intento, como el acto mismo de fugarse,
refleja una antipata al orden establecido?
--Posiblemente.
--Entonces asumamos que el profeta o algn otro cabecilla que ha
instigado a los hombres a que huyan de sus hogares saba que
estaban ms que resentidos de sus lugares en el mundo.
--Es posible. Adnde lleva esa idea?
El mago sonri y dijo:
--Si demostramos que compartimos su misma disconformidad, los
canallas podran reclutarnos tambin.
--Cmo podemos hacer eso? Puede que no seamos clrigos
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pero somos Maestros de la Academia. Somos pilares de la jerarqua, y
ms aun, tenemos muchsimas menos razones por las que estar
descontentos que la mayora.
--Eso no parece detenerte.
--Aun as.
--Esto es lo que te ests pasando por alto. Gracias a mis
desventuras con el demonio Sarthos, soy un maestro en desgracia,
probablemente en espera de algn castigo espantoso. Mientras que t
con tu comportamiento terco y tu armadura enana eres claramente un
iconoclasta y ests descontento. Lo que es ms, hemos estado
preguntando por todas partes informacin sobre los fugitivos. Ya lo
deben saber ahora, a pesar de que no vieron apropiado contactarnos.
Durante el mismo tiempo, una suma sacerdotisa de la Casa Mizzrym
ha estado tratando de asesinarnos. Seguramente saben de eso
tambin.
--Aun as todava no se nos han acercado. Por qu lo haran
ahora?
Pharaun sonri.
--Porque les probaremos que en verdad compartimos su
perspectiva.
--Cmo?
--Las sacerdotisas llevan a cabo patrullas regulares en el Bazar.
Destruiremos una, retornaremos a Braeryn, alardearemos de nuestra
hazaa, y esperaremos los desarrollos. Los rufianes saldrn a
buscarnos. Cmo podran no hacerlo? Sea cual sea su objetivo
ltimo, seguramente que pueden usar los servicios de dos tipos
talentosos como nosotros.
--Sin duda, pero pinsalo bien. Quieres asesinar una patrulla?
--De la manera ms estruendosa posible. Con un poco de
planificacin, debera ser bastante fcil, no deberan ser tan
numerosas como los cazadores de Greyanna y no estaran esperando
ese tipo de problema.
--Qu paso con eso de no matar a nadie del clero a menos que
realmente tuviramos que hacerlo?
--Tenemos que hacerlo absolutamente. Estamos corriendo contra
el tiempo, recuerda, y esta es la ruta ms rpida a nuestro objetivo.
--Tal vez, pero qu pasa despus? No querrn otros castigarnos
por nuestro atrevimiento?
--No les confiaremos nuestra participacin en el hecho a aquellos
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que muestren ser antipticos a la causa.
--Las sacerdotisas se darn cuenta.
--Ah, pero estando cmodos y seguros en la guarida de nuestro
amigo el Profeta, no nos va a importar. Adems, el Concilio ya ha
autorizado nuestra aniquilacin, por lo que en realidad no tenemos
nada que perder.
--Quizs el crimen no pueda empeorar nuestra actual situacin,
pero que pasara a largo plazo?
--A largo plazo --dijo Pharaun--, no importar. Como tu mismo
observaste hace un momento, nosotros los Menzoberranyres somos
unos pragmticos. La gente perdona cualquier atrocidad que haya
cometido en el pasado si les soy de utilidad hoy.
--Greyanna no lo hizo.
El mago se ri y respondi:
--Bueno, por supuesto, tenemos una inclinacin al rencor, las
vendettas y las rias sangrientas. Es una de las paradojas centrales a
nuestra naturaleza. Con suerte, sin embargo, nadie de importancia se
va a tomar nuestra pequea masacre de forma personal, dudo que
asesinemos a ninguna princesa, o a alguien que sea de vital
importancia para la familia.
--Creo que es una locura --dijo Ryld, sacudiendo su cabeza--. No
sabes si los rufianes se van a poner en contacto con nosotros, o si les
gustar lo que vean si es que lo hacen.
--Entonces simplemente haremos otro plan.
Ryld frunci el ceo y sacudi su cabeza nuevamente.
--Estas loco --dijo el maestro de armas--, pero estoy contigo.
--Esplndido! Tenemos que brindar por nuestros designios
homicidas con un brebaje ms fuerte. --Pharaun busco alrededor y
descubri al goblin--. Podramos ver la lista de vinos, por favor?
Ryld dijo:
--Recin empieza la maana.
--No te dejes engaar por las apariencias superficiales --respondi
Pharaun--. Como ninguno de los dos ha disfrutado de un momento de
reposo, bien podra ser de noche todava. Crees que tengan algo de
ese vino espirituoso Barrison Del'Armgo del '53?




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_____ 14 _____

Hasta que alguien la asesin, Lirdnolu haba dado clases en una
especie de anfiteatro interno, una de las tantas rarezas esparcidas a lo
largo de Arach-Tinilith. Mientras las conspiradoras entraban
furtivamente y se sentaban en las hileras con forma de C, Drisinil se
preguntaba que les dira, como demorarlas hasta que llegara Quenthel
a enfrentarlas. La mente de la novicia estaba en blanco, pero saba
que tena que pensar en algo. Su boca estaba seca y saba a metal.
Sus axilas estaban fras y hmedas por el sudor, y su pulso acelerado
palpitaba en los muones de sus dedos amputados. Obviamente el
veneno segua su camino para matarla, y tena que satisfacer a
Quenthel Baenre lo suficiente para ganarse el antdoto.
La vieja arrugada Vlondril Tuin'Tarl la mir de reojo a Drisinil como
si supiera del malestar de la estudiante, pero todo lo que dijo fue:
--Creo que ya estn casi todas aqu. Empecemos con esto antes
de que nuestras colegas nos empiecen a extraar.
--Eh, si --dijo Drisinil, observando las hileras de caras que la
miraban desde arriba--. Bien, madres, hermanas, todas sabemos lo
que paso anoche. Las serpientes del ltigo de la seora detectaron las
drogas...
--S que lo hicieron --dijo Quenthel.
Sobresaltada, Drisinil se dio vuelta. Una figura envuelta en un
piwafwi con capucha se levant de la primera fila. Levant la cabeza,
tir hacia atrs la capucha y se qued all revelando a la Seora de
Arach-Tinilith. De algn modo haba entrado al cuarto sin que sus
enemigas se dieran cuenta de su identidad.
Quenthel hizo a un lado una de las mangas de su capa de red,
liberando el brazo que sostena el ltigo. Camin despacio hacia el
centro del cuarto. Se le ocurri a Drisinil que en ese momento las
conspiradoras podran habrsele lanzado encima a su objetivo en
masa pero no lo hicieron. La seora las acobardaba con su inesperada
presencia, con su aire desdeoso y por el simple hecho de que era
una princesa Baenre.
La seora le sonri a Drisinil y dijo:
--Lo has hecho muy bien, novicia, excepto por un detalle. Es
tradicin que la sacerdotisa lleve a cabo sus asuntos a la luz de las
velas. Est bien, yo me ocupar de ello. --Se volvi hacia la puerta--.
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Entren.
Dos maestras entraron marchando y llevando dos candelabros
plateados. Despus de un momento, Drisinil, bizqueando se dio
cuenta de que no estaban solas. Muchas de las residentes de
Arach-Tinilith entraron despus de ellas, todas bien armadas y usando
cotas de malla.
Quenthel les hizo una sea a las conspiradoras.
--Vengan a los asientos ms bajos, quieren? las que lleguen
tarde no tendrn problemas en subir a los de arriba. --Espero un
momento y luego dijo:-- No era una sugerencia.
Las conspiradoras dudaron un tiempo ms, y la demostracin de
fuerza las obligo a moverse.
--Gracias --dijo Quenthel, luego espero a que todas se hubieran
sentado y que todas las conspiradoras tuvieran a las leales armadas
detrs--. Ahora discutamos sobre el asunto que tanto las preocupa.
--No s que te habr dicho mi sobrina sobre esta reunin --dijo la
ta de Drisinil, Molvayas revestida con una tnica de un verde oscuro y
trmulo que haca juego con sus ojos--, pero te aseguro que su
propsito es completamente inocente.
--El propsito es contribuir a tu muerte, Seora --grit Vlondril--.
Lo s. He estado en esto desde el principio.
Quenthel sacudi la cabeza hacia la sacerdotisa loca.
--Gracias, venerable Madre. Tu candor ayuda a seguir adelante.
--La Baenre superviso a sus enemigas y dijo:-- Entiendo que las
excusas que buscaron para mi deposicin era la suposicin de que la
diosa as lo deseaba. Postularon que aborrece tanto mi dominio en
Arach-Tinilith que renuncia a todo Menzoberranzan.
Molvayas respiro hondo, evidentemente juntando coraje.
--As es. Niegas que sea posible?
--Por supuesto --respondi Quenthel--. Es una idea muy lucrativa
pero sin la ms mnima evidencia... aunque imagino que es plausible
para una lugarteniente que quiera ocupar mi lugar.
Drisinil noto que mientras que la Baenre pareca estar
perfectamente cmoda, las retorcidas serpientes vigilaban todos los
rincones.
--Y con respecto a los demonios? Reflejan los atributos de
Lolth...
--Ellos vienen por m. Porque uno de mis enemigos mortales los
ha enviado disfrazados para estimular su imaginacin.
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--Qu enemigo? --demando Molvayas.
--Eso est por verse.
--En otras palabras --dijo la segunda al mando de Quenthel--, no
sabes ms que nosotras sobre lo que esta pasando.
--Al menos s lo que no est pasando.
--Lo sabes? Qu hace que tu opinin sea superior a la nuestra?
--La respuesta es obvia a aquellas que tienen una chispa de
inteligencia.
--Los insultos no van a resolver este asunto, Seora, pero creo
que hay una prueba que si podra. Aprtate por un ao y veremos lo
que sucede.
Quenthel se ri.
--Entregarte la Academia dcilmente a ti, Barrison Del'Armgo?
Lo que sucede es que yo tambin he pensado en una prueba que
determine quien disfruta verdaderamente del favor de Lolth, s t,
pattica intrigante, o yo.
--Qu quieres decir? --pregunt Molvayas con cautela en sus
ojos.
--Mi prueba es simple en s misma. Sencillamente preguntamos a
Lolth a quien prefiere y esperamos su respuesta.
--Eso es una locura. La Reina Araa ya no nos habla.
--Tal vez si se lo pedimos al menos se digne a darnos una seal.
Estn dispuestas a intentarlo?
--Tal vez --dijo Molvayas, sin duda consciente de las espadas en
su espalda, en realidad no tena muchas alternativas--. Propones que
realicemos algn tipo de ritual?
--Cmo hemos perdido nuestra magia, qu se podra llevar a
cabo? Mi idea es simple. Todas aguardamos en este cuarto rezando
en silencio y meditando hasta que la Madre Oscura nos revele su
voluntad.
Vlondril bufo.
--Y si elige ignorarnos?
Quenthel se encogi de hombros.
--No creo que realmente haya abandonado a su pueblo elegido o
a sus ministras. Mi fe es demasiado fuerte como para darle crdito a
semejante calamidad. Cun fuerte es la tuya, Barrison Del'Armgo?
--Lo suficientemente fuerte para no tener miedo de que la diosa te
prefiera en mi lugar. --Escupi Molvayas--. Es que no veo el propsito
de tu plan. Lolth hablara cuando lo desee, no cuando nosotras lo
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deseemos.
--No es una prdida de tiempo si te mantiene viva. Podra haber
hecho que mis seguidoras te mataran al momento de entrar en esta
habitacin. En cambio, te estoy proponiendo una honesta averiguacin
sobre tus desvelos por el bien del templo. Bajo estas circunstancias
qu podra ser ms grandioso que eso?
--Muy bien --dijo Molvayas--. Permaneceremos por un tiempo,
pero si no pasa nada, mis camaradas y yo nos iremos libremente. No
puedes castigarnos si los resultados de la prueba estn inconclusos.
Eso no sera una averiguacin honesta.
--De acuerdo --dijo la seora.
Drisinil estaba aturdida y aterrada. Este extrao y pasivo
procedimiento sonaba como si pudiera durar horas. Ella necesitaba el
antdoto antes de que su atronador corazn se le partiera en dos, pero
no poda hacer nada para acelerar las cosas.
A pesar de que la compaa estaba tan intrigada como ella, todas
se quedaron quietas obedientemente. La meditacin era una practica
comn a todas, aunque frustrante y estril desde que Lolth se haba
apartado de ellas.
Por lo que pareci un largo rato, no paso nada, excepto que un
msculo bajo el ojo de Drisinil se contraa incontrolablemente, y
algunas de aquellas a las que haba traicionado la miraban
subrepticiamente, jurando venganza en silencio. Algo muy pequeito
se escurri por el piso. O tal vez lo haba hecho. Para cuando quiso
concentrarse en ello, ya se haba ido.
Pasaron ms minutos. La ropa susurraba cuando alguien
cambiaba de posicin. Despus, alguien ms sofoco un pequeo
estornudo. Drisinil se dio cuenta que apenas poda oler el
fantasmagrico incienso funerario que Lirdnolu haba quemado
cuando enseaba nigromancia.
Otra minucia se escabullo por all. Drisinil vio que era una araa.
No haba nada raro en ello. Arach-Tinilith estaba llena de criaturas
sagradas.
Aun as, algo sobre esta especie en particular la sobresalto a
pesar de su enfermedad y terror. La mir hasta que discerni que
tena un caparazn azul con marcas rojas.
Eso era un poco raro. Esta especie en particular se pasaba la vida
acechando en las telaraas, no deambulando por ah. Pero no vea
porque esta anomala poda despertar su alarma. Deba ser el veneno
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que despedazaba sus nervios.
Paso el tiempo. Una sacerdotisa en uno de los bancos ms bajos
cantaba un himno en voz muy baja. Otra novicia con manos mutiladas
reviso de golpe si tena el cuchillo envuelto bajo las mangas,
asegurndose de que estuviera suelto en la funda. Y, Drisinil se dio
cuenta de que haba ms puntitos negros que reptaban por las
paredes. Ms de lo normal para una parte del templo que estaba en
desuso? As lo crey y mir a Quenthel, buscando una seal que
confirmara sus sospechas formadas a medias. La Baenre permaneci
inmvil con su cabeza inclinada, la imagen misma de una mstica
absorbida en sus devociones.
Una novicia con un aro de oro grit de dolor. Tante su camisa,
descubriendo su hombro derecho, y encontr a la araa que la estaba
mordiendo. Sus frenticos esfuerzos para remover a la arcnida sin
lastimarla deberan haber sido cmicas pero Drisinil no poda rerse.
Agotada, confusa por el veneno, solo poda observar las manchas
negras pulular densamente en todos lados. Algunas de las otras
conspiradoras tambin se haban empezado a dar cuenta.
Se susurraban unas a otras y sus ojos comenzaron a abrirse de
par en par.
Algo rozo el brazo de Drisinil. Grit y se dio vuelta. Era una de las
serpientes de Quenthel que la haba tocado.
--Qudate cerca --le dijo la seora.
Una vez ms, las araas crecieron en nmero. De algn modo
hordas enteras de ellas se estaban esparciendo sobre el cuerpo de las
conspiradoras, mordiendo, arrastrndose bajo sus ropas, cubrindolas
como las llagas de alguna horrible enfermedad. Chillando, ya sin
importarles si las criaturas eran sacrosantas, sus vctimas luchaban
por aplastarlas, pero no podan hacerlo con todas. Algunas de las
traidoras retenan en su mente la activacin de los talismanes
protectores, solo para descubrir que la magia tampoco servia.
El nico lugar libre de araas eran los bancos superiores. Una vez
que se dieron cuenta de que las criaturas no trepaban hasta arriba y
las atacaban, las leales se burlaban y mofaban del suplicio de las
traidoras. Cuando alguna de las conspiradoras llegaba hasta ese lugar
seguro, una de las leales la golpeaba por la espalda con un golpe
casual de su ltigo o mazo. Algunas incluso le disparaban con las
ballestas a cualquiera que se arrastrara hasta la puerta.
Drisinil permaneci al lado de Quenthel, y las araas creptaban a
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sus pies pero no le prestaban atencin a ella. Aunque no evitaban a la
Baenre, sin embargo. Trepaban por todo su cuerpo aunque sin
morderla, y rindose, se inclin, recogi una y se la puso en la cabeza
hasta que todas las criaturas virtualmente se le incrustaron. Sus ojos
rojos brillaron desde una mscara cubierta de araas que se retorcan.
Finalmente el gritero ces, descubriendo el sonido de Vlondril
cantando estticamente una de las letanas mientras las araas la
destrozaban. Despus de un momento, ese sonido tambin ces.
Drisinil vi que el cuerpo de su ta se desplomo abruptamente entre la
carnicera, aunque solo la reconoci por la bata color jade. La cara de
Molvayas estaba hinchada y ensangrentada hacindola irreconocible.
Quenthel mir a las supervivientes y las llamo:
--Le pedimos a Lolth una seal, y ella nos dio una. Mis enemigas
estn muertas y yo sigo en pie, arropada por las sagradas araas de
la diosa. Yo soy la Seora de Arach-Tinilith, y mis sbditos no
cuestionaran ms mi liderazgo sopena de morir en agona debido a su
atrevimiento.
Las sacerdotisas supervivientes y novicias la obedecieron de
inmediato.
--Bien --dijo la Baenre--. Son sabias, por lo que me inclin ante
ustedes. Pondremos fin a estos ataques nocturnos. Recuperaremos
nuestra magia. Escucharemos la voz de Lolth de nuevo. Haremos
nuestra orden y nuestro templo ms grandes de lo que jams han
sido. Ahora, limpien todo esto.
Las araas comenzaron a desaparecer, de la habitacin y de la
persona de Quenthel tambin. Drisinil no poda decir claramente y se
estaban esparciendo o teletransportndose.
--Lo hice --dijo la estudiante--. Reun a las traidoras ante ti. Ahora,
por favor, dame el antdoto.
Quenthel sonri y dijo:
--No hay ninguno.
--Qu?
--No te envenene. El liquido era simplemente un estimulante para
combatir el cansancio. Te di lo suficiente como para hacer que el
efecto fuera alarmante, pero ya se ir.
--Ests mintiendo! Jugando conmigo!
--Te habra administrado un veneno lento si hubiera tenido uno,
pero como no era as, tuve que improvisar.
Drisinil sinti una amarga humillacin y la necesidad de demostrar
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que no era una completa tonta.
--Bien --balbuce--... Entonces has engaado a todos desde el
principio. S que Lolth no controlaba esas araas. T lo hacas. Leste
un pergamino o usaste algn tipo de encantamiento antes de entrar al
cuarto.
--Si fuera as, qu importa? --Una araa amarilla sali fuera del
nevado cabello de Quenthel hacia su hombro. No le prest atencin--.
Lolth ensea que los astutos y fuertes deben dominar a los ms tontos
y dbiles. Como sea que lo mires, el resultado de esto est de acuerdo
con su voluntad. Ahora, hablemos de tu futuro.
Drisinil trago.
--Prometiste perdonarme.
--Lo hice, no? --Respondi una sonriente Quenthel--. A
diferencia de otros, nosotras las Baenre generalmente mantenemos
nuestra palabra. Una reputacin basada en tratos justos facilita ciertas
transacciones. Sin embargo, jams te promet que no iba a castigarte.
--Entiendo. Claro que aceptar unos azotes o lo que creas que es
apropiado.
--Eso es muy considerado de tu parte. Qu te parece esto
entonces? Te arrancaremos los otros ocho dedos y te cortaremos la
lengua tambin.
Por un momento, Drisinil pens que no la haba escuchado bien.
--Ahora s que ests bromeando.
--Oh, no. Creo firmemente que tu planificaste todo el complot en
mi contra, y pretendo asegurarme que no hagas ms dao. Nunca. Si
no puedes comunicarte, usa la magia, o tomar un arma, obviamente
no te ser posible seguir en Arach-Tinilith, y no puedo garantizarte la
ms clida de las bienvenidas cuando regreses a tu casa. Dudo que
Mez'Barris Armgo tendr mucho inters una hija discapacitada y
mutilada grotescamente que ya no le ser de utilidad. Incluso puede
que te considere algo vergonzoso digno de ser matado o encerrado.
Enfurecida, y en pnico, Drisinil se le abalanz pero nunca lleg a
lanzar un golpe. Fuertes manos la agarraron de atrs, la arrastraron de
espaldas, y algo duro y pesado la golpe en la cabeza. Se le doblaron
las piernas. Se abra cado si no fuera por sus captoras que la
sostenan.
La voz de Quave sonaba por encima de los hombros de Drisinil.
--La tenemos, Seora.
--Gracias --dijo Quenthel--. Llvenla a la cmara de castigo y
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asegrenla.
--Si Seora --dijo Quave--. Asumo que hars los cortes tu misma.
--Me gustara --dijo la Baenre--, pero hay otro asunto que
demanda mi atencin. Puedes hacerlo t. Disfrtalo. Solo ten en
cuenta que no muera por ello. Se pueden ahogar con su propia sangre
cuando le arrancas la lengua.

* * *

Pharaun se relaj en la silla, disfrutando de la sensacin de los
dedos del barbero masajendole la cabellera con tnico. No era tan
relajante como un masaje corporal, pero tranquilizante de todas
formas. El barbero hablaba hasta por los codos, y el mago responda
cada tanto con un evasivo "en efecto", o un gruido. Al igual, eso es lo
que sospechaba, que todos los clientes de todas las razas durante
todas las edades no estaba escuchando realmente.
El puesto del barbero, una pequea casucha perfumada con
ungentos y pomadas, estaba abierta adelante, y era ms interesante
contemplar la vista del Bazar. Un comn pas llevando en una caja
una gallina clueca importada de las Tierras de la Luz. Algn mercader
probablemente le habra prometido que la gallina pondra huevos por
aos, aunque en realidad, esas aves raramente prosperaban en la
Antpoda Oscura.
Un pintor de retratos daba ctedra, los encantamientos en su
pincel le permitan llenar su lienzo con sorprendente velocidad. Un
armero manejaba una espada a travs de un kobold amordazado y
maniatado para demostrar el filo de la punta del arma.
Encapuchado y envuelto en una manta, con Splitter escondida por
el encantamiento de ocultamiento que Pharaun le haba hecho, Ryld
holgazaneaba a lo largo del camino en una tienda con los lados
levantados. All, haba juegos de todo tipo en exposicin. El corpulento
espadachn permaneca pensativo sobre un tablero de sava, donde se
haba montado un problema con las piezas nice y las cornalinas.
Hubo un cambio de escena ms all de la puerta, y la gente mir
hacia el norte. Algunos comenzaron a amontonarse contra las tiendas,
despejando el centro del camino. Un comn, harapiento y de mirada
elusiva, caminaba apurado en la direccin contraria.
Ryld se movi hasta el borde de la tienda, mir hacia donde
curioseaba el resto, y le asinti sutilmente con la cabeza a Pharaun,
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confirmando lo que el mago ya haba adivinado. Una patrulla se
aproximaba al camino.
Pharaun deseaba que los guardias hubieran podido esperar cinco
minutos ms, pero bueno, tendra que ir a trabajar antes de que
terminara con l el barbero. Era una tragedia pero no se poda evitar.
Un momento despus la patrulla marchaba con su paso silencioso
gracias al encantamiento de las botas, y echando miradas severas
aqu y all. Al mando, al menos nominalmente, iba una sacerdotisa de
Arach-Tinilith armada con una vara de madera lustrada. La asista un
maestro de Melee-Magthere y Gelroos Zaphresz, uno de los colegas
jvenes de Pharaun en Sorcere. Era desafortunado. Poseedor de un
repertorio de chistes y cancioncillas cmicas, Gelroos era una
agradable compaa. Al menos si Pharaun asesinaba al otro mago
hoy, no se preocupara de que Gelroos tratara de asesinarlo el da de
maana.
Adems de sus oficiales, la patrulla consista de un numero de
guerreros en entrenamiento, muchachos a los que seguramente Ryld
haba instruido en algn que otro momento. A Pharaun no les
preocupaba particularmente. Sus maestros eran la verdadera
amenaza.
El Maestro de Sorcere esper hasta que los guardias hubieran
pasado, luego, para sorpresa del barbero, hizo a un lado el pao que
le cubra el pecho, se levant y le dio al artesano una moneda de oro,
un pago principesco por sus servicios. Se puso un dedo en la boca
demostrando sin palabras lo que realmente quera comprar. Recogi
su piwafwi, cuya elegancia haba oscurecido con una ilusin menor, se
la enrosc en los hombros, camino hasta la puerta de la tienda y espi
hacia afuera.
La patrulla haba andado pesadamente unos veinte metros
camino abajo. Un poco ms lejos y doblaran una esquina, por lo que
Pharaun haba logrado distanciarse lo ms que poda del enemigo. Se
cubri con un doblez de seda la mitad inferior de su cara, luego sali
afuera, blandi un vaso marmolado y una pizca de xido y recit un
encantamiento. Se le erizaron los pelos de su cabeza afeitada a
medias mientras el aire a su alrededor ola a ozono. Una crepitante
chispa blanca azulada apareci en el aire frente a l y luego la dispar
por la callejuela.
Cuando alcanzo a la patrulla, el parpadeante punto de radiacin
explot, disparando rayos por todos lados. Muchos de los soldados
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novatos danzaron, ardieron y cayeron, ya que no posean ni la fuerza
espiritual ni los talismanes protectores que podran haber atenuado los
daos y mantenerlos de pie. Desdichadamente, los chispeantes y
saltarines arcos de poder tambin golpearon a un puado de
vendedores y compradores. Pharaun no haba querido daar a los que
no combatan, pero el callejn estaba simplemente muy atestado.
El resto de la patrulla comenz a darse vuelta. El capitn de
Melee-Magthere estaba ennegrecido, cubierto de humo y con
ampollas, pero si se pareca en algo a Ryld, sus quemaduras no lo
iban a detener. Gelroos y la sacerdotisa parecan como si los rayos ni
siquiera los hubiera tocado. La mujer se estaba volviendo un poco ms
rpido que los otros dos, levantando su bastn de mando. Gracias a
su aillo de plata, Pharaun saba que era una vara arcnida, un arma
capaz de enredarlo en una pegajosa telaraa.
No tena la intencin de pasar por ese tipo de humillacin. Recit
rpidamente una hilera de palabras mgicas y lanz sus brazos hacia
adelante. Cinco impulsos de fuerza arcana surgieron de sus dedos,
pasaron volando por el espacio entremedio y golpearon el torso de la
sacerdotisa, derrumbndola de espaldas.
Gelroos, un hombre enjuto, de ojos profundos y con los tpicos
hombros encorvados de un erudito, mir hacia la calle y llamo:
--Maestro Mizzrym!
--Bien hecho a pesar de haberme disfrazado sin usar la magia
--respondi Pharaun, sonriendo--, pero en realidad nos conocemos
bastante bien.
--Te esta permitido tratar de matar a otro Maestro de Sorcere
--dijo Gelroos--. Eso es apropiado. Pero te sobrepasaste al haber
golpeado a estos jvenes. Era intil y negligente, y sus madres no van
a agradecer la perdida. Me recompensarn por abatirte.
--Ayudara si te explicara que lo hago todo para liberar a
Menzoberranzan de calamidades peores? --pregunt Pharaun.
Gelroos levant las manos preparndose para conjurar, y los
guerreros restantes arremetieron.
--Ah. Ya me pareca que no. --Y el tambin comenz a conjurar.
Gelroos termin su hechizo un instante antes de que Pharaun
completara el suyo. Resquebrajndose y crujiendo, la superficie del
camino escupi piedras en el aire. Era como un giser, excepto por el
hecho de que los pedazos de roca no caan de vuelta a la tierra. En
cambio, cambiaban de forma y se acoplaban unas con otras formando
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una torre maciza con una vaga forma de drow, como si fuera una
estatua heroica abandonada cuando el escultor apenas la hubiera
comenzado. Con sus pasos sacudiendo el suelo, la criatura camin
por el corredor entre los puestos comerciales.
Pharaun estaba bastante impresionado. No era fcil conjurar y
controlar un espritu esencial de la tierra --ni tampoco detener a uno--
pero la manifestacin no le hizo perder su concentracin. Continu la
recitacin sin perturbarse, mientras flotaba en el aire para evitar,
aunque fuera momentneamente, las espadas de los guerreros que
arremetan.
Pronunci la ltima silaba del conjuro. Una daga hecha de hielo
vol de su mano. Gelroos la esquiv, pero la daga conjurada explot
salpicando a su blanco con fragmentos congelados. Uno le corto la
mejilla al mago y se tambale, pero Pharaun poda ver que no estaba
seriamente herido.
Debajo del Mizzrym algunos de los guerreros estaban preparando
sus ballestas. Otros comenzaron a levitar. Como haban corrido tras l
haban pasado de largo la tienda de juegos del mercader y Ryld surgi
desde all. Media hora antes, haba comprado una cimitarra para usar
en esta batalla en particular, pero era Splitter, hecha visible a su tacto
la que realmente esgrima en su mano. Deba haber decidido que, ya
que Gelroos lo haba llamado a Pharaun por su nombre, sera intil
tratar de ocultar su propia identidad.
La gran espada se mova de atrs para adelante y con cada golpe
haca caer a un enemigo al suelo. Gritndoles a sus seguidores que se
volvieran y enfrentaran la nueva amenaza, el instructor compaero de
Ryld trataba de llegar hasta l.
Piedras, liquidas como el magma, fluan desde el suelo hacia el
cuerpo del elemental. La mayora de las rocas servan para hacer ms
grande y alta a la criatura, pero una parte de ellas se le acumulaban
en la palma de la mano, formando una esfera de pas que sin duda se
propona lanzrselas a Pharaun.
El mago agarr un pequeo frasquito de agua de uno de sus
bolsillos. Blandindola, cant. Sinti los muros del cosmos atenuarse,
y por un momento, sinti un numero infinito de Pharaun conjurando en
otras realidades adyacentes alejndose de l como los reflejos de un
espejo, dejando de parecerse a l cada vez menos con cada paso.
Un impulso de luz escarlata lo golpe en el pecho. Gelroos la
deba haber conjurado. La punzada de dolor era extraordinaria.
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Pharaun se esforz para completar la ltima palabra de poder y el
paso mstico final sin inmutarse.
No estaba seguro si haba tenido xito hasta que un vaco, una
brecha no en la materia sino en el medio de donde se apoyaba, se
abri justo debajo de los pies del elemental. La criatura se lade y la
fuerza animada que se haba construido un cuerpo a s misma se cay
por el agujero. La herida en la textura del mundo se contrajo y qued
sellada. Tambalendose y desmoronndose, la enorme figura de
piedra se deshizo.
Pharaun se examin. Pareca como si la luz roja no hubiera hecho
ms que araar y aguijonearle la piel. Le sonri con una mueca a
Gelroos.
--No fue suficiente, colega.
--Esta vez --le dijo entre dientes el joven mago.
Comenz a conjurar y Pharaun hizo lo mismo.
La fuerza crepit alrededor del Mizzrym pero fallo en penetrarle la
piel. Su propia magia, lanzada del mismo espejo redondo que utilizaba
para chequear su apariencia, hizo que el aire que rodeaba a Gelroos
tintineara como si fueran campanas de cristal. El joven mago grit y en
un abrir y cerrar de ojos se transformo en una inerte figura de fro y
suave vidrio.
El metal resonaba bajo los pies de Pharaun. Mir hacia abajo.
Ryld pareca estar teniendo un difcil momento, pero una barrera de
hielo que cay en medio de los estudiantes que haban sobrevivido dio
vuelta la situacin. Ryld cort a su compaero Maestro de
Melee-Magthere, se gir para hacer lo mismo con un joven lancero y la
batalla termin.
Pharaun supervis el campo de batalla. Aunque quemados e
incapacitados, algunos de los guerreros en entrenamiento todava
estaban vivos pero eso estaba bien. Lo ms importante siempre haba
sido matar a sus instructores. Eso era lo que impresionara a los
rufianes.
Flot de regreso a tierra.
--No fue muy difcil. Mirando atrs, es una lastima que no
hubiramos asesinado a Greyanna y sus aliados de la misma manera.
Ryld gru, tir del borde de la capa de uno de los luchadores
cados y le limpio la sangre a Splitter.
--Podras destrozar a Gelroos antes de que nos fuguemos?
--pregunt Pharaun--. Si no, con el tiempo, volver a ser de carne y
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hueso.
--Si as lo quieres.
Ryld sopes su espada.






_____ 15 _____

Envuelta en un piwafwi oscuro y simple, con la capucha sobre su
cabeza, Quenthel se encaminaba al sur a travs de la ciudad. La
situacin era extraa, nica en su experiencia personal. Iba a pie, no
montada en una lagartija o entronada en un disco de piedra volador.
Estaba sola, no estaba acompaada por una columna de guardia y
sirvientes, y lo ms extrao de todo, nadie le prestaba atencin. Oh,
los esclavos se hacan a un lado y los hombres le ofrecan reverencias
en muestra de respeto, pero nadie la tema o se encoga por temor a
ella. De hecho, ella tuvo que hacer reverencias de respeto a las damas
nobles que encontr en su camino, a fin de que sus soldados no la
castigaran por su insolencia.
Era exasperante, perturbador, y en cierto modo tentador tambin.
En sus pensamientos ms ntimos, se haba imaginado a s misma
simplemente huyendo del implacable enemigo que trabajaba tan
asiduamente para matarla. Tal vez sera la nica forma de que ella
sobreviviera. Si eligiera huir en ese momento, ya estaba empezando a
hacerlo. Se las haba arreglado para escabullirse de Tier Breche
esperando no saber ms de ello.
Huir era un concepto cobarde, pens, indigno de una Baenre, y la
enojaba cuando se entretena pensando en ello por un momento.
Hasta que comenzaron los ataques, nunca antes lo haba pensado.
Dio vuelta a la esquina y apareci frente a ella Qu'ellarz'orl. Su destino
estaba cerca, y concentr sus pensamientos en la tarea que tena por
delante.
Escabullirse de la Academia haba sido un poco complicado.
Primero, haba tenido que echar mano subrepticiamente de ropa poco
distinguible que le permitiera pasar por una comn. Ese tipo de
piwafwi ciertamente no haba existido entre su guardarropa, ya que
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todos eran caros y enjoyados, pero lo encontr entre los efectos de
alguien del personal de la cocina. Despus de despachar a la cocinera
por miedo a que la prenda fuera reportada como perdida, tuvo que
salir de Arach-Tinilith sin que nadie se percatara, incluyendo sus
vigilantes centinelas.
Finalmente, tuvo que moverse furtivamente hacia el borde y flotar
hasta el suelo de la caverna, debajo de sus guardias que vigilaban
desde la cima de las escaleras.
Se las haba arreglado, a pesar de todo, y estaba segura de sus
habilidades para escabullirse de vuelta en la Academia. Aun despus
de que la meseta haba sido puesta en estado de mxima seguridad.
Un camino recorra la eminencia que era Qu'ellarz'orl hacia los
castillos de las grandes familias de Menzoberranzan. No estaba
limitado a los comunes. Los mercaderes y suplicantes lo usaban todo
el tiempo, pero estaban sujetos a ser interrogados y registrados por las
patrullas de la Casa Baenre.
Quenthel comenz a transitarlo y ya haba hecho la mitad del
camino hacia la cima cuando escuch el distintivo gruido y siseo de
una montura de lagartija. Sali furtivamente del camino y se meti en
un bosque de gigantes setas fosforescentes, donde se oculto detrs
de un espcimen particularmente enorme.
El patrullero, una oficial montada y una docena de soldados a pie,
marchaban dando una mirada hacia donde estaba ella y nada ms.
Esconderse de sus propias tropas era otra experiencia bizarra y
surreal.
Cuando pasaron los guerreros, se apresur por la ladera. En un
minuto ms alcanzo la cima de cuesta. Ante ella se elevaban las ms
opulentas fortalezas de la ciudad. Hacia la parte ms al este de la
extensin, la Casa Baenre se eriga en la base ms alta de todas,
empequeeciendo cualquier otra estructura.
Dirigi sus pasos hacia el alto y delgado capitel conocido como la
Torre de los hechizos Xorlarrin, residencia de la Quinta Casa.
Columnas de fuego trmulo veteaban los muros de acero.
Subi los empinados escalones de la entrada bajo la mirada
vigilante de los centinelas en el almenado. Si no lo hubiera sabido ya,
su vigilancia le habra demostrado que no poda seguir manteniendo
su identidad por ms tiempo.
Aun as, lo hara lo mejor que pudiera.
Cuando un centinela armado con una lanza y una espada larga se
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le acerc para preguntarle que asuntos la llevaban all, ella dijo:
--Te voy a mostrar algo extraordinario. No demuestres tu
asombro.
Pareca escptico. Pero despus de todo, viva en la Torre de los
hechizos por lo que ya haba visto una buena parte de maravillas.
--Muy bien, seora. Mustreme si quiere.
Abri ligeramente su piwafwi para que le diera una ojeada a la
insignia de la Casa Baenre que colgaba sobre su garganta.
Sus ojos se ensancharon, pero a pesar de todo, hizo un buen
trabajo al hacer lo que ella le haba pedido.
--En qu puedo servirla? --pregunt suavemente con un
pequeo temblor en su voz.
--Quiero entrar a la torre sin que nadie me preste la ms mnima
atencin, y quiero habla con tu Matrona a solas.
--Por favor, venga conmigo.
El guardia la gui a travs de la puerta hacia una confusin de
pasajes de servicio como los que tena cualquier otro castillo. Los
corredores desembocaron eventualmente hacia una habitacin
decorada con lindas y cmodas sillas de piedra arenisca, un juego de
sava de obsidiana y camelia esperando a un par de jugadores, y unos
frescos de algunos de los demonios asistentes de Lolth adornaban las
paredes.
Su escolta parti en busca de su seora, dejando a Quenthel
vagabundear a sus anchas por la habitacin. Finalmente se abri la
puerta y Zeerith Q'Xorlarrin y entr por ella. Sus facciones eran
simples y ordinarias, pero era notable por su porte digno y su
compostura que raramente le fallaban aun incluso en las ms
extremas situaciones. Para ser una matrona sus ropas eran ms bien
sencillas y austeras.
Las dos sacerdotisas se saludaron mutuamente y luego Zeerith le
indico a su invitada donde sentarse.
--Cuando Antatlab me dijo que habas venido sin un solo guardia,
me preguntaba si no se habra vuelto loco. --Remarc la matrona.
--Puedo confiar en que no le cuente a otros sobre mi visita?
--Es lo suficientemente discreto. Ahora, puedo preguntarte a qu
se debe el placer inesperado de tu visita?
Quenthel relato los eventos de las tres noches pasadas.
--Si todava conservara mi magia --concluy--, podra manejar
todo este asunto fcilmente, pero como estn las cosas, necesito
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ayuda.
Las palabras le dolan pero tena que decirlas.
--Porque la has buscado aqu? --pregunt Zeerith.
--Los Xorlarrins siempre han apoyado a los Baenre y se han
beneficiado igualmente. Por ms que trato, no puedo pensar en otra
razn por la que me querras ver muerta y tu Casa se enorgullece de
tener muchos de los mejores magos de Menzoberranzan. Por lo que si
debo confiar en alguien, tu eres una buena eleccin. Me ayudaras,
Matrona?
Zeerith se tom su tiempo para contestar. Quenthel saba que la
otra mujer estaba considerando framente si ayudarla, negarse o
traicionarla. Dnde resida la mayor ventaja?
--Tu situacin es una atrocidad --dijo por fin la Xorlarrin--, una
afrenta a todas las sacerdotisas. Por supuesto que te ayudare. Por
diez mil talentos de oro, y tu apoyo cuando las disputas de mi clan
contra la Casa de Agrach Dyrr sean de conocimiento publico.
--Que disputa?
--La que incitar dentro de una semana o dos. Tenemos un
trato?
La boca de Quenthel se tens. Si hubiera venido a la Torre de los
Hechizos con la panoplia completa de una princesa Baenre, Zeerith se
lo habra pensado dos veces antes de imponer condiciones, pero al
haber venido de incgnito la seora haba mostrado su desesperacin
y al hacerlo haba cambiado el nivel de las transacciones.
--Si --dijo entre dientes--, estoy de acuerdo.
--Agradezco tu generosidad. Que necesitas?
--Cada noche --dijo Quenthel--, un nuevo demonio viene a
matarme, y me deshago de l lo mejor que puedo. Si esto continua,
llegara la noche en que una entidad me termine matando. Necesito
hacer algo ms. Necesito terminar con el asedio y mi esperanza es
que tus magos conozcan la forma de hacerlo. Confieso que yo no. He
registrado cada bveda, bal y cajn de Arach-Tinilith y no he
encontrado nada que sea de utilidad.
--Entonces es por eso que has venido en secreto. Quieres un
arma, y no quieres que tu enemigo sepa de ello. De lo contrario
tomara alguna precaucin.
--Correcto.
Zeerith se levant.
--Le preguntaremos a Horroodissomoth. l puede hacerlo si es
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que hay alguien que pueda, y se quedar callado despus.
Abri la puerta y le indic a Antatlab, quien haba estado parado
vigilando afuera, que fuera a buscar al patrono y mago de la Casa.
Horroodissomoth lleg un rato despus. Quenthel sinti una
pequea punzada de disgusto, por que el mago era la antitesis de un
tpico elfo oscuro masculino. Sus facciones eran arrugadas y
marcadas, y su postura, inclinada. Los rumores decan que su
apariencia de decrepitud no se deba a una edad extrema sino ms
bien como resultado de un peligroso experimento mgico.
Movindose rgidamente, pero sin chirriar de manera audible,
Horroodissomoth hizo una reverencia luego, por la invitacin de
Zeerith se sent en una silla a escuchar la repeticin de la historia de
Quenthel. Al principio la conducta del mago era impasible, quizs
incluso demasiado desinteresada, pero una luz brill en sus ojos
legaosos cuando se dio cuenta de que ella le estaba pidiendo que
resolviera un problema mgico.
--Hmm --dijo--. Hmm. Creo que tengo algo que podra ayudar. Por
un lado, lamento drtelo a ti, porque por lo que s es nico. Incluso
nosotros los Xorlarrins no sabemos como hacer otro. Pero por otro
lado, siempre he sentido curiosidad de saber si realmente funciona.

