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Naturaleza del signo lingstico Saussure

FERDINAND DE SAUSSURE Curso de Lingstica General -



NATURALEZA DEL SIGNO LINGISTICO
l. SIGNO, SIGNIFICADO. SIGNIFICANTE 37
Para ciertas personas, la lengua reducida a su principio esencial es una nomenclatura, es decir, una
lista de trminos que corresponden a otras tantas cosas 38 . Por ejemplo:
Esta concepcin es criticable por muchos conceptos. Supone ideas completamente formadas que
preexisten a las palabras (sobre este punto vase ms adelante, pgina 159), no nos dice si el
hombre es de naturaleza vocal o psquica, porque arbor puede considerarse bajo uno u otro
aspecto; finalmente deja suponer que el lazo que une un nombre a una cosa es una operacin
muy simple, lo cual est muy lejos de ser cierto. Sin embargo, este enfoque simplista puede
acercarnos a la verdad, mostrndonos que la unidad lingstica es una cosa doble, hecha del
acercamiento de dos trminos.
En la pgina 38 hemos visto, a propsito del circuito de la palabra, que los trminos implicados en
el signo lingstico son fsicos y estn unidos en nuestro cerebro por el lazo de la asociacin.
Insistamos en este punto.
El signo (39) lingstico une no una cosa y un nombre, sino un concepto y una imagen acstica.
Esta ltima no es el sonido material, cosa puramente fsica, sino la psquica de ese sonido, la
representacin que de l nos da el testimonio de nuestros sentidos; esa representacin es
sensorial, y si se nos ocurre llamarla material es slo en este sentido y por oposicin al otro
trmino de la asociacin, el concepto, generalmente ms abstracto.
El carcter fsico de nuestras imgenes acsticas aparece claramente cuando observamos nuestro
propio lenguaje .. Sin mover los labios ni la lengua, podemos hablarnos a nosotros mismos o
recitarnos mentalmente un poema. Y porque las palabras de la lengua son para nosotros imgenes
acsticas, hay que evitar hablar de los fonemas de que estn compuestas. Este trmino, que
implica una idea de accin vocal, no puede convenir ms que a la palabra hablada, a la realizacin
de la imagen interior en el discurso.
Hablando de los sonidos y de las slabas de una palabra, se evita ese malentendido, con tal que
recordemos que se trata de la imagen acstica.

El signo lingstico es por tanto una entidad psquica de dos caras, que puede ser representada por
la figura:



Estos dos elementos estn ntimamente unidos y se requieren recprocamente. Busquemos el
sentido de la palabra latina arbor o la palabra por la que el latn designa el concepto rbol, es
evidente que slo las comparaciones consagradas por la lengua nos parecen conformes con la
realidad, y descartamos cualquier otra que pueda imaginarse 40 .

Esta definicin plantea una importante cuestin de terminologa. Llamamos signo a la
combinacin del concepto y de la imagen acstica: pero en el uso corriente este trmino designa,
generalmente, a la imagen acstica sola, por ejemplo, una palabra (arbor, etc.). Se olvida que si
arbor es llamado signo, es slo porque lleva en s el concepto rbol, de tal suerte que la idea de
la parte sensorial implica la de la totalidad.

La ambigedad desaparecera si se designara a las tres nociones aqu presentes mediante nombres
que se impliquen recprocamente al tiempo que se oponen. Nosotros proponemos conserva la
palabra signo para designar la totalidad, y reemplazar concepto e imagen acstica
respectivamente por significado y significante; estos ltimos trminos tienen la ventaja de sealar
la oposicin que les separa, bien entre s, bien de la totalidad de que forman parte. En cuanto a
signo, si nos contentamos con ese trmino es porque, al no sugerirnos la lengua usual ningn otro,
no sabemos por cul reemplazarlo.

El signo lingustico as definido posee dos caracteres primordiales.

Enuncindolos dejaremos sentados los principios mismos de todo estudio de este orden.

2. PRIMER PRINCIPIO: LO ARBITRARIO DEL SIGNO

El lazo que une el significante al significado es arbitrario o tambin, ya que por signo entendemos
la totalidad resultante de la asociacin de un significante a un significado, podemos decir ms
sencillamente: el signo lingstico es arbitrario 41

As la idea de Sceur>~ [ herma~a] no est ligada por ninguna razn interior con la serie de
sonidos s--r que le sirve de significante; tambin podra estar representada por cualquier otra:
prueba de ello: las diferencias entre las lenguas y la existencia misma de lenguas diferentes: el
significado bceuf tiene por significante b--f a un lado de la frontera y o-k-s (Ochs) al otro.

El principio de lo arbitrario no es impugnado por nadie; pero con frecuencia es ms fcil descubrir
una verdad que asignarle el lugar que le corresponde. El principio enunciado ms arriba domina
toda la lingstica de la lengua; sus consecuencias son innumerables.

Cierto que no todas aparecen al primer golpe de vista con la misma evidencia; slo se las descubre
tras muchas vueltas, y con ellas la importancia primordial del principio 42.

Una observacin de pasada: cuando la semiologa est organizada, deber preguntarse si los
modos de expresin que se apoyan en signos completamente naturales -como la pantomima- le
corresponden legtimamente 43 . Suponiendo que los acoja, su principal objeto no dejar de ser
por ello el conjunto de sistemas fundados sobre lo arbitrario del signo. En efecto, todo medio de
expresin aceptado en una sociedad descansa en principio sobre una costumbre colectiva o sobre
la convencin, lo cual es lo mismo.