* * *

Los rumores decan que en algn momento del lejano pasado, las
mujeres de la Casa de Ousstyl se haban cruzado con los humanos.
Naturalmente las contemporneas Ousstyls lo negaban y hacan lo
posible por castigar a aquellos de los que sospechaban hacan correr
el rumor. Aun as, Faeryl mir por encima de la mesa hacia Talindra
Ousstyl, la Madre Matrona de la Casa cincuenta y dos, y podra creer
ese rumor. Talindra era alta y para ser un elfo oscuro, era
extraordinariamente huesuda. Su mandbula era demasiado cuadrada,
y sus orejas, insuficientemente puntiagudas. Lo que ms sobresala
eran los dispersos platos vacos delante de ella. Haba devorado cada
uno de los bocados de los siete platos principales de la cena con una
voracidad casi insaciable tpica de los seres inferiores.
Talindra termin con un ruidoso eructo.
--Disculpa.
--Por supuesto --dijo Faeryl. Pens que haba odo el ruido de una
pelea llevndose a cabo en otro lugar de la residencia de la
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embajadora. Internamente se sobresalto pero Talindra pareca no
notar el sonido.
--Bien --dijo la matrona--, eso estaba delicioso, pero creo que
invitaste a mi camada a cenar y me llevaste a este cuarto privado
porque queras hablar conmigo de algo ms importante que la cocina.
Faeryl sonri y dijo:
--Me has descubierto y tengo que hacerte una confesin, no
siempre me dedico a los intereses de Ched Nasad por completo. A
veces trabajo solamente para acrecentar la fortuna de la Casa Zauvirr.
--Cmo podra ser de otra manera? --dijo Talindra, levantando su
copa dorada--. Tal como reza el dicho: "La Familia, siempre. La
Familia, sobre todo".
Faeryl se uni a la otra noble en el brindis. Siempre le haban
gustado los dulces vinos del desierto, pero esta vez su sabor era
demasiado dulce, casi empalagoso. Le ech la culpa a los nervios.
La embajadora apart su bebida y dijo:
--Hablemos de como nuestras familias pueden prestarse un
mutuo servicio. En Ched Nasad, nosotros los Zauvirr estamos aliados
con la Casa Mylyl. Alianza que mantendremos, al menos en un futuro
inmediato. Sin embargo tambin reconocemos que se aproxima la
decadencia de los Mylyls, por lo que sera natural que su influencia
fuera recayendo en nuestra manos. Supongo que ves el problema.
Talindra asinti.
--Queris atacar a los Mylyls, pero de forma que no puedan
reconocer de quien es la culpa.
--As pues, por que no pensar en algn intermediario?
No muy lejos, alguien solt un grit, en un tono quejumbroso.
Faeryl se puso tensa pero, una vez ms, su invitada no supo
reaccionar. Afortunadamente los gritos de dolor eran bastante
comunes en las residencias de los elfos oscuros.
--Quieres que te preste algunos de mis soldados --dijo la
matrona--, para hacer el largo y peligroso camino hasta Ched Nasad y
luego saquear y asesinar para t. Tiene sentido. Los Mylyls no tendr
ni idea de quienes son, y menos an que estn trabajando para t.
Pero, que saco yo de ello? Porque...
Un soldado atraves corriendo la puerta y, empuando una lanza
corta, carg hacia donde estaba Talindra.
La matrona fue demasiado rpida para l. Saltando de la silla, lo
golpe con destreza bajo la mandbula, luego sac un largo pual de
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su cinturn y se encar con Faeryl.
La embajadora empu su maza encantada, Beso de la Madre,
que haba estado bajo la mesa todo el tiempo. Levantndolo, hizo girar
en el aire su cabeza de basalto a modo de martillo de guerra, lo que
detuvo la acometida de Talindra.
Las dos nobles combatieron. En los primeros lances ninguna logr
asestar un golpe crtico. Luego Talindra puso su mano libre sobre un
medalln sujetado a su cuerpo y una luz roja destell entre sus dedos.
Si la matrona tena la capacidad de arrojar un hechizo, eso
cambiara el rumbo de la pelea considerablemente. Faeryl necesitaba
acabar rpidamente, antes de que el primer efecto mgico se
manifestara. Se avalanz sobre su oponente en un ataque furioso con
el que logr alcanzarle en la cabeza. Fue un movimiento imprudente, y
sufri las consecuencias. La punta del cuchillo golpe dolorosamente
sus costillas. Afortunadamente, no lleg a penetrar la cota de malla
que llevaba debajo de su bata de seda. Pero el Beso de la Madre se
estrell contra la cabeza de la Menzoberranyr y la lanz contra el piso.
El amuleto se le cay de la mano y el brillo desapareci.
Un momento ms tarde, un segundo guardia entr en la
habitacin.
--Los hemos atrapado a todos miladi.
El guerrero era un hombre de aspecto robusto con un diente
incisivo picado y una nariz rota, a quien en alguna ocasin haba
invitado a su lecho.
--Bien --respondi Faeryl--. A cuntos tuvieron que matar?
--Solo a uno, pero podramos haber masacrado al resto. Si se me
permite decirlo, me parece ms sensato y menos complicado que
atarlos a todos.
--Lo es, pero vine aqu a promover las buenas relaciones entre
Menzoberranzan y Ched Nasad. A pesar de que algn maquinador
haya hecho que mis esfuerzos fueran intiles, no voy a exacerbar la
situacin cometiendo ms afrentas de lo necesario. Ustedes,
soldados, cumplirn mis rdenes. Desvistan a las Ousstyls,
amordzenlas y tenlas.
Talindra gimi y busco a tientas dbilmente su cuchillo.
Impresionada de que la matrona todava estuviera consciente despus
del golpe que haba recibido, Faeryl pate el cuchillo ponindolo fuera
de su alcance.
--No puedes hacer esto --grazno Talindra--, no a la Casa Ousstyl.
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Somos poderosos y nunca olvidamos una ofensa.
Tensa como estaba, Faeryl sonri. La arrogancia de la matrona
estaba muy fuera de lugar. Los Ousstyls eran tan insignificantes que ni
siquiera se haban enterado de que la embajadora haba perdido el
aprecio de Triel Baenre. De lo contrario nunca habran aceptado cenar
con una paria semejante.
Faeryl le asesto un nuevo golpe a Talindra, esta vez dejndola
completamente inconsciente, luego deambul por el castillo,
exhortando a sus sirvientes que se dieran prisa. Pronto todos estaban
usando la ropa de los Ousstyls. Por primera vez, Faeryl estaba
agradecida que su sequito fuera relativamente pequeo. De otra
forma, no habran tenido suficientes prendas robadas que ponerse.
Ella y sus lugartenientes usaban los atavos de los dignatarios de
los Ousstyl, mientras que los soldados comunes vestan piwafwis y
cotas y llevaban las armas de los guardaespaldas de Talindra.
Los forasteros guardaban las provisiones debajo de sus capas. La
cantidad era insuficiente, por lo que no podan llevar demasiado. Con
suerte, podran cazar y rebuscar algo por el camino. Se encaminaron
hacia los establos cercanos a la mansin, donde Talindra haba dejado
su disco giratorio.
Faeryl se dio cuenta de que algunos de los criados estaban
sudorosos y tenan los ojos bien abiertos. Aunque tena cuidado de no
demostrarlo, ella tambin se senta igual de asustada. Estaba loca al
burlarse de las estrictas ordenes de Triel Baenre, especialmente
cuando ella y sus sacerdotisas subordinadas no tenan ms
herramientas mgicas?
Bueno, no. Sera cosa de locos sentarse y no hacer nada,
sabiendo que Triel eventualmente ordenara su arresto. Incluso si a
Faeryl no le preocupaba su propio destino, con cada hora que pasaba,
se pona ms ansiosa por saber quien haba paralizado todo el trafico
desde Ched Nasad, y no solo porque el comercio era de por si
importante. Tan absurdo como pareciera, no poda sacarse de encima
el miedo irracional de que alguna desgracia haba cado sobre la
Ciudad de las Telaraas Trmulas.
Tena que saberlo. Cualquier gran evento que afectara a Ched
Nasad poda perjudicar considerablemente a la Casa Zauvirr y
disminuir su propio estatus. Lo que era ms, aunque no lo admitiera
antes los dems, a ella le importaba su tierra. No es que sufriera por
amor, se aseguraba a si misma, o por lealtad, o por cualquier otra
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blanda emocin poco tpica de los drows. A pesar de todo, Ched
Nasad la haba formado en la persona que era. Era parte de ella, y lo
que fuera que daara la ciudad la molestara a ella tambin.
En cualquier caso, con el ataque durante la cena, la suerte estaba
ahora echada.
Los lagartos con sus cargas sisearon y grueron cuando el grupo
entr al establo. Faeryl deseaba poder llevarse algunos de los reptiles
pero, como Talindra no haba trado a ninguna de tales bestias con
ella, quedaban fuera de sus posibilidades.
El disco giratorio de la matrona era una piedra redonda y chata
con un trono de mrmol encastrado en la parte superior, flotando todo
a unos centmetros por encima del suelo. El artefacto brillaba con una
suave luz blanca con vestigios de verde.
Como Faeryl se haba apropiado de las vestiduras de Talindra, se
subi al disco giratorio, se sent en la acolchonada y ornamentada
silla, y mentalmente le orden al aparato que levitara hasta una altura
ms digna. Pas por un mal momento cuando no sucedi nada, y
estaba segura de que los Ousstyl haban equipado al vehculo de tal
manera que nadie ms que ellos pudieran manejarlos, pero luego la
plataforma circular se elev. Era ms bien lenta, como el tipo de
equipos que cabra esperarse de la Casa cincuenta y dos.
Dos de los soldados de Faeryl abrieron las puertas, y el grupo se
ventur a la intemperie, con sus partidarios formando una columna
alrededor de ella tan pronto como dejaron el lugar.
Se alejaron del lugar luminoso que haba sido su guarida y hogar
durante catorce aos, pasaron por la callejuela donde haba muerto
Umrae, y siguieron caminando. Faeryl no poda ver a los vigilantes de
Triel, pero poda sentir sus ojos sobre ella. No estaba del todo segura
si no la reconociesen.
Pero tal vez no lo haran. La mayora de la gente vea lo que
esperaba ver. Los espas haban visto a los Ousstyls entrar en la
residencia, y como haban previsto, los patticos nobles se iban. Por
qu se molestara alguien en mirar ms detenidamente cuando ya
estaba seguro de lo que estaba pasando?
Esa era la teora de todas formas. Por el momento, pareca una
nocin dudosa sobre la cual apostar su vida. Su compaa dej la
vecindad inmediata de la residencia sin que nadie se lo impidiera, lo
que no probaba nada. Los vigilantes no saldran de sus escondites
para enfrentarse a los fugitivos. En todo caso, se escabulliran para
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reunir una compaa de guerreros quienes se ocuparan de interceptar
a las hijas e hijos de Ched Nasad en la calle.
As, mientras su cara tena la expresin mezcla de serenidad y
altivez, sus msculos estaban tensos, y su boca seca mientras
bajaban por las avenidas. Por el momento, se diriga a Narbondellyn,
lugar de la ciudadela, ms modesta de los Ousstyls. Era a donde los
espas esperaran que se dirigiera.
Los drows hacan lo mejor que podan para despejar el camino de
la matrona de una Casa menor. Estaba agradecida por ello. Sin
embargo, los carros pesadamente cargados solo podan hacerse aun
lado muy despacio. El lento progreso de los impostores era para
destrozarle los nervios.
Finalmente pasaron por la mismsima Narbondel, donde el brillo
mgico haba trepado las tres cuartas partes de la gran columna de
piedra hacia la cima. Faeryl diviso la fortaleza de Talindra y desvi a
su compaa. Si realmente se aproximaran al lugar, algn guardia que
mirara hacia ellos podra descubrir sus disfraces.
Marcharon hacia el sur, an sin interferencias. Si alguien los
estaba persiguiendo, la embajadora estaba segura de que ya habra
sido descubierto para ese entonces. Faeryl respir profundamente, se
dijo a s misma que su artimaa haba resultado y trat de relajarse.
Pero no poda hacerlo del todo. Tal vez cuando llegara al Bauthwaf o
mejor aun, cuando escapara del territorio Menzoberranyr...
La ruta de los extranjeros los llevaba hacia la elevacin del Oeste
que era Qu'ellarz'orl, de laderas repletas de gruesos hongos. Luego,
por fin, llegaron ante una de las cien puertas de la ciudad que llevaba
ms all de los tneles.
Los Menzoberranyres las defendan todas, pero al menos esta era
una salida menor. Tena menos guardias que el resto. Los fugitivos se
aproximaron audazmente, como si esperaran que los centinelas los
dejaran pasar. Los guardias se deben haber preguntado porque una
suma sacerdotisa usara una capa y vestimenta elegante y se
conducira en un transporte ceremonial para una excursin a las
sucias y peligrosas cuevas ms all de la ciudad, pero el capricho de
una matrona era ley en Menzoberranzan. Se inclinaron ante ella, y
luego se dedicaron al molesto proceso de desatrancar las vlvulas de
granito y adamantina. Bueno, o la mayora de ellos lo hizo.
Uno de los oficiales mir a Faeryl pensativamente. Tena una cara
picara y graciosa y era ms pequeo que la mayora de los hombres,
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lo que aparentemente no lo molestaba cuando tena que manejar la
pesada y gruesa espada que colgaba de su cinto. Aunque llevaba la
espada de un guerrero, en lugar de llevar una cota, que podra
deshacer hechizos arcanos, tena una capa y un jubn que posea
incontables bolsillos tpicos de un mago. Evidentemente, era un
guerrero y un mago a la vez. Cuando ella lo mir directamente,
respetuosamente l baj la vista pero continu con su escrutinio tan
pronto como ella volte su cabeza a otro lado.
Ella se gir para enfrentarlo y le pregunt:
--Capitn, verdad?
El pequeo hombre le dio un elegante saludo.
--Capitn Filifar, miladi, a vuestro servicio.
--Por favor, acrquese.
Filifar obedeci. Si evidenciaba algo de cautela lo mostraban solo
sus ojos. Las dos araas gigantes grabadas en las hojas de la puerta
se agitaban dbilmente. Faeryl se dio cuenta de que saldran de los
grabados y pelearan defendindolo si l lo ordenaba.
--Tienes la apariencia de un hombre inteligente --dijo ella,
mirndolo desde su disco giratorio.
--Gracias, miladi.
--Quizs haya recibido ordenes --continu--, de no dejar pasar a la
delegacin de Ched Nasad.
--No, mi lady.
La mano de Filifar se mova ligeramente. Quera alcanzar el pomo
de su espada o los hechizos mgicos de uno de sus bolsillos.
--Tus subordinados se contentaron con recibir sus instrucciones y
lo dejaron ah, pero no as alguien tan listo como t. De algn modo
habrs averiguado como luce la embajadora, asegurndote que
podras reconocerla si pasaba por aqu.
La boca de Filifar se tenso.
--Mi lady --dijo--, mi compaa esta bien armada y entrenada.
Tambin debe de haber observado las araas grabadas...
Ella levant la mano.
--No te agites, Capitn. No tengo intencin de hacerte dao. Solo
somos dos Menzoberranyres conversando tranquilamente, pasando el
tiempo que lleva que sus compaeros abran la puerta.
--Lamento, miladi, que ahora que la he visto de cerca, no pueda
permitir que hagan eso.
Dio dos pasos cuidadosos hacia atrs, ponindose fuera de su
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alcance, y se giro para gritar la orden.
Faeryl lo detuvo mostrndole un llamativo broche de rubes,
anteriormente propiedad de Talindra.
--Dije que eras un muchacho inteligente, Capitn Filifar, pero no
creo que seas uno muy prospero. No llevas joyas, y tu ropa esta hecha
de tela ordinaria.
--Es cierto, miladi. La fortuna no me ha favorecido.
--Pero puede.
Faeryl sac un adorno tras otro, las joyas que su squito le haba
robado a los Ousstyls y su propio legitimo tesoro tambin. Lleno su
falda con ellas y dispuso el excedente sobre el borde del plido disco
giratorio.
--Aqu tienes suficiente riqueza como para mejorar la suerte de tus
sbditos tambin.
Filifar dudo un poco antes de decir:
--Mi lady, la Matrona Triel en persona me dijo que desea que te
detenga. Y no es cualquier asunto disgustar a los Baenre.
--Tan solo di que los Zauvirr no pasaron por esta puerta, o si lo
hicieron, no los reconocieron. Nadie sabra que no es as.
Sacudi su cabeza asintiendo.
--Es cierto. Porqu no, maldita sea?
Se quito su piwafwi para usarlo a modo de bolsa y barrio con
todas las joyas para meterlas dentro. Algunos de los soldados vieron
lo que estaba haciendo su capitn y corrieron a investigar.
Una vez que la puerta estuvo lejos detrs de ella, Faeryl
abandon el disco giratorio. El majestuoso transporte era simplemente
demasiado lento. Ella y su sequito marcharon rpidamente a travs de
los ms desaprovechados territorios Menzoberranyres, pasaron por
los puestos de los cazadores y minas de diamantes, encaminndose
al verdadero desierto ms all.
Faeryl noto que estaba sonriendo. Era absurdo, en realidad. Ella
haba entregado el equivalente al rescate de una reina en joyas. Triel
enviara tropas tras ella. Y estaba segura de que ms adelante se
encontrara con un terrible peligro. Pero de algn modo, por el
momento, nada de eso importaba. Faeryl haba sido ms lista que sus
enemigos y finalmente, despus de catorce aos, volva a casa.
Los fugitivos rodearon una curva, y oscuras figuras parecieron
flotar de las paredes del tnel ms adelante. Los Zauvirr se dieron
vuelta para huir. De alguna forma, las sombras estaban detrs de ellos
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tambin.

* * *

Al borde del territorio Menzoberranyr, Valas Hune aoraba el
verdadero desierto que comenzaba ms all. Poda sentir sus vastos y
labernticos espacios. Poda escuchar sus silencios impregnados.
Poda oler y saborear las variedades de rocas y se imaginaba a s
mismo deslizndose de vuelta a ese mundo casi sin limites.
En lo que a fantasas se refera, la suya no era del todo absurda.
La mayora de los elfos oscuros teman viajar por la Antpoda Oscura a
menos que fuera en convoyes armados, y con razn. Ellos, sin
embargo, carecan de la destreza que l haba desarrollado por
dcadas, de sus habilidades para sobrevivir que lo hacan uno de los
exploradores ms admirados en Menzoberranzan.
En efecto, al pequeo, y extrao hombre envuelto en un traje para
viajar por la intemperie, le gustaba atravesar el mundo subterrneo
solo. Le apetecan las maravillas, la quietud y la libertad. A veces,
cuando haba haraganeado en el campo por demasiado tiempo, senta
que lo prefera a la esforzada y confabuladora vida de sus compaeros
drows, incluyendo los lujos de Menzoberranzan. Anhelaba una
comisin que lo llevara al desierto y jugaba con la idea de
simplemente huir.
Oy a los Zauvirr venir y dej a un lado su sueo. Le gustara o no,
su misin ese da no era explorar el desierto. Era dirigir a su
compaa, compaeros mercenarios de Bregan D'aerthe para que
capturaran a Faeryl Zauvirr y sus sbditos.
Eso era en teora, de todas formas. De hecho, no tena que dar
ms ordenes. Sin duda los guerreros de Ched Nasad eran peleadores
competentes por derecho propio, pero cuando los espadachines
mercenarios emergieron de sus escondites los cogieron
completamente por sorpresa, y procedieron a masacrarlos con
eficiencia asesina.
Una vez que Valas estuvo seguro de que su banda vencera,
comenz a buscar a Faeryl. Su pequeez y agilidad natural le
permitan pasar por el medio de la furia de la batalla sin ser lastimado.
Encontr a la princesa en el centro de la matanza. Acababa de
matar a uno de sus comandantes. El cerebro y el pelo ensangrentado
se adheran a una de las cabezas de su martillo de guerra.
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--Embajadora --la llamo Valas--. Tengo ordenes de capturarte
viva, en lo posible.
Ella le respondi con un insulto. No la culpaba por ello. En su
lugar, no querra ser entregado vivo a la Matrona Baenre tampoco.
Sopes uno de los pares de kukris --dagas viciosamente
curvadas-- y tom entre sus dedos un ovoide de cobre, una de las
tantas baratijas que adornaban su tnica y capa.
Haba coleccionado los amuletos y broches de las distintas razas
y civilizaciones a lo largo de la Antpoda Oscura. Vestido de acuerdo a
la esttica de los extranjeros, la mayora de sus adornos eran feos y
toscos a los ojos de los elfos oscuros, pero el no los haba adquirido
por su apariencia, ni tampoco eran meros souvenires. Cada uno tena
un encantamiento diferente.
Tres copias de su propia imagen aparecieron a su alrededor. Se
acerc a Faeryl y los fantasmas lo siguieron.
Ella los mir fijamente, obviamente tratando de distinguir al
verdadero Valas entre los falsos. Pero no le sirvi de nada. Cuando se
gir y golpe a la imagen de la izquierda, la ilusin se desvaneci al
contacto, y al mismo tiempo l se lanz. Ella no pudo ponerse en
guardia a tiempo de defenderse. Enganch una de sus piernas por
detrs, la tir al suelo, y le pate repetidamente la cabeza hasta que
se desvaneci.






_____ 16 _____

La risa haca eco a travs de los pasillos iluminados a vela de
Arach-Tinilith. Quenthel frunci el ceo. Haba estado esperando que
algo sucediera, de hecho anticipndolo con ansia. Lo que no haba
esperado era una explosin de alegra, y no poda adivinar lo que
significaba.
Sigui caminando hacia adelante mientras su patrulla la segua
por detrs. Parecan nerviosas, pero no tan reticentes como haban
estado la noche anterior. La suerte de Drisinil, Molvayas, y el resto de
las conspiradoras haba convencido a las sobrevivientes que Quenthel
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todava disfrutaba del favor de Lolth, al menos hasta el mismo dudoso
punto que el resto del abatido clero.
La risa sigui sonando y sonando hasta que al fin encontraron la
fuente de la misma. Encorvada sobre si misma, con sus hombros
sacudindose, se encontraba una novicia arrodillada delante de uno
de los altares ms pequeos de la diosa. Firme a pesar de los
paroxismos de regocijo, su dedo ndice trazaba lneas de elegante
caligrafa sobre el suelo. Quenthel no poda descifrar que es lo que la
muchacha usaba como pigmento hasta que le levant la cara con la
mano como hace un artista al untar el pincel en el pote de pintura. Se
haba arrancado los ojos. Otra incapacidad que no pareca impedirle
escribir.
La seora se acerc para inspeccionar de cerca las lneas de
sangre. A pesar de sus conocimientos, no pudo leer los caracteres,
pero poda sentir el poder en ellos. La atraan y la repelan al mismo
tiempo, como si fueran a arrancarle el espritu de un tirn, o un pedazo
del mismo, fuera del cuerpo.
Retir su mirada de los smbolos y restall su ltigo. Las
serpientes golpearon la espalda de la muchacha sin ojos, sus
venenosos colmillos la destrozaron y ella cay, muerta o meramente
inconsciente. A Quenthel no le importaba.
--Que era esa escritura, Seora? --pregunt Jyslin.
--No lo s --admiti Quenthel, barriendo los glifos con su pie--,
algo en uno de los lenguajes secretos del Abismo. Escribirlos puede
haber sido una forma de realizar un hechizo, por lo que me asegur
que no lo terminara.
--Que le pasaba? --pregunt Minolin.
Quenthel todava estaba sorprendida de que la Fey-Branche no
hubiera resultado ser, como ella esperaba, una de las traidoras.
--Tampoco lo s --dijo la Seora de Arach-Tinilith. En realidad
tena una idea pero todava no estaba segura de ella--. Sigamos
adelante.
Poco tiempo despus una mensajera, enviada desde una
escuadrilla estacionada en la tercera pata de la araa, comunic a
Quenthel que una de sus camaradas se haba vuelto loca. Quenthel
fue a verlo por si misma, esperando a medias ver ms ojos arrancados
y escritura sangrienta.
Pero la nueva demencia tom una forma algo diferente. La victima
se haba refugiado, si esa era la palabra correcta, en una pequea
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biblioteca dedicada la mayor parte a mohosos tratados de guerra en
todos sus aspectos.
Estaba sentada en el suelo, en un rincn, en medio de dos altas
estanteras, acunndose y sollozando para s misma.
Quenthel se agach, apret su puo bajo la barbilla de la
muchacha y la forz a levantar la cabeza.
--Rilrae Zolond! Que te aflige? Que sucedi?
La cara de Rilrae estaba plida y aparentemente desprovista de
comprensin. Las lagrimas rodaban por sus mejillas. Ola a moco, y
tena la nariz tapada. No respondi a las preguntas de Quenthel, tan
solo hizo un dbil e intil esfuerzo por voltear su rostro.
La Seora suspiro y la dej. Haba visto casos como los de Rilrae
antes, generalmente en alguna mazmorra o cuarto de tortura. La joven
sacerdotisa haba experimentado algo lo suficientemente
desagradable como para que se recluyera profundamente en su propia
mente. Si Quenthel todava hubiera posedo los poderes otorgados por
Lolth. O si hubiera llevado el equipo adecuado, podra haber sacado a
Rilrae de su delirio, pero como estaban las cosas, la intil novicia no
les dara ninguna informacin. Molesta, la seora casi descarg su
frustracin dndole a Rilrae un golpe con su ltigo, pero no quera
parecer contrariada o molesta ante los ojos de sus seguidoras.
Sigui guiando a la patrulla y eventualmente encontr a una
suicida revolcndose en el corredor con espuma en sus labios y un
frasco de veneno vaco en una de sus manos.
Una de las alumnas de segundo ao apareci desde una de las
puertas unos pasos ms abajo. Mirndola encolerizada y temblando,
desenroll un pergamino, posiblemente uno de los que Quenthel
misma haba sacado de las reservas del templo, y comenz a gritar las
palabras. La Baenre reconoci las palabras del hechizo, que
pretendan llamar a un tipo de demonio de las plagas.
Tom una de las ballestas y dispar. Las otras hicieron lo mismo.
La rfaga de dardos envenenados penetraron el pergamino y a la
novicia tambin. Cayo de espalda, rompindose el crneo contra el
suelo de calcita.
A casi una o dos silabas de activar el hechizo, ste se disip en
un crepitar de luz roja.
Quenthel reflexion que haba un patrn claro. Algn poder haba
golpeado a una de las muchachas y la haba vuelto loca. Luego se
haba alejado de sus compaeras, excusndose o simplemente
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huyendo, manifestando su locura de una u otra forma.
Era raro que las compaeras de la chica ni siquiera notaran el
ataque, o que el demonio agrediera solo a un miembro del grupo y no
a todas. Y tambin era raro que ahora atacara a cualquiera, dado que
el anterior intruso solo haba agredido a las sacerdotisas menores que
haban intentado obstaculizarlo.
El patrn de bsqueda del todava no visible demonio era
igualmente peculiar. La localizacin y secuencias de sus ataques
parecan indicar que el ser estaba deambulando errticamente de una
punta a otra del templo.
--Seora --dijo Yngoth--, s lo que esta pasando.
--Al igual que yo --dijo Quenthel--. Tan solo lo he estado
confirmando. --Se volvi hacia Minolin--. Fey-Branche.
--S? --pregunt Minolin.
--Ests al mando de estas otras. Todas evacuarn el templo.
Saquen a las personas cuerdas afuera, y a las locas, tambin, pero
solo si pueden hacerlo rpido.
La sacerdotisa Fey-Branche pestae.
--Seora, creemos en tu autoridad --dijo--. No tenemos miedo de
quedarnos contigo a luchar.
--Estoy conmovida --dijo burlonamente Quenthel--, pero esto no
es una prueba. Quiero que se vayan.
--Exaltadsima Madre --dijo Jyslin--, qu est pasando? Qu
demonio ha invadido el templo esta noche? El asesino? Envenen
a nuestras hermanas para que se volvieran locas?
--No --dijo la Baenre--, no en el sentido que t le das.
--Entonces...
--Vyanse! --les reproch Quenthel--. Minolin, te orden que las
sacaras fuera de aqu.
--S, Seora!
La Fey-Branche las formo rpidamente y encabez la marcha. El
corredor pareca muy silencioso una vez que desaparecieron.
--Seora --dijo Hsiv--, fue sabio alejarlas?
--Cuestionas mi juicio? --pregunt Quenthel.
La serpiente dio un respingo.
--No!
--Buscas protegerme, as que lo dejar pasar. Esta vez. Retir a
las muchachas porque no pueden ayudarme, y me gustara tener
algunos subordinados todava cuando esta locura acabe.
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--Podran haberte protegido de algn otro asesino mortal.
--Podemos esperar que si Minolin saca a todas afuera, no habr
ninguna ms. Adems, para qu, en nombre del demonio de la red,
las cre a ustedes?
Con una plida luz verdosa brillando sobre sus escamas negras,
Yngoth se levant y retorci hasta mirarla a Quenthel a la cara.
--Seora --sise la serpiente--, estamos reprendidas. Vigilaremos.
Qu hars tu?
--Esperar, y prepararme.
Encontr un aula que posea una silla de instructora
razonablemente cmoda, con el alto respaldo grabado con la
estilizada figura de una araa de patas largas. Se sent, dej el ltigo
a sus pies, sac una delgada asta pulida de hueso blanco de su
bolsito, y la puso en su falda, tomndola por ambos lados.
Cerrando los ojos comenz un ejercicio de respiracin. En un
segundo entr en un estado de trance meditativo. Pens que
necesitara la mayor claridad posible para enfrentarse con el demonio
de esa noche, porque Jyslin no haba adivinado correctamente. El
intruso no encapsulaba el arte del asesino, o del espritu de la raza
drow, en tal caso. Encarnaba el concepto del mal.
Los elfos traidores del Mundo de la Superficie profesaban el odio
al mal. En realidad, pensaba Quenthel, teman lo que no entendan.
Gracias a la tutela de Lolth, los drows si lo hacan, y habindolo
entendido, lo aceptaban.
Ya que el mal, al igual que el caos, era una de las fuerzas
fundamentales de la Creacin, manifiesta en ambos, el macrocosmo
de todo el mundo y en el microcosmo del alma individual. As como el
caos le daba origen a la posibilidad y la imaginacin, tambin el mal
engendraba la fuerza y la voluntad. Haca que los seres sensibles
aspiraran a la riqueza y el poder. Les permita subyugar, matar, robar,
y engaar. Les permita hacer lo que fuera que se requera para
mejorarse sin tener nunca el ms mnimo remordimiento.
As, el mal era responsable de la existencia de la civilizacin y de
cada hecho grandioso que hubiera hecho cualquier hroe. Sin ello, los
pueblos del mundo todava seguiran viviendo como animales. Era
increble que tantas razas, cegadas por sus falsas religiones y
filosofas, hubieran perdido el punto de vista de esta verdad tan
evidente. En contraste, los elfos oscuros haban basado su sociedad
en ella, y ese era uno de los puntos de superioridad que les servia
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para exaltarse por encima de otras razas.
Aunque, paradjicamente, un toque del corazn ms negro de
todos estos poderes oscuros poda ser mortal, as como la ms alta
expresin de calidez reconfortante es como un fuego que consume.
Incluso los que se pasaban la vida adorando el mal generalmente no
comprendan del todo el interminable mar ardiente del mismo que yace
ms abajo y ms all del mundo material.
Aun el ms mnimo vislumbre de ello poda transmitir secretos
demasiado grandes y terribles para la mente normal. Su toque poda
aniquilar la cordura e incluso la identidad. La amenaza era
suficientemente grave como para que la mayora de los hechiceros se
cuidaran de acudir a esa fuerza directamente. Preferan tratar con los
males menores encarnados en los demonios y los no muertos.
Pero pareca que el desconocido enemigo de Quenthel era la
excepcin. l se haba sumergido directamente en el centro de la
virulenta fuente y haba trado un poder que habitaba en l.
Ese demonio era de presencia intangible, una criatura de pura
mente. Por eso pareca moverse y actuar tan errticamente; no estaba
pasando por espacios fsicos, un medio en el cual no exista, sino de
conciencia en conciencia, de cabeza en cabeza. Y a travs de ese
simple contacto envenenaba sus anfitriones, incluso si esa no era su
intencin. Las cubra con una oscuridad tan grande y tan poderosa
que sus pequeas mentes no lo podan soportar. Y la haba estado
buscando a Quenthel para mostrarle los ms profundo de la
malevolencia.
Rezaba para que pudiera soportar el veneno aunque fuera por un
segundo, hasta que utilizara la magia de Xorlarrin. Ya que el demonio
era invisible e insustancial, no sabra si no se haba acercado lo
suficiente al talismn para que lo afectara antes de que ella se sintiera
infestada.
Para asegurarse de que realmente lo sentira, se sumergi ms
profundamente en su trance. Se mantuvo totalmente consciente de
como suba y bajaba su pecho y del aire que entraba y sala de sus
pulmones. El calmado latir de su corazn y la corriente de sangre a
travs de sus arterias. La presin de sus asentaderas y espina dorsal
contra la silla. La ms suave de las brisas acariciaban y enfriaban su
perfil izquierdo. Las serpientes se movan incansables, rozando sus
pies y tobillos, el tacto era perceptible incluso a travs de sus botas.
Sin embargo ninguna de las sensaciones era de particular
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importancia. Se presentaban tan vivas solo porque ella haba entrado
en un estado de quietud desapasionada, y por lo tanto de receptividad.
Una condicin en la cual tendra conocimiento por igual de los eventos
dentro de su mente y de su alma.
Recordaba haber adquirido esta capacidad cuando ella misma era
una novicia en Arach-Tinilith. Haba aprendido todas las artes divinas
con facilidad. Haba sido una de las seales de que Lolth la haba
elegido por su grandeza. Pero relativamente hablando, este dominio
en particular haba sido el ms difcil de todos. De acuerdo con
Vlondril, todava sin arrugas pero ya mostrando algunos signos de
locura, haba sido as porque Quenthel tena un carcter demasiado
dinmico. No tena instintos para la pasividad.
De golpe la Baenre se dio cuenta de que sus pensamientos la
estaban desviando del estado deseado. Vlondril tambin haba dicho
que esa era siempre la manera. A la mente no le gustaba apaciguarse.
Quera murmurar. Quenthel inspir otra vaharada lentamente y la
exhal a travs de su boca, expeliendo esa molesta voz interior con el
aire. Paso el tiempo. No tena idea de cuanto tiempo, ni tampoco le
importaba estando inmersa en la meditacin. El templo estaba
completamente silencioso.
Gradualmente Quenthel se dio cuenta de que su trance no era tan
perfecto. La quietud mortal, prueba que toda instruccin y ritual haba
cesado, la fastidiaba un poquito, y dudaba que pudiera eliminar la
ltima pizca de emocin. Le importaba demasiado su rol de Seora de
Arach-Tinilith. Haba llegado a la Academia con la intencin de hacerla
ms grandiosa y eficaz que nunca. As ella honrara a Lolth y
demostrara ser capaz de gobernar toda la ciudad un da. En cambio,
haba presidido un enorme desastre, las funciones regulares
interrumpidas, con las residentes abatidas o incluso muertas.
Le dola pensar cuantas de sus nobles hermanas la culparan,
pero saba que no era su culpa. En gran medida era la culpa de las
maestras y las alumnas mismas. La mayora de las cuales haban
muerto mereciendo su propia destruccin a fuerza de su pequeo e
idiota amotinamiento y, en realidad, as es como deba ser. Las
traidoras haban violado los preceptos de Lolth.
De hecho, cuando Quenthel pensaba en ello, lo verdaderamente
desafortunado sera que las debiluchas como Jyslin y Minolin
estuvieran vivas todava. Eran cobardes y lloronas, impropias, pero
haban sobrevivido simplemente porque la manifestacin del mal no se
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haba cruzado en sus caminos, y porque la Baenre misma las haba
salvado. Tal vez eso haba sido un error.
Quenthel se dio cuenta de que estaba rumiando una vez ms.
Con un esfuerzo de voluntad suprimi el monologo interno. Por unos
segundos.
Pero como Vlondril le haba enseado, era condenadamente difcil
lograr la pasividad forzndola. Adems, Quenthel estaba sopesando
asuntos importantes, nuevos vislumbramientos que podran guiarla en
sus pasos hacia los das por venir. Si el preservar los especimenes
que menos valan la pena de su camada era un error, al menos era
uno que poda rectificarse. Ya haba masacrado a las amotinadas.
Cuan fcil sera entonces masacrar a aquellas que carecan del
espritu para rebelarse. Se imaginaba a si misma acechando a sus
subordinadas, escudrindolas y blandiendo su ltigo en cuanto viera
que no eran dignas. El estado de trance facilitaba la visualizacin, y la
fantasa era tan vivida como la vida misma. Ola la sangre y la senta
esparcirse por su cara. Los msculos del brazo del ltigo se contraan
y relajaban.
Quenthel poda matar a cualquiera si era necesario. Lo disfrutara,
y quizs cuando el clero estuviera puro y fuera fuerte nuevamente,
Lolth se dignara a hablar. Sino, eso significara que todo lo que e
Menzoberranzan requera era una limpieza, comenzando desde la
Primera Casa. Quenthel usurpara el trono de la pattica e indecisa
Triel, no dentro de cien aos sino ahora y al cuerno con la
preparacin. Luego, al siguiente da, ella y su sequito lanzaran una
guerra de exterminio de aquellos miles que sirvieran a la diosa y a sus
profetas elegidos con corazones falsos y con insuficiente celo.
Cuan glorioso sera, y podra comenzar tan pronto como matara a
sus primeros debiluchos. Sus dedos se cerraron sobre el mango de su
ltigo, o ms bien lo intentaron y al hacerlo le recordaron que en
realidad estaba asiendo la fina vara de hueso.
Se haba olvidado por completo del artefacto mgico y del
demonio tambin y solo poda pensar en una sola explicacin. A pesar
de su vigilancia, el espritu se las haba arreglado para poseerla sin
que ella se diera cuenta.
Ya que sin su influencia, aquellos pensamientos no se le podran
haber ocurrido nunca. Destruir a sus propias seguidoras? Tratar de
asesinar a Triel sin la ms vaga contemplacin de una estrategia, y
pelear virtualmente contra todas las Casas de la ciudad a la vez?
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La perspectiva de semejante derramamiento de sangre no la
desmayaba --la guerra y la tortura eran suyas por derecho de
nacimiento y a menudo su deleite-- pero esto era maldad sin sentido,
un delirio que seguramente la destruira y concebiblemente a la Casa
Baenre junto con ella.
Aun as, realmente importaba? senta el xtasis implcito en
dejarse llevar. Si lo permita, el demonio la exaltara, y aun si ella
mora una hora despus, qu diferencia habra? Encontrara ms
alegra en ese breve momento que en siglos de vida mundana.
Por lo que pareci un largo rato, ella oscil, insegura de si deba
manipular la varita o dejarla a un lado, tomar su ltigo e ir de cacera.
Al final, una de las consideraciones le permiti elegir la primera de las
opciones.
No importaba cuan dulce fuera la tentacin de convertirse en un
ser puro y trascendental, el hacerlo sera rendirse a la voluntad del
enemigo fantasma, permitindole al hechicero sin rostro que la
dominara, transformara y finalmente la destruyera. Quenthel Baenre
no poda rendirse. En cambio, parti el hueso en dos.
Un momento despus, sinti una luz y claridad extraordinarios en
su cabeza, signo de que el demonio se haba ido, como en efecto, lo
confirmaron sus ojos. Al fin vagamente visible, una sombra sin forma y
sin origen, flotaba delante de ella, y luego sin que se girara o cambiara
ninguna de sus amorfos miembros, retrocedi tan rpido como un
disparo de arco. Era pequea, un punto y luego nada. Quenthel sinti
una punzada de perdida, pero solo duro un instante. Luego sonri.

* * *

Gromph estaba sentado frente a una de sus ventanas encantadas
en su recamara escondida. Haba abierto de par en par los curvados
batientes de la ventana, y yaca cruzado de piernas sobre un cojn
mientras sostena una copa de cristal con vino negro en una de sus
manos. Supuso que deba tener el aspecto de alguien que espera un
poco de entretenimiento placentero. Bueno, esa era la esperanza,
pero a pesar de todo, el Archimago de Menzoberranzan se estaba
acostumbrando a la desilusin.
No haba progresado al encontrar a los hombres fugitivos. Sus
adivinaciones eran tan evasivas y contradictorias como intiles.
Aparentemente algn hechicero capaz haba contrarrestado sus
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esfuerzos. Sus espas genuinos no se haban encontrado con nada,
de hecho, se las haban arreglado para ser estrangulados en Eastmyr
por grupos desconocidos. La nica satisfaccin sera, si uno poda
llamarla as, era que su seuelo estuviera todava suelto, reteniendo la
atencin de la sacerdotisa. Aunque el porque Pharaun Mizzrym haba
considerado recurrir a matar a una patrulla de la Academia era ms de
lo que Gromph poda entender.
El mago Baenre no haba podido matar a Quenthel tampoco. En
las ltimas noches, haba despachado a sus servidores conjurados,
luego se haba puesto delante de la ventana para observarlos llevar a
cabo su cometido. Pareca imposible pero, incluso desprovista de su
magia, su hermana se haba deshecho de los tres primeros espritus y
de la traidora a la que haba inspirado tambin. Como un chapucero
en una farsa, Gromph solo haba logrado dar cuenta de unas pocas
sacerdotisas menores contra quienes no tena disputa alguna. Era
enloquecedor!
Esta noche, rezaba, sera diferente. Quenthel haba resultado ser
buena para deshacerse de los espritus que tenan alguna semblanza
de forma material, pero seguramente probara ser ms vulnerable ante
un agresor que se deslizara imperceptiblemente dentro de su mente.
La ventana encantada le permita a Gromph una vista al interior
de Arach-Tinilith como si el estuviera a unos metros de distancia.
Observ a su hermana y a su escuadrn encontrar a las desquiciadas
con las que el espritu ya haba abrumado con la infusin de una
maldad ms profunda de lo que cualquier mortal o incluso elfo oscuro
poda soportar. Busc alguna seal de que Quenthel se estuviera
asustando. La indicacin sera sutil si la dejaba reflejarse, pero para un
hermano sera fcil de detectar.
No pudo detectarla y eventualmente Quenthel le ordeno a sus
subordinadas que evacuaran el edificio y se sent a meditar.
El Archimago frunci el ceo. Evidentemente la perra arrogante se
haba dado cuenta de lo que estaba pasando y haba respondido
apropiadamente. Pero no deba importar, el haba soportado el
contacto con la esencia fundamental del mal, pero el era el mago ms
grandioso del mundo y haba tomado precauciones. Quenthel no
disfrutaba de ninguna de esas ventajas.
Con el tiempo, una sublime crueldad retorci sus facciones.
Gromph grito su triunfo, ya que el infraespritu claramente la tena en
sus manos. Evidentemente no se iba a caer muerta a causa de una
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neurisma o iba a suicidarse, pero no importaba, estaba condenada. Su
personalidad surgi, consumida por el impulso de degradar y destruir,
estaba destinada a hacer que alguien la asesinara.
Luego, rompiendo la delgada varita blanca en dos, desat una
magia que empuj al infraespritu fuera de ella. Gromph, con todo lo
que conoca, nunca haba visto nada semejante. Tomando una mnima
forma palpable, su agente huyo de la escena.
El mago Baenre salto como una flecha de la silla y arrojo su copa,
estrellndola contra el muro. Maldijo furiosamente, y la malignidad en
sus palabras rebotando a travs del aire del incienso de loto negro,
hizo que las verdosas llamas de las eternas velas se estremecieran.
Luchando por recobrar la compostura, se dijo as mismo que no
importaba. Con el tiempo la tendra. Le arrojara una entidad tras otra
hasta que ella...
Pero que le haba pasado al infraespritu? Forzado por las
ordenes de Gromph, tendra que haber seguido atacando hasta que
hubiera derrumbado los pilares de la razn de Quenthel o la hubiera
destruido. En lugar de ello, haba huido.
La magia desconocida de la seora haba roto los lazos de la
magia --eso estaba claro-- pero a donde haba ido la criatura? de
vuelta a su propio mundo? Probablemente, pero algo --una leve
aceleracin de sus latidos o un aguijoneo en la nuca, quizs-- hizo que
Gromph lo quisiera constatar.
Se acerco a la ventana encantada. Enmarcado en ese espacio
rectangular, el infraespritu, todava visible, quizs tan tangible como el
humo, mitad vol, mitad reboto por uno de los labernticos pasillos de
Sorcere.
Una barrera defensiva se activo, perforando al intruso con haces
de rayos amarillos, pero se libero y sigui adelante. Un maestro de
bata azul se asomo fuera de su santuario, detect al espectro,
comenz a conjurar, y el intruso lo detuvo con el roce de una garra
sombra. El golpe no tir al mago abajo ni le dej una marca, pero
cay como un bloque de piedra.
Gromph supuso que su anterior agente venia a por l. O estaba
enojado porque haba sido forzado a servirle, o Quenthel haba hecho
algo ms que meramente disolver su control sobre l. Ella se lo haba
arrebatado y haba convertido a la entidad en su asesino.
De cualquier forma el espritu representaba una amenaza y,
desafortunadamente, Gromph no saba de todo lo que era capaz. Aun
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as, no tena verdaderas razones para preocuparse. Su magia era rival
ms que capaz para cualquier entidad, especialmente aqu, en su
fortaleza.
Observo al infraespritu atravesar la negra puerta de mrmol de su
oficina como agua a travs de un colador. Pas por encima del
escritorio de hueso blanco y se dirigi directamente a la entrada
escondida de su santuario. La magia crepit en colores prpura y
azules a su alrededor, pero la atraves. Se arroj con violencia hacia
la abertura.
Gromph sonri. Tena a la criatura justo donde quera, ya que
haba creado el pasaje con la defensa en mente. Simplemente
concentrando su voluntad lo destruy. El pozo no estaba hecho de
materia. Sin embargo, un choque metlico y un sonido de demolicin
sonaron a travs del agujero en medio del suelo mientras el espacio
artificial se plegaba. Si el espritu rebelde gritaba, su voz se perda en
medio del estrpito.
A Gromph le hubiera gustado disfrutar escuchando como gritaba,
pero lo importante era que se haba ido. Lo ms probable era que el
colapso lo hubiera pulverizado completamente, pero an si no era as,
seguramente lo haba expulsado, mutilado y desorientado, a algn
mundo remoto. La crisis haba terminado, y al mago solo le quedaba la
molestia de transportarse a si mismo dentro y fuera del escondite,
pues recrear el encantamiento que sirva de pasadizo le llevara varias
horas de dedicacin.
Sin embrago, siguiendo sus hbitos de precaucin gracias a los
que haba prevalecido sobre cientos de enemigos, se volvi hacia la
ventana para hacer una comprobacin, y frunci el ceo.
El espacio todava enmarcaba al espritu, y por lo que Gromph
poda ver, la cosa sombra no estaba herida. Movindose velozmente
y girando a travs de las cortinas de un plido fosforescente, buscaba
furtivamente entre los torcidos espacios alrededor de la fortaleza.
Gromph no saba como lo haba podido encontrar la criatura.
Nada poda localizar un refugio escondido en la bruma de un tiempo
confuso, no sin que el inquilino lo guiara hacia l, de todas formas, el
mago se apresur hacia uno de las estrellas protectoras de cinco
puntas doradas que adornaban el suelo de mrmol.
Un momento despus, una ventana distinta se abri hacia adentro
con las batientes volando de sus bisagras. El espritu entr volando, y
en el proceso retom la forma que haba tenido antes de que Gromph
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lo transformara con la apariencia de un tipo de demonio. Se pareca a
un dragn sin alas con cuernos largos y taurinos salindole de la
cabeza, la cual tambin posea un nico globo ocular. El mago no
poda ver el ojo en realidad --era uno con la sombra recelosa del
cuerpo del espritu-- pero poda sentir el inters maligno de este.
Levemente ansioso e inseguro, y muy enojado por todo ello,
Gromph grit:
--K'rarza'q! Yo te nombr, llam y te somet y yo soy tu maestro.
Por el Prncipe que Duerme en el Corazn del Vaco y por el Mundo
de Naratyr, te ordeno que te arrodilles!
El infraespritu lanz una humedad nauseabunda que de alguna
manera era la esencia de una risa desdeosa, luego salto hacia
adelante.
Muy bien, pens Gromph, que sea a tu manera.
Le lanz la hoja curvada de su daga ritual derecho al estomago.
Como haba esperado, la criatura trastabillo torpemente en agona,
pero solo por un instante. La angustia explot en el propio estmago
del Archimago. Sac bruscamente la daga ceremonial de su carne un
instante antes de que le hubiera provocado una verdadera herida.
K'rarza'q arremeti contra l. Ignorando el resto del dolor en sus
entraas, Gromph recito un breve encantamiento y estiro su brazo. El
aire reson como una campana, y una pequea bola roja de fuego se
dispar de su mano. Golpe a la criatura y... nada. El misil se
desvaneci.
La entidad alcanz el borde de la estrella de cinco puntas. Una
barrera de luz azul se esparci y desvaneci con un quejido torturante
mientras el espritu la atravesaba. La criatura inclin su cabeza y la
sacudi hacia arriba, clavando la punta de uno de sus cuernos en el
pecho de Gromph.
El espritu era completamente slido. Si no hubiera sido por la
bata del Archimago y sus protecciones, la larga cuchilla de humo
seguramente lo habra empalado. Con todo lo levant y lo tir a travs
del cuarto. En medio del aire, se esforz para arrojarle el shock de
entumecimiento y activar sus poderes de levitacin en su insignia de la
Casa.
El poder se activ, con un enfermizo dolor pero se activ. Flot
hacia abajo tan liviano como un jirn de seda de araa, evitando lo
que habra sido una cada capaz de romperle los huesos.
Una vez que puso los pies sobre la tierra, sac una varita de
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madera lustrada de una funda de su costado izquierdo, apunt y
murmur la palabra desencadenante. Una burbuja de picante cido
marrn se infl en el extremo, y luego se abalanz contra el espritu.
Se zambullo en la mscara del cclope ser, pero aparentemente sin
inflingirle ningn dao.
El espritu arremeti. Gromph se quedo en su lugar hasta que su
enemigo estuvo casi encima de l, luego pronuncio una sola palabra.
Una teletransportacin menor lo llev directamente al otro lado de la
habitacin circular, detrs de la espalda de su atacante.
K'rarza'q resbal y se detuvo mirando alrededor confundido.
Gromph haba ganado un segundo, pero no ms que eso.
Rpidamente dej caer la varita de cido, tom un bastn cortado en
espiral de carnelin pulido de su lugar en un estante de herramientas
de hechicera, lo levant sobre su cabeza y comenz a cantar. El
bastoncillo posea virtudes especiales contra seres de otros planos de
realidad. Tal vez con l en sus manos, podra finalmente arrojar un
hechizo que atravesara las defensas de su enemigo.
El infraespritu escuch su voz, se volte y arremeti contra l.
Esta vez cargo sin mover sus miembros, simplemente saltando la
distancia con terrorfica velocidad. Conservando la cadencia y la
entonacin como solo un maestro poda hacerlo, Gromph sigui el
ritmo de su encantamiento. Verdaderamente deseaba terminarlo antes
de que la criatura se le acercara de nuevo.
Lo logr, aunque apenas. K'rarza'q estaba casi al alcance de su
mano cuando la magia apareci. Una lanza de brillo deslumbrante se
hundi en el ojo del infraespritu.
La hedionda criatura cay al suelo, con su sustancia deviniendo
en deformes tentculos y jirones.
Gromph sonri, y una docena de hebras de la sustancia de la
criatura se alzaron buscndolo como las serpientes del maldito ltigo
de su hermana.
El Archimago empu su bastn escarlata con ambas manos, tal
como le haba enseado un Maestro de Melee-Magthere siglos atrs,
durante los seis meses que deba pasar todo estudiante de magia en
la pirmide de los guerreros. Esgrimiendo el artefacto mgico como si
fuera una lanza comn y corriente, la arrojo contra lo que pareca ser
el centro desgarrado de K'rarzaq.
El infraespritu se convirti en manchas de lodo color negro
grisceo. Los encantamientos protectores de Gromph evitaron que le
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cayeran las salpicaduras encima.
Sinti una cierta satisfaccin por su victoria, pero se desvaneci
rpidamente porque no haba matado al objeto de su odio, sino que
meramente haba preservado su persona de otro intento fallido, y en el
proceso descubri que en realidad haba fallado al comprender los
recursos y habilidades de Quenthel.
Que era esa vara de hueso? De donde haba venido, y como
funcionaba? Haba simplemente roto su propio control o haba puesto
a su sirviente bajo el dominio de su enemigo?
Hoscamente concluy que hasta que no supiera ms sobre ello,
sera una necedad continuar atacando a una enemiga capaz de volver
su propia poderosa magia en contra suya.
Por lo que terminara con sus hostilidades.
Y, pens con una punzada de incomodidad, que ojal su hermana
no adivine quien haba planeado sus recientes peligros.





_____ 17 _____

Todas las criaturas inferiores miraron cuando Pharaun y Ryld
cuando entraron a la cueva, y por qu no? El mago dudaba que ese
asqueroso pequeo hoyo para beber hubiese visto semejante figura
elegante como la de l, un aristcrata de porte gracioso, exquisitos
adornos, vestidura, y peinado... bueno, al menos eso esperaba, ya que
despus de algunos arreglos de emergencia, su pelo estaba al menos
pasable.
En cualquier caso, era obvio que los goblins, orcos y el resto
tenan poco inters en apreciaciones estticas. Susurraban,
observaban y tanteaban sus armas en cuanto pensaban que los dos
elfos oscuros no los estaban mirando, y el miedo y el odio en la
habitacin sofocante de techo bajo eran palpables.
Pharaun supuso que, considerando lo que Greyanna y sus
cazadores haban cometido en Braeryn la noche anterior, una cierta
aspereza era, si bien no buena, al menos entendible.
Se preguntaba como reaccionaran si descubrieran que su
hermana haba masacrado a sus compaeros como excusa para crear
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la oportunidad de matarlo a l. Era una pregunta que mereca
quedarse en el reino de lo hipottico.
Sabiendo que Ryld le estaba cuidando la espalda, el Maestro de
Sorcere se acerc lentamente al bar y, con un movimiento de su
brazo, esparci repiqueteantes monedas sobre la barra. La moneda
era la usual miscelnea encontrada en Menzoberranzan --crculos,
cuadrados, tringulos, anillos, araas, y octagonales-- la mitad de ellas
acuadas por la docena o ms de las ms grandes y nobles Casas y
el resto importadas de otras tierras en la Antpoda Oscura e incluso del
Mundo de la Superficie. Eran todas de plata, platino u oro, no
obstante, eran ms metal precioso de lo que este esculido agujero
probablemente viera en una dcada.
--Esta noche esta compaa de generosos compaeros bebe a
mis expensas! --anunci Pharaun.
El tabernero, un orco rechoncho con una boca torcida y babeante
y un sarnoso cuero cabelludo, lo mir fijo por un segundo o dos,
recogi las monedas, y comenz a verter un brebaje de olor ftido de
un tubo sucio. Maldiciendo y amenazndose unos a otros, el resto de
las criaturas inferiores se empujaban para llegar a la barra. El mago
not que nadie le agradeca su gesto.
Despus de mirar alrededor por un momento, Pharaun localiz a
otro elfo oscuro apoyado en un rincn, evidentemente uno de los
infelices que haba cado tan bajo que hasta los goblinoides lo
aceptaban como uno de ellos.
--Ven aqu, amigo mo --le hizo seas el mago.
El proscrito retrocedi.
--Yo?
--Si. Cmo te llamas?
El tipo dud, luego dijo:
--Bruherd, una vez de la Casa Duskryn.
--Seguro, hasta que tu noble familia te ech a patadas. Tenemos
mucho en comn, Bruherd, ya que yo mismo he sido expulsado dos
veces. Ahora, ven y aconsjame sobre un asunto de vital importancia.
--Yo estoy, eh, bien donde estoy.
--S que no quieres ser antisociable --dijo Pharaun, calmando las
chispas azules danzando en la punta de sus dedos.
El Duskryn suspir, y, rengueando en una forma que disimulaba
un dolor crnico, hizo lo que le haba ordenado Pharaun. Era
desvado, y media docena de furnculos sobresalan de su cuello y
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mandbula. Evidentemente haba perdido su piwafwi en algn
momento de su decadencia pero an llevaba una bata mugrienta que,
not el Mizzrym con bastante sorpresa, una vez haba sido la de un
mago. Con la ayuda del anillo de plata, pudo ver que la docena de
bolsillos no tenan ya ni rastros de magia.
--Podran matarme por esto --dijo Bruherd, indicando sutilmente a
los goblins--. Solo me toleran porque me creen expulsado de mi propia
raza.
--Rezar por tu bienestar --dijo Pharaun--. Mientras tanto, lo que
necesito saber es esto: de todas las libaciones que yacen en la sin
dudas vasta y bien provista bodega de nuestro anfitrin, cul es la
menos horrorosa?
--Horrorosa? --los labios de Bruherd se torcieron--. Te
acostumbras a ellas.
--Uno no espera eso.
Pharaun le alcanz al otro drow una moneda de oro en forma de
martillo acuada con algn enclave enano.
--Dile al que atiende la barra que quieres esa cosa que burbujea
--le aconsej Bruherd.
--La cosa que burbujea. Encantador. Claramente he cado entre
entendidos.
--Esta bien para mi --dijo Ryld todava estudiando la
muchedumbre sin entrometerse--. Lo importante es que brindamos por
nuestra victoria.
Pharaun esper un ratito y luego sofoc la risa.
--Se supone que le preguntes de que est hablando --le dijo a
Bruherd--, permitindonos de esa manera comenzar a alardear de
nuestro triunfo.
Contrajo los labios nuevamente.
--Ya no pienso mucho en victorias o triunfos.
Pharaun sacudi la cabeza.
--Tanta amargura en el mundo! Me pesa en el corazn. Te
alegrara saber que nos hemos vengado en una pequea medida?
--Nos? --gru Bruherd.
A lo largo de la habitacin, empez una pelea entre un peludo
hobgoblin y un gnoll con cara de lobo. Mientras los combatientes
rodaban por el suelo, alguien les lanz un cuchillo, aparentemente solo
por curiosidad, para ver quien lograba agarrarlo primero.
--Escucha las buenas nuevas --dijo el Maestro de Sorcere--. Soy
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Pharaun Mizzrym, expulsado primero de la Sptima Casa y ahora de
Tier Breche, ninguna de las dos veces por causas razonables.
Encolerizado, decid vengarme de la Academia. Con la ayuda de mi
igualmente descontento amigo Maestro Argith, destru una patrulla en
el Bazar hoy temprano. Debes de haber escuchado algo al respecto.
Bruherd lo mir fijo. Los Kobold y los goblins que estaban cerca
hicieron lo mismo para escucharlo.
--Es cierto --dijo Ryld.
--Ese fuiste t? --dijo Bruherd--. Y te ests jactando de ello?
Ests loco? Te atraparn!
Pharaun dijo:
--Ya lo estaban intentando de todas formas. --Toda la bodega se
estaba silenciando--. He escuchado rumores de un movimiento que
animara a un muchacho drow si esta verdaderamente descontento
con su lugar en la vida, justo como es el caso de Ryld y yo, tal como
confo en que hemos demostrado.
Bruherd dijo:
--No s de lo que ests hablando.
--Bueno --dijo Pharaun--, ellos probablemente deben de pensar
que le eres de alguna utilidad, y si me permites que diga algo...
Capt un movimiento rpido por el rabillo del ojo, y se dio vuelta
justo a tiempo para ver al tabernero caer partido en dos.
Evidentemente haba estado trepando silenciosamente por encima de
la barra con una espada corta en la mano, y Ryld, sintindolo, se
haba girado cortndolo en dos. El guerrero drow se gir
tranquilamente de vuelta a su lugar con Splitter siempre lista.
Pharaun se dio vuelta tambin, justo a tiempo para ver una masa
de infracriaturas precipitndoseles.
Tom tres piedras redondas y grises de un bolsillo y comenz a
recitar un hechizo. La enorme espada de Ryld se cruz a travs del
campo de visin del mago, matando dos gnolls que buscaban
echrseles encima, permitindole terminar el encantamiento sin
molestias.
Una nube de vapor apareci frente a l. Esos orcos y goblins que
quedaron atrapados en ella murieron. Otros retrocedieron para evitar
tocarla. La niebla desapareci unos segundos ms tarde.
--Me temo que no puedo permitirles que nos maten y vendan
nuestros cuerpos a las autoridades --le dijo Pharaun a la multitud--. Y
estoy conmocionado, conmocionado!, de que lo intentaran. No estn
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contentos de que hayamos masacrado a una patrulla?
--No quieren que las sacerdotisas te encuentren aqu --dijo
Bruherd. No se haba movido durante la escaramuza. Tal vez se haba
paralizado, o quizs haba pensado que su mayor oportunidad de
sobrevivir resida en la pasividad--. Yo, tampoco quiero eso. Son
propensas a matarnos a nosotros tambin.
--Que desilusin --dijo Pharaun--. Y pensar que Ryld y yo
creamos que habamos encontrado un enclave acogedor de espritus
afines. Pero claro que no les impondremos nuestra compaa a
aquellos que carezcan de la sensibilidad necesaria como para
apreciarla. Tampoco, sin embargo, nos iremos de este lugar hasta
haber saciado nuestra sed. Ustedes los goblins y los que no lo son
tendrn que retroceder. Buenas tardes.
Las criaturas inferiores los miraron furiosos. El mago poda decir
lo que estaban pensando. Eran muchos, y los intrusos eran solo dos.
Pero haban visto lo que esos dos podan hacer, as que comenzaron
a despejar el camino, dejando a sus compaeros inconscientes en el
suelo.
--Estn locos --les dijo Bruherd a los maestros--. Necesitan
mantener sus cabezas bien abajo por unos aos. Denles a las
matronas y la Academia tiempo para olvidar.
--Ah --dijo Pharaun--, sospecho que soy inolvidable. T tambin
podras partir si puedes apartelas como para alejarte de aqu.
--Locos --repiti el miserable.
Rengue hasta las escaleras y en un instante se haba ido al igual
que el resto.
Pharaun camin hacia el otro lado de la barra.
--Ahora --dijo--, a empezar con la eterna bsqueda del drow por la
cosa que burbujea.
Ryld revis a los goblins desmayados como si buscara en donde
clavar la espada.
--Pienso que sta es una mala idea --dijo el maestro de armas.
Con cuidado de no ensuciarse las botas, Pharaun empuj a un
lado las dos partes del ensangrentado tabernero e inspeccion una
estantera de barriles y botellas.
--Siempre dices eso, y siempre te equivocas. Los goblinoides van
a esparcir la noticia de nuestras andanzas a lo largo y a lo ancho. Los
canallas lo van a escuchar.
--Al igual que tu hermana y todos los que hemos logrado molestar.
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Pharaun descorch un barril. El estimulante lquido de adentro no
pareca ser efervescente, por lo que sigui adelante.
--Apostamos quin llegar primero?
--De cualquier manera --buf Ryld--, terminaremos muertos.
--Si hubiera querido escuchar la lgubre voz del pesimismo, no
habra dejado que se fuera nuestro amigo Bruherd --dijo el mago
mientras inspeccionaba una jarra llena de un liquido turbio--. Aqu hay
una jarra de salchichas en salmuera, si quieres romper tu ayuno, pero
no podra garantizarte cuales son los ingredientes. Creo ver el cuerno
de un Kobold flotando en la salmuera.
Abri una botella de vidrio con un cuello doblemente curvado y el
contenido sise.
--Aja! He encontrado el trago que recomend el Duskryn.
--Hay alguien aqu --dijo Ryld.
El mago se dio vuelta. Dos figuras descendan por las escaleras.
Parecan orcos, con gruesas y enredadas melenas y orejas lupinas,
pero el anillo de plata de Pharaun revel que la apariencia era una
ilusin, disfrazando a elfos oscuros. El mago vio las mascaras como
velos traslcidos yaciendo por encima de la realidad.
Le coment la verdad de la situacin a Ryld con una rpida flexin
y curvatura de sus dedos.
--Caballeros --dijo el mago--, bienvenidos! Mi camarada y yo los
hemos estado buscando por todas partes.
--Lo sabemos --dijo el ms alto de los recin llegados.
Evidentemente no estaba sorprendido de que el Maestro de
Sorcere hubiera penetrado instantneamente su disfraz. l era
Houndaer Tuin'Tarl, uno de los hombres perdidos de ms rango, al
igual que uno de los primeros en escaparse, y seguramente uno de los
cabecillas. Ciertamente luca como un comandante principesco sobre
los tipos inferiores. Su lujosa vestimenta de seda y terciopelo, el aura
mgica de muchas de sus posesiones, y sus modales y aire lo
proclamaban. Llevaba cristales en su grueso y flotante cabello --un
lindo efecto-- tena los ojos un tanto cercanos uno a otro y una
mandbula prominente, y pareca como si supiera como manejar la
cimitarra que colgaba a su costado. Tambin pareca un poco tenso.
--Lo hemos sabido hace un tiempo --dijo el otro extrao a quien
Pharaun no pudo reconocer.
A primera vista, pareca ser un comn indistinguible, con las
manos pequeas y el estrabismo de un artesano hbil en su fino
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trabajo. Sin embargo algo no encajaba, tal como la daga plegada en
su cinto emanando potentes encantamientos, al igual que haca un
objeto escondido dentro de su jubn. Evidentemente haba cubierto un
disfraz sobre otro.
--Bueno --dijo Ryld--, se tomaron su tiempo para contactarnos.
Creo que es comprensible.
--As lo creo --dijo Houndaer mientras l y su camarada
avanzaban. Un goblin se quej y el noble lo silenci de una patada--.
Por qu nos estaban buscando?
--Tenemos entendido --dijo Pharaun, saliendo de detrs de la
barra--, que ustedes ofrecen refugio a aquellos hombres que
encuentran insoportables sus existencias bajo la mano de sus
parientas y quienes, por cualquier razn, no aspiran ni a la Academia,
ni a un clan comercial, ni a Bregan D'aerthe. Si es as, deseamos
unirnos a su compaa.
--Pero ustedes dos ya aspiraron a la Academia --dijo el
aristcrata--. Llegaron a un buen rango all. Algunos podran decir que
eso nos da razones para preocuparnos a mis asociados y a mi.
La mscara de la boca con colmillos de orco copiaba
perfectamente los movimientos de sus labios reales. Pharaun no
podra haber creado una mejor ilusin que esa.
--Hablas del pasado muerto --dijo Pharaun--. Sin duda habrs
escuchado de mi desgracia, y el Maestro Argith encuentra a
Melee-Magthere tediosa y viciada. --Los poderes oscuros saban, que
su descontento amigo no debera tener mucho problema en
convencerlos de ello--. Requerimos una forma de vida alternativa.
Houndaer asinti y respondi:
--Me alegra or eso, pero qu pruebas nos das de que no son
agentes que enviaron las matronas para encontrarnos?
Pharaun sonri.
--Mi solemne juramento?
Todos sofocaron las risas, incluso Ryld y el muchacho con la
daga, quienes estaban en silencio, observando pensativamente a sus
compaeros ms locuaces parlamentando.
--En serio --continu el mago--, si nuestra travesura en el Bazar
no logr convencerlos de nuestra buena fe, no tengo idea de que otra
persuasin podemos ofrecerles. Pero no fall, o si? De lo contrario
no estaran aqu. As que a menos que perciban algo en nuestros
modales que grite espas...
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El falso comn sonri.
--Tienes razn. --Se volvi a Houndaer y aadi--: Me huelen bien
a mi, y si no es as, dudo que una prueba en este maloliente agujero
goblin demuestre lo contrario. Llevmoslos a casa antes de que algn
sirviente del clero venga husmeando a por ellos y nos encuentre. De
cualquier forma, todo quedar aclarado al final.
Por un momento, mientras el poder del anillo de plata de Pharaun
fluctuaba, el meloso y civilizado tono del drow se convirti en el
gruido de un orco. Incluso ola como una de las sucias infracriaturas.
La boca de Tuin'Tarl se tens. Pharaun sospechaba que no le
gustaba recibir consejos de nadie, incluido su compaero.
--Solo estoy siendo cuidadoso, como t deberas ser, pero puede
que tengas un punto a tu favor. --Se volvi a los maestros y dijo--: Si
los llevamos a nuestra fortaleza, no hay vuelta atrs. Ayudarn a
nuestra causa o morirn.
Pharaun hizo una mueca.
--Bien dicho, y muy acorde al espritu de miles y miles de
conspiradores antes de ti. Llvennos enseguida.
--Gustosamente --dijo el noble con una pcara sonrisa propia--, tan
pronto como entreguen sus armas y esa capa con bolsillos.
El mago levant una ceja y dijo:
--Pens que haban decidido confiar en nosotros.
--Es tiempo de que ustedes muestren un poco de confianza --dijo
Houndaer.
Pharaun entreg su piwafwi, su ballesta de mano, y su daga.
Estaba un poco preocupado por la predisposicin de Ryld a hacer lo
mismo. Poda fcilmente imaginar al guerrero decidiendo que, en lugar
de entrar a la cueva del dragn desarmado prefera reducir a
Houndaer y su compaero y luego arrancarles toda la informacin que
pudiera.
El problema con esa estrategia era que el Tuin'Tarl y su
compaero sin nombre podan no saber todos los secretos msticos de
esa sociedad en su totalidad, y aquellos que si podan quizs huiran
cuando los dos emisarios no regresaran. Entonces, mientras los
maestros posiblemente previnieran una revuelta goblin, se perderan
de adquirir el extraordinario poder que buscaban.
Adems, sera mucho ms divertido unrseles y desarmar a los
canallas desde adentro.
Aparentemente Ryld comparta la perspectiva de Pharaun, o sino
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estaba simplemente contento de seguirle la delantera al mago, por lo
que entreg a Splitter y sus otras armas a Houndaer sin demora.
El Tuin'Tarl busc en su bolsita, extrajo una piedra, y la arroj.
Explot de una manera extraa, desproporcionada, abriendo una
herida en el aire, una rajadura del tamao y forma de un sarcfago
hacia abajo y el color de la luz que brotaba de su interior obligaba a
entornar los ojos.
Seal el portal y dijo:
--Despus de ti.
Pharaun sonri.
--Gracias.
As de fcil? pens Pharaun. Estaba experimentando cierta
sensacin de anticlmax, lo que en realidad era absurdo. Haba sido
increblemente difcil llegar a estas alturas.
Entr al portal, y no experiment nada del vrtigo giratorio de la
teletransportacin comn. Salvo un pequeo segundo de ceguera, era
como caminar de una habitacin a otra. Las verdaderas molestias
estaran esperando al otro lado.
El mago luch por no hacer ningn ruido. Aun as, una enorme
criatura, mitad araa y mitad drow, con un arco en su mano y un carcaj
lleno de flechas a lo largo de su espalda desnuda, se volvi hacia l.
Pharaun no tena miedo de semejante aberracin, pero solo la diosa
saba cuan elaborada era esta trampa. Gir de vuelta hacia el portal
mgico justo a tiempo para ver entrar a Ryld.
Ryld, quien haba matado su buena parte de draraas en las
cavernas de los alrededores de Menzoberranzan, saba que sta --una
criatura hbrida con la cabeza, brazos y torso de un elfo oscuro unido
al cuerpo y patas de una colosal araa-- era ms grande de lo normal;
un ejemplar robusto de su especie, si especie era el trmino
apropiado. La naturaleza no los creaba, solo la magia lo haca. A
veces, cuando la diosa consideraba que uno de sus adoradores no era
lo suficientemente devoto, el castigo era esta transformacin a manos
de un circulo de sacerdotisas asistidas por un demonio yochlol.
El Maestro de Melee-Magthere, naturalmente, se concentr en la
venenosa aberracin tan pronto como pas del portal, pero como todo
guerrero competente --y a diferencia de Pharaun, evidentemente--
tambin tom nota de la disposicin del lugar.
El portal los haba depositado en un enorme recibidor, sin
muebles y con un numerosas aberturas a lo largo de las paredes. Era
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como una especie de cubo central usado en los castillos para unir las
distintas alas. Un par de hombres estaban merodeando por all y no
parecan preocupados por atacar o huir de la draraa, aunque ninguno
se haba aventurado en sus proximidades. La criatura tampoco
pareca estar a punto de agredir a nadie, aunque miraba ceuda a los
recin llegados.
De alguna forma, contento de llevarle la delantera por una vez a
su astuto amigo, Ryld lo agarr del hombro a Pharaun.
--Quieto --dijo el espadachn--. No te avergences.
El mago mir a su alrededor, luego sonri y dijo:
--Bien. Nuestros amigos no nos engaaron hacindonos entrar en
una trampa. La draraa est retenida mgicamente.
--No.
Ryld dio una mirada atrs para ver que los dos orcos falsos
haban traspasado el portal, el cual menguaba hasta desaparecer
detrs de ellos. Era el ms grande y charlatn del do el que estaba
hablando.
--Las draraas nos ayudan por propia voluntad.
--Interesante --dijo Pharaun.
En un abrir y cerrar de ojos, los goblinoides se transformaron en
un aristocrtico guerrero --concretamente en Houndaer Tuin'Tarl, a
quien Ryld haba entrenado-- y en un artesano de algn tipo. El
prncipe cerr el portal con un movimiento del brazo.
--Todava usas aqul ataque indirecto de segunda intencin?
--pregunt Ryld--. Era un buen movimiento.
Por primera vez, Houndaer le dio una sonrisa que no tena ni
malicia ni sospechas en ella.
--Recuerdas eso, Maestro? Hace tanto tiempo ya. Me sorprende
de que siquiera me recuerdes.
--Siempre recuerdo a aquellos que verdaderamente aprenden.
--Bueno, gracias. Es bueno tenerte con nosotros, y te vas a
alegrar de estarlo. Grandes cosas aguardan. --Dijo el noble. La
draraa se escabull hacia ellos--. Atentos todos, aqu viene Tsabrak.
Vern que su mente no es lerda ni est o incapacitada en forma
alguna, aun as est de nuestra parte.
De hecho, la draraa no pareca especialmente simptica. La
longitud de sus patas la elevaba por encima de las cabezas de los
cuatro elfos oscuros, y los miraba desde arriba con ojos llenos de
locura y odio. Ryld infiri que Tsabrak haba entrado en una alianza
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tpica Menzoberranyr. Se haba lanzado con los fugitivos para
asegurarse alguna ventaja prctica, pero todava aborreca a todos los
drows que lo haban deformado y expulsado.
--Qu es esto? --Gru la draraa, exponiendo sus colmillos.
Parecan impedirle hablar correctamente--. Syrzan dijo que no!
Syrzan no era un tpico nombre drow, pero Ryld no tena idea de a
que raza poda pertenecer. Mir de reojo a Pharaun, quien le indic
con un sutil encogimiento de hombros que l tampoco lo saba.
--Syrzan es mi aliado, no mi superior --dijo Houndaer, mirando
nuevamente a la cosa araa--. Tomo mis propias decisiones, y he
decidido que estos caballeros pueden ayudarnos. Son maestros de
Tier Breche...
--S quienes son! --grit Tsabrak, escupiendo hilos de baba,
posiblemente mezclados con veneno--. Me consideras una bestia sin
cerebro? He estudiado en Tier Breche al igual que cualquier otro!
--Entonces sabes cuan tiles pueden ser sus talentos --dijo el
artesano--, y cuan improbable es que puedan causarnos dao,
particularmente ahora que el prncipe los ha desarmado.
--Tan solo indcanos donde esta Syrzan --dijo Houndaer--. Eso se
ocupar de calmar tus miedos.
Eso? Se pregunt Ryld.
--No puedo --dijo la draraa--. Se ha ido por ah.
--A dnde? --pregunt Houndaer.
--A agitar esclavos? A adquirir ms fuego mgico de su fuente
secreta? Cmo podra saberlo? Tendrn que estar encima de estos
dos hasta que regrese.
--Esta bien --dijo el noble--. El Maestro Argith y yo podemos
recordar los viejos tiempos. Todos esperaremos en el cuarto donde
Syrzan entrevista a los otros reclutas.
--Tal vez quieras quedarte cerca --dijo el artesano--, para
asegurarte que los maestros no nos causarn ningn problema.
Pharaun se dirigi a la aberracin sedienta de sangre y le pidi:
--Por favor? Hay como media docena de cuestiones referidas a
la existencia de las draraas que me han tenido perplejo por aos.
Tsabrak lo ignor, y mir a Houndaer y al artesano como si
sospechara que le estaba gastando una broma.
Finalmente, dijo:
--Si. Ir. Se necesita all a alguien con sentido comn.
--Bien. --Houndaer asinti hacia Ryld y Pharaun y dijo--: Vengan
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por aqu.
Los maestros y sus anfitriones, o captores, avanzaron a travs de
un laberinto de pasadizos. Como haba prometido, Pharaun trat con
Tsabrak una pila de preguntas, y, cuando la draraa no poda
responderlas, el mago se responda a si mismo alegremente con una
efusin de especulaciones eruditas.
Ryld les prestaba poca atencin. Estaba muy ocupado estudiando
la ciudadela de los canallas, un lugar polvoriento y abandonado, en
donde el monlogo de Pharaun haca eco en la quietud. No haba
evidencia de sirvientes, sino meramente de hombres fugitivos y
draraas, quienes a menudo reconocan a su anterior instructor y los
miraban con curiosidad. Las marcas de ataques mgicos, estallidos de
relmpagos y rocos de cido se esparcan por los muros.
A todas luces, los conspiradores se estaban escondiendo en el
lugar de una Casa extinguida por sus enemigos. Se supona que nadie
poda tomar posesin de ninguna fortaleza sin el permiso de los
Baenre, y pocos se atreveran. Los castillos vacantes se suponan que
eran lugares malditos y embrujados, criaderos de enfermedades,
locura y mala suerte. Y como si quisieran tentar la mala fortuna, los
usurpadores haban roto las copiosas telaraas que impedan el trfico
e incluso en aquellos lugares en donde no molestaban.
En un punto, los maestros y sus guardianes pasaron por una
hilera de ventanas octogonales. No tenan vidrios pero permanecan
los marcos de calcita. Ryld mir por ellas y vio mansiones que
brillaban verdes y violetas a lo lejos. Los canallas haban tomado un
castillo de estalactita, que colgaba del techo de la caverna, como
escondite. Sin duda que el aislamiento los haba atrado.
Un minuto despus la pequea procesin llegaba a destino, una
capilla con una hilera de bancos, un torcido pasillo que serpenteaba en
el medio hacia un altar de basalto asimtrico, y murales, unos
destellos con fosforescencias plateadas, grabadas en bajo relieve en
las paredes y techo. Para sorpresa de Ryld, stas ltimas no
ilustraban la tela Demonaca sino otros infiernos completamente
desprovistos de araas, yochlols, o de la mismsima diosa Lolth.
Aparentemente la Casa que haba habitado una vez all se haba
encomendado a deidades prohibidas. Tal vez esa trasgresin haba
contribuido a su cada.
Los elfos oscuros se acomodaron en los bancos. Aunque
Houndaer y el comn parecan convencidos de las afirmaciones del
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maestro de Tier Breche, no obstante retenan las armas de los recin
llegados.
Tsabrak se acuclill justo debajo de la puerta, extendiendo sus
patas a ambos lados de la entrada.
--Admiro la decoracin --dijo Pharaun--. Sin siquiera esforzarme,
not las imgenes de Cyric, Orcus, Bane, Ghaunadaur, y Vhaeraun.
Bastante buena la seleccin de los poderes patronos para adoradores
discriminados.
--No estamos buscando un nuevo dios --escupi Houndaer.
--Estoy seguro --dijo el mago--. Quizs si fueras lo
suficientemente amable como para contarnos al Maestro Argith y a mi
de que tratan tus grandiosos y gloriosos esquemas. Y por qu no
ahora?
--Por qu ahora? --pregunt el noble.
--Nuestra comunidad ha existido desde hace dcadas --dijo
tajante el artesano--, aunque solo recientemente hemos huido y nos
hemos refugiado aqu a tiempo completo. Antes simplemente nos
juntbamos por una o dos horas cada quince das ms o menos.
--Si eres varn --dijo Houndaer-- y realmente ests insatisfecho
con tu lugar en Menzoberranzan, necesitas alguna especie de refugio,
no?
--Estoy de acuerdo --dijo el mago--. Claro que otros han optado
por una Casa de mercaderes, la Academia o Bregan D'aerthe.
Houndaer escupi.
--Esos son solo lugares para esconderse de las matronas. Esta es
una fortaleza para aquellos que quieren poner patas para arriba a
Menzoberranzan y hacerse con el control. Por qu no? Acaso
nuestros magos e incluso nuestros guerreros no son igual de
poderosos que el clero femenino?
Pharaun sonri burlonamente y dijo:
--Ciertamente lo son ahora que las sacerdotisas han perdido su
magia.
Houndaer pestae:
--Sabes eso?
--Lo he inferido. T tambin lo sabes. De lo contrario, no andaran
por ah rompiendo telaraas simplemente por diversin, sin mencionar
el poner en marcha el plan maestro. Tengo curiosidad de saber cmo
lo descubrieron y si saben porqu.
--No sabemos el porqu --dijo Houndaer, sacudiendo la cabeza--.
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Comenzamos a darnos cuenta de ello cuando un par de nosotros
vimos a unas sacerdotisas morir peleando en la cuadrilla en el
Bauthwaf. Las perras deberan haber usado los hechizos para
salvarse a si mismas, pero no lo hicieron, y adivinamos que era porque
no podan. Despus de eso, mantuvimos nuestros ojos abiertos y
acechamos a unas cuantas del clero para ver qu es lo que haran
para defenderse. Todo lo que averiguamos apoy nuestra teora.
Pharaun suspir y dijo:
--Entonces no estn en contacto con algn informante charlatn
en los reinos de lo divino. Como yo, ustedes meramente observaron y
dedujeron. Que lstima. No se sienten aprensivos, en su ignorancia,
de que Lolth les vaya a renovar la magia a las sacerdotisas en el
momento menos conveniente?
--Tal vez la diosa se haya puesto en contra del clero porque ahora
es nuestro turno de gobernar --dijo el comn.
--Quin puede decirlo? En cualquier caso, esta es nuestra
oportunidad, y la estamos aprovechando.
--Tu oportunidad de hacer qu? --pregunt Ryld--. Hablas como
si tu intencin fuera una revuelta, pero en cambio ests incitando a los
esclavos a un levantamiento.
Houndaer maldijo.
--Saben sobre eso tambin?
--Nos topamos con ello mientras los estbamos buscando
--explic Pharaun. Cepill de vuelta a su lugar una de las hebras de su
peinado. Su blanco cabello brillaba como la carne de un fantasma a la
suave luz de las cavernas--. Como el Maestro Argith not antes, a
primera vista, instigar a las infracriaturas a la revuelta parecera
irrelevante a vuestros objetivos.
--Mira ms profundamente --dijo el noble--. Somos lo
suficientemente astutos como para saber que no podemos derribar el
matriarcado de una vez. Incluso sin sus hechizos, nuestras madres y
hermanas son demasiado poderosas. Tienen demasiados talismanes,
fortalezas y lo ms importante, tropas y vasallos que les sirven por
temor.
--Comienzo a entender, y me disculpo por no darte suficiente
crdito --dijo Pharaun--. Este es simplemente el primer movimiento de
un juego de sava que durar varios aos.
--Cuando las peleas sumerjan Menzoberranzan --dijo Houndaer--
y el clero no lance hechizos para acabar con la revuelta, su debilidad
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ser evidente para todos. Mientras tanto, nuestra hermandad
aprovechar la ventaja del caos para asesinar a aquellas mujeres que
sean el mayor obstculo a nuestras ambiciones. Con suerte, los orcos
se harn cargo de unas cuantas ms. Al final del da, la posicin de
nuestro gnero en el esquema ser considerablemente mejor, y cada
hombre en la ciudad comenzar a aspirar a la supremaca.
En los aos por venir, nuestra sociedad har lo que sea por
disminuir a las mujeres y ponernos en su lugar. Un da, pronto,
veremos a una Casa noble comandada por un hombre y
eventualmente, un maestro en cada Casa. --Sonri y aadi--: De ms
est decir que ser un maestro que pertenezca a nuestra fraternidad.
Voy a disfrutar el gobernar sobre la Casa Tuin'Tarl, y me imagino que
t, Hermano de Sorcere, no le diras que no a prevalecer sobre tu
familia.
Pharaun asinti y dijo:
--Eres demasiado astuto como para haber olvidado que todos nos
hemos convertido en parias...
--Nuestras familias nos darn la bienvenida una vez que los
hayamos debilitado a tal punto que estn desesperados por refuerzos.
Inventaremos cuentos de viajes a los confines ms lejanos de la
Antpoda Oscura o algo as. No les importar cuando estn lo
suficientemente desesperados.
--De hecho, han confabulado todo tan astutamente que solo veo
un potencial problema --dijo Pharaun--. Qu pasara si los goblins y
los gnolls en verdad tienen xito al masacrarlos a todos, o al menos
logran infligir tal dao a nuestra ciudad que la devastacin nos rompa
el corazn?
Houndaer mir fijamente al mago por un momento, luego se ri.
--Por un momento pens que era en serio.
Pharaun hizo un mueca.
--Disclpame. Tengo una perversa tendencia a los chistes en
momentos inoportunos, como podr atestiguar el Maestro Argith.
--Houndaer le sonri a Ryld y dijo--: Pronto lo escuchar atestiguar
que he dominado todas esas lecciones de estrategia que machac en
mi cabeza.
--Lo hiciste --dijo Ryld, y tal vez era cierto. Sus instintos le decan
que este esquema, disparatado como pareca, poda llegar a
funcionar, y se dio cuenta abruptamente que no saba lo que senta
respecto de esta posibilidad.
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l y Pharaun se haban infiltrado entre los fugitivos para
traicionarlos, para aplacar al archimago, y porque el mago Mizzrym
tena una vaga nocin de que podran llegar a lograr un mayor estatus
y poder, y de paso hallar una cura permanente a la anterior
insatisfaccin de Ryld. Pero ahora los conspiradores estaban
ofreciendo un alto rango y un papel en una gran aventura. Quizs,
entonces, los maestros deberan convertirse verdaderamente en los
rebeldes que pretendan ser.
El guerrero lo mir de reojo a Pharaun. Con un movimiento de sus
dedos tan sutil que nadie ms lo habra notado, el mago le signific
una palabra en el lenguaje silencioso: Persevera.
Ryld lo interpret como que su amigo, con su usual perspicacia,
haba adivinado lo que l estaba pensando y lo estaba urgiendo a que
se atuviera a la intencin original. Le dio un diminuto asentimiento con
la cabeza. No saba si Pharaun estaba haciendo una eleccin sabia,
pero se dio cuenta de que ni siquiera estara aqu escuchando esta
charla apocalptica si su amigo no le hubiera pedido su ayuda. Bien,
todo estaba dicho y hecho, Ryld haba bajado de Melee-Magthere para
ayudar al mago a lograr su cometido, y eso era lo que iba a hacer.
Pharaun se volvi a Tsabrak y dijo:
--Presumo que las draraas se han aliado a la conspiracin
porque los chicos les han prometido un lugar de honor en la
esplndida Menzoberranzan que est por venir. Tal vez incluso les
han prometido encontrar la forma de transformarlos nuevamente en
drows.
--Algo as --dijo despreciativamente Tsabrak--. Principalmente,
aquellos que nos unimos lo hicimos por la oportunidad que se nos
presenta de matar a cientos y cientos de sacerdotisas.
--No puedo culparte --dijo Pharaun--. Bien, caballeros, al menos
sus planes son inspiradores. Me alegra que los hayamos buscado.
--Yo tambin --dijo Ryld.
--Por las nicas cosas que todava estoy abrumado --continu el
mago--, son... Syrzan y el Profeta uno y lo mismo? Veo por tu
expresin que s lo son. Quin es... qu es en realidad, y qu poder
usa para cautivar a los goblins?
--Creo que lo ests por averiguar --dijo Houndaer.
Un instante despus, algo zumb en el aire, casi como un ruido,
pero no. En realidad, la sensacin solo exista en la mente. Pharaun
se dio vuelta y Tsabrak se hizo a un lado para revelar la figura
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envuelta entrando por la puerta. Ryld se sinti a punto de desmayarse.
Por miedo a que fuera demasiado tarde, se levant del banco.