Los signos de cortesa, por ejemplo, dotados a menudo de cierta expresividad natural (pinsese en
el chino que saluda a su emperador prosternndose nueve veces hasta el suelo), no dejan de estar
fijados por una regla; es esa regla la que obliga a emplearlos, no su valor intrnseco. Puede, por
tanto, decirse que los signos enteramente arbitrarios realizan mejor que los otros el ideal de
procedimiento semiolgico; y ello porque la lengua, el ms complejo y el ms extendido de los
sistemas de expresin, es tambin el ms caracterstico de todos; en este sentido la lingstica
puede convertirse en el patrn general de toda semiologa, aunque la lengua no sea ms que un
sistema particular.

Se ha empleado la palabra smbolo para designar el signo lingstico, o ms exactamente lo que
nosotros llamamos el significante.

Hay inconvenientes para admitirlo, debido precisamente a nuestro primer principio. Lo
caracterstico del smbolo es no ser nunca completamente arbitrario; no est vaco, hay un
rudimento de lazo natural entre el significante y el significado. El smbolo de la justicia, la balanza,
podra ser reemplazado por cualquier otro, por un carro, por ejemplo. 44_

La palabra arbitrario exige tambin una observacin. No debe dar la idea de que el significante
depende de la libre eleccin del sujeto hablante (ms adelante veremos que no est en manos del
individuo cambiar nada en un signo una vez establecido ste en un grupo lingstico); queremos
decir que es inmotivado, es decir, arbitrario en relacin al significado, con el que no tiene ningn
vnculo natural en la realidad.

Sealemos, para terminar, dos objeciones que podran hacerse a la postulacin de este primer
principio:

1. Podran apoyarse en las onomatopeyas para decir que la seleccin del significante no es siempre
arbitraria. Pero las onomatopeyas no son nunca elementos orgnicos de un sistema lingstico. Su
nmero es, por otra parte, mucho menor de lo que se cree. Palabras como fouet o glas pueden
resonar en ciertos odos con sonoridad sugestiva; pero para ver que no tienen ese carcter desde
su origen, basta remontarse a sus formas latinas (fouet, derivado de fagus, haya, glas=
classicum); la cualidad de sus sonidos actuales, o mejor dicho la que se les atribuye, es un
resultado fortuito de la evolucin fontica.

En cuanto a las onomatopeyas autnticas (las del tipo gl-gl, tic-tac) no solamente son poco
numerosas, sino que su eleccin es ya en cierta medida arbitraria, porque no son ms que la
imitacin aproximativa y ya semiconvencional de ciertos ruidos (comprese el francs ouaoua y el
alemn wauwau). Adems, una vez introducidas en la lengua se ven ms o menos arrastradas en
la evolucin fontica, morfolgica, etc. que sufren las dems palabras ( cf pigeon, del latn vulgar
pipio, derivado de una onomatopeya): prueba evidente de que han perdido algo de su carcter
primero para incorporar el del signo lingstico en general, que es inmotivado.

2. Las exclamaciones, muy cercanas a las onomatopeyas, dan lugar a observaciones anlogas y no
son ms peligrosas para nuestra tesis. Uno se siente tentado a ver en ellas expresiones
espontneas de la realidad, dictadas, por as decir, por la naturaleza.

Pero para la mayor parte de ellas se puede negar que haya un lazo necesario entre el significado y
el significante. Basta comparar dos lenguas a este respecto para ver cunto varan esas
expresiones de una a otra (por ejemplo, al francs me! corresponde el alemn au!). Se sabe
adems que muchas exclamaciones comenzaron siendo palabras de sentido determinado ( cf.
diable !, mordieu! = mort Dieu, etc.).

En resumen, las onomatopeyas y las exclamaciones son de importancia secundaria, y su origen
simblico es en parte controvertible.

3. SEGUNDO PRINCIPIO: CARCTER LINEAL DEL SIGNIFICANTE

El significante, por ser de naturaleza auditiva, se desarrolla slo en el tiempo y tiene los caracteres
que toma del tiempo: a)representa una extensin, y b) esa extensin es mensurable en una sola
dimensin: es una lnea. 45

Este principio es evidente, pero parece que siempre se ha desdeado enunciarlo, sin duda porque
lo encontraron demasiado simple; sin embargo es fundamental y sus consecuencias son
incalculables; su importancia es igual a la de la primera ley. Todo el mecanismo de la lengua
depende de l (vase pgina 172). Por oposicin a los significantes visuales (seales martimas,
etc.), que pueden ofrecer complicaciones simultneas en muchas dimensiones, los significantes
acsticos no disponen ms que de la lnea del tiempo; sus elementos se presentan uno tras otro;
forman una cadena. Este carcter aparece inmediatamente cuando se los representa mediante la
escritura y se substituye la sucesin en el tiempo por la lnea espacial de los signos grficos.

En ciertos casos esto no aparece con evidencia. Por ejemplo, si acento una slaba, parece que
acumulo sobre el mismo punto elementos significativos diferentes. Pero es una ilusin: la slaba y
su acento no constituyen ms que un acto fonatorio: no hay dualidad en el interior de este acto,
sino slo oposiciones diversas con lo que est al lado (vase a este respecto pgina 181).