_____ 18 _____

Hacia la izquierda de Faeryl haba una dama de hierro hecha con
la forma de un bufn tubular con gorra y campanitas. Las campanitas
parecan reales, y evidentemente sonaran mientras la victima se
retorca dentro. El artefacto con forma de sarcfago apenas estaba
abierto, no lo suficiente como para exponer las estacas de adentro.
Justo al frente, una cadena y un gancho colgaban de una polea,
para enganchar y levantar a un prisionero, y una rueda esperaba para
estirarlo. A la izquierda, un brasero con carbones echaba un
chispeante calor, y una coleccin de caladores, cuchillos y pinzas
colgaban de sus broches. Su Nmesis, el pequeo hombre con todas
esas horribles baratijas, holgazaneaba en ese lugar sentado en una
silla de hierro con grilletes soldados a los brazos y patas.
Eso era todo cuanto poda ver la enviada mientras estaba atada
desnuda contra un poste de calcita. Estaba hambrienta, sedienta y
adolorida de permanecer parada en esa posicin durante horas. Sus
ataduras le irritaban y su cabeza le dola. Sin embargo an no haba
sufrido ninguna de las genuinas torturas que provea este sofocante
stano, y pens que saba el porqu. Un mensajero les haba
ordenado a los torturadores que esperaran a que llegara Triel antes de
comenzar el espectculo.
Faeryl ya haba intentado conversar con el hombrecito y sus
carceleros y haba fallado al querer obtener alguna respuesta de ellos.
No tena nada ms que hacer que luchar para controlar sus
pensamientos. No quera imaginarse todas las cosas que la Baenre le
podra hacer, pero ella misma haba presenciado suficientes torturas
por lo que le era difcil no imaginar las posibilidades. Tampoco quera
preocuparse de la masacre de sus seguidores, pero los recuerdos del
hecho seguan manando dentro de ella.
Rodeados y sobrepasados en nmero, las hijas e hijos de Ched
Nasad haban cado uno a uno. Mientras Faeryl vea la masacre, sus
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ojos le dolan con las lgrimas que se negaba a verter. Naturalmente,
ella no "amaba" a sus sirvientes, pero estaba acostumbrada a ellos,
incluso apegada a algunos de ellos, y saba que sin una comitiva ella
no era nada, solo una sacerdotisa cada en tierra de enemigos,
despojada de su diosa y su hogar por igual.
Luego el hombrecito la haba enfrentado usando su magia para
confundirla y dejarla fuera de combate. Se despert atada al poste de
piedra.
Una puerta cruji, y murmuraron voces. Los instintos de Faeryl le
advirtieron que por fin haba llegado Triel. La embajadora cerr los
ojos, respir profundamente, y dej salir el aire lentamente,
componindose. No demostrara temor. Todo lo que le quedaba era la
dignidad, por poco tiempo ms de todas formas, hasta que sus
captores la rasgaran y la sacaran de ella con fuego.
Con seguridad, Triel y su hijo draegloth aparecieron en la puerta
que aparentemente llevaba a ms precintos saludables del Gran
Terrapln. La matrona Baenre estaba sonriendo. Mostrando sus
colmillos en una mueca, Jeggred la sigui con sus patas de cabra.
El hombrecito se levant y le hizo una reverencia.
--Valas --dijo Triel--. Bien hecho. Te dieron algn problema los
Zauvirr?
--Trataron de escaparse disfrazados --respondi el hombre--. Casi
enga al vigilante pero una vez que se dio cuenta de qu era qu,
todo fue como lo planeamos.
La Baenre le ofreci una bolsa enorme que pareca demasiado
grande y pesada para su diminuta mano.
--Les avisar cuando necesite a Bregan D'aerthe de nuevo --dijo
ella. Valas tom la bolsa, luego hizo una reverencia. Se retir, y Triel
con su monstruoso hijo se dirigieron a la prisionera.
--Buenas tardes, Matrona --dijo Faeryl--, o ya es de maana
ahora?
Se estiraron hacia ella brazos desplegados, garras listas,
mandbulas abiertas, Jeggred se abalanz contra la prisionera. Sin
quererlo, Faeryl retrocedi. Tanto las garras como los colmillos se
detuvieron a menos de un centmetro de su carne.
El draegloth la amenazaba desde arriba, presionndola de cerca,
casi pareca abrazarla como un amante. Recorri su mejilla con una
ua filosa, y luego le levant la cara hacia su bestial hocico. Succion,
y un poco de tibia baba viscosa, mezclada tal vez, con un poco de la
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sangre de ella, gote sobre su frente.
--Ten cuidado --dijo la embajadora con tanta indiferencia como
pudo simular--. Si tu hijo me mata rpidamente, no estropear eso la
diversin?
Jeggred profiri un sonido bajo y rechinante. Faeryl no poda
saber si estaba riendo o gruendo.
Triel dijo:
--Lo subestimas. Es cierto que lo he visto trocear a una docena de
prisioneros en segundos, pero tambin lo he visto pasar das
despellejando, un jirn de carne por vez, a un pequeo nio hada.
Depende de su humor y, de ms est decirlo, de mis instrucciones.
--Por supuesto --dijo Faeryl. El pequeo corte en su mejilla
comenzaba a picar. Jeggred traz la forma de sus labios con su garra,
sin cortarla, no todava--. Espero que el cachorro apreciara el honor.
--Fue difcil de decir --dijo ella--. Y qu tal t? Lo saborears?
--Ah, Exaltada Madre --dijo Faeryl--, tu hija no puede sentir ningn
placer en un honor que no se ha ganado.
Todava presionando los rasgos de la prisionera con su garra,
Jeggred levant una de las manos ms pequeas que, excepto por
estar cubiertas de un finsimo pelo, no parecan distintas de las de un
elfo oscuro comn. Agarr una de las orejas de Faeryl y la retorci, y
ella boque ante la brutal punzada de dolor. Cuando finalmente la
solt, el rgano sigui palpitando y sonando. Se preguntaba si el
draegloth le habra infligido un dao permanente, aunque en realidad
no importaba. En las horas por venir, la sordera sera uno de sus
problemas menores.
--Deseara que no negaras tu culpabilidad --suspir la pequea
matriarca Baenre--. Eso siempre me ha parecido aburrido.
--Aun cuando es cierto? --Faeryl sinti un corte fresco sangrando
bajo su ojo. Aparentemente, cuando Jeggred haba retorcido su oreja,
ella haba envestido contra su garra.
--No seas molesta --dijo Triel--. Estabas huyendo y eso confirma
tu culpabilidad.
--Todo lo que confirma es mi seguridad de que alguien ha
envenenado tu mente en mi contra --replic Faeryl. Jeggred tom uno
de los rizos de su cabello y le dio un fuerte tirn--. Mi aversin a ser
condenada injustamente.
--Pensabas escapar corriendo de vuelta a Ched Nasad?
--pregunt Triel--. Mi palabra tambin es ley all.
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--Cmo lo sabes? --pregunt Faeryl.
Jeggred le dio una bofetada con una de sus enormes manos
luchadoras, echndole la para un costado. Por un momento, la
conmocin le paraliz la mente. Cuando sus sentidos volvieron, sinti
la sangre en su boca.
El draegloth se agach poniendo su bestial cara directamente en
frente de la de ella, y gru:
--Respeta a la elegida de Lolth.
--Mi intencin no es faltarle el respeto --dijo Faeryl--. Solo estoy
diciendo que, por lo que s, cualquier cosa podra estar pasando en
Ched Nasad. Los Cloakers podran haber invadido la ciudad, o podra
haberse hundido en oleadas de lava. Lo dudo, rezo por que no sea
as, pero no sabemos. Necesitamos averiguarlo, y es por eso que me
estaba escabullendo. No era para traicionar al dbil clero de
Menzoberranzan ante un enemigo u otro. Madre de la Lujuria,
tambin es mi debilidad! Acrecentar mi conocimiento, reestablecer la
comunicacin...
--Te dije que haba estado en comunicacin con Ched Nasad
--dijo Triel.
--Para reestablecer una comunicacin confiable... --persisti
Faeryl--, para ser de utilidad y demostrar que soy tu leal vasalla, nunca
una traidora.
Triel escupi.
--Mis sirvientes leales me obedecen.
Faeryl quera lloriquear pero no por miedo, aunque lo estaba
experimentando en cantidad, sino por mera frustracin. Jeggred
recorri con la garra su arteria cartida.
--Matrona --dijo la Zauvirr--, te lo ruego. Djame confrontar a la
persona que habl mal de mi. Dame esa oportunidad de demostrar mi
fidelidad. Es tan difcil imaginar que alguien pueda mentirte? Acaso
tus cortesanos no se difaman unos a otros como medio de ganarse tu
favor? Acaso no es posible que alguien o algo en Ched Nasad te
est mintiendo incluso ahora, dicindote que todo est bien mientras
que los das, luego semanas, despus meses pasen sin una sola
caravana?
Triel vacil, y entonces Faeryl sinti algo de esperanza. Luego la
gobernante de Menzoberranzan dijo:
--Tu eres la mentirosa, y no hars ningn bien. Si quieres que te
muestre algo de compasin, dime a que criatura perteneces. A los
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svirfneblin? Los aboleths? A otra ciudad drow?
--Solo te sirvo a ti, Sagrada Madre.
Faeryl dijo las palabras sin esperanza, porque vio que nunca iba a
convencer a la Baenre de su inocencia. Era demasiado difcil para
Triel estar a la altura de su predecesora, demasiado difcil, gobernar
en estos tiempos desesperados, demasiado difcil para tomar
decisiones. No iba a repensrselo sobre una de las pocas que se las
haba arreglado para escurrrseles, no importa cuan tonto fuera.
Jeggred abofete a Faeryl y sigui abofetendola hasta que ella
perdi la cuenta de las cachetadas. Finalmente el tiempo pareci
saltar de alguna manera, y l no la estaba golpeando ms. Porqu se
molestara? Ya le haba sacado todas las fuerzas. Se habra cado si
no fuera por las cuerdas que la sostenan. Un diente roto se le haba
quedado bajo la lengua y todo lo que pudo hacer fue escupirlo.
--Te lo dije --ladr el draegloth--, respeto!
--Soy respetuosa --resopl Faeryl--. Es por eso que digo la verdad
cuando sera ms fcil mentir.
Triel lo mir hacia arriba a su hijo y dijo:
--La princesa Zauvirr no te distraer de tus deberes.
Jeggred inclin su cabeza.
--No, Madre.
--Pero en los momentos en que no te requiera --continu la
matrona--, puedes disponer de la espa como creas necesario. Si te
dice algo interesante, comprtelo, pero el objetivo de tus esfuerzos es
el castigo, no la interrogacin. Dudo de que tenga algo importante que
confesar. Ya sabemos quienes son nuestros enemigos.
--Si, Madre. --El semi demonio se agach, y se inclin
directamente a la cara de Faeryl, y dijo:-- Puedo hacer que la diversin
dure. Ya vers.
Sac su larga y puntiaguda lengua y lami la sangre de su cara.
El miembro era tan spero como la de una bestia.

* * *

La figura en la capilla tena una cabeza bulbosa con enormes y
protuberantes ojos, una carne seca y arrugada, y cuatro tentculos
contoneantes que le rodeaban y oscurecan la boca. Su cuerpo tena
proporciones y articulaciones diferentes a las de un drow, y haba
desarrollado manos de tres dedos. Un surtido de talismanes y
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amuletos llameaban con extraos encantamientos.
Pharaun no tena dudas de que Syrzan era un miembro de las
especies dotadas psquicamente llamadas illithids. En concreto, era
una de las pocas de esa criaturas que seguan el camino de la
hechicera y que posteriormente se haba transformado en una entidad
no muerta conocida como un alhoon. La cosa era de seguro
prodigiosamente poderosa, inmune a los estragos del tiempo, y
completamente capaz de leer las mentes de los maestros y descubrir
la traicin que yaca dentro.
Al igual que Pharaun, Ryld se haba levantado de golpe de su
banco. El fornido guerrero vol hacia Houndaer, en un intento de
recuperar sus armas. Pharaun, quien pens que necesitaba sus
componentes para los hechizos, igual de valiente, se lanz tras su
amigo.
El maestro de armas le dio un puetazo a Houndaer que lo volte
de su banco y agarr a Splitter. Gir, buscando la siguiente amenaza,
y casi derrib a su maestro compaero con la espada.
Pharaun busc su capa, y luego se dio cuenta de que el modesto
compaero de Houndaer estaba cantando un arpegio sin palabras.
Si Pharaun hubiera estado usando su piwafwi con sus
encantamientos protectores, se podra haber resistido a la cancin,
pero en cambio, su poder penetr en su mente. Se ri
compulsivamente, incontrolablemente, y retrocedi tambalendose.
Finalmente, cay de rodillas, con sus msculos del estmago
adoloridos y contrados.
Haba sospechado que el indescifrable hombrecito era ms de lo
que pareca, un formidable combatiente empleando una apariencia
blanda para bajarle la guardia a sus adversarios, y haba estado en lo
correcto. El "artesano" era en realidad un bardo, un lanzador de
hechizos que trabajaba sus maravillas a travs de la msica. Con los
dientes apretados, Pharaun reprimi el impulso de rer. Boqueando,
levant la cabeza y mir a su alrededor. El bardo estaba
simultneamente extrayendo su daga encantada y comenzando otra
cancin, esta vez en un tono falsete.
Houndaer estaba de pie luchando con Ryld, entrechocando sus
espadas. Al final de la habitacin, Tsabrak, alternando sus ocho patas
con inquietud, le apuntaba a Pharaun con una flecha, mientras, en la
entrada, el alhoon simplemente estaba parado y solo sus tentculos se
movan, aparentemente contento de dejar que sus compatriotas
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rectificaran las cosas.
Pharaun se tir a un costado. La flecha le err, chasqueo y rebot
en el piso. El mago choc contra la piedra, y un muro de oscuridad se
interpuso entre el y su enemigo. Movindose con una gracia silenciosa
y practicada, se arrastr.
Algo restringi la mente de Pharaun, debilitando su voluntad y
privndolo de la habilidad para moverse. El ente azotador no haba
estado inactivo despus de todo. Syrzan haba utilizado simplemente
su fuerza psquica en lugar de su magia y por ello no haba necesitado
contorsionar sus manos de tres dedos en pases arcanos. El muro de
oscuridad no le era un impedimento, el Profeta haba buscado y
alcanzado el intelecto de Pharaun, y le asest un golpe devastador.
La barricada de oscuridad desapareci. Syrzan deba de haber
empleado un poco de contra-magia para disiparla y al hacerlo, le
proporcion a Pharaun un vistazo del espacio ms all. Ms bien para
su sorpresa, Houndaer todava estaba vivo, quizs porque Tsabrak,
habiendo descartado su arco y empuado una espada ancha, haba
venido a pelear a su lado. Los dos conspiradores estaban tratando de
atrapar a Ryld entre ellos, generalmente una tctica efectiva, pero el
piwafwi del maestro, la armadura enana y su proeza lo haban
preservado del dao. El Tuin'Tarl hizo un corte sin ganas, y Ryld,
reconociendo lo que era, no reaccion. Con la palidez fosforescente
de los grabados de la caverna brillando sobre sus desnudos
miembros, Tsabrak escupi veneno sobre su espada.
El bardo llev su cntico chirriante a un crescendo, cruz sus
piernas, y apret sus brazos fuertemente contra su torso, anudndose.
Con la ayuda de su anillo, Pharaun vio una palpitacin luminosa
de magia volar desde el cantor hacia Ryld.
Incluso poda ver lo que intentaba hacer. Se supona que su
amigo se contorsionara en una inevitable imitacin de las posturas
restrictivas del bardo. Pero, fuerte de espritu, Ryld resista la
compulsin sin darse cuenta de que lo estaba pasando.
El maestro de armas false un corte a la cabeza de Houndaer,
luego gir y se zambull. Se desliz entre las patas de Tsabrak,
alejndose de la draraa y Houndaer para poder cargar contra Syrzan.
Reconoci que el alhoon era el ms peligroso de sus enemigos, a
pesar de que el illithilich no lo haba atacado todava.
Syrzan busc en uno de sus bolsillos y sac un frasquito de
cermica. Agit la botella de derecha a izquierda, una docena de
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orbes de brillantes llamas se materializaron en su estela. Salieron
disparadas hacia Ryld en una lnea recta y explotaron una detrs de la
otra, estallando rpidamente como el redoblar de un tambor infernal.
El resplandor era deslumbrante. Por un momento, Pharaun no
pudo ver nada, y reconstrua la imagen de Ryld a travs de las
burbujas que flotaban de los ecos de su imagen. Su amigo pareca
ileso. Todava estaba cargando contra el alhoon y a solo una distancia
de espada de alcanzarlo.
Syrzan us sus arrasadores poderes mentales. Aunque el lich no
haba dirigido su ataque directamente hacia l, Pharaun sinti el roce
del mismo. Era como una salpicadura de cenizas calientes quemando
su cerebro. Ryld se cay.
Syrzan observ al guerrero cado por un momento, evidentemente
asegurndose de que realmente estaba incapacitado, y luego se
aproxim a Pharaun. A pesar de la larga falda de su bata, haba algo
notablemente extrao respecto a su modo de andar, como si sus
piernas se doblaran en muchas partes. De cerca, exudaba un leve
hedor parecido al de pescado podrido. Sus vestiduras, una vez de
calidad principesca, estaban deshilachadas y manchadas.
Con un dedo le toc la frente a Pharaun y, de repente, estaban en
otro lugar.








_____ 19 _____

La Antpoda Oscura era ilimitada, sus misterios infinitos, y a pesar
de los siglos de haber seguido lo que fuera que despertara su
curiosidad, Pharaun nunca haba visto una ciudad illlthid. Salvo por la
escasez de habitantes, pens que haba llegado a una.
Los artesanos haban grabado las paredes y columnas de la
cpula en masas esponjosas imitando el tejido cerebral, luego
cubrieron los convoluciones con lneas de runas. Charcos de fluidos
clidos salpicaban el suelo. Perfumada con sal, la barca se arrastraba
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y vibraba con una fuerza mental que incluso una inteligencia no
psquica poda sentir vagamente como un susurro extrao,
incomprensible pensamiento en el fondo de la mente.
Pharaun reconoci que la caverna era en cierto sentido una
ilusin, pero eso no la haca menos interesante. Nada le habra
gustado ms que explorar mejor cada rincn y grieta. Haba, como
arraigado, un profundo sentido de bienestar, una jovial indiferencia no
ms genuina que el paisaje, pero igualmente seductora. Tendra que
combatirla.
Se volvi, vi a Syrzan parado a unos cuantos pasos, y proyect
dardos de fuerza, un hechizo que solo necesitaba palabras de poder y
un revoloteo de manos. A medio camino de su blanco, los punzantes
haces de fulgor azul se paralizaron en el aire, cayeron al suelo y se
convirtieron en cosas inconsistentes como sanguijuelas o renacuajos,
los cuales, chillando telepticamente se escurrieron hacia el charco
ms cercano.
--Tus hechizos no darn resultado aqu --dijo Syrzan en los tonos
ricos y apremiantes del Profeta.
--Lo sospechaba, pero tena que intentarlo. Estamos dentro de tu
mente?
--Ms o menos.
Syrzan se le acerc. A un costado, el lquido chapoteaba y
burbujeaba mientras los renacuajos se revolcaban.
--Estamos conversando en mi refugio especial --dijo el arrasador
de mentes no muerto--, pero todava estamos en la capilla del hereje.
En esa realidad estoy reprochando a Houndaer por haberte trado a
pesar de que le haba dicho que era peligroso, y tu estas inconsciente.
--Fascinante --dijo Pharaun--, y supongo que trajiste a mi espritu
dentro de este sueo para una charla cara a cara.
--Esencialmente --dijo el alhoon. Incluso en este dominio
fantasmal, ola vagamente a pescado en descomposicin--. En
realidad esta es una forma de leer la mente. No podrs mentir.
El Maestro de Sorcere se ri entre dientes.
--Algunas personas diran que no podra hablar para nada.
Los magos comenzaron a caminar uno al lado del otro. El
ambiente se senta amigable.
--Cmo es que --pregunt Syrzan-- viniste en busca de mis
socios y de mi?
Pharaun se lo explic. No vio que esto pudiera causar ningn
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dao.
Cuando termin, el illithilich dijo:
--No pudiste preveer mi clase particular de poder.
--Lo entiendo ahora. Cautivas a las infracriaturas a travs de una
hbil combinacin de hechicera y las artes de los arrasadores de
mentes, y yo carezco de la capacidad innata para dominar esta ltima.
Lo que es ms, tus conspiradores no saben nada de las dificultades de
las sacerdotisas. --Pharaun lade la cabeza--. O quizs t si, Maestro
Lich.
--No --dijo Syrzan, los tentculos de su boca retorcindose--. Al
igual que los otros, s lo que ha pasado pero no el porqu.
--Entonces no hay nada de lo que buscaba encontrar. --Pharaun
se ri y dijo:-- Mi hermana Sabal una vez me dijo que la agudeza de
un drow astuto poda llevarlo a hacer locuras que nadie ms se
atrevera a hacer... pero eso como sangre que se va con el arroyo.
Qu hay de ti? Qu cosa en el ancho mundo a movido a una
criatura como t para aliarse con una banda de inconformistas
Menzoberranyres?
--Buscas informacin que puedas usar en mi contra.
--Bueno, en parte... --Pharaun tuvo que hacer una pausa cuando
una ola de fuerza psquica de uno de los charcos ms grandes lo
mare y amenaz con llevarse sus propios pensamientos--. Si me dan
la oportunidad en el ms improbable de los casos. Aunque
mayormente, solo soy curioso. Tu eres un mago. Seguramente
compartimos ese rasgo aunque nada ms tengamos en comn.
Syrzan se encogi de hombros, los angostos hombros debajo de
su rada bata movindose ms alto de lo que lo haran los de un drow.
--Bueno --dijo el alhoon--. Supongo que no har ningn dao
iluminarte un poco y hace bastante tiempo que no he tenido la
oportunidad de conversar con un colega con verdadero talento. No es
que seas mi igual, ningn elfo o enano podra serlo nunca, pero ests
muy por encima de cualquiera de los aliados de Houndaer.
--Tus palabras de amabilidad me conmueven.
Los dos hechiceros cruzaron un puente, una extensin de piedra
caliza arqueada sobre uno de los brillantes charcos.
--Los elfos oscuros toleraran un lich --dijo el alhoon, una nota
melanclica entrando en su voz musical y ciertamente artificial--. Los
Illithids no lo haran. En general odian la idea de la magia, una
disciplina extranjera tan potente como las habilidades psquicas que
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constituye nuestro derecho de nacimiento. Aun as, toleraran un
limitado numero de magos mortales, aquellos de nosotros atrados a la
magia a pesar del estigma, por las ventajas que aportamos. Pero la
idea de magos que no mueren, perdurando por milenios, amasando
poder arcano en el nterin, los aterra.
--Entonces el da que alcanzaste tu inmortalidad --dijo Pharaun--,
abandonaste tu tierra para siempre, o al menos hasta el da que la
puedas conquistar.
Los dos magos se detuvieron en el punto ms alto del puente y
miraron una extensin de fluido tibio y brillante. Pharaun noto que la
cosa ondeaba y flua despaciosamente, como si fuera ms espesa que
el agua.
--Ciertamente --dijo Syrzan--. Esperaba manejar mi partida con
discrecin, pero de alguna manera la gente de Oryndoll presinti mi
metamorfosis. Durante dcadas me persiguieron como un animal y viv
como uno de los salvajes de la Antpoda Oscura. Aquellos tiempos
fueron difciles. Incluso los no muertos ansiamos el confort de la
civilizacin. Finalmente Oryndoll se olvido de mi o se dio por vencido.
Eso fue una mejora, pero aun as no tena hogar.
--He escuchado --dijo Pharaun--, que existen uno o dos enclaves
de illithiliches. Buscaste alguno de ellos?
--Busque durante noventa aos y encontr uno --replic Syrzan,
sonando levemente ofendido de que su prisionero se hubiera
adelantado en la historia--. Por un tiempo, habite all pero pelee con
los alhoons ms antiguos, quienes se consideraban los lideres del
resto. Reconduje ciertas investigaciones que ellos tenan olvidadas, en
su ignorancia y timidez.
El Maestro de Sorcere se ri y dijo:
--Si no puedes encontrar en tu corazn, asumiendo que un
illithilich conserve el rgano, que somos iguales, debes al menos
conceder que somos espritus emparentados. No estabas pescando al
demonio Sarthos, verdad?
--No --dijo Syrzan bruscamente--. Ser suficiente decir que si no
fuera por la mala suerte, habra usurpado el lugar del lich ms antiguo
de todos, pero como sucedieron las cosas, tuve que huir al desierto,
un merodeador solitario una vez ms.
--Seguramente encontraste a alguien a quien esclavizar.
Pharaun noto que el aire en la caverna se haba vuelto ms fro.
Quizs en respuesta a los sombros comentarios de su hacedor.
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--Encontr pequeos campamentos --dijo Syrzan--. Una familia de
goblins aqu, una docena de trogloditas por all. Los us, los agot,
uno por vez, pero ningn agujero infestado con un puado de brutos
poda darme los que realmente ansiaba. Anhelaba una ciudad
poblada, llena de esplendores y lujos, sobre la cual pudiera gobernar,
y desde la cual pudiera conquistar un imperio. Pero lograrlo exceda
incluso mis poderes.
--O los mos --dijo Pharaun--, aunque cueste creerlo. Entonces,
codiciando lo que no podas tener, espiaste las ciudades de la
Antpoda Oscura, verdad, o una de ellas de todas formas. Posaste tu
ojo en Menzoberranzan.
--Si --dijo Syrzan--, he observado a tu pueblo por largo tiempo.
Descubr a sociedad de hombres renegados hace unos cuarenta aos.
Ms recientemente, observ las debilidades de las sacerdotisas;
ningn elfo oscuro podra esconder semejante anomala de un
observador con mis talentos. Influ sobre los potenciales rebeldes y me
las apae para descubrieran lo mismo, luego emerg de entre las
sombras y les ofrec mis servicios.
--Porque --pregunt Pharaun--. Tus colaboradores son drows, y tu
eres, si me perdonas la franqueza, miembro de una especie inferior.
Salido de las alimaas, realmente. No esperars que Houndaer y los
muchachos honren un pacto contigo una vez que el premio haya sido
ganado. Los elfos ni siquiera se tienen fe entre ellos.
--Afortunadamente, el premio no ser ganado en dcadas, y
durante esos aos, trabajar sutilmente para imponerles mi voluntad a
mis asociados. Mucho antes de que asuman el mando de la ciudad, yo
los estar dominando a ellos.
--Ya veo. Los tontos te han abierto la puerta, y ahora aquello que
no podras haber conquistado nunca desde afuera lo subyugars
desde adentro, extendiendo la red de compulsin ms y ms lejos,
asumo, hasta que todos los Menzoberranyres sean esclavos mentales
marchando al ritmo de tu tambor.
--Obviamente entiendes los fundamentos de la sociedad illithid
--dijo Syrzan--. Tamben probablemente sabes que preferimos cenar
con los cerebros de los menos sensibles y que compartimos los gustos
por la tortura de tu raza. Aunque, algunos de tus compaeros le ira
muy bien. No puedo comerlos o arrasarlos a todos no?
--No a menos que quieras terminar siendo rey de fantasmas y
silencio. Y de donde, si puedo preguntar, vienen estas bombas de
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fuego con piedras ardientes?
--Menzoberranzan no es la nica ciudad drow que posee hombres
ambiciosos --dijo el illithilich.
Pharaun se quedo momentneamente sin palabras.
--Otra ciudad drow...
--Ahora es tu turno de satisfacer mi curiosidad --dijo Syrzan,
interrumpiendo la ensoacin del drow.
--Vivo para la oportunidad. --Dijo Pharaun.
--Cuando Houndaer y los otros explicaron nuestros planes,
realmente consideraste unirte a nosotros?
Pharaun sonri y dijo:
--Casi por un cuarto de segundo.
--Por que rechazaste la idea? No eres ni ms credo ni menos
ambicioso que los otros drows.
--O illithid, arriesgara yo. Porque entonces me mantuve firme en
mi propsito de traicionarte por Gromph? --El elfo oscuro ms delgado
extendi sus manos--. Por muchas razones. Una, soy un mago
notable, si puedo decirlo yo mismo, y en Menzoberranzan nosotros los
magos tenemos nuestra propia jerarqua tcita. En los ltimos aos,
he canalizado mis aspiraciones a eso. Si llegara a la cima, me hara
una personaje casi tan exaltado como una suma sacerdotisa.
Syrzan removi sus tentculos, un gesto que demostraba
impaciencia, y una escama de piel se le cay. A diferencia del pellejo
baboso de los arrasadores de mentes, la carne del lich era seca y
estaba cuarteada.
--Los renegados estn tratando de posicionarse por encima de las
mujeres --dijo la criatura no muerta.
--Entiendo eso, pero dudo de que vaya a funcionar como lo
planearon, o incluso como t lo planeaste.
--Tu crees que las sacerdotisas son tan formidables, incluso
desprovistas de sus hechizos?
--Oh, son poderosas. Muy bien podran extinguir esta pequea
sociedad. Aunque por el momento, me preocupan ms las
infracriaturas. Te das cuenta de la cantidad de goblins que hay, cuan
fervientemente nos odian incluso desde antes de que los
enloquecieras, o cuan peligroso es tu fuego consumidor de piedras?
Podra pasar que despus de la revuelta, nos quedemos sin una
Menzoberranzan que gobernar.
--Tonteras. Los orcos tendrn su momento y luego tu gente los
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masacrar.
Pharaun suspiro.
--Eso es lo que mis compaeros me siguen diciendo. Deseara
que tu consenso me reconfortara, pero no lo hace. Esa es una de las
desventajas de considerarte ms astuto que los dems.
--Te lo aseguro, los orcos no podrn prevalecer.
--Al final, ellos destruirn parte de la adorable arquitectura que
esculpieron los fundadores de la misma roca viva, y establecern un
desafiante precedente para las futuras generaciones de esclavos. Tus
planes no solo daarn a las sacerdotisas sino a la misma
Menzoberranzan, y no lo apruebo. Es desastroso e inepto. Solo un
tonto estropeara el tesoro por el que esta peleando por adquirir.
Con un tono desdeoso, Syrzan le dijo:
--No te habra tomado por un patriota.
--Extrao, no? Te dir algo ms extrao todava. A mi modo, yo
tambin soy un hijo devoto de Lolth. Oh, nunca ha evitado que persiga
mis propios fines, incluso he sobrepasado el punto de matar a una o
dos sacerdotisas, pero aunque lucho por mi preeminencia personal,
nunca buscara hacer caer todo el orden social que ella estableci.
Ciertamente no conspirara para colocar a su gente elegida y a la
ciudad bajo el gobierno de una criatura inferior.
--Incluso los dioses mueren, drow. Tal vez Lolth ya no existe ms.
Si en verdad Menzoberranzan es el reino mortal que ella ms ama,
por qu entonces los abandonara?
--Una prueba? Un castigo? Un capricho? Quin puede
decirlo? Pero dudo que la Reina Araa este muerta. La vi una vez, y
no me refiero a la manifestacin que visit Menzoberranzan durante
los Tiempos de Conflicto. He posado mis ojos sobre la Madre Oscura
en su mayor esplendor de majestuosidad y divinidad, y no puedo
imaginar que nada pueda echarla abajo.
--Has visto a la Reina Araa?
--Pens que te interesara eso --dijo el mago--. No fue mucho
despus de que me graduara de Sorcere, regres a casa para servir a
mi madre, y me puse de lado de mi hermana Sabal contra su gemela
Greyanna. Una noche, una delegacin de sacerdotisas vino al castillo
de nuestra estalactita. Triel Baenre misma diriga la expedicin, ella
era la Seora de Arach-Tinilith en aquellos das, y haba trado a
dignatarios de las Casas de Xorlarrin, Agrach Dyrr, Barrison
Del'Armgo, y de otras notable familias. Fue un acontecimiento,
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especialmente para m porque todas estas grandiosas damas haban
venido a arrestarme.
Nunca descubr si Greyanna haba instigado el asunto. Era el
tipo de cosa que ella habra hecho, pero no necesariamente tendra
que haber sido ella. No le daras mucho crdito, pero en aquellos das,
yo era considerado un insolente, un granuja engredo, un tanto lejano
del modesto y manso caballero que ves ahora frente a ti. Muchas de
las del clero deben haberme valorado como prescindible.
--Eso es lo que le pas a Tsabrak --dijo Syrzan--. Las
sacerdotisas lo arrestaron, lo convirtieron en una draraa, y lo
expulsaron.
--A veces encuentran castigos ms inmundos --dijo Pharaun--,
pero primero te examinan para determinar tus verdaderos
sentimientos. Yo esperaba que mi madre interviniera. Ella era una de
las grandes Matronas de Menzoberranzan, y yo poda aadir unos
puntos en favor de la Casa Mizzrym pero no dijo una palabra.
Tal vez crea que tena algo que ver con el asunto o era reticente
a contradecir a la Baenre. Quizs simplemente encontraba mi
situacin divertida. Miz'ri es as.
Como fuera, las sacerdotisas me arrojaron a un calabozo y me
interrogaron empleando ltigos y otros juguetes. De alguna manera
me las arregle para resistir la urgencia de hacer una confesin falsa
meramente para detener el dolor. Un compaero mago hecho un
hechizo para leer la mente y solo se dio contra las defensas que la
mayora de los magos erigimos para proteger los pensamientos.
Imagino que un illithid las hubiera atravesado fcilmente, pero l no
estaba a la altura del desafo.
--Entonces, pasaste la prueba? --pregunt Syrzan.
--Ah, no --se ri Pharaun--. Las examinadoras estimaron que los
resultados eran dudosos y consecuentemente le pidieron a un poder
mayor que hiciera la determinacin. Me acostaron en un altar de
obsidiana, realizaron una danza, cantaron un lamento fnebre, se
mutilaron mutuamente y la cmara de tortura desapareci. Pensars
que habra estado alegre de ello, no? Pero los nuevos alrededores
no eran menos ominosos.
Los captores de Pharaun haban ignorado su anillo plateado,
obviamente pensando que era una simple joya, si es que la haban
notado. Tan pronto como haba visto a Syrzan, l haba descubierto su
magia operando incluso dentro de los confines de la fantasmal
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creacin del lich. Forz una idea en su subconsciente y sigui
parloteando.
--Las sacerdotisas me haban drogado para evitar que me
resistiera a sus atenciones, luego me usaron con considerable
brutalidad. Me tom un tiempo levantar mi golpeada cabeza y mirar
alrededor. Cuando lo hice, percib que estaba recostado sobre un
enorme objeto con la forma de un pentagrama, hecho de una
sustancia que era a la vez liviana pero fuerte como una adamantina.
De lo contrario se habra desintegrado bajo su propio peso. Ms all,
mi asentadero se fusionaba con otros ngulos del mismo tipo, que se
conectaban con otros ms, y el patrn se extenda a lo largo, me di
cuenta de pronto, para formar una telaraa de una complejidad
perturbadora, lo suficientemente enorme como para hacer un mundo.
Si estaba atado a algo, las amarras estaban muy lejos para que yo las
pudiera ver. Tal vez seguan as interminablemente.
--La Telaraa demonaca --dijo Syrzan.
Pharaun examin subrepticiamente los talismanes de su captor,
usando la magia del anillo de plata, tratando de descubrir cual le
permitira al illithid enviar un "Llamado" psquico a cada orco y goblin
de Menzoberranzan.
--Muy bien --dijo el mago--. Veo que estabas prestando atencin
cuando tus maestros discurseaban sobre los diversos planos de
existencia. De hecho estaba exiliado a ese nivel del Abismo donde
habita Lolth. Record escuchar que las hebras de la telaraa eran
huecas y que mucha de la vida del lugar exista dentro de ellas.
Bueno, ciertamente no poda ver ninguna fuente de comida o agua por
fuera, ni decir de un portal que me llevara a casa, por lo que, todava
atolondrado y enfermo por las atenciones del clero, comenc a
arrastrarme y a buscar la forma de entrar.
Eventualmente habra encontrado alguna pero se me acababa el
tiempo. La hebra por la que estaba transitando comenz a temblar.
Mir alrededor y la vi aproximarse rpidamente hacia m.
--A Lolth? --pregunt Syrzan.
--A quien ms? Sus sacerdotisas dicen que viaja por sus
dominios en una fortaleza de hierro mvil, pero debe de haberla
dejado atrs ese da. Contempl a la diosa en persona en la figura de
una araa tan enorme como el Gran Montculo de los Baenre. Se les
ha aparecido a los otros con la misma figura solo que ms pequea,
pero era colosal cuando vino a por m.
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Estaba aterrorizado, pero que poda hacer al respecto?
Correr? Pelear? Cualquier esfuerzo habra sido absurdo. Ejercit la
nica opcin sensata. Me acuclill en la punta de la hebra y me cubr
los ojos.
Ah, pero ella me neg el consuelo de la ceguera. Su voluntad me
tom y me forz a mirarla. Ella se asomaba sobre m
amenazadoramente, mirndome con un circulo de ojos rubes
luminosos. Sent como si su mirada no solo me estuviera perforando
sino disolvindome. La sensacin era intolerable, quera morir, y en
cierta forma me concedi el deseo.
Sus piernas eran inmensas, pero se afinaban en las puntas y
movindose con una delicada precisin, ella usaba los dos miembros
delanteros para cortarme en pedazos. Me mat el proceso? No lo s.
De seguro que tendra que haberlo hecho, pero si perd mi vida, mi
espritu se demor en mi carne dividida, sufriendo todava el horror y el
dolor.
Mi alma estaba consciente tambin de su propia destruccin. De
alguna manera, mientras la Reina Araa despedazaba mi carne y
huesos, estaba cortajeando mi mente y mi espritu tambin. Me
fastidia no poder describir como me senta. Provengo de una raza de
torturadores y hechiceros pero aun as carezco del vocabulario. Basta
decir que no era placentero.
Al final, cada aspecto de mi ser yaca en pedazos delante de
ella, para la inspeccin, me doy cuenta de ello ahora, aunque estaba
en tal agona y terror que no lo entend en ese momento. Una vez que
se hubo hartado de observar, me volvi a armar.
Todava cuidando de no traicionarse, manteniendo su mente
concentrada en la historia, Pharaun decidi que era el triangulo el que
potenciara la Llamada del alhoon. La cuestin ahora era que hacer
con ello. El verdadero broche colgaba del pecho del cuerpo fsico de
Syrian, all en el mundo material. El que estaba en el interior de su
mente era una especie de eco. Una analoga. Quitndoselo le
privara a Syrzan de algo?
Pharaun continuo.
Piensas que ella reconect cada sutil coyuntura de mi intelecto
y espritu exactamente como haban estado antes? En el transcurso
de los siguientes aos, pase una buena cantidad de tiempo cavilando
sobre esa pregunta en particular, no encontr respuesta, pero no
dejemos que eso nos detenga.
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Despus de que la Madre de las Lujurias me remendara, me
arroj de vuelta a mi realidad nativa, de vuelta al altar, de hecho,
indicando as que me haba encontrado aceptable. Me imagino que el
clero estaba desilusionado, nunca he sabido de que un inquisidor se
alegre de la absolucin de un sospechoso.
Quizs se consolaron un poco al descubrir que me haba vuelto
loco del todo. Me llevaron de vuelta con mi familia, quienes me
amarraron a una cama y debatieron si no sera ms conveniente
sofocarme con una almohada, Sabal era mi guardiana y defensora. No
poda permitirse perder a su aliado ms fiel.
Saltemonos todas las alucinaciones y delirios, si? Con el
tiempo, mi sano juicio regres, y rememorando mis experiencias en el
Abismo, me di cuenta de que mientras Lolth era infinitamente
espeluznante y maligna, era al mismo tiempo trascendentalmente
hermosa. Simplemente haba estado muy perturbado como para
reconocerlo en su momento.
La magia de ambos el anillo y el broche haba acompaado a los
soadores en el sueo. De lo contrario, Pharaun no podra haber visto
el triangulo brillando. Entonces, si l dispona del talismn en ese
lugar, su contraparte en la mundana realidad se vera despojado de
sus encantamientos.
Posiblemente no, pero el Maestro de Sorcere senta que tena que
arriesgarse. Dudaba de que tuviera otra oportunidad.
--Ciertamente ella ejemplificaba el poder supremo al cual todos
los elfos oscuros, particularmente los magos, aspiran --divag el
drow--. Me sent inspirado por nuestra patrona. Ella es digna de
nosotros al igual que nosotros dignos de ella.
--Ella te impresion --dijo Syrzan, los tentculos de la boca
contonendose--, al igual que incluso la ms banal de las deidades
puede intimidar a un mortal. Aun as, eres un estudioso de los
misterios. Deberas saber que hay poderes ms grandes que Lolth,
entidades que si lo ven conve...
Pharaun le arrebat el broche triangular de marfil del la rada bata
del arrasador de mentes para tirarlo sobre el enrevesado parapeto al
borde del puente. El adorno no se rompi. En su desesperacin, movi
su brazo hacia atrs para arrojarlo. Tal vez el illithilich tendra
dificultades para recuperarlo del lbrego charco de abajo.
Una fra y dura mano lo tom del cuello y lo retorci hasta abajo.
No se poda resistir. En la realidad que Syrzan se haba creado para
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si, era tan fuerte como un titn.
El lich le arranco el broche de la mano de Pharaun y lo guard en
su bolsillo. Aferr al elfo oscuro con ambas manos, acerco su cabeza,
y envolvi el crneo del mago con sus contoneantes tentculos de la
boca.
Pharaun saba que esta era la forma en que los devoradores de
mentes se alimentaban. Introducan sus miembros en cualquiera de
los orificios que le fueran ms convenientes y les extraan el cerebro a
sus vctimas.
Se preguntaba que pasara cuando Syrzan sometiera a su ser del
sueo a semejante tratamiento. Perecera su cuerpo fsico, o
sobrevivira como una cscara viviente pero sin mente?
--No te gusto mi historia? --jadeo Pharaun. El asidero del lich lo
estaba dejando sin aliento--. Parecas bastante fascinado. Es por eso
que tena la esperanza de tomarte por sorpresa.
--Me pusiste las manos encima! Yo no permito eso!
La voz meliflua del Profeta se estaba encrespando en una fea
combinacin de siseos y zumbidos. Los tentculos lo estrujaron ms
fuerte.
--Tcnicamente no son mis manos --dijo Pharaun. Diosa, se
senta como si su crneo fuera a estallar en pedazos!-- Ya que todo
esto es imaginario.
--Vas a decirme como supiste que amuleto agarrar.
--Mi anillo. Me permite ver e interpretar los patrones de la fuerza
mgica. Ningn mago debera andar sin uno de estos.
--Fuiste un tonto al tratar de combatirme en mi mundo privado.
No te das cuenta que dentro de mi propia creacin, yo soy un dios?
--Estoy muerto de todas formas --replic Pharaun--, y cuando un
drow sabe que su vida esta perdida, inclina sus pensamientos a la
venganza.
--Pero estas equivocado. --Syrzan aflojo el asidero de sus
tentculos y dijo--: No voy a matarte. Eso sera un desperdicio. Como
has observado, mi objetivo es esclavizar toda Menzoberranzan.
Ciertamente t, con todos tus talentos, sers un esclavo muy til. Si no
me hubieras maltratado, tu sumisin podra haber sido relativamente
liviana, ya que disfruto de la compaa de otros magos. Ahora me
temo que no lo vas a disfrutar en lo ms mnimo.
El dolor desgarr la cabeza de Pharaun. Grit.

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_____ 20 _____

--Djame hacerlo --gru Houndaer.
Con su cimitarra lista, camino hacia Ryld. El Maestro de
Melee-Magthere trat de levantarse pero no pudo. Como estudiante en
la Academia y en los aos posteriores, haba estudiado tcnicas para
trascender el dolor, pero nunca haba sentido algo comparado con el
golpe invisible que el no muerto illithid le haba asestado. Haba sido
como una lanza traspasando su mente.
Syrzan emergi de su trance momentneo y dijo:
--No.
Houndaer se volte.
--No? --pregunt--. Tenias razn sobre ellos. Obviamente.
--Y confo --dijo el lich, sus tentculos de boca retorcindose--, en
que recuerdes quien tiene mejor juicio de los dos. Ahora que ya estn
aqu, sin embargo, podran muy bien servir a nuestra causa tal como
esperaste que lo hicieran. Es cuestin de acomodarles las mentes.
El bardo levant una ceja y pregunt:
--Puedes hacerlo?
--Si --dijo Syrzan--, pero no instantneamente, y no ahora.
Necesito mi fuerza para hacer la Llamada.
Sac el anillo plateado de Pharaun del dedo del drow
inconsciente.
--Encirrenlos mientras tanto --ordeno el alhoon.
--Muy bien --dijo Tsabrak--. Espero que lo arregles de manera tal
que todos podamos controlarlos.
l tambin avanz hacia Ryld. El maestro de armas lucho una vez
ms para levantarse. Alguien lo aporre con la parte chata de la hoja
en la cabeza, y toda la fuerza se le derramo como vino en una copa
volcada.
Los siguientes minutos fueron borrosos. Houndaer, Tsabrak, el
bardo y otro renegado llevaron a los cautivos a una celda. Tena la
misma mugre y el aire de desolacin de la mayora del resto del
castillo, pero alguien, exhibiendo el sentido de prioridades propias de
un elfo oscuro se haba tomado el trabajo de remodelar las cerraduras
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y cadenas. Los canallas despojaron a Ryld de su capa, armadura y
luego lo encadenaron a la pared. Como haba esperado, los
conspiradores tomaron ms precauciones con el mago, a pesar de
que Pharaun haba sufrido un violento ataque poco despus de que
Syrzan lo aturdiera, y aparentemente haba pasado de eso a una
completa inconsciencia y no mostr signos de que fuera a recuperarse
pronto. Adems de sujetarlo con argollas, los canallas le pusieron una
brida de acero alrededor de la cabeza introducindole un pedazo en la
boca para evitar que pronunciara palabras de poder y cosas por el
estilo. Insertaron sus brazos en dos tubos de metal, una especie de
mangos o guantes dobles que le hara imposible realizar gestos o
mover los dedos con signos esotricos.
Para cuando terminaron, la fuerza de Ryld haba comenzado a
regresar, lo suficiente al menos como para permitirle hablar.
--Tambin te tomara a ti --grazno.
Houndaer se dio vuelta, frunciendo el ceo.
--Que?
--El lich. No quiere compartir el poder. Esta planeando convertir a
cada Menzoberranyr, incluyndote a ti en sus esclavos mentales. Eso
es lo que hacen los illithids.
--Crees que confiamos en la bestia? --dijo burlonamente el
Tuin'Tarl--. No somos idiotas. Cumplir su propsito y luego nos
desharemos de el.
--Eso es lo que creen, pero Syrzan ya esta trabajando para
subyugarlos, tan sutilmente que ni siquiera ustedes se dan cuenta. Y
cuando llegue el momento...
Houndaer le dio un puetazo en la boca al maestro, golpeando su
cabeza contra el muro de calcita.
--Cllate --dijo el noble--. Me engaaste una vez cuando me
hiciste quedar como un imbcil. No va a suceder de nuevo.
Los canallas se fueron. Con su parte inferior del cuerpo en forma
de araa, Tsabrak tuvo que retorcerse para pasar por la puerta. El
ltimo en salir, el bardo le dio a Ryld una sonrisa irnica y se encogi
de hombros. La puerta se cerr de golpe.
Ryld lami el gusto salado de la sangre de su labio inferior.
--Pharaun --dijo en voz baja--. Realmente estas inconsciente o
es un truco?
Aprisionado con el arns de acero alrededor de su cabeza, el
Maestro de Sorcere no respondi. Si no fuera por el movimiento de su
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pecho, Ryld habra temido que estuviera muerto.
El espadachn trato de acercarse a Pharaun, pero sus cadenas
eran demasiado cortas. Observ detenidamente los grilletes. Los
puos estaban ajustados y las cerraduras eran fuertes. Los eslabones
eran pesados, bien forjados y clavados firmemente a la pared. Ryld se
haba liberado de ataduras una o dos veces en sus turbulentos
primeros aos, pero sin herramientas o un milagro, no podra zafarse
de estas.
Ni tampoco Pharaun, privado de usar su voz y las manos, podra
hacer algo mejor. Aun as, Ryld sospechaba que el mago era su nica
esperanza. Pharaun era inteligente. Quizs poda pensar en un tctica
que funcionara, si tan solo estuviera consciente.
--Despierta! --bramo Ryld--. Despierta, maldita sea. Tienes que
sacarnos de aqu!.
Para aumentar la potencia de su llamada, golpe una parte de la
cadena contra el muro. Pero sin resultado. Grit hasta que la garganta
se le quedo en carne viva, pero Pharaun ni se movi.
--Maldicin! --solt el maestro de armas.
Se acuclill en el suelo y trat de segregar algo de saliva para
quitarse la sequedad de su boca. Como los canallas no se haban
molestado en proporcionarles una jarra de agua, escupir era lo ms
que poda hacer.
--Tienes que despertarte --dijo con voz ms suave--. Nos han
vapuleado y nunca dejamos que nadie nos hiciera eso. Recuerdas
aquella vez que perseguimos ese seor camuflado? Descubrimos
demasiado tarde que tena sesenta y siete abismales en su guarida,
muchos ms de lo que nuestra pequea banda de estudiantes estaba
preparada para enfrentar, pero tu dijiste "Est todo bien, solo se
necesitan los conjuros apropiados para cambiar la situacin". Primero
conjuraste una muralla de fuego...
Ryld divago por horas, sacndose la garganta de tanto hablar,
recondando sus experiencias compartidas mientras se le venan a la
mente. Tal vez las historias provocaran una chispa en el
subconsciente de Pharaun, y en cualquier caso, era mejor que solo
sentarse y preguntarse como sera la vida despus de que Syrzan le
corrompiera la mente.
Finalmente el mentn del mago se despego de su pecho. Sus
ojos eran salvajes, y trato de gritar. El pedazo en su boca se torno en
un sonido estrangulado incluso mientras cortaba los bordes de su
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boca. Gotas de sangre brotaron de las heridas.
--Est bien --dijo Ryld--. Lo que sea que te haya hecho el lich, ya
termin.
Pharaun tom una bocanada de aire profundamente y lo dej salir
despacio. El raciocinio volvi a sus ojos. Ryld tena la sensacin de
que si no hubiera sido por el arns, el mago hubiera sonredo
alegremente como de costumbre. Asinti hacia el maestro de armas,
agradecindole su consuelo, luego inspeccion la funda que
constrea sus manos.
Las golpe contra el suelo unas cuantas veces para ver si poda
abrir los cerrojos. No tenan ni un rasguo. Sacudi su cabeza, se
sent quieto por varios segundos, luego cerr los ojos y se apoyo
contra la pared, sin duda sopesando la situacin.
Despus de varios minutos, el mago se enderez. Comenz a
tirar del taln de una de sus botas contra el borde de la otra. Ryld
sinti una punzada de excitacin. Supuso que el maestro tena un
talismn escondido dentro de su bota.
Al igual que todas las botas de los drow, las de Pharaun eran
altas y calzaban cmodamente. Para cuando el mago se sac la bota,
Ryld estaba vido de curiosidad por ver... nada. Nada ms que la
botamanga del pantaln y una media.
Pharaun se dispuso a sacarse la otra bota. Ryld deseaba saber
que tena su amigo en mente pero saba que era intil preguntar. Con
sus manos cubiertas, el conjurador no poda responder incluso en el
silencioso lenguaje de seas de los drows.
Eventualmente, la segunda bota se deslizo liberndole el pie, y
luego Pharaun se sac las medias. Sus pies descalzos eran iguales
que sus manos, largos y delgados, incluyendo los dedos.
El mago levant su pie derecho, lo mir atentamente, y comenz
a cruzar y retorcer los dedos del pie. Intent una secuencia de
movimientos, y luego los repiti. Le tom un tiempo ms a Ryld
comprender y no saba si rer o llorar.
De hecho, en la Antpoda Oscura abundaban las criaturas, Syrzan
incluido, cuyas extremidades eran notablemente diferentes de las de
los elfos oscuros, quienes asimismo trabajaban con la magia.
Entonces tal vez Pharaun tena una oportunidad. Quizs poda realizar
uno de esos hechizos que solo requieren un movimiento y no un
conjuro o componentes materiales.
Pero sin tan solo pudiera mover sus pies y dedos con los patrones
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correctos, esos precisos e intrincados pases los que haba pasado
aos aprendiendo a ejecutar con las manos.
Cuando los dedos de su pie derecho se cansaron comenz a
trabajar con los de el izquierdo. Despus de eso, inclin su peso hacia
atrs, levant las piernas y practico hacerlos al mismo tiempo. Ryld
podra haberlo considerado un espectculo bastante cmico si su vida
no hubiera dependido del xito del mago.
Pronto Pharaun comenz a sudar y temblar ocasionalmente, lo
que siempre lo forzaba a detenerse y descansar por un rato. Luego de
una hora, paso a la siguiente fase de su experimento: poner los
elementos del hechizo juntos, moviendo todo al mismo tiempo con la
secuencia y tiempo apropiados.
Ryld segua el proceso intensamente. No era mago pero para su
ojo sin entrenar, pareca que despus de un tiempo, Pharaun estaba
consiguiendo exactamente el mismo patrn dos de cada tres intentos.
El resto se enmaraaba de una u otra forma.
Finalmente, y respirando con fuerza, el lo mir al maestro de
armas y se encogi de hombros.
--Esta todo bien --replic el espadachn--. Dos de tres no esta tan
mal.
Pharaun se tir para atrs y paso los siguientes minutos
descansando. Cuando se sent derecho, desatento a la sangre fresca
que comenz a brotar de la comisura de su boca, gru a travs de la
mascara. Golpe la caja que encerraba sus manos dos veces contra el
suelo y luego mir a Ryld.
--Entiendo --dijo el guerrero--. Hacer ruido. Atraer a alguien.
Pharaun asinti. La jaula alrededor de su cabeza reson.
--Hey! --grit Ryld--. Que venga alguien aqu! Soy el Maestro de
Melee-Magthere. Conozco los secretos de las defensas de las grandes
Casas, secretos que deben conocer para que sus planes tengan xito.
Los cambiar por mi libertad!
Continuo haciendo lo mismo por varios minutos, chocando las
cadenas contra el muro para enfatizar. Mientras tanto Pharaun yaca
inmvil, como si todava estuviera inconsciente.
Finalmente, unos ojos aparecieron por la pequea ventanita de
rejas en la puerta.
--Qu? --gru el recin llegado. No era una voz que Ryld
hubiera escuchado antes.
--Necesito hablar contigo --dijo el maestro de armas.
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--Eso escuch --dijo el otro drow--. Tienes secretos. El alhoon te
los arrancar, no hace falta un trato.
--Syrzan dijo que llevara un tiempo convertirnos en sus esclavos
mentales --replic Ryld--. Tengo informacin que necesitan antes de
que liberen a las infracriaturas. Su rebelin no servir de nada si los
maestros de armas los matan a todos antes de que siquiera empiecen.
--Cmo podran hacer eso los maestros de armas? --pregunt el
canalla.
--Un secreto --dijo Ryld--, que nosotros los hermanos de la
pirmide enseamos a unos pocos elegidos.
--No te creo.
--Hemos estado estudiando la guerra por milenios. Piensas que
impartimos todo lo que sabemos a cada imbcil que se enlista en la
Academia, o que conservamos mayores y ms mortferos secretos
como reserva?
El canalla vacil.
--Muy bien, dime. Si sirve de algo, te dejar libre.
Ryld se encogi de hombros, traqueteando sus grilletes. Ya le
estaban despellejando las muecas.
--Gritarlo a travs de una puerta cerrada? --pregunt el maestro
de armas--. Es eso lo que realmente quieres?
--Espera.
El desprecio en el tono de voz del prisionero le haba recordado al
canalla un principio bsico. Era mejor quedarte con la informacin para
ti mismo, al menos hasta que descubrieras como beneficiarte
compartindola. Este bribn no quera que nadie ms escuchara lo
que Ryld tena que decir.
La puerta chasqueo mientras la llave daba vuelta en la cerradura.
Se abri y el renegado entr. Era robusto con una nariz quebrada
achatada a lo largo de una cara angular. Haba adornado su ropa
ordinaria con adornos chillones, incluyendo una tira llena de granates.
Su espada colgaba de una tira atravesada de costado sobre sus
hombros, el pomo de una daga sobresala de la parte superior de cada
una de sus botas, y una ballesta colgaba de su cinturn.
Se detuvo justo en el dintel, en donde se consideraba
completamente a salvo. La celda era lo suficientemente grande, y las
cadenas de los prisioneros lo suficientemente cortas, como para estar
fuera de su alcance. Arrim la puerta detrs de el pero no permiti que
se cerrara del todo.
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--Muy bien --dijo--, ahora puedes decirmelo.
--Primero --dijo Ryld--, scame las cadenas.
Pens que tena que mantener al renegado ocupado por unos
segundos ms, lo suficiente para permitirle a Pharaun realizar su
hechizo.
El guardia tan solo se ri y dijo:
--No seas absurdo.
--Por que no?
--Ya sabes por que no.
--Pero podras escuchar los secretos y dejarme prisionero --dijo
Ryld, mirando a Pharaun de reojo.
Para su consternacin, el mago no estaba conjurando. No se
estaba moviendo para nada. Se haba desmayado de nuevo?
--Estas enjaulado --dijo el renegado--, y yo no. Por lo tanto,
tendrs que confiar en mi, y no al revs.
Ryld frunci el ceo, mientras se rompa la cabeza esperando
alguna inspiracin. Con Pharaun inerte, tendra que improvisar una
historia para detener al canalla y rezar para que el mago hiciera algn
movimiento antes de que pasara mucho tiempo.
--Muy bien, supongo que no tengo ms opcin. No muy lejos de
Bauthwaf yace la entrada a un tnel que lleva a los rincones ms
profundos de la Antpoda Oscura, donde incluso nuestra propia gente
no...
--Que tiene que ver todo esto con los maestros de armas
matando a los esclavos? --demando el guardia.
--Escucha y lo sabrs. Hacia el final del pasaje hay un mineral que
nunca he visto en ninguna otra parte... --Por fin Pharaun movi sus
pies. Ahora, si tan solo el renegado no se diera cuenta--. Cuando
trituras la roca hasta convertirla en polvo...
--Hey!
Evidentemente la visin perifrica del guardia era casi tan buena
como la de Ryld, por lo que se dio vuelta hacia Pharaun, pero no a
tiempo. Una mano sin cuerpo hecha de una plida luz amarilla
apareci al lado de su hombro y le dio un empujn.
El golpe lo mando trastabillando cerca de Ryld. El maestro de
armas lo agarr y le estrello la cabeza contra la pared hasta que dej
un pegajoso amasijo contra la piedra, luego reviso el cuerpo y
encontr un manojo de llaves enganchada al cinto.
Busc la que abra sus grilletes y los de Pharaun. El mago
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flexion sus dedos, restaurando la circulacin, sac un pauelo de
seda de su manga y limpio la sangre de los costados de su boca.
--Creo que voy a establecer una nueva escuela de magia --dijo el
mago--. Pedimancia, la magia de los pies.
--Por qu tardaste tanto en lanzar el hechizo? --pregunt Ryld.
--Estaba buscando las llaves de nuestro amigo. No habra sido til
atacarlo si no hubiera tenido el medio de liberarnos de los grilletes. Su
capa colgaba encima de ellas, y me llev un momento localizarlas.
--Cre que algo haba salido mal. Estas listo para sacarnos de
aqu?
--Momentneamente --dijo Pharaun mientras se colocaba las
medias y botas--. Creo que todo est yendo de maravillas, no crees?
Hemos adquirido los conocimientos por los que vinimos, y ahora
escaparemos, tal como lo planeamos.
--No podremos arreglrnoslas sin nuestras arnas.
--Por favor, no me refriegues lo obvio. Hace que sea una
conversacin lgubre. De paso, en donde estamos exactamente?
Donde esta la salida ms cercana?
--No lo se. Me dieron un golpe en la cabeza antes de que nos
trajeran aqu. Creo que estamos arriba, dentro del techo de la caverna.
--Entonces no encontraremos una ventana o balcn a menos que
descendamos por el camino, pero podemos encontrar una puerta que
se abra a un tnel.
Ryld le sac el piwafwi al canalla muerto y sus armas. La capa era
demasiado pequea para l, pero al menos le dara algo de
proteccin. Tambin tom la cota de malla.
--No hay equipo para mi? --pregunt Pharaun.
--Yo soy el guerrero, y estar al frente.
--Bueno, si lo pones de esa manera...
--Vamos.
Los maestros se pusieron de pie. Ryld se sinti mareado, pero
luego recobro su equilibrio. Avanzaron hacia la puerta, y algo sucedi.
Era como el estruendo de trompetas y una luz blanca tambin, pero no
era ninguna a la vez. El maestro de armas no saba lo que era, solo
que lo paralizo en el lugar hasta que se desvaneci.
--Que ha sucedido? --pregunt.
--La Llamada --respondi Pharaun--. Estando as de cerca a la
fuente, se la puede sentir incluso si uno no es un goblin. Los esclavos
se estn levantando.
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_____ 21 _____

Cuando los instructores dieron vuelta la esquina, Pharaun vio a un
canalla cinco metros ms all. Bien armado, el conspirador estaba
caminando con un propsito, tal vez para unirse a uno de los
escuadrones asesinos que descenderan a la ciudad una vez que la
rebelin globin se hundiera en el caos.
Tena buenos reflejos. Tan pronto como divis a los fugitivos,
lleg hasta el muro, sin duda para ocultarse tras una nube de
oscuridad.
Pharaun levant sus manos para arrojar dardos de fuerza --del los
hechizos que le quedaban dos no requeran un objeto focal-- pero Ryld
fue ms rpido. Dispar su ballesta de mano y la flecha le dio en el ojo
al renegado y este cay al suelo.
Los maestros se aproximaron al cuerpo y se agacharon para
examinarlo. Pharaun estaba ms desilusionado que sorprendido al ver
que el guerrero muerto no haba estado llevando ningn ingrediente
para hechizos. El Maestro de Sorcere no haba perdido la fe en si
mismo, pero se dio cuenta de que el exceso de confianza junto con la
ambicin lo haban llevado a el y a Ryld a una situacin desesperada.
Estaban atrapados en medio de sus enemigos.
Sin los disparadores apropiados, la mayora de la magia estaba
fuera de su alcance, y el maestro de armas estaba afectado por el
golpe en la cabeza y las agresiones psquicas de Syrzan. La mayora
de la gente no lo habra notado, pero Pharaun, que lo conoca bien,
poda ver indicios sutiles en la forma en que se mova. Bueno, al
menos Ryld no estaba aburrido.
Pharaun rob la ballesta de mano del hombre, la daga y su
piwafwi incluyendo la insignia de una Casa menor la cual asuma
Pharaun deba estar encantada al igual que las dems. La capa no
estaba mal pero se senta extraa sin el peso de los bolsillos ocultos a
los que el estaba acostumbrado. Al menos, esper, podra levitar. Ryld
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cambi la espada corta que haba estado usando por la espada ms
ancha del drow muerto.
El Maestro de Melee-Magthere carg la ballesta colocando un
nuevo proyectil en el canal. Los fugitivos marchaban por el corredor
cuando las paredes empezaron a aullar. Pharaun y Ryld levantaron
sus caras ante el doloroso ruido. Chispas azules de magia liberada
llovi desde las paredes y el techo, y una caliente y cruda hediondez
infesto el aire.
El chillido estridente ceso tan pronto como haba comenzado,
aunque el eco quedo sollozando a travs de la fortaleza.
--Hechizo de alarma? --dijo Ryld, trotando hacia adelante.
--Si --dijo Pharaun, corriendo para alcanzarlo. Sus odos
repicaban--. De haberlo visto lo habra impedido pero... En fin, ahora
los bribones vendrn por nosotros. --Pharaun frunci el ceo--. A
menos que estn muy ocupados preparndose para asesinar a las
sacerdotisas.
--No, se darn cuenta de que tiene que atraparnos a toda costa.
Si un espa se escapa de aqu y revela sus planes al Concilio sera la
ruina de todos ellos.
--Tienes razn, maldita sea.
Los maestros se haban estado moviendo a hurtadillas y por lo
tanto lentamente desde que haban salido de la celda, y tendran que
andar incluso ms cautelosamente, retrocediendo y desvindose
cuando notaran a sus enemigos rondando cerca. Eso les hara
perderse ms fcilmente. Los nobles muertos haca tiempo haban
construido sus fuertes siguiendo estrategias defensivas todava
utilizadas ocasionalmente en Menzoberranzan. El lugar era parecido a
un laberinto. Si una persona se haba criado all, eso no sera un
problema. Conocera cada vuelta y pasaje sin salida, pero los extraos
pasaran un mal momento tratando de moverse por all. Extraos
como Pharaun y Ryld, quienes no haban encontrado una salida
todava.
Quizs los renegados, pensaba Pharaun, tendran problemas en
circular por all tambin. A pesar de que haban tomado secretamente
el castillo podan no conocerlo tambin como sus anteriores dueos.
Era posible que simplemente se hubieran familiarizado con unas
cuantas reas claves y pasadizos primarios, desentendindose del
resto de la torre presuntamente maldita y embrujada. Aun as, Pharaun
supona que solo era cuestin de tiempo hasta que los cazadores se
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toparan con su presa. Y estaba en lo cierto.
l y Ryld estaban atravesando una galera con polvorientos
tapices fosforescentes cuando algo susurr detrs de ellos. Los
maestros se dieron vuelta. Silenciosos con sus botas drows, varios
guerreros haban llegado por detrs y estaban elevando sus ballestas.
Ryld se agach y levant un borde de su capa enfrente de su
cara. Pharaun copio el movimiento. Dos puntas de flechas se clavaron
en su improvisado escudo, que result no estar tan encantada como el
piwafwi que Houndaer le haba quitado. Un proyectil colgaba del tejido.
El otro vol directo y paso raspando el hombro del mago, rozndolo y
abrindole un corte superficial. Rogaba que no estuviera envenenado.
Cuando Pharaun se descubri los ojos, los bribones haban dejado
sus ballestas y cargaban contra ellos, ya se le haban acercado
demasiado para emplear el hechizo que hubiera querido. En cambio
conjur unos dardos de luz e hizo caer a dos renegados. Apunt con
su ballesta y se deshizo de un tercero.
Ryld lanz un grito de guerra y se lanz hacia adelante para
enfrentarse a los enemigos que quedaban. La gruesa espada se
movi de atrs para adelante, empujando y cortando, y esquivando
golpes con los pequeos y precisos movimientos que caracterizaban
la verdadera maestra. Pharaun avanzaba ligeramente con su daga en
la mano pero nunca tuvo la oportunidad de usarla. Los renegados
murieron antes de que pudiera llegar a su alcance.
Pharaun se examino y decidi que no tena ningn veneno en su
sistema, pero Ryld gru, puso mala cara y se agarr la sien.
--Que pasa? --pregunt el mago. Quiz uno de sus enemigos le
haba acertado pero no vea nada de sangre escurrindose entre los
dedos de su amigo ni las heridas de su cabeza sangrar copiosamente.
--Una pulsante jaqueca --dijo el espadachn--. Ocasionada por
Houndaer y Syrzan, supongo que empeorada cuando mi corazn
comenz a latir ms fuerte. Ya estoy bien ahora.
--Me alegra or eso.
Pharaun se dio vuelta, justo ante una segunda descarga de
flechas. No tuvo tiempo de levantar su capa, o evadirla, ni hacer nada
ms que mirar a la segunda banda de renegados que haba creptado
desde otra direccin. Milagrosamente todos los proyectiles fallaron.
Uno de los recin llegados grito:
--Estn aqu!
Los guardias cargaron, y Pharaun esgrimi un pedacito de
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telaraa, el nico hechizo que no haba tenido dificultad en
reemplazar. Un engranaje de luminosos y tensos cables apareci
alrededor de los renegados. Anclados a la pared, los cables eran tan
fuertes como una soga y adhesivos como el pegamento. Atraparon y
encerraron a los canallas. Aunque no a todos, algunos haban sido lo
suficientemente rpidos para saltar antes de que el efecto se
materializara por completo o quiz su innata resistencia de elfos
oscuros a la magia los haba protegido. Imperturbables por la perdida
de sus camaradas, los guerreros avanzaron con las espadas en alto.
El que se concentr en Pharaun tena una marca de nacimiento
manchando su perfil izquierdo. Pharaun dispar. El proyectil golpe a
su rival en el pecho pero rebot en la cota de malla. El individuo meci
su espada en un corte de costado. Pharaun se hizo a un lado y
comenz un encantamiento. Tuvo que esquivar dos ataques ms
antes de terminar. Rayos de luz brotaron de sus dedos.
Solo le quedaba uno ms de estos hechizos, pens, y una
oportunidad ms de conjurar una trampa de telaraa, tambin.
Los misiles traspasaron la cota del renegado y lo empujaron hacia
atrs. Herido pero vivo todava, el canalla sacudi la cabeza. Pharaun
sac su nueva daga del cinto y le atac apuntando debajo del mentn
del hombre antes de que se hubiera recobrado del todo.
Pharaun se dio vuelta ver a Ryld que, finteando por abajo y
golpeando alto, abati su espada a travs del cuello de su oponente.
El renegado cay, su cabeza cercenada rebotando lejos. Por un
momento, Pharaun sinti algo de alivio, luego not la mueca de su
amigo y la sangre en su muslo, y escuch los gritos de ms
perseguidores acercndose.
--Suena como si todos los canallas nos estuvieran persiguiendo
--dijo el mago--. Que cumplido tan gracioso.
--Escucharon la pelea --replic Ryld--. Tienen una idea de donde
estamos, y gracias a ti, este pasaje se ha convertido en un camino sin
salida. Tenemos que movernos, ahora.
--Quizs hubieras preferido que dejara que el resto de los
atacantes nos cayeran encima.
--Tan solo muvete.
Lo hicieron, con los prisioneros en la red gritndoles improperios
detrs de ellos. Pharaun pronto se dio cuenta de que Ryld estaba
haciendo un esfuerzo por no renguear ni mostrar ningn tipo de
descompostura pero no poda disimular su dolor completamente.
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El mago considero dejar parches de oscuridad detrs para
obstaculizar la persecucin, pero si lo hubiera hecho tambin habran
servido de rastro. Solo poda pensar en un truco que poda utilizar
para evadir a los renegados, y esperaba que no fuera necesario.
Dos veces, los maestros sintieron que una banda de canallas
estaba cerca y se escondieron en una habitacin hasta que pasaron
de largo. Finalmente encontraron una escalera que llevaba hacia
abajo. Pharaun esperaba que su descenso al nivel inferior les quitara
de encima la persecucin pero pronto se dio cuenta de que no era as.
Quizs era porque los fugitivos iban dejando un rastro de sangre.
El pequeo corte de Pharaun haba dejado de sangrar pero la
herida de la pierna de Ryld no.
A pesar de si mismo, el fornido espadachn comenzaba a dar
pasos inseguros, uno ms corto que el otro. Pharaun escuch un
murmullo de voces viniendo de atrs y fuera de un pasaje lateral
tambin. l le dijo:
--Qudate donde ests. Tengo una idea.
Ryld se encogi de hombros.
El mago avanzo unos pocos pasos por el corredor. Levant sus
briznas de telaraa y cant. El poder gimi a travs del aire, y
entrecruzando los cables sell el corredor. Los canallas que haba
escuchado estaba del otro lado. Al igual que Ryld.
El espadachn mir a travs de los intersticios y dijo:
--No lo entiendo.
--Y t eres un maestro de la tctica. Realmente, lamento esto,
pero mis opciones eran quedarme contigo y dejar que tus heridas
retarden mi avance o bien dejarte atrs como retaguardia para detener
a mis perseguidores. Considerando cuan vulnerable estoy ahora, la
eleccin era razonablemente obvia.
--Maldito seas! Cuntas veces te he salvado la vida?
--He perdido la cuenta. Esta ser una ms, en el transcurso de la
cual t, finalmente, te deshars de tu melancola. Adis, viejo amigo.
Pharaun se dio vuelta y se alej. Sinti el restallido de un arco y
se hizo a un lado. La flecha pas a su lado. Ryld haba necesitado una
puntera encomiable para evitar pegotear el misil en la adhesiva
telaraa.
Pharaun mir hacia atrs y dijo:
--Buen tiro, pero querrs guardar las flechas para los renegados.
Sigui avanzando y apur su paso cuando alguien grito detrs de
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el y los metales se entrechocaron.
Ryld pronto se enter que uno de los canallas era mago y sordo
adems. No tena dificultad en lanzar hechizos a travs de la lnea que
sus camaradas haban formado a lo largo del pasillo dejndolos ilesos
pero abatiendo al maestro de armas con un ataque despus de otro.
Hasta el momento las llamaradas de poder chamuscaban y
helaban al Maestro de Melee-Magthere pero no le hacan mucho dao.
Dudaba de que ello fuera a durar. Tena que ponerle un punto final a la
magia antes de que el mago se deslizara un ataque a travs de su
resistencia natural, y eso significaba sobrepasar sus defensores.
False un paso al costado hacia la izquierda y luego se fue a la
derecha. Su pierna herida palpit, y un dolor, el residuo del ataque de
Syrzan, se retorci en su mente. El dolor lo demor lo suficiente como
para hacer que el engao fuera intil. Urlryn, el de los brazos largos y
dientes separados, otro de los anteriores alumnos de Ryld, y de los
buenos, le lanz con un golpe al estmago. Como todo guerrero sabe,
no puedes retroceder al mismo tiempo que ests avanzando. Ryld no
tena otra opcin que barrer con su ancha espada por delante de su
cuerpo en un rechazo. Urlryn trato de hundir la punta de su espada
debajo del bloqueo, pero se movi un poquito ms lentamente y Ryld
hizo a un lado la espada de su adversario.
El maestro de armas comenz a responder ingeniosamente con
un corte al pecho, pero percibi un movimiento al costado. Gir.
Esperando agarrarlo desprevenido el canalla cerca de Urlryn estaba
meciendo un hacha hacia sus rodillas. Era como los guerreros
peleaban en fila. Matabas al hombre que estaba concentrado en tu
vecino. Ryld brinc ante el ataque y cuando aterriz, su pierna puls
de dolor y amenaz con ceder bajo l. Gritando, hizo que aguantara y
corto la panza del hombre del hacha. La ancha espada traspaso la
cota de malla y el truhn se desmoron.
La espada de Ryld estaba enterrada en las entraas del hachero
cuando Urlryn y otro guerrero superviviente se abalanzaron contra l.
El maestro trastabill hacia atrs liberando la espada. Las espadas
relampaguearon frente a el, y de algn modo, incluso desequilibrado,
los esquivo pero al hacerlo cay sentado.
Los rufianes se batieron hacia adelante para acabar con el.
Sorprendi al otro extrao con un golpe quebrador de huesos en el
tobillo, derrumbndolo lo hizo retroceder, luego se apoy en una
rodilla, con su espada levantada en guardia para lo que se venia.
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La espada de Urlryn se estrell con la suya, y sinti la sacudida a
lo largo de su brazo hasta el hombro. Con ambos pies plantados bajo
l, el renegado poda utilizar toda su fuerza. Ryld no poda. Pero el era
ms grande y ms poderoso que su adversario y estaba bien
posicionado para incapacitar al otro drow. Con los dientes apretados,
mantuvo su defensa hasta que su enemigo flaque, luego llev la
espada detrs de la pierna del truhn para realizar un corte.
Urlryn dej escapar un aullido agudo y se tambale hacia el
costado. Ryld se levant y se dio vuelta hacia el mago, solo para
descubrir que no poda verlo. Privado de la muralla de guerreros, el
hechicero haba conjurado otro defensor, una cosa ligeramente
parecida a un oso con alas de murcilago y radiantes ojos rojos, tan
grande que casi llenaba el corredor.
Ryld haba observado ejercer el famoso talento Mizzrym para las
ilusiones en numerosas ocasiones, y sus experiencias las tomaba en
serio. Sospech, aunque no poda decir como, que el oso demonio era
solo un fantasma. Coje hacia adelante, le hinc la espada y estallo
como un hongo liberando una nube de esporas. Era extrao pensar
que, si hubiera credo en eso, lo podra haber despedazado.
El mago canalla huy. Ryld no quera que el bastardo
reapareciera e intentara matarlo nuevamente ms tarde por lo que lo
persigui. Su cabeza y su pierna herida parecan gritar al unsono, y
tuvo que detenerse. El brujo se escabullo tras un rincn y desapareci.
Mientras Ryld esperaba que el dolor aminorara, se dio cuenta de
que no poda sobrevivir a ms peleas en su presente condicin. Tena
que escapar de sus enemigos a toda prisa o despojarse de sus
incapacidades.
Tristemente, lleg a la conclusin de que estaba condenado a
vagar por el castillo, eludiendo a sus enemigos mientras tanto, hasta
que la pura suerte lo llevara a una salida. Eso poda llevar horas.
Tena razones para creer que no necesitara mucho tiempo para
revitalizarse, pero estara vulnerable durante el proceso. No podra
escabullirse en la direccin opuesta cuando detectara un grupo de
cazadores. Tendra que quedarse en un lugar. A pesar de todo pareca
la mejor opcin. Se movi furtivamente a lo largo del pasillo, espiando
las puertas. Una llevaba a una sala de entrenamiento vaca. Los
maniques que servan de blanco parecan fantasmas en sus mortajas
de telaraa.
Cerca de el muro derecho estaban las hileras de asientos, desde
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donde los espectadores podan ver el entrenamiento de los guerreros.
Si Ryld se agachaba detrs de la estructura, nadie lo vera sin hacer
una bsqueda exhaustiva de todo el saln.
Adems, pens el maestro, caer al suelo en un auditorio poda
traerle suerte. Los poderes oscuros saban que la necesitaba.
Rengue hasta detrs de los asientos esculpidos y se sent en el piso
con las piernas cruzadas. Descanso sus manos sobre los muslos,
cerr los ojos y comenz un ejercicio de respiracin.
Los hechiceros imaginaban que ellos eran los nicos que
verdaderamente saban como meditar. Estaban equivocados. Los
hermanos de Melee-Magthere haban dominado esa practica tambin.
Los ayudaba a alcanzar el ms alto nivel de eficacia marcial.
Hechiceros. El pensamiento le record a Pharaun. Le trajo de vuelta el
asombro y la rabia que lo inundaron en un principio. Pero por el
momento, esos sentimientos eran un impedimento. Tena que
relajarse y vaciar su mente. Poda curar la herida que Syrzan le haba
dejado dentro de su cabeza. Poda hacer que su pierna dejara de
sangrar. Poda borrar el dolor y la fatiga y tocar las reservas de fuerza
ms profundas de su cuerpo. Si tan solo el enemigo le daba el tiempo.
Pharaun anduvo a tientas por unos minutos ms, luego encontr
otra escalera, sta era una angosta espiral que llevaba hacia abajo.
Casi pareca como si la misteriosamente silenciosa Lolth hubiera
retornado lo suficiente como para recompensar su traicin.
Si as era, pronto tendra una razn para recordar que ella misma
era una entidad traicionera y voluble. Lleg al ltimo de los escalones,
sigui por un vestbulo con un alto techo arqueado y escuch otra
banda de cazadores. Sonaban como si estuvieran a punto de dar
vuelta la esquina: Pharaun mir hacia los muros lisos. El corredor no
tena ninguna puerta en la cual un fugitivo se pudiera refugiar.
El mago poda correr pero no quera volver por el camino del que
haba venido. Poda evocar una cortina de humo, pero eso alertara a
los canallas de que alguien se estaba escondiendo detrs. Poda
arrojar dardos de fuerza, pero agotara su magia ofensiva.
Concentrndose en la insignia robada de la Casa, suprimi su
peso y flot hacia arriba para estirarse horizontalmente, con su
columna presionando contra la cresta del redondeado techo. Los
cazadores pasaron por debajo de l, sin enterarse de su presencia.
Mir hacia abajo, buscando un mago. Si se daba el caso quiz pudiera
obtener algunos reactivos de hechizos. Poda atacar, pero los
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hombres eran todos guerreros.
Una vez que hubieran pasado de largo, descendi al suelo y
sigui adelante. Dio una vuelta ms, y luego inesperadamente se
encontr frente a una entrada del servicio que daba a un establo muy
parecido al del castillo de su familia.
Mohosos pesebres de piedra, toneles, bloques de montura, y
herrumbradas amarras de acero definan patrones regulares a lo largo
del piso, mientras que de las paredes colgaban tachas rancias. Los
corceles areos haca mucho que se haban ido, o fueron robados por
los conquistadores, ya que no vea evidencias de ningn hueso. Dos
canallas vigilaban, guardando las enormes puertas plegadizas.
Pharaun sonri, lanz sus rayos de luz y, sin esperar a ver cuanto
dao haban causado, sali de su escondite corriendo a toda velocidad
hacia los centinelas.
Un renegado escupi sangre y cay. El otro no pareca estar
afectado. Un muchacho, de buena apariencia con un elegante zarcillo
colgando de ambas mejillas, se volte, localizo a Pharaun y
tranquilamente levant su ballesta.
El mago se tir al suelo, y el proyectil vol por encima de su
cabeza. Todava tumbado, dispar su propia ballesta. La flecha se
incrust en el pecho del renegado. El bribn gru, sac su cimitarra y
avanz, pero solo por tres pasos. Se detuvo, su brazo solt la espada
que rebot contra el piso, y cay de rodillas con cara de asombro.
Levantndose, Pharaun noto que la ropa del hombre moribundo
era del mismo gusto que la suya.
--Quien es tu sastre? --pregunt Pharaun, pero el renegado
simplemente cay al suelo de cara--. Ah, bueno.
El mago se encamin hacia una de las puertas, la destrab y la
abri. Quizs las bisagras eran mgicas porque funcionaban tan bien
como siempre. El panel se deslizo fcilmente y silenciosamente a un
lado.
Del otro lado haba un escarpado acantilado hacia los
resplandecientes palacios, unos cientos de metros ms abajo.
Agradecido a la Casa del guardia muerto, toc el broche robado y
salt por el borde.




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_____ 22 _____

Pharaun poda flotar durante unos cien metros de la bajada, o
bien poda dejarse caer confiando en activar la levitacin para
amortiguar su descenso al final. El ltimo tramo era peligroso. Si
esperaba demasiado para accionar el broche poda romperse los
huesos, quiz hasta matarse, cuando aterrizara. Aun as, decidi caer
aplomo por lo que vi debajo de l.
Haba perdido la nocin del tiempo dentro de la fortaleza de los
canallas, pero estaba claro ahora que la Llamada fue hecha cuando la
mayora de los elfos oscuros se haban ido a casa por la noche. Con
pocos drows que desafiaran su posesin de las calles, las
infracriaturas haban brotado de sus perreras para matar, saquear y
destruir. Pharaun no poda distinguir individuos, pero si poda ver la
muchedumbre como grandes masas sin forma surgiendo como esas
gelatinas vivientes que infestaban ciertas cavernas, y ciertamente
distingua los fuegos que estaban prendiendo. Poda oler el extrao y
apestoso humo de las piedras ardientes, y poda or a los goblins
gritando.
Quizs los comunes miraban a las Casas nobles en busca de
socorro. Si as era, esperaban en vano. Poderes mgicos centelleaban
blancos y rojos desde las ventanas y valles de los castillos de las
estalactitas mientras los nobles luchaban contra sus propios soldados
esclavos rebelados. Por el momento, los drows estaban inmovilizados,
imposibilitados de forzar a los merodeadores fuera de sus muros.
Una casa se estaba volviendo ms y ms grande bajos las botas
de Pharaun. Se hizo ms liviano que el aire pero a pesar de ello se
estrello contra el suelo. El impacto lo dej atontado y, cuando se
recuper, estaba rebotando hacia arriba de nuevo.
Restaurando una parte de su peso, logr un aterrizaje ms
agraciado, se puso contra el techo y espi los alrededores. Los goblins
no estaban corriendo frenticos en las inmediaciones --no todava--
por lo que salt a la calle. Contento de que el Bazar estuviera a solo
tres cuadras de all, corri en esa direccin.
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Casi haba llegado a destino cuando un abigarrado surtido de
pequeos escamosos kobolds, orcos con caras porcinas, y peludos y
fornidos bugbears surgieron de un pasaje. Hasta el momento, la
revuelta les estaba saliendo bien para ellos. Se las haban arreglado
para manejar lanzas, espadas, hachas y para ensangrentarlas
tambin.
Pharaun corri ms rpido aun. Una jabalina pas volando a su
lado, pero los esclavos no lo persiguieron. Evidentemente estaban
ms interesados en otras presas.
Cuando el mago lleg al mercado, maldijo ya que el disturbio
haba llegado antes que l. Las infracriaturas estaban saqueando y
quemando los locales, creando deslumbrantes destellos. Algunos de
los mercaderes haban huido. Otros intentaban defender sus bienes,
sin xito si contaban con la asistencia de los goblins bajo su mando.
Pharaun paso por los costados del Bazar, observando las
escenas de carnicera mientras se mova furtivamente. Rindose, un
goblin flagelaba el cuerpo de su maestro con un ltigo. Un bugbear
usaba sus esposas para estrangular un mercader.
Atrapados en un corral de piedra, los lagartos de montar siseaban
y se movan de atrs para adelante por miedo.
El primer establo que Pharaun haba esperado encontrar intacto
estaba ardiendo y el segundo estaba infestado de gnolls, gruendo,
lloriqueando y ladrando mientras se peleaban por los vienes del
vendedor. El Maestro de Sorcere saba de solo una posibilidad ms en
los permetros del Bazar. Si esa estaba tambin perdida para l,
tendra que aventurarse ms adentro en las masas incendiaras
infestadas de orcos o concebir otro plan.
Berrugosos y barbudos ogros daban vuelta un carro de doce
ruedas, volteando a los elfos oscuros que se haban atrincherado
dentro. Una seta caminante, ms alta que el resto de los brutos, y con
su delgado tallo, mucho ms agraciado, se haca a un lado para evitar
la pequea masacre.
Pharaun se escabull tambin. Unos pasos ms lo llevaron a una
escena que, despus de la carnicera que haba presenciado, pareca
casi irreal. La parte ms occidental del mercado estaba tranquila.
Algunos de los mercaderes se haban armado y aguardaban en sus
puestos fuera de las tiendas y kioscos, pero parecan calmados y sin
miedo.
Tras el curso de una vida de aventuras, Pharaun haba sido
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testigo del mismo fenmeno antes. Bajo las mismas circunstancias, a
algunos tipos les era posible mantenerse prcticamente indiferentes
ante una batalla campal que se llevara a cabo a solo unos metros.
El mago sigui corriendo. Ms adelante, un circulo verde luminoso
trazado en el suelo rodeaba un cmodo puesto construido de
fungosidad endurecida. Un hombre fornido estaba parado en la puerta
con un mortero en su mano y un sapo, su familiar, agazapado en su
hombro. Llevaba una camisola y sus pies estaban descalzos. El
mercader frunci el ceo cuando vio a Pharaun.
--Qudate atrs --dijo, su gutural voz ms profunda aun que la de
Ryld.
Pharaun hizo un alto, respir y tosi debido al apestoso humo que
contaminaba el aire.
--Mi querido maestro Blundyth, es esa la forma de saludar a un
fiel cliente?
--Es la forma de saludar a un loco que atac una patrulla ayer
mismo.
Era cierto, pens Pharaun, tan solo haba sido ayer. Tanto haba
pasado desde entonces, que pareca un ao.
--Mis pasadas indiscreciones ya no importan --dijo el Mizzrym--.
Tienes idea de lo que est pasando?.
--Te refieres al humo y la conmocin de ms all? --indic
Blundyth con un movimiento de cabeza--. Supongo que es un
mercader eliminando la competencia. No tiene nada que ver conmigo,
aunque estoy listo si el lo se expande hasta aqu.
--Ojal fuera eso --dijo Pharaun--. Ah, pero ninguno de nosotros
est realmente listo para lo de esta noche. Has mirado desde el
techo de tu negocio? --Sealo la luz naranja que parpadeaba en el
este.
--Los nobles deben de estar haciendo de las suyas --dijo
Blundyth--. Quizs algunas de las Casas se han juntado para barrer a
un enemigo comn. De nuevo, no tiene nada que ver conmigo.
--Estas equivocado. En toda la ciudad, las infracriaturas se estn
rebelando.
Blundyth se burl.
--Estas loco.
--Acaso t y tus vecinos no poseen sirvientes?
--Por supuesto. Estn por all.
--Seguro. Preparndose para cortarles la garganta.
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--Vete, Maestro Mizzrym. --Blundyth cambio de mano el
artefacto--. Siempre nos llevamos bien. No me obligues a lastimarte.
--Los orcos son una amenaza considerable. Se como enfrentarlos,
pero necesito tu ayuda. Todava tengo una cuenta aqu, no?
--No le vendo a los forajidos. No quiero problemas con las
sacerdotisas.
Pharaun lo mir a los ojos al mercader y vio que nunca lo
convencera.
--Que mal. Te arrepentirs de esta decisin, en unos pocos
minutos, lo ms probable, pero ya ser muy tarde entonces.
El maestro se gir y se alej, pero una vez que estuvo fuera de la
vista de Blundyth, dio una vuelta y regreso. Arrastrndose a travs de
los atestados espacios entre las casetas, se aproximo al puesto del
drow fortachn, desde un costado. Mientras se arrimaba, se puso a
escuchar si las infracriaturas se estaba acercando pero no lo poda
saber. Sospechaba que uno de los malditos bafles atenuaba el ruido.
De cualquier modo, alcanz la estructura de hongos sin que lo
atacara ningn orco. Movi sus manos en un pase mstico y susurro
un encantamiento. El circulo protector de luz desapareci.
Pharaun corri al local, flot hacia arriba, y se abalanzo sobre el
techo. El hongo petrificado aguanto su peso como si fuera de piedra.
Blundyth maldijo y vino al acecho por el costado del puesto, su
ballesta lista. Pharaun pens que mejor se aseguraba que el mercader
no llegara a usarla.
El mago salto a la espalda de Blundyth. Saba que no haba
realizado el movimiento tan gilmente como Ryld lo hubiera hecho
pero funcion. Derrib al mercader sobre sus rodillas. El sapo salt
lejos. Aferrndose a su victima, el maestro le clav la daga
repetidamente en el costado del granduln. A veces la hoja se hunda
profundamente y otras quedaba atrapada en una costilla. Blundyth
forceje y corcove por un rato, no poda liberarse, luego trat de
apuntar el mortero por sobre su hombro. Pharaun lo esquiv.
Finalmente el mercader cay de costado, atrapando el cuchillo y la
mano del atacante debajo de l.
Pharaun libero su mano, pero no se molest por la daga. Estaba a
punto de procurarse un lote de armas mucho ms poderosas. Limpi
los ensangrentados dedos en la ropa de Blundyth, se levant y fu
hacia la entrada del establo.
Los vecinos de Blundyth lo observaban pero no interfirieron.
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Como bien habran comentado, su asesinato no tena nada que ver
con ellos.
El negocio de suministros del mago estaba bien provisto como
siempre. Tinajas, botellas y cajas se apilaban en estantes de piedra
caliza, y un espejo verdoso brillaba sobre un estante en el rincn. El
aire ola a especias, hierbas, incienso amargo y decadencia.
El piwafwi de Blundyth yaca descuidadamente sobre un cofre y
fue el primer artculo del que se apropi Pharaun. La capa le sentaba
como una carpa, pero tena las hileras de bolsillos escondidas
acostumbradas. Luego examin los frascos y cajones, encontrando los
componentes mgicos que correspondan a los hechizos que haba
preparado. Con cada uno que robaba, se senta un poco mejor, casi
como un paraltico recuperando el movimiento de sus piernas.
Mientras se haca camino en el cuarto, divis un par de botas
encima de un pequeo armario. Deban ser especiales de alguna
forma, ya que estaban marcadas con runas en su cuero. Sin su anillo
plateado Pharaun careca de la habilidad para discernir que virtudes
posean pero, siguiendo una corazonada, decidi tomarse un tiempo
para probarlas.
Las botas se retorcieron, amoldndose a sus pies, luego
temblequearon contra su carne como un animal ansioso de correr. Dio
un paso experimental, y el calzado mgico se movi solo, aumentando
la fuerza de sus piernas y propulsndolo a travs de todo el negocio
con un solo salto.
No estaba mal, pens. No tan bueno como una alfombra voladora
pero til de todas formas.
Dio unos cuantos pasos ms, acostumbrndose a las botas luego
sali. Justo cuando abandonaba el negocio, una estremecedora
cacofona explot en el aire. Un momento despus, una horda de
infracriaturas --orcos en su mayora, con un grupo de goblins de
brazos largos-- vinieron a la carga desde los puestos y establos del
este.
Los vecinos de Blundyth miraban atnitos. Para algunos el
momento de consternacin fue fatal. Las infracriaturas bulleron sobre
ellos como hormigas esquilmando la carcasa de un ratn. Algunos de
los mercaderes que quedaban se encerraron. Otros dispararon sus
ballestas, o conjuraron destellos de magia. Un optimista intent
imponerse a los rebeldes con amenazas, diatribas y ordenes hasta
que un orco, derramando el liquido de una cubeta de lata, arroj algo
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del fuego liquido de Syrzan sobre l. El incendiario prenda la carne
tan fcilmente como la piedra.
Con su enorme capa y piwafwi flameando a su alrededor,
Pharaun corri. Cada pisada amplificada que daba lo haca elevarse
del suelo, pero gracias a las virtudes mgicas de las botas, siempre
aterrizaba suavemente.
Varios orcos lo miraron y levantaron sus lanzas. l susurr un
encantamiento, y una completa oscuridad, la esencia misma de la
muerte, revolote alrededor de las infracriaturas. Todas colapsaron,
incluso comenzaron a corromperse.
Por un momento al menos, Pharaun estaba en un espacio libre.
Sigui a toda carrera, mientras todo a su alrededor se suma en
sangre y en llamas.

* * *

--Debes tener alguna cancin, algo de magia para rastrear un
enemigo --dijo Houndaer.
--Si la tuviera, ya la estara cantando --dijo cortantemente
Omraeth--. Ahora cllate. Si los maestros nos oyen venir, les ser ms
fcil evadirnos.
--Tiene razn --dijo Tsabrak, movindose en sus ocho patas
segmentadas--. Cllate o nunca terminaremos con esto.
Houndaer llevaba la gran espada de Ryld Argith cruzada en su
espalda, y por un momento casi se estremeci ante la urgencia de
probarla con sus compaeros. No estaba acostumbrado a tales
insolencias, y ciertamente no de una criatura degradada como una
draraa. Aunque se contuvo porque los necesitaba. Rogaba por ser l
quien atrapara a los fugitivos, que lo haban dejado como un tonto ante
los otros renegados, pero saba que no los poda matar a los dos el
solo.
Tsabrak levant una mano y susurro:
--Esperen!
--Que pasa? --pregunt Houndaer.
En lugar de responderle, la medio-araa comenz a respirar
profundamente. Sus fosas nasales aleteaban. Dio vueltas de un lado
para el otro, y luego se agach para olfatear el suelo. Sus patas
delanteras se doblaron, y su parte arcnida inferior se movi como una
charola al tratar de bajar su cabeza de elfo oscuro al piso.
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--Captaste su esencia? --pregunt Houndaer.
Sinti una punzada creciente de excitacin, e hizo un esfuerzo por
reprimirla. No dudaba de que Tsabrak ola algo pertinente, pero en el
transcurso de las ltimas horas, el bruto, cuya metamorfosis
evidentemente haba alterado sus percepciones, haba encontrado
pistas para perderlas luego.
--Sganme --dijo Tsabrak golpeando una flecha.
La draraa gui a sus compaeros hasta la entrada arqueada de
un saln de entrenamiento, en donde maniques que servan de
blancos permanecan en mortajas de telaraas y una pizarra para
llevar las cuentas colgaba del muro de la izquierda. Con el paso de los
aos, la tiza haba perdido la fosforescencia, pero Houndaer todava
poda leer las marcas de una temporada de esgrima en cifras
vagamente brillantes.
Por ms que buscara sin embargo, no vea signos de los
Maestros Argith y Mizzrym. Le dio a Tsabrak una mirada interrogativa
y en cierto modo de impaciencia. La draraa respondi sealando el
piso.
Cuando una orgullosa familia noble haba habitado el castillo, un
trabajador a sus ordenes haba pintado el suelo con pistas y crculos
de duelos. Al igual que la tiza, el esmalte mgico todava irradiaba un
rastro de luz. En un punto, una salpicadura de sangre la cubra.
El pulso de Houndaer lati ms rpido. Mir a la draraa y
articul:
--Dnde?
Tsabrak los gui hasta la hilera de asientos sobre la derecha. El
noble not por primera vez que un espacio separaba los asientos
esculpidos en calcita del muro.
En otro lugar del castillo, un cazador le gritaba a otro.
Reljate, pensaba Houndaer. Es mi matanza.
Contuvo el aliento mientras l y sus subordinados --por que eso
es lo que eran incluso si ellos, en virtud de pertenecer a la
conspiracin, se imaginaban otra cosa-- se asomaron por los costados
de los escalones. Unos pasos ms all, el Maestro Argith estaba
sentado en el pasillo con las piernas cruzadas.
El Tuin'Tarl inmediatamente le apunt con la ballesta, incluso
antes de fijarse en todos los detalles de la escena. Su anterior maestro
se sentaba inmvil con los ojos cerrados. A todas luces, estaba
inconsciente, o en todo caso indiferente ante la venida de sus
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enemigos. El Maestro Mizzrym no estaba por ninguna parte.
La pasividad dej a Houndaer inseguro sobre el mejor curso de
accin a tomar.
Deberan l y sus subordinados despachar de una vez al espa o
aprovechar la oportunidad de tomarlo prisionero? Si el maestro de
armas estaba muerto, no podra decirles que haba sido de su
compaero.
Luego el noble se dio cuenta de que mientras l estaba parado
considerando el asunto, Tsabrak haba estirado la cuerda de su arco y
estaba colocando una flecha. Houndaer levant una mano para
indicarle que desistiera, y luego lo pens mejor. Argith era un
extraordinario guerrero incluso para los estndares de
Melee-Magthere. Ese era el porqu, cuando era un estudiante, el
Tuin'Tarl lo haba admirado tanto, y haba estado tan ansioso por
reclutarlo. Quizs sera mas sabio matarlo mientras tenan la
oportunidad.
Adems, Houndaer era reticente a arriesgarse a la indignidad de
darle a Tsabrak una orden y que la ignorara. Levant su ballesta. l y
la draraa se tomaron su tiempo apuntando, y por qu no? Ryld
todava no estaba enterado de ellos.
El noble no tena duda que dos misiles eran suficientes. Estaban
volando derecho, y las cabezas estaban envenenadas. Era extrao y
vagamente insatisfactorio despachar aun maestro de guerra tan
fcilmente, como si fuera una venganza barata. Luego, cuando de
seguro era demasiado tarde para reaccionar, Ryld se movi. Se
retorci fuera de la trayectoria de la ballesta y atrapo la veloz flecha
con su mano.
Con presteza, aunque en cierto modo sin mostrar apuro, el
maestro de armas se puso en pie y avanz. Su muslo sangrante no lo
molestaba en lo ms mnimo. Sus ojos y su cara estaban vacos como
esos mdium esperando la comunicacin con los muertos.
Con su voz entonando profundamente, Omraeth canto una copla
de rima rpida. El poder brill en el aire. Evidentemente se supona
que el hechizo deba afectar a Ryld pero, por lo que poda ver
Houndaer, no lo haca. El hombretn segua avanzando. Tsabrak tir
otra flecha, y el profesor la hizo a un lado con su espada.
Tsabrak y Houndaer dejaron sus arcos y sacaron sus espadas. La
draraa escupi veneno sobre su hoja.
Arrinconaron a Ryld mientras l todava estaba en el lugar
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atestado detrs de los asientos sin lugar para maniobrar. Omraeth se
coloco detrs de sus compaeros, donde pudiera aumentar sus
esfuerzos con magia brdica.
Houndaer sinti un escalofro de miedo pero alejo el sentimiento.
No tena nada que temer. Eran tres contra uno, y ese uno no tena
cota. De hecho, por su apariencia, tal vez ni siquiera tena buen juicio.
Pero prob que s lo tena. Ryld toc la superficie vertical que era la
parte trasera de los escalones. Llam a la oscuridad cegando a sus
enemigos.
Houndaer cort alocadamente, y senta que Tsabrak haca lo
mismo. Oscuridad o no, cuando el espa embistiera hacia adelante, lo
cortaran en pedazos. Pero sus espadas no cortaron nada ms que
aire.
Despus de unos segundos, Omraeth grito:
--Vuelvan por aqu! Ahora!
Houndaer y Tsabrak se dieron vuelta y anduvieron el camino a
tropezones siguiendo el sonido de la voz de su camarada. La
envenenada espada de la draraa rebot contra el brazo del Tuin'Tarl,
pero afortunadamente sin la fuerza suficiente como para penetrar su
armadura y piwafwi.
Cuando Houndaer trastabill fuera de las tinieblas, el Maestro
Argith estaba en el centro del saln. Bajo la cubierta de oscuridad,
haba llegado hasta la cima de los escalones y saltado por el otro lado.
Tena una buena oportunidad de alcanzar la salida sin ser detenido.
Aunque no la aprovech. Parado en el centro de uno de los
plidamente luminosos crculos, se coloc en una posicin de pelea.
No se haba precipitado por los escalones para huir, ms bien haba
alcanzado un campo de batalla ms a su gusto.
Houndaer trag la sequedad en su boca. Ryld no haba preferido
correr? Bueno, mejor. Entonces tendran que matarlo.
El noble y la draraa se separaron para ir hacia el Maestro de
Melee-Magthere desde costados separados. Omraeth se quedo atrs
y comenz otra cancin.
Avanzando para enfrentar a sus adversarios, Maestro Argith se
desliz con el primero de tres movimientos --esquivar, hacer una finta
alta, cortar abajo-- de una kata para sable que le haba enseado a
Houndaer en Tier Breche.
El noble discerni un instante demasiado tarde que el propsito
era distraer su atencin de la ballesta en la otra mano del maestro de
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armas. El dardo se clav en la garganta de Omraeth terminando su
cancin en un horrible gorjeo y disipando la pesada y arcana carga de
fuerza que se acumulaba en el aire. El hechicero bardo cay de
espaldas, y ahora eran dos contra uno.
Houndaer se dijo a s mismo que no importaba. No cuando estaba
esgrimiendo el gran sable de Ryld, un arma que poda atravesar
cualquier cosa, y la hoja de Tsabrak goteaba veneno. Solo tenan que
hacerle un pequeo corte para incapacitar a su enemigo.
Ryld cedi terreno ante ellos. Houndaer asumi que quera poner
su espalda contra el muro, para que ninguno de sus oponentes se
pudiera poner detrs de l, pero con una agilidad sorprendente para
un guerrero tan masivo, Ryld cambi de direccin. En un abrir y cerrar
de ojos, estaba avanzando en lugar de retroceder, yendo hacia el lado
izquierdo de la medio-araa.
Sobresaltado, Houndaer vacil, luego resolvi ir hacia Ryld y la
draraa. Le tomara unos segundos acortar la distancia.
En ese tiempo, Ryld cargo contra la derecha de Tsabrak, el lado
opuesto del brazo de la espada de la criatura. La parte inferior de una
draraa era lo bastante masiva como para dificultar el golpear y a la
vez protegerse el torso, igual que un guerrero sobrecargado. Tsabrak
atin a la cabeza del maestro, pero golpe con mala puntera y Ryld
no se molest en agacharse o esquivarlo, simplemente se concentr
en su ataque.
Tsabrak hizo un esfuerzo desesperado por echarse a un costado.
A pesar de ello, el sable de Ryld machaco una de las quitinosas patas
de la draraa. Tsabrak grito y perdi el equilibrio. Dando unos pasos,
Ryld arremolino su arma alrededor en lo que seguramente sera el
golpe de gracia. Houndaer dio un grito de guerra, corri el ltimo tramo
y balance la gran espada. No estaba en la posicin apropiada y el
golpe fue bastante torpe, pero bast para hacer que el maestro
retrocediera. Ryld saba mejor que nadie cuan mortfera poda ser esa
enorme hoja.
Tan pronto como el zumbido del golpe le pas al lado, el maestro
avanz con una estocada al pecho. Houndaer torci la espada
alrededor para esquivarla. Debera haber sido imposible mover un
arma tan enorme rpidamente, pero pareca volverse ms liviana que
un pergamino, de lo bien equilibrada que estaba. La espada de Ryld
alcanz uno de los ganchos justo arriba del ricasso de cuero.
Ryld retrocedi, liberando su arma. Houndaer cambio su arma a
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una posicin de media guardia, y Tsabrak coje hasta su lado. La cara
de la draraa se retorca de dolor, y salpicaba un fluido acre desde su
herida.
Ryld continuo retrocediendo. Los canallas se separaron de nuevo,
aunque no tan ampliamente como antes. Tsabrak comenz a realizar
un suave sonido de lloriqueo en el fondo de su garganta.
Luego, aparentemente sin ninguna resolucin, solo como una
extensin de su brazo, Ryld arroj su espada. Aunque el arma no
estaba hecha para semejante accin, paso como un rayo a travs del
aire tan derecha y segura como una flecha. La punta se hundi en el
pecho de Tsabrak.
Los ojos de la draraa se agrandaron. Escupi sangre, luego la
parte superior de la cintura se cay hacia adelante dejando caer la
espada. Su mitad inferior de araa, ms lenta en morir, continu
cojeando hacia adelante.
Estaba bien, a pesar de todo, ya que Ryld no tena ninguna arma
salvo una daga, la cual sera poco til contra una hoja tan larga como
la del sable. Houndaer se apresuro a descargar el golpe fulminante.
--Tuin'Tarl! --grit.
El maestro de armas se corri a un costado, su cara segua tan
blanca como las de los zombis. Houndaer gir, siguiendo a su objetivo,
y vi que Ryld se haba agachado detrs de uno de los maniques de
madera. De cerca, los muecos tajados cruelmente eran extraas
figuras inquietantes, mostrando las mismas burlonas sonrisas a pesar
de los incontables estigmas de abolladuras y cortes.
Ryld se mantuvo en equilibrio, y Houndaer percibi las intenciones
del espa. Cuando su adversario se arrojara sobre uno de los costados
del mueco, el maestro dara la vuelta por el lado opuesto,
manteniendo una barrera entre ambos.
Houndaer no vea el motivo de jugar ese juego, no si su espada
era tan penetrante como se supona que lo era. Movi la hoja en un
arco bajo. Despedaz al maniqu con escasamente un golpe,
despojando a Ryld de su pattica proteccin. Desdichadamente, el
maestro de armas salto hacia adelante en el mismo instante, antes de
que Houndaer pudiera llevar atrs la espada para otro corte. Ryld le
largo un corte a la garganta del noble.
Houndaer se retorci hacia atrs desaforadamente, interponiendo
su arma entre el espa y l, reconociendo que el corte haba sido ms
una finta que otra cosa. Ryld lo haba engaado para que asumiera
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que haba tomado una actitud completamente defensiva, luego haba
aprovechado la oportunidad para acuchillarlo. Houndaer apunto a la
espalda del maestro pero solo logr desgarrarle su ondulante capa.
El Tuin'Tarl lo persigui y Tsabrak, muriendo o muerto pero
todava deambulando descuidadamente, entorpeci su camino.
Houndaer grito de frustracin y corto en dos a la draraa.
Cuando el hbrido cay, el noble pudo ver lo que estaba
ocurriendo detrs de l. Ryld haba alcanzado la espada cada de
Tsabrak. Desatento al veneno secndose en la hoja, el maestro pas
el dedo de su pie por debajo del arma, la lanz al aire y la atrap
gilmente por la empuadura. Su expresin era tan insondable como
nunca, se puso en guardia y avanzo.
Todava puedo matarlo, pens Houndaer, todava lo tengo al
alcance.
Fuerte, grit:
--Aqu! Tengo uno de los maestros aqu!
Ryld camino hasta el borde de la distancia y luego camino
alrededor. Confiado en su habilidad para defenderse, quera que
Houndaer lo atacara. Un esgrimista no poda atacar sin abrirse. Al
principio, el noble rechaz lo obligatorio. Intentaba esperar a su
oponente. Ryld golpe su hoja. El repiqueteo del impacto sobresalt
una respuesta en l, pero al menos era un ataque sereno. Finta al
pecho, finta al costado, corte bajo y cortajear las piernas del oponente
desde abajo.
Incluso mientras descargaba el conteo final, recordaba a Ryld
ensendole la secuencia, y de seguro el instructor no estaba
engaado. Esquiv el ataque original y luego le replic a la mueca de
Houndaer. El sable golpe a travs de su guantelete y entr en la
carne debajo. Ryld liber su arma con una salpicadura de sangre
coagulada.
Tuin'Tarl trastabillo hacia atrs alejndose, mientras tanto
levantando la espada en una posicin amenazante. Su sangrante
mueca palpitaba, y la enorme espada temblaba. Ahora era difcil
sostenerla, a pesar de sus encantamientos. La aferr con ms fuerza,
su debilitada mano empuando el ricasso, pero eso solo ayud un
poco. Esperaba escuchar el sonido de otra partida de renegados
corriendo en su ayuda. Pero no los escuch.
--Bien hecho, Maestro Argith! --dijo Houndaer--. Me declaro
derrotado. Me rindo.
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Ryld avanzo al acech, con el sable listo.
--Por favor! --dijo el Tuin'Tarl--. Siempre nos hemos llevado bien,
no es as? Yo fui uno de tus ms obedientes alumnos, y puedo
ayudarte a salir de aqu.
El profesor sigui avanzando, y Houndaer vio que su rostro no
estaba vaco o inexpresivo despus de todo. Deba estar desprovisto
de emocin, pero revelaba una concentracin preternatural, casi
demonaca, centrada solamente en la matanza.
Houndaer vi su inevitable muerte all y, embargado con una
extraa calma, baj la espada. La hoja de Ryld penetr su pecho un
instante despus.

* * *

El resonante choque metlico sobresalt a Quenthel. Haba sido
bueno que pasara toda una vida aprendiendo autocontrol, de lo
contrario habra gritado de angustia.
Ella y su escuadrn estaban patrullando el templo. Despus de
los eventos de las cuatro noches pasadas habra sido una locura
relajar la vigilancia, pero como las horas haban pasado sin
novedades, sus tropas comenzaban a especular que el asedio haba
terminado. Despus de todo, se supona que as fuera. La varita de
hueso supuestamente haba devuelto la malicia de la pasada noche
sobre aquella que la hubiera enviado.
Aunque Quenthel todava no encontraba la forma de compartir el
optimismo general. Si, haba devuelto un ataque de regreso a su
fuente, pero eso no significaba necesariamente que su enemigo sin
rostro hubiera sucumbido a las atenciones del demonio.
La hechicera podra haber sobrevivido, y si as era, podra seguir
enviando sus asesinos sobrenaturales.
Por el sonido, otro parecido deba de haber irrumpido, y Quenthel
no tena otra varita de hueso. Por un momento, la Baenre sinti un
escalofro de miedo, quizs de desesperacin, pero se lo trag.
--Sganme --restallo.
Tal vez sus subordinadas demostraran servir para algo, para
variar.
Con pasos silenciosos en sus encantadas botas, las sacerdotisas
trotaron en la direccin del ruido. Antorchas verdosas salpicaban sus
sombras sobre las paredes. Rechin un pergamino cuando una de las
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novicias tropez con un rollo.
Voces femeninas comenzaron a gritar. El poder enrojeci el aire
por un momento y un sentimiento intenso y punzante recorri la piel de
la sacerdotisa.
--No es un demonio --dijo Yngoth, contorsionndose desde la
manija del ltigo hasta llegar a la altura de los ojos de Quenthel. Su
paso haca que su escamosa cua de cabeza se bamboleara de arriba
a abajo.
--No? --pregunt--. Ha venido mi enemigo a continuar nuestro
duelo en persona?
As lo esperaba. Con sus seguidoras atrs, Quenthel tendra una
buena oportunidad de aplastarlo.
Pero, ah, no era as. Su rumbo la guiaba a la entrada del saln
con las estatuas de las araas. Las pobres vlvulas abatidas estaban
abiertas y torcidas nuevamente. Esta vez el culpable era una enorme y
luminosa mano sin cuerpo, flotando abierta con los dedos levantados
como si estuviera indicando un alto. Un larguirucho joven con una
amplia capa se haba refugiado tras esa manifestacin traslucida de
las lanzas y flechas que varias de las sacerdotisas descargaron en esa
direccin.
Quenthel suspir porque conoca al luntico, y no poda ser su
desconocido enemigo. Sin lugar a dudas, haba estado demasiado
ocupado los ltimos das all en la ciudad.
Hizo un gesto con el ltigo para terminar la descarga de misiles.
--Maestro Mizzrym --llamo--. Complicas tus crmenes al entrar por
la fuerza donde ningn hombre puede venir libremente.
Pharaun hizo una reverencia. Pareca estar sin aire y, para ser un
dandy tan notorio, desarreglado.
--Seora, suplico su perdn, pero debo hablar con usted. El
tiempo es esencial.
--Tengo poco que decirte excepto condenarte como lo debe haber
hecho el archimago.
--Mtame si debes. --La mano desapareci y continu:-- Dados
mis recientes pecadillos, as lo esperaba. Pero escucha mi mensaje
primero. Las infracriaturas se estn rebelando.
Quenthel entrecerr los ojos y pregunt:
--Te envi el archimago aqu con estas noticias?
--Ah --replic el mago--, me fue imposible localizarlo pero saba
que esto era algo que deba prestrsele atencin para los mayores
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miembros de la Academia. Me doy cuenta de que nadie nunca imagin
que esto poda suceder pero as es. Camina conmigo hasta el borde y
lo veras.
La Baenre frunci el ceo. Los modos de Pharaun eran muy
presuntuosos, pero algo en ellos exigan atencin.
--Muy bien --dijo ella--, pero si esto es algn tipo de broma
demente, sufrirs por ello.
--Seora --dijo Minolin--, puede que l quiera guiarte a...
Quenthel silencio a la tonta con una mirada fra, luego se volvi a
Pharaun.
--Guame, Maestro de Sorcere.
De hecho, la suma sacerdotisa no tuvo que caminar hasta el
borde de la meseta para ver que algo estaba muy mal abajo en la
ciudad. Las ondeantes llamas amarillas de las fogatas y el apestoso
humo en el aire la alertaron tan pronto como sali del templo en forma
de araa ptrea. Sin prestar atencin a su dignidad, corri hasta el
borde, y Pharaun se tambaleo para alcanzarla.
Debajo de ella, porciones de Menzoberranzan --porciones de la
roca Cmo poda ser?-- estaban en llamas. Imposible, incluso el
Gran Montculo de los Baenre desprenda una cresta de llamas en su
punto ms alto, como una borla en un sombrero. Una vez que los ojos
de Quenthel se acostumbraron al deslumbrante brillo, poda distinguir
vagamente las masas movindose furiosas por las calles y plazas.
--Ves --dijo Pharaun--, es por eso que corr por media ciudad,
eludiendo merodeadores en cada esquina, para llegar a ti, seora. Si
puedo decirlo, la situacin es incluso peor de lo que parece. Por ahora
los nobles no han empezado a reclamar las calles. Estn
atrincherados en sus propios haciendas luchando contra sus goblins
caseros. Por lo tanto, le sugiero que...
El mago era lo suficientemente astuto para dejar de hablar ante la
mirada de Quenthel.
--Movilizaremos Tier Breche --dijo ella--. Melee-Magthere y
Arach-Tinilith pueden pelear. Sorcere dividir sus esfuerzos entre
ayudarnos a nosotros y extinguir las llamas. Tu encontrars a mi
hermano Gromph o, sino, actuars en su lugar sino.
Pharaun se inclin profundamente.
Quenthel se dio vuelta y vio que las sacerdotisas y novicias la
haban seguido hasta el plato. Algo en sus ademanes la hizo
detenerse en seco.
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--Seora --dijo Viconia Agrach Dyrr de orejas largas, una de las
mayores instructoras, ms bien reservadamente--, es lgico que
Melee-Magthere y Sorcere bajen las escaleras, pero...
--Pero ustedes damas han perdido su magia --dijo Pharaun.
Las hermanas del templo lo miraron con asombro.
--Lo sabes? --pregunt Quenthel.
--Una buena cantidad de hombres lo saben --replic el mago, con
un poco de impaciencia escapndosele--, por lo que no tiene sentido
matarme por ello. Lo explicar ms tarde. --Se dio vuelta hacia el resto
del clero--. Venerables Madres y Hermanas, aunque puede que hayan
perdido sus hechizos, tiene rollos, talismanes y el resto de los
elementos mgicos que su orden acapara. Pueden balancear mazas,
si se llega a eso. Pueden pelear.
--Pero hemos perdido a demasiadas hermanas --le dijo Viconia a
Quenthel--. Los demonios han matado unas cuantas y t, Seora, al
llamar a las araas, masacraste a ms. No nos atrevemos a perder al
resto. Alguien debe resistir para preservar los conocimientos y realizar
los rituales.
--Eso es demasiado optimista --dijo Pharaun.
Viconia lo mir con ceo.
--Qu lo es muchacho?
--El asumir que, si se quedan aqu arriba, la aniquilacin pasara
de largo --replic el hechicero--. Es ms probable asumir que si los
orcos triunfan abajo, trepen por las escaleras para continuar con su
depredacin aqu arriba. Ustedes confiesan su devocin por
Arach-Tinilith. Seguramente sera ms reverenciable acorralarlos en
las criptas de abajo y negarles la ms mnima oportunidad de profanar
sus relicarios y altares. Igualmente, sera una mejor estrategia pelear
al lado de los aliados en lugar de esperar a que perezcan todos y que
ustedes queden solas para pelear.
--Eres locuaz, hechicero --se burl la sacerdotisa Agrach Dyrr--,
pero no sabes si nuestros esfuerzos son necesitados. Llamas y
chispas, son solo goblins! Creo que solo eres un alarmista.
--Quizs lo es --dijo Quenthel--, pero cmo nos atrevemos a
buscar el favor de la Madre Oscura si declinamos defender su ciudad
elegida en esta hora de necesidad? Seguramente, despus, no
oiremos su voz nunca ms.
--Seora --dijo Viconia, extendiendo sus manos--. S que
podemos encontrar una mejor manera de agradarle que camorreando
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con sabandijas en las calles.
Quenthel levant su ballesta y le disparo en la cara a su
lugarteniente. Viconia hizo un sonido de ahogo y se tambaleo hacia
atrs. El veneno ya estaba ennegreciendo su cara mientras mora.
--Pens que ya haba demostrado que yo mando aqu --dijo la
Baenre--. Alguien ms desea cuestionar mis ordenes?
--Si es as --dijo Pharaun--, deberan saber que yo estoy con la
Seora, y tengo el poder de barrerlas a todas de la superficie del plato.
Ignorando al jactancioso mago, Quenthel superviso a sus
servidoras. Pareca que nadie ms tena mucho que decir.
--Bien --dijo la Baenre--. Levantemos la torre y la pirmide.








_____ 23 _____

Con Quenthel a la cabeza, la Academia descendi de Tier Breche
como una gran cascada. Algunos eruditos andaban pesadamente tras
ella por las escaleras, mientras que otros flotaban por la superficie de
la barranca. Unos pocos, poseedores de una magia que les permita
volar, revoloteaban como murcilagos.
--Podra la Seora otorgarme un momento --dijo Pharaun. Haba
podido escabullirse hasta su guarida personal tiempo suficiente como
para lavarse la cara, peinarse y ponerse un nuevo conjunto de ropa.
Volvi solo, todava reclamando ignorar dnde se encontraba
Gromph--. Este es un buen lugar para espiar el terreno. Estamos
debajo del humo pero lo suficientemente alto para una inspeccin
area.
Como Gromph no estaba disponible todava o no estaba
interesado, el Mizzrym estaba --con obvio deleite-- actuando en lugar
del archimago. Era discutiblemente una afronta a la Casa Baenre en lo
que se refera al archimago, pero Quenthel haba dado la orden de
todas formas. Hasta que su hermano regresara o terminara la crisis,
necesitaba a alguien que hablara por Sorcere, y estaba segura de que
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molestara a Gromph de una manera divertida tener a este dandy
reemplazndolo en una tarea tan importante.
Hizo un alto y sus seguidores hicieron una parada empujndose
detrs de ella. Las vboras del ltigo se levantaron para supervisar la
ciudad junto con ella. Desde el rabillo del ojo, vio a Pharaun sonrer
brevemente como si hubiera encontrado gracioso el comportamiento
de las serpientes.
--All --dijo Quenthel sealando--, en Manyfolk. Parece como si la
Casa Auvryndar hubiera terminado de exterminar a sus propios
esclavos, pero una muchedumbre los mantienen encerrados entre sus
propios muros.
--Lo veo, Bendita Madre --dijo Malaggar Faen Tlabbar desde unos
pasos detrs de ella. La Primera Espada de Melee-Magthere era un
muchacho de cara alegre y redondeada con un gusto por las
esmeraldas y la vestimenta de color verde--. Con vuestro permiso, ese
sera un buen lugar para comenzar. Levantaremos el bloqueo y
aadiremos la Auvryndar a nuestro ejercito.
--Que as sea --dijo Quenthel. Los residentes de la Academia
llegaron al suelo de la caverna inferior, en donde los instructores,
particularmente los guerreros de la pirmide, se pusieron a formar a
los estudiantes en escuadrones, con espadachines y lanceros
protegiendo a los lanzadores de hechizos. Luego tuvieron que arreglar
las unidades en un orden de marcha.
Como toda princesa de una gran Casa, Quenthel tena un
conocimiento practico de los asuntos militares, y observo el intento de
poner orden con un ojo envidioso.
--Deseara poder tener un ejercito --murmuro. No haba tenido la
intencin de que alguien la escuchara, pero Pharaun asinti.
--Entiendo sus sentimientos, Seora, pero ellos son todo lo que
tenemos, y estoy seguro de que si los entrenamos apropiadamente,
tendremos una oportunidad. --Tosi--. Contra la servidumbre, en todo
caso.
--Qu quieres decir?
--El mayor de los peligros es este pao mortuorio de humo.
Pienso que Syrzan, a pesar de toda su astucia, le err. Si los magos
que dejamos arriba no extinguen las llamas, todos nos sofocaremos,
mujeres y hombres, elfos y orcos por igual, dejndole al alhoon una
necrpolis para que gobierne. A pesar de ello, supongo que debemos
concentrarnos en nuestra tarea y no inquietarnos por el resto.
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--Qu alhoon? --demand ella.
l vacil.
--En realidad es una larga historia, Seora y no es crucial en este
momento.
--Yo decidir lo que es crucial, mago --dijo ella--. Habla.
Antes de que Pharaun pudiera comenzar ella vio a la Primera
Espada acercarse, presumiblemente para informarle que la compaa
ya estaba lista para avanzar.
Mientras comenzaban a marchar, ella escucho la historia del
mago sobre el exterminador de mentes y sus pretensiones para
Menzoberranzan. Haba ms cosas, estaba segura, que l se estaba
guardando, pero se lo podra sonsacar torturndolo ms tarde.
Por el camino, los profesores y alumnos encontraron su sendero
contaminado con cuerpos de elfos mutilados, algunos decapitados,
otros parcialmente devorados, con el brillo de las fogatas parpadeando
en sus ojos ciegos. El fuerte olor a sangre competa con la agria
pestilencia del humo.
Por supuesto, ningn drow objetaba el espectculo de la muerte
violenta, pero la omnipresencia de las formas destrozadas,
combinadas con el resplandor de las llamas y la extraa vista de la
piedra ardiente, haca parecer como si Menzoberranzan misma se
hubiera convertido en una especie de infierno, y eso era, al menos
para Quenthel, perturbador.
La Seora de Arach-Tinilith pens que si ella fuere una persona
dbil, se habra podido sentir como si se hubiera estado moviendo en
una pesadilla, o interpretado la carnicera como una prueba fehaciente
de que Lolth le haba vuelto la espalda a Menzoberranzan para
siempre. Se consolaba a s misma con el pensamiento de que al
menos esta vez ella estaba marchando contra un enemigo que poda
ver y atacar con dureza.
Peridicamente los eruditos vean pequeos grupos de
infracriaturas saqueando, asesinando desventurados comunes, o
incluso arrojando piedras y flechas a la columna. Los estudiantes ms
jvenes buscaban atacar a los esclavos, y los maestros les bramaban
que desistieran. La Academia tena que atacar como una unidad y
apegarse al plan si esperaban ganar el da.
Malaggar levant la mano indicando un alto.
Estamos cerca, creo, report en el lenguaje de signos silencioso
de los drows.
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Se mantuvieron en sus puestos hasta que un explorador volador,
un hermano de la pirmide que posea una capa que se converta en
alas de murcilago, baj y dio su informe.
Seora, sign Malaggar, sugerira que diez escuadrones sigan de
largo y el resto de nosotros rodeemos la cuadra de casas. Tomaremos
a los orcos desde dos flancos.
Muy bien, replic Quenthel mientras supervisaba su ejercito.
Todos ustedes a la cabeza de la columna hasta la entrada de ese
callejn, sganme. El resto de ustedes, vayan con el Maestro Faen
Tlabbar. Cada uno tan silenciosamente como pueda.
Las manos se levantaron a intervalos a lo largo de la columna
para transmitirles las ordenes a aquellos que no la podan ver.
La compaa se dividi, luego las tropas de Quenthel avanzaron
lentamente hacia una muchedumbre estrepitosa que muy
posiblemente los sobrepasaban en numero. Afortunadamente, los
esclavos no se haban dado cuenta de la llegada de la Academia, y
ella pretenda aprovechar la ventaja de su ignorancia. Rpidamente
organiz a sus tropas en una sucinta pero aprovechable formacin,
luego les orden atacar en conjunto.
El poder aull y destell, quemando, estallando y devorando las
masas de goblins. Los dardos saltaron por el aire perforando orcos y
bugbears. Las infracriaturas cayeron en masa.
Sin embargo, despus de la primera descarga, sobrevivieron
grupos que se abalanzaron contra los estudiantes en un frenes de
gritos. Los drows rpidamente abandonaron sus ballestas por las
espadas y lanzas. Escondidos detrs de las lneas de guerreros,
magos y sacerdotisas espiaban, tratando de ver lo que estaba
pasando en el medio de la salvaje ria para as poder apuntar sus
hechizos sin daar a sus camaradas.
Quenthel podra haberse cubierto detrs de su propia hilera de
protectores --quizs, como suma sacerdotisa y lder que era, debera
hacerlo-- pero pens que podra endurecer las columnas de las
alumnas de primero y segundo ao si las guiaba desde el frente, y en
todo caso, ella quera matar de cerca y ver el dolor y miedo en las
caras de sus vctimas. Con sus serpientes erigindose y siseando, se
abri camino a empujones hasta el frente.
Masacr a varios goblinoides, y un destello de luz amarilla estall
a su alrededor. El fuego mgico no la alarmo --pues an mantena sus
defensas msticas-- pero varios de sus compaeros alrededor, drows e
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infracriaturas por igual, chillaron y cayeron.
Por un momento, todos, cada superviviente en la proximidad
inmediata, estaban conmocionados. Luego los orcos se precipitaron
hacia los huecos que las llamas haban creado en las lneas drows, y
los estudiosos se arrojaban hacia adelante para llenarlas. Nadie
atendi a los camaradas quemados debajo de sus pies, excepto para
maldecirlos si se tropezaban con ellos.
Quenthel retrocedi, dejando que un estudiante guerrero de la
Casa Despana tomara su lugar, luego escudri alrededor buscando
la fuente del estallido de llamas. Tena un leve presentimiento de que
la magia haba sido lanzada desde arriba, por lo que mir all primero,
en los pisos superiores de los edificios de cada lado.
Parpade de la sorpresa. Como verdaderos arcnidos, las
draraas caminaban rpidamente por las paredes y los bordes de los
techos. Muchas de dichas criaturas degradadas retenan sus
habilidades hechiceras, y uno de ellos deba haber conjurado el fuego.
Quenthel no tena idea de como los esclavos y parias podan
haber conspirado juntos, ni tampoco tena tiempo de detenerse a
considerar la cuestin. Tena que bloquear a las draraas antes de
que destruyeran su compaa desde arriba. Levit elevndose a travs
del aire ennegrecido por el humo, mientras tanto buscaba al mago que
haba creado la llama.
Flechas punzantes y rayos de luces le pasaron al lado desde
todas direcciones. Cubri su cara con un doblez de su piwafwi y los
misiles rebotaron o se disolvieron cuando chocaron contra las capas
de su proteccin encantada.
Cuando ella hubo ascendido hasta su nivel, reconoci ciertas
caras burlonas incluso con los colmillos, las draraas a quienes ella
haba ayudado transformar. Tal vez eso explicaba porque le haban
arrojado magia a ella a pesar del inevitable dao que causaba a las
hordas de orcos.
Rpidamente desenroll un pergamino y ley la frase disparadora
de este. Hojas metlicas aparecieron, flotando entre las draraas
frente a ella, luego comenzaron a girar en un punto central. Las filosas
navajas giraban tan rpido que eran casi invisibles, y sus rbitas se
encorvaban a travs de los cuerpos de sus enemigos. Las hojas
rebanaron y perforaron las medio-araas sin apenas disminuir la
velocidad, reduciendo a los brutos a desechos de carne y salpicaduras
de sangre.
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Quenthel ri y comenz a trepar para enfrentar a las draraas en
la cima de los edificios de estalagmita del otro lado de la calle. Un
trozo de algo pegajoso la flagelo y enlaz ajustadamente su torso,
amarrando su mano libre al pecho.
Era tela de araa. Saba que algunas draraas podan hilarla.
Como queran atraparla, ella levit una vez ms, resistiendo el tirn
como un pez en el cordel. Mientras tanto, luch por alcanzar otro rollo
a pesar de la constriccin de su brazo. Las serpientes mordan y
masticaban el cable.
Pharaun levit antes sus ojos, y chirriantes relmpagos salieron
de sus dedos apualando a una draraa, luego brincaron sobre la
siguiente, luego otra, hasta que el cegador poder entrelaz a todas las
semiaraas como cuentas de una cadena. Danzaron
espasmdicamente hasta que la magia ces, luego murieron
instantneamente. Un humo hediondo se levant de sus restos.
Pharaun le sonri a Quenthel y dijo:
--A menudo me he preguntado porque nuestra diosa no
transforma a nuestros inadaptados en algo inofensivo --dijo l--.
Supongo que las draraas son otra herramienta para seleccionar a los
dbiles.
Ignorando sus incoherencias, Quenthel mir hacia abajo para ver
que aconteca en el campo de batalla. El contingente de Malaggar
haba llegado y estaba desgarrando el flanco del enemigo. Casi al
mismo tiempo, los Auvryndar abrieron las puertas, y montados en sus
lagartos, cargaron hacia la salida.
Apretando los dientes, Quenthel tirone de la pegajosa telaraa
de su persona y descendi flotando para reunirse con sus tropas en
tierra. Desafiando las flechas de sus enemigos, Pharaun continu
permaneciendo por sobre las cabezas de los guerreros desde donde
sin duda era ms fcil apuntar su magia.
Los eruditos solo tuvieron que pelear unos cuantos minutos ms,
luego, abatidos por tres costados, la masa de goblins colaps sobre si
misma, dejando una alfombra de cuerpos desparramados.
Quenthel les permiti solo unos minutos a sus tropas para
reponerse, despus los volvi a formar y marcharon hacia la diosa
saba cuantas batallas ms que les esperaban.

* * *

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--Fuera! --grit Greyanna--. Ahora!
El hacedor de canoas la mir con la boca abierta y le escupi:
--Y, qu?, qu pasa con mi mercanca?
Los artculos en cuestin estaban sobre el suelo del taller o
colgaban en correas enganchadas al techo.
--Los goblins los destruirn --dijo la princesa de la cicatriz--. As.
--Ella hizo aicos un kayak a medio hacer, una construccin de
apariencia frgil de huesos de costillas curvadas y cuero, con un
barrido de su maza--. Despus hars ms, pero solo si sobrevives.
Ahora, muvete, o te matar yo misma.
El artesano se llev por delante su banquillo y ella lo espanto
hacia la puerta. A lo largo de la calle, sus servidores estaban echando
a todos los ocupantes de las fabricas y negocios.
Una muchedumbre de peludos hobgoblins, todos bien armados y
muchos les llevaban una cabeza de alto a los elfos oscuros, doblaban
una esquina caminando desgarbadamente hacia una via pblica.
Divisaron a los drows, rugieron sus rsticos gritos de guerra y
cargaron.
Despus del desastroso encuentro con Ryld Argith, uno de los
gemelos estaba muerto. El otro, Relonor, yaca gravemente herido, y
segua en la Casa Mizzrym. All, viviran o moriran sin recurrir a ms
dosis de magia curativa, desde que Miz'ri rechaz derrochar los
recursos limitados de la Casa en tales incompetentes. Greyanna haba
estado completamente de acuerdo.
Despus de haber llevado a los heridos a casa, Greyanna, con la
cuestionable ayuda de Aunrae, haba seleccionado a cinco nuevos
hombres para unrsele en la cacera. Esta vez haban acechado a
Pharaun a pie, dndose cuenta Greyanna demasiado tarde de que los
foulwings no le haban dado suerte.
Ella y su banda haban estado recorriendo las calles buscando
informacin sobre su presa cuando la rebelin estall. Una vez que
capt la magnitud de los disturbios, se pregunt si era la incursin
sobre Braeryn que ella haba ingeniado, ese brutal intento de sacar a
su hermano del escondite, lo que haba inspirado a los esclavos a
rebelarse. De una manera oscura y loca, la posibilidad la regocijaba,
pero decidi no compartir su hiptesis. Pocos veran el chiste en ello.
Pero la mayora de sus pensamientos estaban volcados a
consideraciones prcticas. Pensaba que su grupo de cacera poda
ayudar a aplastar las infracriaturas, pero solo si combinaban sus
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fuerzas con un ejercito de buena fe. De lo contrario las grandes
muchedumbres los sobrepasaran.
En esos primeros minutos de matanza y destruccin, observ
esperando ver a algunos clanes de nobles salir cabalgando de sus
castillos para hostigar a los goblins delante de ellos. Para su
consternacin, nadie lo hizo, al menos no a su alrededor. Su pequea
tropa estaba sola.
La vida entonces se transform en un negocio irritante consistente
en correr y ocultarse de los orcos de todo tipo, de observar a bestias
no mejores que los roth destruir la belleza y sofisticacin que ni
siquiera podan percibir. Ocasionalmente, ella y sus compaeros
masacraban un pequeo grupo de goblinoides que deambulaban a
solas, pero no significaba nada, no ayudara en nada a contrarrestar la
desintegracin de todo lo ms fino en el mundo.
Dnde estaba la Reina Araa? Quizs estaba aburrida de su
juguete Menzoberranzan, un pensamiento esplendoroso era ese. Tal
vez pretenda romperlo para hacer espacio para uno nuevo. Con el
tiempo, las escondidas y retiradas de Greyanna la llevaron a una calle
que reconoci, una calle doble de negocios prsperos --para ser ms
precisos, establecimientos que eran propiedades de comerciantes bajo
el patrocinio de la Casa Mizzrym--. Ella misma haba estado cerca de
aqu recaudando alquileres y pagos, de vez en cuando castigando a
un tonto retrasado en el pago de un prstamo o que haba molestado
a la Madre Matrona Miz'ri.
Se le ocurri a Greyanna que si los mercaderes perecan, no
contribuiran ms con oro a los cofres de los Mizzrym. Mientras que si
los mantena a salvo, podra luego congraciarse con su madre. Miz'ri
se haba vuelto impaciente con ella por los continuos fracasos en
matar a Pharaun e incluso haba insinuado que quizs otra podra
llevar la capa de Primera Hija con ms gracia.
Al menos, preservar los bienes de Mizzrym sera ms constructivo
y menos frustrante que simplemente ocultarse por ah, por lo que
Greyanna le orden a sus seguidores que sacaran a los asustados
comerciantes y artesanos de sus hogares.
Le tir una flecha con la ballesta a los hobgoblins y sus soldados
hicieron lo mismo. Su hechicero conjur una sombra fra y colosal
como la silueta de una mantis la cual mutil a varios esclavos con sus
inmensas pinzas antes de desaparecer. En total, una docena de
brutos perecieron, pero otros se bambolearon hacia adelante desde el
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humo y fiero resplandor para tomar sus lugares.
Voces de tormento, pens, cuntas infracriaturas haba en
Menzoberranzan?
Hasta ese da, Greyanna no se haba dado cuenta nunca. Crea
que nadie ms lo haba notado, tampoco.
Los hobgoblins atacaron.
La princesa Mizzrym grit:
--Muro oscuro!
Tres de sus partidarios, aquellos ms cercanos a la arremetida de
los esclavos, se encorvaron y tocaron el suelo, conjurando una cortina
de sombra entre ellos y las infracriaturas, luego se replegaron.
Uno de los guerreros Mizzrym junt a los vendedores y los llev
lejos del peligro. El resto, Greyanna incluida, se esforzaron para
formar una fila en el angosto espacio cuatro metros detrs de la
barrera intangible. La princesa sac un frasquito plateado de un bolso
en el cinto y se trag el amargo y tibio contenido. Tembleque y se
dobl mientras sus msculos se acalambraban, y el malestar daba
lugar a una cosquilleante tibieza.
Los hobgoblins marcharon desde la oscuridad. Haban habitado
en la oscuridad por demasiado tiempo como para que el truco los
detuviera ms de unos segundos.
Al menos el velo cegador evit que su avance fuera algo ms que
una formacin apenas coherente.
Gritaron y cargaron en una ola deforme y con huecos, aunque
pareca igualmente mortfera.
El primer hobgoblin que arremeti contra Greyanna era
particularmente grande y, en marcado contraste con sus compaeros,
lampio de los hombros para arriba. Una seora o maestro haba
depilado al esclavo para preparar el lienzo para una obra de arte,
cientos de pequeas cicatrices de quemaduras formaban un
complicado patrn en espiral.
El esclavo lanz un corte a la cabeza de Greyanna. Bajo otras
circunstancias, habra retrocedido para quedar fuera del alcance, pero
rompera la fila. Deseando haberse trado un escudo, levant su mazo
bien alto. El sable del hobgoblin chill contra el mango de piedra del
garrote de guerra y salt a un lado.
Al mismo tiempo ella respondi con un golpe al costado, y la
infracriatura bati su escudo para bloquearlo.
El golpe dej una abolladura en el redondo escudo de acero y tir
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hacia atrs al hobgoblin, sus sesgados ojos abiertos de par en par de
la sorpresa. No saba de la pocin que le haba otorgado la fuerza de
un ogro. Greyanna golpe sobre un costado, matando a un esclavo
que estaba amenazando a su vecino, luego su propio adversario calvo
cargaba nuevamente. Salt, hizo una finta al costado y termin con un
corte al pecho. Discerniendo la verdadera amenaza, entr a medias
dentro del arco de ataque y le atin a la mandbula.
El golpe dio en el blanco, y l se vino abajo con un mentn
ensangrentado y machacado, y un cuello roto.
Ella mat a otros dos hobgoblins, luego algo empuj su espinilla,
un ataque que no pudo penetrar su bota. Mir hacia abajo, y era un
kobold, armado con un atizador de chimenea, quien aparentemente
haba estado escurrindose entre los pies de los esclavos ms
grandes. Greyanna mat al trasgo reptil.
Busc al siguiente adversario. Pero pareca que no tena ninguno.
La pelea haba terminado, y los pocos hobglobins supervivientes
estaban huyendo.
--Frmense! --grit ella--. Quiero una columna con los
comerciantes en el medio. Rpido!
Una vez que la procesin estuvo en camino, Aunrae, caminando
al lado de Greyanna, pregunt:
--Podra saber a dnde vamos? Al castillo de un aliado?
--No --respondi Greyanna--. Sospecho que no podramos entrar.
Vamos a esconder nuestras cargas en Bauthwaf.
La columna pas por encima de cadveres y piedras incendiarias
y, mientras se dirigan al muro de la caverna, otros comunes salieron
corriendo de sus casas para unirse a la procesin. El primer impulso
de Greyanna fue alejar aquellos que no tuvieran lazos con la Casa
Mizzrym, pero luego lo pens mejor. Muchos de los recin llegados
llevaban espadas, y ella poda presionar a los estpidos a que
prestaran servicio militar si era necesario.
De vez en cuando alguien mora, tosiendo dbilmente,
envenenado por el hediondo humo. El resto le pasaba por encima y
apresuraba la marcha.
Alguien dio un agudo y descarnado grito como ante un dolor
inesperado. Greyanna se gir. Los goblins no los estaban atacando.
Su cliente, el hacedor de canoas, haba aprovechado la oportunidad
de acuchillar a otro hombre por la espalda.
--La competencia --explic el artesano.
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* * *

La laberntica fortaleza conocida como El Gran Montculo contena
un nmero de reas selladas mgicamente. Increblemente, las tropas
rebeldes penetraron en el resto de los lugares. Los Baenre pelearon
contra los goblinoides en las torres de estalagmitas, a travs de los
puentes areos que las conectaban, y por los tneles debajo de ellas,
incluso a lo largo de los balcones y las escalinatas de los bastiones de
estalactitas, reclamando su dominio con cada gota de sangre.
Los esclavos hicieron su ltima parada en el patio, un rea
espaciosa rodeada por unas rejas de acero en forma de telaraa.
La barrera era una defensa mgica potente y, como acababan de
descubrir los Baenres, de ningn uso si uno de los enemigos ya
estaba dentro de recinto.
Triel flot descendiendo desde los almenados de arriba para
tomar parte en las peleas finales. Jeggred, quien haba estado a su
lado desde que haba comenzado la batalla, baj tambin. Ambos,
madre y semidemonio hijo estaban salpicados de sangre, pero no
propia.
En verdad, Triel podra haber dejado la tarea de limpiar el patio a
sus guerreros, pero se estaba divirtiendo.
En parte, era simple sed de sangre, tpica de los drow, pero
tambin haba encontrado una franqueza, una simplicidad en
masacrar goblins que tristemente le faltaba a la compleja tarea de
gobernar una ciudad. Por primera vez desde que haba ascendido al
trono de su madre, senta que saba lo que estaba haciendo.
Media docena de minotauros, formidables bestias que a menudo
ella haba empleado como parte de su guardia personal, cantaban
"Libertad! Libertad!" mientras revoleaban sus hachas o se
agazapaban para cornear a un enemigo con sus cuernos. Triel ley la
ltima lnea de runas de un pergamino que, cuando la rebelin haba
comenzado tena siete hechizos.
Llamas refulgentes ardieron desde el suelo debajo de las pezuas
de los minotauros. Cuatro de las enormes bestias cayeron gritando y
revolcndose. Los otros dos brincaron fuera de la conflagracin. No
escaparon ilesos del todo. El fuego quem partes de su pelamen y
chamusc la carne debajo, pero las heridas no los detuvieron.
Rugieron y cargaron.
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Un enorme minotauro se par ante Triel, hacindola parecer una
pequea hadita. Aun as, ella sonri mientras se acercaba para
enfrentar a su oponente. Uno de los esclavos se concentraba en ella y
el otro en Jeggred.
La madre matrona saba que a un minotauro le gustaba abrumar
al oponente con su arremetida inicial. Esper hasta que la criatura
estuvo casi encima de ella, luego se hizo a un lado. Iba demasiado
rpido como para detenerse y ella le quebr la rodilla con su maza
mientras pasaba ante ella. El esclavo cay y ella le quit la posibilidad
de usar sus extremidades con un golpe que le quebr la espina dorsal.
Mientras tanto, Jeggred masticaba la nuca de su propio oponente y
rasgaba el torso de la bestia sacndole las entraas.
Despus de eso, Triel y el draegloth mataron varios gnolls antes
de que se les acabaran los enemigos. Jadeando, la Baenre camin
hasta el pie de la muralla y flot hacia arriba de nuevo, lo
suficientemente alto como para espiar ms all de la candente zona
de Qu'ellarz'orl abajo.
Ms temprano, cuando haba discernido que los esclavos a lo
largo de Menzoberranzan se estaban rebelando, haba usado un
diamante mgico para llamar a los hombres de Bregan D'aerthe en su
guarida secreta. Las espadas mercenarias estaban haciendo su
trabajo.
Un barrio en el sur de la ciudad estaba lleno de goblins. Incluso
desde el Gran Montculo, ella poda apreciar el barullo de movimientos
en las calles. Luego, repentinamente, esa agitacin ces, ya que al
parecer todas las criaturas cayeron muertas al mismo tiempo. Era una
hazaa de asesinato en masa, pero los mercenarios solo haban
despejado una pequea parte de Menzoberranzan. No podan
reclamar la ciudad entera para ellos, si, de hecho eso se poda hacer.
Triel grit hacia el patio a cualquier oficial que la pudiera
escuchar:
--Reune a mis tropas. Vamos a marchar.
Jeggred no poda hablar de la alegra. Esta ya haba sido la mejor
noche de su joven vida, y estaba borracho de matanzas. Haba
matado una y otra y otra vez, un xtasis que haca parecer su
entretenimiento con Faeryl Zauvirr como algo vergonzoso.
Y su madre dijo que no haba terminado! Iban a bajar a la ciudad
para atiborrarse de muertes, y Jeggred conocera la beatitud
trascendental de un demonio. La nica parte difcil sera recordar no
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matar ningn elfo oscuro, pero s al resto.
Apret el hombro de Triel con una mano temblorosa, una de las
ms pequeas.

* * *

Valas Hune se ocult en una esquina, luego pestae. Una torre
bloqueaba la calle, donde no debera haber ningn bastin, luego la
gigantesca cosa se movi.
No, despus de todo no era una torre, pero s el gigante de piedra
ms grande que haba visto. El explorador saba que algunas Casas
mantenan a esclavos gigantes al igual que a los ms comunes
goblinoides y ogros. Gris a la luz de las fogatas, con una cabeza larga
y ojos hundidos, este espcimen, todava llevaba brazaletes de acero
y pedazos de cadenas rotas colgando de ellos.
De algn lado se haba procurado una enorme hacha para una
criatura de su inmensidad, y la estaba usando para triturar a cualquier
drow que viera escurrirse por ah.
Valas se haba separado de sus camaradas en algn momento.
Estaba bien. Estaba acostumbrado a atravesar lugares salvajes solo,
aunque en verdad, nunca haba explorado un tnel tan peligroso e
impredecible como el que Menzoberranzan se haba convertido esa
noche.
Haba estado matando orcos y gnolls, primero con su arco
pequeo, y despus de que se le haban acabado las flechas, lo haba
hecho de cerca con sus kukris. Pens que haba estado haciendo un
verdadero avance hasta que se haba topado con esto. Era una visin
intimidante, pero alguien tendra que matar a las grandes infracriaturas
al igual que a las pequeas, si es que Menzoberranzan habra de
sobrevivir y los de Bregan D'aerthe queran cobrar por sus servicios.
Valas toc la punta de una de sus estrellas de nueve puntas de
estao prendida en su camisa, y murmur una palabra en el idioma de
una de las razas de la que pocos Menzoberranyres haban odo jams.
En un abrir y cerrar de ojos estaba agazapado en el hombro de piedra
del gigante. La superficie era suave y redondeada. Comenz a
resbalarse pero, reaccionando como el consumado escalador que era,
anul su peso y se enganch. Trep hasta quedar cerca del cuello del
gigante y empez a cortar las arterias dentro del colosal cuello con
ambos kukris.
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Pero sin provecho. Enganchado precariamente, Valas no poda
usar su fuerza y ni su peso, y el primer golpe no ocasion dao alguno
al cuello de piedra del gigante.
Aunque el titn si sinti el impacto. Gir su cabeza, y su mentn
casi empuj lejos a Valas. El gigante lo mir hacia abajo y, l lo
golpe, esta vez con mayor xito. Con un crujido de relmpago, el
arma encantada parti el labio inferior del esclavo.
Gritando de dolor y rabia con una voz profunda que Valas sinti
en sus huesos, el gigante de piedra retorci su cabeza.
Una enorme mano gris se levant para atrapar al drow, quien
gate hacia adelante y logr rajar el cuello del coloso. Valas cay
pesadamente sobre un techo y mir al gigante tambalearse,
agarrndose el cuello. Despus de unos pasos, el enorme esclavo
cay de espaldas, aplastando a unos desafortunados hobgoblins que
merodeaban por all.

* * *

Gromph estaba de un humor miserable mientras flotaba hacia la
superficie del acantilado. Haba arrojado luz sobre el pie de Narbondel
al igual que siempre y el mundo haba explotado en locura.
Haban emergido orcos de la nada y atacado a sus guardias. Sus
propios ogros que llevaban la litera la haban arrojado al suelo para
unirse a la revuelta.
El archimago haba buscado matar de un golpe a las infracriaturas
con un hechizo pero no pas nada. Alguien haba conjurado una zona
muerta mgica a su alrededor. O uno de los orcos era un shaman lo
suficientemente poderoso como para crear semejante efecto, o lo ms
probable era que uno de los brutos hubiera robado un talismn de su
dueo.
Como fuera, haban sabido arreglado, las bestias estaban
cargando, y los hechizos en la memoria de Gromph eran tan solo
pequeas rimas extraas, su bata y capa, mera vestimenta frvola, y
sus armas, palos inertes y adornos. Bueno, probablemente no todos,
pero no eran los suficientemente atolondrado como para quedarse a
experimentar mientras los orcos lo atacaban con sus sables robados.
Dejando a un lado su dignidad, se dio vuelta y sali corriendo. El
esfuerzo hizo que su pecho latiera donde K'rarza'q lo haba lastimado.
Cuando lleg al borde de la plaza, pens que deba haber dejado
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atrs la zona muerta. Ms vala que s, porque poda or los gruidos
de los ogros con sus largas piernas alcanzndolo por detrs. Se
volte, apunt con una varita y gru la palabra disparadora. Un
chorro de liquido se dispar de la punta de la vara. Le dio en la panza
al ogro que lideraba y explot en una copiosa salpicadura de cido.
Con su magia restaurada, Gromph aniquil a cada atacante que
careca del sentido comn de huir. Sus asistentes, elfos oscuros, ya
estaban todos muertos, dejandolo solo en su camino de vuelta a Tier
Breche.
Result ser que la rebelin de los esclavos era un pandemonio, y
el viaje no fue del todo fcil. Consider aterrizar en algn castillo o
casa, pero cuando vi las llamas royendo las piedras, supo que tena
que regresar. Sucio, adolorido y tosiendo, finalmente lleg a casa, y
cuando se asom por el borde del muro de caliza, vio algo que le
levant el nimo aunque fuera un poco.
Ocho Maestros de Sorcere estaban en el cielo abierto, cantando y
gesticulando, probando un ritual mientras un nmero igual de
aprendices los miraban. Los hechiceros haban sacado muchos de los
utensilios apropiados de la torre. Eso era lo que Gromph supona pero
el encantamiento era un lo intil.
El Baenre sali y salt al suelo cayendo sobre sus manos y
rodillas, otra irritante afrenta a su dignidad. Se levant y grit:
--Suficiente!
Los maestros y alumnos giraron para mirarlo anonadados. El
cntico muri.
--Archimago! --grit Guldor Melarn. Se supona que no tena par
en el reino de la magia elemental, aunque no se podra comprobar su
desempeo hasta ms tarde esa noche--. Estbamos preocupados
por usted!
--Estoy seguro --dijo Gromph acercndose--. Me di cuenta por
todos los grupos de bsqueda que enviaron a por mi.
Guldor vacil.
--Seor, la seora de la Academia orden...
--Cllate --dijo Gromph. Se haba acercado lo suficiente como
para ver que los maestros estaban parados en una complejo estrella
de cinco puntas, y escrito en el suelo con rojo fosforescente--.
Lamentable.
Extendi su dedo ndice y escribi en el aire. Las palabras
mgicas y sigilos se reformaron solas.
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--Mi seor Archimago --dijo el Maestros Godeep--. Dibujamos este
crculo para extinguir los fuegos de abajo. Si lo rompe...
--No lo estoy rompiendo --dijo Gromph--. Lo estoy arreglando.
--Volvi su mirada sobre uno de los aprendices, un joven comn y
bobo retrocedi--. Alcnzame un poco de pelaje, una varita de mbar y
uno de los pequeos gongs de bronce que usa el cocinero para
llamarnos a comer. Corre!
--Archimago --dijo Guldor--, ver que ya tenemos todos los
elementos necesarios para la magia del fuego. --Seal un bracero de
carbones encendidos--. Le estoy susurrando a las llamas de abajo,
ordenndoles que mengen.
--Y creando ms humo en el proceso. Eso es justo lo que
necesitamos. --Gomph pate el brasero, esparciendo chispas a travs
de la roca--. Tu enfoque no est ayudando, elementalista. Debera
exiliarte a los Reinos que Ven el Sol por unas cuantas dcadas, as te
daras cuenta lo que lleva extinguir un fuego de esta magnitud.
El chico venia brincando de vuelta con los artculos que le haba
solicitado Gromph. El Baenre susurr una palabra de poder, y la
estrella de cinco puntas cambio de roja a azul.
--Bien, entonces --le dijo a los magos-- asumo que saben a donde
se supone que deben pararse, as que hganlo. Comenzamos. Yo dir
una lnea, ustedes la repiten. Copien mis pases si son capaces.
Para una escuela de magos apropiada, la magia generalmente
era fcil. l confiaba en un armamento de hechizos, muchos
diseados por sus predecesores, unos pocos inventados por l mismo.
En cualquier caso, eran hechizos perfeccionados que l entenda a
fondo. Saba que poda realizarlos apropiadamente, y lo que pasaba
cuando los haca.
Un ritual extemporneo era un asunto distinto. Confiando en sus
conocimientos arcanos y habilidades naturales, un circulo de magos
trataba de generar un nuevo efecto sobre la marcha. A menudo, no
pasaba nada. Cuando si pasaba, el poder a veces se volva en contra
de aquellos que lo haban levantado o se descargaba de la forma
contraria en que se pretenda.
Aunque ocasionalmente tales ceremonias funcionaban, y con esta
situacin, su fortuna y patria en juego, Gromph estaba resuelto a hacer
de sta una de esas veces.
Despus de que los magos cantaran por quince minutos, el poder
comenz a susurrar y aguijonear el aire. El archimago golpe
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ligeramente el palillo contra el gong, sonando un tono repiqueteante,
tembloroso. Al instante una nota extensa contest y opac la primera,
un rugido retumbante, demoledor y ensordecedor. Los subordinados
de Gromph retrocedieron, pero el Baenre sonri satisfecho, porque el
ruido era un trueno.
Apostados en el lado alto de la caverna, los residentes de Sorcere
tenan una vista excelente de lo que sucedi despus. El aire en la
cima de la gran cpula, ya espeso por el humo, se volvi aun ms
denso mientras las masas de vapor se materializaban. Las informes
sombras fluctuaban como grandes dragones traslcidos con fuego
saltando en sus vientres. Siguiendo cada resplandor, bramaba ese
retumbar de martillo casi divino, como si las llamas les hicieran doler.
Gromph saba que mucha de la gente que estaba abajo en la
ciudad no tena idea de lo que estaba ocurriendo --era posible incluso
que algunos de sus eruditos colegas tampoco lo supieran-- pero tanto
si entendan o no las nubes y relmpagos, el clima estaban
respondiendo al llamado. Algo nunca hecho hasta ahora en las
imperturbables profundidades de la Antpoda Oscura.
Como una, las nubes descargaron torrentes de agua que caan en
frgidos velos. El Baenre poda or el chisporroteante sonido mientras
bata las murallas de la caverna.
--Eso es impresionante --dijo Guldor-- pero est seguro de que
apagara las llamas? El fuego es mgico, despus de todo.
La magulladura de Gromph le dio una punzada.
--Si, instructor --rugi--, porque no soy un incompetente de una
Casa sin importancia. Soy un Baenre y el Archimago de
Menzoberranzan... y estoy seguro.

* * *

Antes de que acabara, Pharaun perdi la cuenta de cuantas
batallas l y sus camaradas haban peleado. Solo saba que seguan
ganndolas, por medio de tcticas superiores ms que nada, y que a
pesar de sus prdidas, seguan creciendo en nmero, aumentando por
las guarniciones que haban luchado por salir de sus castillos.
Cada tanto el ejercito de la chusma venia desde una seccin de la
ciudad que ya haba sido pacificada, y a pesar de que nunca los haba
llegado a ver, Pharaun saba que Bregan D'aerthe estaba peleando en
conjunto con su propia compaa. Era bastante reconfortante, tanto
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como poda serlo en una noche fiera y desesperante como esa.
Finalmente el ejrcito de Tier Breche se encontr con una fuerza
igualmente impresionante bajo las ordenes de la Matrona Baenre. Las
dos compaas se unieron y marcharon sobre Narbondellyn, donde
varios bugbears con algo de experiencia militar se haban afanado en
organizar a miles de sus compaeros en una fuerza capaz de resistir
la furia de su maestros.
El gran pilar de piedra de Narbondel brillaba sobre la salvaje y
catica pelea. Milagrosamente, los rincones superiores de la caverna
comenzaron a tronar, calmando el mayor temor de Pharaun. Una hora
ms tarde, los drows barrieron y aniquilaron la fuerza opositora, y as
recuperaron su patria.
Luego, el mago camin a travs del aguacero, mirando de aqu
para all. Mechones de pelo mojado le colgaban en la frente, y sus
botas chapuceaban. Como mago, tena que conceder que la tormenta
era un cometido glorioso, sin mencionar la salvacin de
Menzoberranzan, pero era una lstima que sus colegas no hubieran
podido lograr lo mismo sin descargarse furiosamente sobre la
apariencia de todos y congelarlos hasta los huesos.
El Mizzrym hizo una mueca. Ni Quenthel ni Triel estaban
alrededor. Haba recibido rdenes de ambas durante toda la noche,
por las buenas, pero quera dirigir el final de este extraordinario asunto
l solo, y su ausencia le daba la excusa de proceder sin consultarlas.
Busc alrededor una vez ms y espi a Welverin Freth. El hbil
maestro de la Decimonovena Casa, Welverin descollaba en combate a
pesar del aparente impedimento de llevar una pierna ortopdica de
plata, y haba peleado tambin con Pharaun varias veces durante la
noche. Actualmente estaba apoyado en una puerta conferenciando
con dos de sus lugartenientes.
--Maestro de Armas! --lo llam Pharaun.
Welverin lo mir y movi la cabeza.
--Cmo puedo ayudarte, Maestro Mizzrym?
--Cunto te gustara ayudarme a matar a la criatura responsable
de esta insurreccin?
Los ojos del guerrero se entrecerraron y dijo:
--Es esta otra de tus bromas?
--De ningn modo. Pero si vamos a hacer esto, ms vale que lo
hagamos rpido, antes de que nuestra presa se escabulla en la
Antpoda Oscura. Confio en que t y tus tropas puedan cabalgar
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monturas areas?
Pharaun seal a los murcilagos gigantes, creados por algn
encantador, encerrados en una cpula enrejada cerca de all. Pareca
un pequeo milagro el que hubieran sobrevivido a la rebelin sin
quemarse ni sofocarse.
--En dnde guardan la llave? --pregunt Welverin, mirando la
jaula.








_____ 24 _____

Con el agua goteando del borde de su capa, Pharaun encontr
que la disposicin de la fortaleza de los renegados no era tan compleja
cuando uno no estaba evadiendo cazadores y sufriendo los efectos
tardos de ataques psquicos. Las habitaciones vacas y corredores
todava parecan igual de ominosas, justamente apropiadas para alojar
fantasmas y maldiciones.
El Mizzrym observ a Welverin y los otros guerreros de la casa
Freth para ver si el lugar los perturbaba. No pareca que fuera as.
Quizs eran demasiado valientes. O tal vez los frescos cuerpos
destrozados ensuciando el suelo desviaban sus pensamientos de los
sombros terrores a la violencia ms comn de su profesin.
Encontraron los cuerpos, a menudo cortados en dos o tres partes
esparcidos por aqu y all en el castillo. Pharaun estaba sorprendido
con la cantidad. Aparentemente, el pobre herido Ryld haba tenido una
larga carrera homicida antes de que los conspiradores lo hubieran
asesinado. Quizs Syrzan haba tenido que hacer el trabajo.
En retrospectiva, Pharaun se preguntaba porqu el alhoon no se
haba unido a la bsqueda de los prisioneros fugados desde el
comienzo. Tal vez hacer el Llamado lo haba desprovisto de su fuerza
momentneamente.
El Maestro de Sorcere llev a los soldados por un largo y
espacioso hall con un gran dosel al final. All, sin duda, la madre
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matrona haba ejercido como reina, y tambin cenado a juzgar por los
bancos y mesas de caballetes apilados en un rincn. Araas
esculpidas y pintadas reptaban en todas partes, una suerte de
mscara, supuso Pharaun, dado que los anteriores dueos del torren
haban adorado a otras divinidades en privado.
Capas de telaraa de verdad cubran la obra de arte.
Welverin dijo:
--Miren.
Pharaun volte su cabeza, luego mantuvo la respiracin de la
sorpresa. Ryld Argith justo sala de la entrada del pasaje de la
servidumbre sobre la pared izquierda. Los pasos del maestro de
armas eran seguros y parejos a pesar de su pierna herida. Estaba
notablemente ms delgado, como si su cuerpo estuviera quemando
combustible a una velocidad prodigiosa y, de algn modo, haba
recuperado a Splitter.
Los soldados le apuntaron con las ballestas.
--No! --dijo Pharaun. No todava, de todas formas.
Ryld se volte hacia los recin llegados y avanz hacia ellos. Sus
ojos estaban atentos aunque vacos de algn modo, su rostro
inexpresivo, y pareca indiferente a las armas elevadas apuntando su
fornida estructura. Un guerrero mascull incmodo, como si hubiera
confundido al Maestro de Melee-Magthere con un fantasma. Pharaun
saba ms; reconoca un trance profundo cuando lo vea.
Evidentemente su amigo haba utilizado alguna disciplina militar
esotrica para mantenerse vivo.
--Ryld! --dijo Pharaun--, Bienvenido! Saba que podas derrotar a
Houndaer y al resto de esos bufones. De lo contrario nunca te habra
dejado.
La mentira son exagerada incluso para el mentiroso.
Ciertamente no impresion a Ryld. Tal vez en su estado alterado
de consciencia, ni siquiera lo haba escuchado o reconocido a su
maestro amigo. Simplemente sigui avanzando.
--Despierta! --dijo el mago--. Soy yo, Pharaun, tu amigo. Vine
para rescatarte. Estos muchachos sirven en la Casa Freth, y son
nuestros aliados.
Ryld dio otro paso planeado en su avance, todava directamente
hacia el Maestro de Sorcere.
Lo lamento, pens Pharaun, pero esta vez te lo ests buscando.
Tom aire para dar la orden de disparar y surgieron unas formas a
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travs de tres altas puertas arqueadas al fondo del dosel.
Adelante cabriolaban varias criaturas del tamao de humanos
cubiertas con cadenas. Eran kytons, espritus malignos que los magos
podan invocar y controlar. Detrs de los demonios caminaban los
conspiradores sobrevivientes, y Syrzan con sus decadentes ropas.
Ryld gir y se orient hacia los conspiradores. Los canallas
dispararon una rfaga de proyectiles silvantes, y los guerreros Freth
respondieron igual. Los renegados tenan la ventaja de su plataforma
elevada, y los soldados, de la superioridad numrica, pero ninguna
descarga caus verdadero dao. Los combatientes estaban
demasiado bien cubiertos con las armaduras, de metal, magia, o
ambos.
Ansiosos por ver si las espadas serviran donde las flechas
haban fallado, los soldados de Freth dieron un grito de guerra y
cargaron. La mayora de ellos, de cualquier forma. Con su profunda y
retumbante voz, Weleverin le orden a algunas de sus tropas traseras
que fueran a las entradas que haban usado los traidores y los
atacaran desde atrs. No era un mala idea, pero Pharaun pens que
los guerreros tenan una buena probabilidad de perderse. Agitando
largas cadenas, ocho kytones, cada uno rival para una docena de
guerreros ordinarios, saltaron del estrado para encontrarse con los
adversarios. Los renegados se mantuvieron con Syrzan en la
plataforma, donde comenzaron a recargar sus ballestas con la obvia
intencin de disparar en medio de la pelea.
Pharaun decidi que no iba a permitirlo. Levit por encima de sus
camaradas, obteniendo as una vista clara del dosel.
Sinti una punzada en el centro de la frente pero solo por un
segundo. Como haba esperado, Syrzan inici su ataque con una
acometida psquica, sin darse cuenta de que su adversario se haba
protegido contra tales efectos con hechizos y talismanes apropiados.
Esta vez, pens el Mizzrym, tendrs que pelear conmigo hechizo
contra hechizo y encantamiento contra encantamiento. Para su
sorpresa, recibi una respuesta, una voz teleptica rechinante y
zumbante dentro de su mente. Que as sea, mamfero, dijo el alhoon.
De cualquier forma, me vengar del desdichado que me conden al
exilio una vez ms. Aunque Pharaun le estaba prestando atencin a
las amenazas de Syrzan, al mismo tiempo estaba murmurando un
encantamiento y manipulando un pequeo tubo de acero. De la salida
abierta, sali una bola de fuego brillante, y se expandi hasta el
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tamao del globo ocular de una calavera mientras volaba.
Aplast a uno de los renegados en el dosel, rebot y golpe a
otro. Rebot de atrs para adelante a lo largo de la plataforma,
sembrando un rastro en zigzag de chispas y reflejos en su camino,
golpeando a todos. Antes de que desapareciera, mat a una buena
cantidad de los maleantes o los convirti en retorcidas antorchas
flameantes, a quienes sus propios aliados tenan que matar sino los
incendiaban a ellos tambin. Syrzan, sin embargo, no haba sido
afectado.
Bajo sus pies, Pharaun le ech un vistazo al entrechoque de
filosas espadas y cadenas giratorias. Mientras golpeaban a sus
oponentes, los kytones, quienes se parecan a cadveres ulcerosos y
supurosos dentro de sus cadenas enroscadas a modo de armadura,
alteraban sus figuras. Los demonios tenan la capacidad de tomar la
apariencia de una persona intima fallecida del pasado del enemigo.
Supuestamente los svirfneblin y los de su especie encontraban esto
muy perturbador, pero apenas era levemente incmodo para los
representantes de una raza que no amaba.
Ryld estaba al frente de la pelea, manejando a Splitter con su
acostumbrada fuerza y habilidad. Pharaun estaba contento de ver que
su amigo solo estaba golpeando a los demonios.
Syrzan con los tentculos de la boca retorcindose y sus bulbosos
ojos mirando, levant sus manos de tres dedos para conjurar. A su
alrededor, muchos de los maleantes que todava estaban vivos
saltaron del dosel. Evidentemente preferan pelear contra los
guerreros Freth en el suelo que quedarse al lado del alhoon mientras
Pharaun le arrojaba hechizos.
El Maestro de Sorcere estaba sorprendido de que tan solo unos
pocos de los traidores trataran de huir. Ciertamente la lealtad --esa
extraa vanidad-- no los retena all. Deban saber que, con sus
esquemas frustrados y su conspiracin revelada, ahora eran forajidos,
rechazados de todo aquello que codiciaban y apreciaban. Quizs su
condicin los llenaban de tal odio que apreciaban ms la venganza
que la supervivencia.
Mientras Syrzan realizaba su magia, su contraparte de elfo oscuro
estaba rpidamente haciendo lo mismo. El lich termin primero.
Un sable de rayos, parecidos a aquellos que todava giraban y se
bifurcaban a travs del aire afuera, salieron de su mano escamosa y
reseca, traspas por completo el torso de Pharaun, y quem un punto
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negro en el techo. Los msculos de Pharaun se agarrotaron, y el pelo
se le puso de punta, pero sus protecciones impidieron cualquier dao
real. De hecho, el ataque ni siquiera interrumpi su conjuro. En la
ltima palabra, estir su mano, soltando una ola de fras, revoloteantes
sombras como murcilagos fantasmales.
Chillando y picoteando, los fantasmas se abatieron y revolotearon
cerca del alhoon, cortndolo con sus garras. El azotamentes gru
una palabra en una lengua infernal, y una hendidura irregular
serpente por una de las paredes. Los aclitos ilusorios de Pharaun se
desvanecieron.
El Mizzrym extrajo cinco canicas de mrmol de uno de sus
bolsillos, las hizo rodar por su palma, y enton una breve rima. Un
quinteto de esferas luminosas apareci en el aire y se dispararon
hacia Syrzan, atacndolo con fuego, sonido, color, cido y rayos
simultneamente. Seguramente, al menos una de esas fuerzas
perforara sus defensas.
Syrzan dio un chillido rasposo y alz una de sus manos al aire. En
un instante, las esferas cambiaron el curso, volvindose contra su
fuente tan rpido como haban sido enviadas.
Tomado por sorpresa, Pharaun no obstante intent esquivarlas de
la nica forma posible. Restaur su peso y se precipit contra el suelo
como una piedra. Dos de los radiantes proyectiles pasaron cerca de l
y se explotaron contra el techo. Dos ms simplemente se
desvanecieron cuando tomaron contacto con su piwafwi. La quinta se
desvaneci dentro de su pecho.
El grito ms fuerte que jams hubiera escuchado sacudi sus
huesos, perfor sus odos con agona, y tritur sus pensamientos.
Asombrado, sigui cayendo a plomo hasta que se estrell en el medio
de la pelea.
Por un momento simplemente yaci en medio de las lneas de
pelea, pies que lo pisoteaban, luego su mente se concentr y se dio
cuenta de que necesitaba salir del suelo antes de que alguien lo
arrollara. Comenz a trepar cuando el vaivn de una cadena lo golpe
justo en la frente.
Fue tan solo el rebote de un golpe pero lo tir al piso. Un kyton se
agach sobre l, revoleando sus armas flexibles para otro ataque. El
espritu tena la cara de Sabal.
Pharaun lo apunt con un dedo para desatar un hechizo, dndose
cuenta a medias de que no poda orse a si mismo, o a nada ms.
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Segundos antes, la batalla le haba estado martillando con su
cacofona, pero se haba silenciado.
Por suerte no tuvo que or su propia voz para recitar el hechizo. El
poder salt desde sus dedos hacia el cuerpo del demonio. En un
segundo, la carne del kyton se marchit dentro de la envoltura de
cadenas. Con los eslabones deslizndose y cayendo pesadamente, el
diablillo colaps.
Una mano agarr a Pharaun por el hombro y lo levant. Se gir y
vio a Welverin. La boca del oficial se mova, pero el mago no tena
idea de lo que le estaba diciendo. Sacudi su cabeza y seal sus
odos, los cuales, aunque intiles, estaban lejos de estar adormecidos.
Latan y sangraban. El interior estaba daado tambin y el dolor haca
que quisiera destruir a Syrzan aun ms.
Pharaun levit, solo para casi chocar con algo que el illithilich
deba haber conjurado mientras su colega mago estaba forcejeando
abajo. Era una enorme cabeza fosforescente de illlthid, sin cuerpo y
con tentculos en la boca ms largos que la estatura del drow. Con
sus miembros retorcindose, el constructo parecido a un calamar flot
avanzando hacia l. De cerca, ola a pescado.
Pharaun sac un guante blanco de cuero y una astilla de cristal
clara de su capa y comenz un hechizo. La punta de un tentculo se
enrosc alrededor de su antebrazo y le tir con fuerza, casi
estropeando la manipulacin final, pero se liber y complet el pase
exitosamente.
Una mano inmensa de hielo apareci al lado de la cabeza del
azotamentes. Cerr los dedos alrededor y le aferr manteniendo la
cosa inmvil.
El nico problema era que la cabeza fantasma del illithid todava
estaba bloqueando la visin de Pharaun. Simultneamente teji un
hechizo y se agach hasta que vio a Syrzan.
En la palabra final del encantamiento, un fuego blanco irrumpi
desde la carne disecada del alhoon... fuego que muri unos segundos
ms tarde. La magia debera haber transformado al mago no muerto
en un cadver inanimado, pero el nico efecto haba sido chamuscar
un poco sus andrajosas ropas. Pharaun reflexion que despus de
varios intentos, todava tena que daar o incluso empujar a la fuerza a
su adversario. Si el elfo oscuro no lo hubiera sabido, se habra
preguntado si Syrzan no era en verdad el mejor de los arcanos.
Si bien al Mizzrym no le gustaba el combate mano a mano, quizs
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lo que se requera era un cambio de tctica. Sac un pequeo y
delicado hueso disecado de un demonio menor que haba matado en
una clase demostrativa, y comenz a conjurar.
Syrzan balance sus brazos y arroj una docena de flechas
llameantes. Fallaron, y se desviaron debido a los encantamientos
protectores del objetivo. Pharaun complet su encantamiento y se
infligi un centenar de pinchazos dolorosos a l mismo. Su cuerpo
creci hasta ser tan grande como el de un ogro, y su piel se engros
hasta convertirse en una armadura escamosa. Sus dientes se
convirtieron en colmillos y sus uas en garras, mientras que le
crecieron largos y curvados cuernos desde sus cejas. Una cola sin
pelo le brot de la base de su espina dorsal y un ltigo le apareci en
la mano.
La transformacin solo le llev un momento, y la molestia ya se
haba ido.
Con un batir de sus nuevas alas de cuero, Pharaun se arroj
sobre su enemigo.
El mago levant sus monstruosos brazos en alto y realiz un
conjuro. Pharaun sinti una oleada de fuerte vrtigo. La escena
delante de l pareca girar y torcerse, y a su pesar, cambi de curso.
Se estrell contra el dosel y se desvaneci. Cuando volvi en s, haba
cambiado a su forma natural y se senta dbil y enfermo.
El lich lo estaba mirando.
--Que idiota fuiste al regresar --dijo Syrzan--. Sabas que no eras
rival para mi.
Pharaun se dio cuenta de que poda or nuevamente, aunque a
travs de un tintineo en sus odos. No morira sordo, si es que eso
vala la pena.
--Deja de jactarte --dijo el Maestro de Sorcere--. Luces ridculo.
Este no es tu pattico mundo de ensueo. Esta es la realidad, en
donde yo soy el prncipe de una grandiosa ciudad y tu eres una
especie de molusco, y uno podrido y muerto adems.
Mientras insultaba a la criatura, recuper las fuerzas para realizar
un hechizo final. Sin duda el ataque fallara al igual que todos los
otros.
Entonces porque molestarse en atacar?, se preguntaba. Trata
algo distinto entonces. Temblando del esfuerzo, lanz un hechizo a un
costado de la plataforma. Unas centellas azules de poder brillaron
brevemente en el aire.
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--T me llamas pattico? --se burl Syrzan--. Qu se supona
que fuera eso?
Si estuvieras usando el anillo que me robaste, pens Pharaun, lo
sabras, pero dudo que te entrara en tus hinchados dedos.
El alhoon lo levant del suelo, y luego lo enrosc con sus
flameantes tentculos alrededor de la cabeza.
Todava me vas a servir, le dijo Syrzan directamente a la mente
del mago, levantando uno de sus nudosos dedos revelando as el
anillo plateado. Cuando devore tu cerebro aprender todos tus
secretos.
--Quizs la infusin incluso te cure la estupidez --resopl
Pharaun--, pero me temo que nunca lo sabremos. Mira a tu alrededor.
El linch se dio vuelta y sinti como se contraa de la sorpresa. Las
lentes de ilusin que haba formado al frente del dosel hacan que
Syrzan se pareciera exactamente a un ingenioso Maestro de Sorcere,
y Pharaun mismo se asimilaba a otro humilde orco. Una vez que el
Mizzrym lo hubo creado, haba movido la mano de hielo para soltar la
cabeza del illithid, y all vena el constructo, flotando derecho hacia
donde estaba su creador.
Syrzan tir a Pharaun al piso y se enfrent a su creacin. Si lo
dejaba as, sin duda Syrzan podra lidiar con el constructo de alguna
manera, pero Pharaun encontr las fuerzas para un hechizo ms. Su
elaborado encantamiento sacudi el dosel, tambaleando al alhoon y
rompiendo su concentracin.
Los enormes tentculos lo enroscaron a Syrzan y lo llevaron al
buche detrs de ellos, en donde la boca de extraa forma comenz a
succionar y masticar. La propia magia del alhoon lo exprimi como
nunca lo haba hecho con Pharaun. El lich se desvaneci por un
momento, luego se hizo slido nuevamente. Estaba tratando de saltar
a otro plano de existencia pero no poda concentrarse debido a la
agona.
Despus de un tiempo la enorme cabeza dej de existir. Mientras
se desvaneca dejaba caer pedazos del momificado alhoon al suelo.
La fuerza de Pharaun comenz a escurrrsele. Hurg entre los
ftidos restos del alhoon hasta que encontr su anillo plateado, luego
volc su magia sobre los renegados aunque no era realmente
necesario. Ryld, Welverin, y sus cohortes ya se haban ocupado de
ellos.
Cuando el ltimo de los canallas cay muerto, el Maestro de
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Melee-Magthere, todava en trance, se sent en el suelo con las
piernas cruzadas. Dej caer su mentn sobre el pecho y comenz a
roncar. Con su pierna de plata traqueteando como si un golpe le
hubiera aflojado los componentes, Welverin rengue hasta l para
asegurarse de que estuviera bien y, supuso Pharaun, atenderlo si era
necesario. El Mizzrym pens que l deba echarle una mirada tambin
pero cuando intent levantarse su cabeza daba vueltas y tuvo que
recostarse nuevamente.

* * *

Triel estaba en el balcn mirando la ciudad de abajo. Era
virtualmente la misma vista que haba observado la noche del
levantamiento de los esclavos, el ardiente espectculo que le
mostraba a toda Menzoberranzan en un torbellino.
Los fuegos ya se haban extinguido. En su lugar, fros charcos de
agua quieta salpicaban las calles y dificultaban el trafico. La lluvia
haba inundado stanos y calabozos tambin, y llevara tiempo
deshacerse del agua. Nadie haba anticipado un aguacero, no con
miles de rocas entre la Ciudad de las Araas y el cielo abierto, y en
consecuencia, ningn constructor haba provisto drenajes.
Alguien tosi disimuladamente. Triel se dio vuelta. Parado en la
puerta, Gromph inclin su cabeza.
--Matrona.
Sinti un escalofro de placer --alivio, en realidad-- ante la visin
de su hermano, quien haba venido rpidamente una vez que ella lo
hubo llamado. Se cuid de enmascarar su sentimiento.
--Archimago --dijo ella--. Ven conmigo.
--Por supuesto.
Gromph camin un poco tieso hacia la balaustrada.
En una esquina de la terraza, Jeggred se despatarraba sobre una
silla demasiado pequea para l y roa una pata cruda de roth. Luca
totalmente absorto en su aperitivo, pero Triel estaba segura de que
estaba observando el progreso de sus sbditos. Esa era su tarea,
despus de todo, cuidarla de todos sus enemigos potenciales,
incluyendo su familia. Especialmente de su familia.
Gromph mir las cpulas y espirales de la ciudad. Algunas haban
perdido su luminosidad, como si su lluvia las hubiera lavado, y muchas
se haban escurrido o retorcido en el abrazo del fuego, transformando
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los grabados de las araas en formas tullidas o borrndolas por
completo. La boca del mago se torci.
--Podra haber sido peor --dijo Triel--. Los trabajadores de la
piedra pueden repara el dao.
--Tienen el trabajo estancado, especialmente ahora que no tienen
esclavos que los ayuden.
--Tenemos algunos. Unas cuantas infracriaturas que rehusaron
unirse a la revuelta o que fueron capturadas en lugar de ser
asesinadas. Los manejaremos ms rudamente y capturaremos ms.
--Aun as alguien recuerda precisamente como lucia cada
bastin y escultura? Puede alguien recrear Menzoberranzan como
era exactamente? No. Hemos cambiado, con cicatrices, y... --se
estremeci y se sob el pecho--. Perdname. No vine a lamentarme
sino para cumplir con la funcin de consejero, para compartir mis
pensamientos en como enfrentar los futuros desafos.
Triel descans su mano sobre la fra y pulida piedra de la baranda
y pregunt:
--Cmo ves esos desafos?
--Es obvio, no? Hemos experimentado lo que promete ser la
primera de una serie de calamidades. A fuerza de observarte en
combate, cada Menzoberranyr con medio cerebro ahora sabe que
ustedes las sacerdotisas han perdido su poder. Podra afirmar que no
importa cuales sean las medidas que tome el Concilio, la palabra se
esparcir ms all de nuestras fronteras. Quizs algn esclavo fugitivo
lo este proclamando en este momento. Pronto, uno u otro enemigo
marchar sobre nosotros, o, si nuestra suerte es realmente mala,
puede que se unan en una gran alianza.
Triel trag saliva.
--Ninguno de nuestros enemigos suea siquiera con atreverse a
tomar Menzoberranzan.
--Este Syrzan lo hizo. Cuando sus semejantes, y otros, sepan que
hemos perdido nuestra magia divina, una parte significativa de
nuestros guerreros y virtualmente a todas nuestras tropas esclavas,
les puede inspirar optimismo. Y ellos no son siquiera la mayor de las
amenazas.
--Nosotros mismos lo somos --suspir Triel.
--Exactamente. Siempre hemos tenido nuestra parte de
enemistades y asesinatos. Ocasionalmente una Casa extermina a otra
por derecho, y as es como debe ser. Somos as, nos hace ms
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fuertes. Pero no podemos aguantar una guerra constante y flagrante.
Eso sera demasiado... caos. Despedazara Menzoberranzan. Hasta
ahora, el miedo a la Reina Araa y su clero han mantenido la olla
tapada, pero no lo har por mucho ms tiempo --escupi--. Es una
lstima que nuestros nuevos hroes no murieran en muertes heroicas
por la defensa de su patria.
--Te refieres a Quenthel y al inadaptado Mizzrym?
--Quienes ms si no? Los imaginas menos ambiciosos que al
resto de nosotros? Ganaron la restauracin del orden establecido
ayer, pero, inspirados por el conocimiento de que muchos tomaran su
bandera, puede que los impulse a buscar como superar eso el da de
maana.
Quenthel puede intentar tomar tu trono, no dentro de cien aos
sino ahora. Pharaun podra dar el golpe para tomar la tnica del
Archimago por las Seiscientas Sesenta y Seis capas que ya lo hizo al
no esforzarse en encontrarme antes de escurrirse a tu lado! Qu
desastre sera eso! A parte de la conveniencia personal para ti y para
mi, la ciudad en su estado de debilidad no podra soportar semejante
alteracin.
--Supongo que podran estar planeando eso mismo --dijo Triel
frunciendo el ceo--. Quizs podramos haber seguido y matado al
menos al Maestro Pharaun.
--Si ejecutsemos a uno de los salvadores de Menzoberranzan
--maldito sea su pellejo-- hara parecer a la Casa Baenre como dbil y
asustada. --El archimago torci la boca en una sonrisa maliciosa--. Lo
que somos en este momento, pero no nos atrevemos a mostrarlo.
--Entonces qu recomiendas?
Abajo del balcn, un lagarto sise y las ruedas crujieron mientras
rodaba un carruaje.
--salos de manera que te beneficies y neutralices la amenaza
que ellos representan --dijo Gromph--. Seguramente t y yo estamos
de acuerdo en que esta situacin no puede continuar. Debemos
encontrar la forma de restaurar la magia del sacerdocio.
Triel asinti, dejando de mirar su apabullada ciudad.
--Propongo eso como un primer paso --continu el archimago--,
mandamos agentes a otra ciudad --por ejemplo Ched Nasad-- a
averiguar si su clero esta igualmente afectado, y si es as, si saben el
porqu. Puedes encargarle a Quenthel que lidere la expedicin.
Despus de todo, es a Arach-Tinilith a quien ms le concierne. Yo
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estar complacido de cederte prestados los servicios del Maestro
Pharaun. Si la historia que escuch es correcta, el maestro de armas
amigo de l, ira tambin, solo para incomodar a Pharaun.
--Ched Nasad... --susurr Triel.
--Los tres deben de ser ms que capaces de sobrevivir a un viaje
tan largo hasta Ched Nasad --continu Gromph-- y no podran
desplazarnos mientras estn a tal distancia de la ciudad, verdad?
Quien sabe, puede que Lolth regrese antes que ellos, y en cualquier
caso, con el tiempo su notoriedad decaer.
Su sugerencia dej a Triel con la sensacin de estar un poco
avergonzada. Lo escondi lo mejor que pudo simulando considerar su
plan.
--Faeryl Zauvirr propuso una expedicin a Ched Nasad. Clamaba
estar preocupada porque las caravanas haban dejado de venir.
Gromph inclin su cabeza.
--En serio? Bueno, nuestros representantes podran resolver ese
asunto tambin. Lo bueno es que la embajadora ya tenga ganas de ir.
Ser un agregado valioso y ms que adecuado para toda la empresa.
--Waerva me dijo que Faeryl era una espa --dijo Triel--, y que
buscaba dejar la ciudad para reportarle nuestras debilidades a sus
confederados. Por lo que le prohib que saliera.
--Qu pruebas ofreci Waerva de ello?
--Me dijo que se haba enterado de la traicin de Faeryl a travs
de uno de sus informantes.
Gromph aguard un momento como esperando algo ms.
--Y eso es todo? --pregunt al tiempo--. Con todo respeto,
Matrona, podra apuntar que si no has hablado en persona con el
informante, si no has investigado el asunto con mayor profundidad,
entonces solo tienes la palabra de Waerva de que la embajadora en
una traidora.
--No puedo ocuparme de todo personalmente --rega Triel--. Es
por eso que tenemos ayudantes en primer lugar. No he perdido
contacto por completo con mis... nuestros intereses en Ched Nasad,
aunque sus explicaciones y excusas no eran de peso.
--Por supuesto, Matrona --dijo Gromph rpidamente--. Entiendo
bien. Tengo el mismo problema con mis ayudantes, y solo tengo que
vigilar a los magos de Menzoberranzan, y no la ciudad entera.
--Por qu mentira Waerva?
--No lo s, pero he tenido tratos con Faeryl Zauvirr. Nunca me ha
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parecido lo suficientemente estpida como para disgustar a los
Baenre. Waerva, por otro lado, es alocada y est lo suficientemente
descontenta como para entrar en el juego. En consecuencia, creo que
valdra la pena investigar este asunto nosotros mismos.
Triel dud antes de decir.
--Eso sera algo difcil. A pesar de mis ordenes, la Zauvirr trat de
huir de Menzoberranzan. Contrat a algunos agentes de Bregan
D'aerthe, liderados por Valas Hune, lo conoces?
--Lo escuch nombrar --respondi Gromph.
--l sera un buen agregado para tu pequea banda de
exploradores --dijo Triel--. Es conocido por estar ms que familiarizado
con las zonas salvajes de la Antpoda Oscura.
--Un gua consumado, de hecho. --Gromph se inclin en acuerdo.
--Como sea, contrat a Valas Hune para que trajera a Faeryl de
vuelta. Cumpli con su tarea bien, y le di la embajadora a Jeggred.
El mago se dio vuelta para mirar al draegloth.
--Cul es la condicin de la prisionera? --le pregunt a la
criatura--. Est viva?
--Si --dijo Jeggred a travs de una boca llena de carne
ensangrentada--. Me estaba tomando mi tiempo, para probar que
poda. Pero no puedes tenerla. Madre me la dio a mi. Te lo acaba de
decir.
Gromph mir a los ojos al semidemonio.
--Sobrino --dijo l--, estoy dolorido, frustrado y de mal humor en
general. Ahora mismo nada me importa si eres un ser sagrado o no.
Muestra un poco de respeto y llvame a donde est la prisionera, o te
quemar ah mismo donde ests sentado.
Agarrando el hueso de roth como si fuera una cachiporra,
Jeggred se levant de su asiento.
Triel dijo:
--Haz lo que el archimago te orden. Yo tambin lo deseo as.
El draegloth baj su arma de hueso.
--Si, Madre --suspir.






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_____ 25 _____

Con su carga pesndole en los hombros y su corazn palpitando,
Waerva se dio vuelta y espi alrededor. La cueva se extenda delante
y detrs de ella, con estalactitas que apuntaban hacia abajo desde el
techo y estalagmitas proyectndose desde el suelo irregular. Nada se
mova.
Qu es lo que haba escuchado entonces? Como respuesta a su
pregunta silenciosa, una gota de agua cayendo reson en alguno de
los pasadizos ms adelante. Era uno de los sonidos ms comunes de
la Antpoda Oscura, y raramente anunciaba algn peligro.
Waerva se sec el sudor de su frente y frunci el ceo ante su
propia sobresalto. Tena buenos motivos para estar nerviosa. Todos
decan que era un suicidio viajar por el desierto subterrneo sola.
Lamentablemente, gracias a la maldita rebelin goblin, no tena
otra opcin. Debido a la lucha desesperada a lo largo de toda la
ciudad, la incapacidad del clero ya no era un secreto. Ciertamente
Gromph se haba dado cuenta de ello, lo que significaba que Triel ya
no tena nada que ocultarle. Seguramente entonces ella buscara los
consejos de l una vez ms.
Waerva haba confiado en que poda manipular a la exhausta
madre matrona, pero no tena dudas de que no podra engaar al
astuto archimago. Consecuentemente, haba salido de el Gran
Montculo y Menzoberranzan misma antes de que sus parientes
pudieran empezar a hacerle preguntas, y all estaba sola, una viajera
solitaria yendo de excursin por las tierras yermas.
Pero ella era fuerte y habil y sobrevivira. Llegara hasta donde
estaban sus aliados secretos y todo estara bien.
Dio cuatro pasos ms, luego escuch otro pequeo sonido, y este
no era agua cayendo. Sonaba ms como una pisada cautelosa
barriendo el suelo, y venia de detrs de ella.
Gir pero no vi a nadie, luego algo le pic el brazo. Se dio vuelta.
A sus pies yaca el guijarro que alguien le haba arrojado. Una risa
suave y sibilante ondul a travs del aire. Por el sonido, los
alborotadores estaban todos a su alrededor.
Por qu no poda verlos entonces?
Con su maza adamantina lista, y un ala de su piwafwi hacia atrs
para facilitarle la accin a su brazo de armas, Waerva avanz en la
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direccin desde donde haba venido la piedra. Abrindose paso a
travs de las estalagmitas, alcanz el muro de la caverna pudiendo ver
poco ms que un vistazo de su atacante. Crey captar el vaho de
almizcle de un reptil, y lo supo.
Kobolds. Las cornudas y escamosas infracriaturas eran lo
suficientemente pequeas por lo que les era relativamente fcil
esconderse entre las puntas y bultos de calcita.
Dio una vueltas ms y a pesar de si misma se sobresalt.
Evidentemente los kobolds carecan de la paciencia para jugar el
juego del acecho por mucho tiempo porque ya no se escondan ms.
Mientras estaba de espalda, se haban arrastrado hasta el descubierto
y formado una desprolija lnea en forma de C para arrinconarla contra
el muro.
Los brutos eran esclavos Menzoberranyres. Las marcas de las
Casas y las cicatrices daban prueba de ello. De hecho, un par de ellos
todava llevaban los grilletes rotos. Simplemente Waerva no era la
nica que haba huido de la ciudad. Mir a los kobolds y les dijo:
--Soy una Baenre. Saben lo que eso significa. Hganse a un lado
o los matar a golpes.
Las infracriaturas la miraron por un momento y luego bajaron los
ojos. La lnea se quebr en el medio, dejndole una salida.
Con desprecio y sosteniendo la cabeza en alto, Waerva se
encamin a la salida. Por un momento, todo estuvo silencioso,
despus los reptiles se rieron, chillaron y corrieron tras ella.
Profiriendo un grito de batalla, balance su mazo, y con cada
golpe aplastaba la vida de un esclavo. Pero por cada uno que mataba,
haba docenas acuchillndola y golpendole sus piernas.
Su pierna quebr de dolor y cay al suelo. Los kobolds se
lanzaron sobre ella y la golpearon hasta que ya no pudo seguir
luchando.
Con un poco de dificultad, le sacaron la armadura y la ropa y se
pusieron a trabajar en ella.
Increblemente por ser una raza tan bestial, parecan entender la
anatoma tan profundamente como su querido Tluth, pero lo que le
administraban no se pareca en nada a un masaje.

* * *

Faeryl aprendi a cortejar la inconsciencia. Le traa alivio a los
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dolores sufridos por torturas las pasadas. Desafortunadamente no
poda prevenir las nuevas. Cuando Jeggred la encontraba as,
simplemente le pona unas sales bajo la nariz y se las haca oler hasta
que despertaba. Poda orlo venir. Tambin podan hacerlo los
carceleros, quienes se escurran al fondo del calabozo para darle
privacidad. Temblando, luch por sobreponerse. Quizs ella podra
negarle la satisfaccin de un grito, al menos por un tiempo. O incluso
provocarlo para que la matara. Eso sera maravilloso.
El draegloth apareci en la entrada y se agach para pasar. A
pesar de si misma, Faeryl se encogi pero luego vio que no estaba
sola. La pequea y primorosa Triel lo acompaaba. Al igual que su
cruel hermano, vestido como de costumbre con la tnica del
Archimago.
--Mis... saludos Matrona --carraspe la Zauvirr.
--Calla --dijo Gromph--, y todo estar bien. --Mir hacia arriba al
ceudo semidemonio--. Librala y s gentil al hacerlo.
Jeggred camin hasta Faeryl. Esta vez, ella se las arregl para no
encogerse. El draegloth aguant su peso con sus manos ms
pequeas mientras cortaba las ataduras con las garras de sus manos
ms grandes, y luego la tom en brazos. Ella se desmay.
Luego vinieron unas horas borrosas, o das, durante los cuales se
despertara por unos confusos segundos, luego se sumergira en la
inconsciencia nuevamente. Estaba acostada en un suave divn en
donde los sirvientes le vendaron y curaron las heridas y a veces le
daban a tomar un lquido a cucharadas. Las sacerdotisas lean
pergaminos de curacin, y Gromph reapareca peridicamente para
realizar unos hechizos sobre ella. Not que su maza, el Beso de la
Madre, estaba sobre una pequea mesita al lado de ella, y cuando se
sinti lo suficientemente fuerte, estir su tembloroso brazo y lo toc.
Finalmente abri los ojos para encontrar que sus pensamientos
eran claros y la vitalidad le cosquilleaba en los miembros. Los
sirvientes le ayudaron a ponerse sus nuevas ropas. Le dijeron que era
para un encuentro con Triel.
Faeryl considero llevarse con ella el martillo de guerra, luego lo
pens mejor. Si su rehabilitacin era una broma elaborada, si la
Baenre la estaba llamando para torturarla ms aun, el arma no la
salvara. Con sus piernas todava inestables, sigui al hombre a travs
de los interminables corredores de el Gran Montculo. Eventualmente
abri la puerta que daba a una pequea pero abundantemente
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decorada habitacin. Triel se sentaba en una silla en medio del lugar,
con dos guardaespaldas parados contra la pared detrs de ella. Faeryl
infiri que esta era la recmara que la matrona usaba cuando deseaba
charlar sin las trampas formales de su corte. La Baenre se levant y le
agarr las manos a la prisionera.
--Mi nia --dijo Triel--. Me alegra verte. Algunos decan que no te
recuperaras, pero nunca lo dud. Saba que eras fuerte, una
verdadera princesa drow favorecida por Lolth.
--Gracias, Matrona --dijo Faeryl, profundamente perpleja.
Triel la condujo a una silla.
--Estars contenta de saber que los atrapamos a todos --dijo la
matrona.
--A todos?
--A todos los bandoleros que te detuvieron y masacraron a todo tu
squito, que te dieron por muerta en ese lugar donde mi sirviente
Valas te encontr. Supervis la ejecucin yo misma.
Faeryl estaba comenzando a comprender su situacin. Por alguna
razn, Triel haba perdonado su desobediencia. La Zauvirr poda irse
en libertad, su honor y rango restaurados pero haba una trampa. Por
lo tanto, ella iba a tener que aceptar la ficcin de que Triel no era
responsable de ningn modo de sus infortunios. Ya que despus de
todo, una soberana de Menzoberranzan era un ser perfecto, a quien la
Reina Araa en persona haba exaltado por encima de todos los otros.
Cmo, entonces, poda cometer un error?
Dola un poco pero Faeryl estaba ms que dispuesta a abrazar la
mentira para evitar volver al calabozo.
--Gracias Matrona --dijo Faeryl--, gracias de todo corazn. --Triel
hizo un gesto con la mano y un sirviente les trajo vino--. Todava
quieres irte a casa? --pregunt la Baenre.

* * *

Pharaun haba sido llamado una buena cantidad de veces a lo
largo de su accidentada carrera, y su experiencia haba sido que no
importaba cuan urgente fuera la ocasin, siempre terminabas
demorado en una antecmara por un buen rato. La sala de espera de
la Matrona Baenre estaba considerablemente ms decorada que el
resto, y en circunstancias ordinarias, se habra entretenido juzgando
estticamente la decoracin. En cambio, tena que atender otro
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asunto, porque cuando lleg, Ryld estaba sentado en una silla en un
rincn escondido a medias detrs de una estatua de mrmol.
La escultura mostraba a una hermosa mujer hacindole algo
desagradable a un gnomo de las profundidades, para mayor gloria de
la Terrorfica Reina Araa, asumira uno. El Mizzrym no le haba
hablado a su amigo desde la masacre de los renegados. Supuso que
el momento haba llegado. Pero primero le present sus respetos a
Quenthel, quien a pesar de su molestia la estaban haciendo esperar
tambin. El mago se inclin ante un hombre drow de rostro severo,
que pareca incmodo y fuera de lugar con sus ropas de viaje rsticas
y horribles baratijas. Pharaun no lo conoca.
--Valas Hune --dijo el guerrero--, de Bregan D'aerthe.
Pharaun se present, luego camin hasta donde estaba el
Maestro de Melee Magthere.
--Ryld! --dijo el mago--. Buenas tardes! Tienes idea de por qu
nos ha llamado el Concilio?
El fornido espadachn se levant y dijo:
--No.
--Para colmarnos de honores, supongo. Cmo ests?
--Vivo.
--Me alegra or eso. Estaba preocupado porque saba que los
trances de los guerreros agotan incluso su fsico.
Por un momento, los dos maestros se estimaron mutuamente en
silencio.
--Mi amigo --dijo Pharaun bajando la voz--. Realmente me
arrepiento de lo que pas.
--Lo que hiciste era tcticamente correcto --dijo Ryld--. Era lo que
cualquier drow sensato hubiera hecho. No guardo rencores.
El mago mir al maestro de armas a los ojos y se dio cuenta de
que, por primera vez, no poda leerlo. Tal vez Ryld senta lo que deca,
pero era igual de probable que estuviera mintiendo, adormeciendo las
sospechas del traidor para facilitar una eventual venganza. As,
mientras Pharaun poda seguir observando las formas de su larga
amistad, no podra confiar en su maestro compaero nunca ms.
La amistad y la confianza eran para las razas inferiores.
Debilitaban a un elfo oscuro, y l estaba mejor sin ellas.
Pharaun le dio una palmada cariosa en el hombro a Ryld, al igual
que lo haba hecho miles de veces antes.
Cuando la alta puerta se abri, las ocho Matronas del Concilio
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entronadas e iluminadas sobre un entablado en forma de pirmide con
ocho filas, con Triel sentada ms arriba que el resto, por supuesto, y
con un tramo de radiante mrmol coronando el arco por encima.
Quenthel entr con paso majestuoso y orgullosa, adelante de Pharaun
y los otros hombres, y por qu no? Ella era la Seora de
Arach-Tinilith y Baenre.
A decir verdad, una minscula parte de ella, una parte que ella
repudiaba y aborreca, no haba querido entrar, porque era muy
probable que su enemigo desconocido estuviera en esa habitacin.
Las matriarcas no eran las nicas que estaban en la plataforma. Un
smbolo del favor de la diosa y una fuente de proteccin prctica,
Jeggred se vislumbraba detrs de la silla de Triel. Los sirvientes se
escurran a los pies de los escalones para hacer sus reverencias.
Gromph permaneca en el peldao ms alto, un lugar de gran honor
para un hombre.
Cuando ella, el mago, el maestro de armas, y el mercenario
llegaron al pie del entablado, Triel comenz a alabarlos por sus
esfuerzos contra el illithilich y sus peones. Al principio la oracin era
ms o menos lo que haba esperado Quenthel, pero pronto dio una
vuelta inesperada.
Ella misma encabezara una expedicin a Ched Nasad para
averiguar por qu no venan ms viajeros desde esa direccin, y que
podan saber las sacerdotisas de la ciudad vasalla respecto al silencio
de Lolth.
Ryld Argith, Pharaun Mizzrym, y Valas Hune le serviran como
lugartenientes, acompaando a la embajadora, Faeryl Zauvirr.
Despus de escuchar las noticias, el fornido guerrero con el peto
de fabricacin enana simplemente inclin su cabeza en
condescendencia. El mago hizo una mueca y el explorador sonri. Al
principio la embajadora, que estaba parada cerca, pareca igualmente
satisfecha.
Luego Triel dijo:
--Finalmente, querida hermana, te presto a mi propio hijo Jeggred
para tu viaje. Un draegloth lleva las bendiciones de la Madre Oscura, y
puede que necesites su fuerza.
Por un instante, pareci como si Faeryl fuera a protestar, y
Jeggred la mir de soslayo. Algo se haba establecido entre ellos, con
tal disgusto que haca que la embajadora lo aborreciera y desconfiara
de l.
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Gromph se removi. Quenthel pens que pareca sorprendido,
incluso un poco sofocado. Quizs no haba anticipado que Triel tena
el sentido suficiente como para querer a su propio agente especial en
la misin, un sbdito dedicado a sus intereses nada ms.
A la mente de Quenthel llegaron como rfagas varios argumentos
en contra de ser enviada lejos: la inestable situacin en
Menzoberranzan, la fe, la Casa Baenre... Pero al final, no dijo nada.
La asamblea discuti las practicidades de su esquema por una
hora o ms, y Triel despach a sus emisarios recin nombrados.
Pharaun alcanz a Quenthel en la antecmara. Se inclin ante ella, y
ella hizo un gesto dndole permiso para hablar.
--Asumo, Seora, que sabes porque nos eligieron? --murmur.
--Entiendo ms que t --le dijo ella.
Pharaun arque una ceja.
--Ciertamente. Me lo aclararas?
Ella dud, pero por qu no decir al menos lo obvio? Despus de
todo, l haba venido a ella cuando la revuelta de los esclavos
comenz. Era un verdadero drow, lo suficientemente ambicioso y
despiadado como para confiar que siempre hara lo que fuera
ventajoso para l. Gromph lo haba convertido en un seuelo y en un
blanco, quizs algn da ella lo convertira en Archimago de
Menzoberranzan.
--Mi hermano y hermana nos envan a ambos lejos porque temen
nuestras ambiciones.
--Me atrevera a decir que es muy sensato de su parte --dijo
Pharaun--. Significa esto que emprendes nuestra comisin de mala
gana?
--De ningn modo. Cualesquiera sean los motivos de mis
parientes, el plan tiene mrito, y yo ira a cualquier lado y hara lo que
fuera para restaurar mis lazos con Lolth y salvar Menzoberranzan; que
es por supuesto la misma cosa.
De hecho, estaba ansiosa por distanciarse de ellos hasta el
momento en que recobrara su magia, con la condicin de que pudiera
arreglrselas sin perder el estatus, y sorprendentemente pareca que
si poda. El asunto de los demonios asesinos todava no haba sido
resuelto, tampoco, y ella se preguntaba si el dejar la ciudad le traera
mayores peligros en la intemperie.
Mir de arriba a abajo a su presumido acompaante.
--Y qu contigo? --le pregunt al mago--. Eres lo suficientemente
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bravo, he visto pruebas de ello, pero aun as, ests ansioso por
marchar a travs de la Antpoda Oscura?
--Quieres decir, puede un espcimen tan exquisito como yo
soportar prescindir del calor, de los baos perfumados, las comidas
suculentas, y frescas y limpias ropas? --pregunt Pharaun con una
sonrisa pcara--. Ser penossimo, pero bajo estas circunstancias, me
las arreglar. Disfruto resolviendo misterios, particularmente cuando
sospecho que puedo expandir mi poder con ello.
--Quizs lo hagas --dijo Quenthel--, pero te recomiendo que
mantengas tus manos fuera de la presa que tu lder ambiciona para
ella misma.
--Por supuesto, Seora, por supuesto.
El Maestro de Sorcere hizo una reverencia marcada.

* * *

Pharaun realiz un hechizo y se desliz a travs de la puerta
cerrada como un fantasma. Del otro lado haba una pequea
habitacin pardusca que olia a rancio. Envuelta en una manta como
una invlida, su cara con cicatrices como una mascara de amargura,
estaba sentada Greyanna en la nica silla.
Por un momento, lo mir estpidamente, luego comenz a tirar de
la manta, presumiblemente con la intencin de saltarle encima a l. l
levant las manos como si fuera a realizar un hechizo, y la amenaza la
congel en su lugar.
--Que espantosa habitacin --dijo l--. Era de Sabal, verdad,
cuando su fortuna estaba en el punto ms bajo. Madre tiene buena
memoria y una encantadora irona tambin.
--Y te matar, intruso, por haber entrado al castillo.
--Siempre lo asum. Esa es una de las razones por las que nunca
te visit antes. Pero nuestras circunstancias han cambiado. El Concilio
necesita mi ayuda para determinar que ha pasado con la Reina Araa,
y t querida hermanita, no eres alguien importante ya. Como Miz'ri te
degrad por tus repetidos fracasos para matarme, dudo de que se
preocupe por tu extincin, incluso si est segura de que yo soy el
responsable. Ella me sonri esta tarde cuando la vi en Casa Baenre,
puedes creerlo? Debe haber decidido que le gustara que renunciara
a Sorcere y me rena a la familia algn da. Evidentemente se ha dado
cuenta de cuan poderoso me he convertido en las dcadas desde que
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me echaste fuera.
--Me sorprende que todava quieras matarme --dijo Greyanna--.
Ya me has derrotado y arruinado. La muerte sera misericordiosa.
--Consider eso, pero me voy de viaje a lo desconocido, una
bsqueda cargada de peligros y adversidad de seguro, y necesito algo
especial que me aliente, una memoria cargada de espectculo y
drama que me alegre en el camino.
--Supongo que entiendo --dijo la sacerdotisa--, pero me pregunto
porqu hemos llegado a esto. Todos estos aos, nunca entend
verdaderamente la base de nuestra enemistad. Si tengo que morir,
me dirs al menos por qu elegiste a Sabal en vez de a mi? Fue por
apego? Por lujuria?
--Por ninguna --se ri Pharaun--. Mi eleccin no tuvo nada que ver
con la personalidad. Cmo podra serlo cuando ustedes las gemelas
son tan parecidas? Me ali con Sabal simplemente porque estaba
colgando del ltimo peldao de la escalera Mizzrym. Pens que sera
un desafo divertido elevarla hasta la cima.
--Gracias por explicrmelo --dijo Greyanna--. Ahora muere.
La propia espada viviente de Pharaun se levant debajo de la
cobija. Obviamente Greyanna no solo la haba reclamado para si sino
que haba descubierto como controlarla. Sin duda la haba estado
llevando en su cinturn cuando entr al cuarto. Sabiendo como le
gustaba hablar, ella lo haba arrullado con la conversacin y lo haba
tomado por sorpresa.
La larga y delgada espada se lanz violentamente a travs de la
habitacin hacia el pecho de Pharaun. Se hizo a un lado
frenticamente y la punta se le clav en el antebrazo izquierdo. Por un
segundo, no pudo sentir el pinchazo, despus estall el dolor. Tena
que inmovilizar el arma o librarse de ella y atacar de nuevo. Tom el
arma por el filo con su mano derecha y le taje la mano. Una daga
estaba hecha para acometer, pero aun as tena bordes filosos. Lo
suficientemente filosos, de todas formas.
Al mismo tiempo, Greyanna hizo la manta a un costado y agarr
un mazo detrs de la silla. De un salto carg contra el.
Pharaun esquiv por poco su primer golpe, luego se arroj contra
ella, empujndola con su hombro. El impacto la hizo retroceder
tambalendose. Aunque no la lastim. Se ri y avanz contra l
nuevamente. l saba porque ella estaba tan excitada. Ella pens que
con su mano izquierda colgando al extremo de un brazo daado y la
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derecha estando ocupada sosteniendo la daga, no podra realizar
ningn hechizo apropiado para guardarse de ella. Y tena razn.
Alejndose de Greyanna, su mano goteando sangre, solt la
espada viviente y empez a conjurar, tan rpido como solo un maestro
poda hacerlo. Su hermana se precipit sobre l. La daga sali de su
herida, lastimndolo de nuevo. Gir y la apunto directo al corazn.
Cinco dardos de fuerza azul se dispararon de su mano derecha al
cuerpo de Greyanna. Ella profiri un suspiro y cay, su mazo
golpeando contra el suelo. Al momento, la daga qued inerte y cay
repiqueteando al suelo.
Estudi a Greyanna, asegurndose de que estuviera realmente
muerta, luego examin sus propias heridas. Eran desagradables, pero
una o dos pociones las curaran.
--Gracias, hermana --dijo--, por tan inspirador interludio. Cuando
inicie mi camino para salvar a nuestra amada Menzoberranzan, ser
con un corazn lleno de regocijo.