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NUEVA ECONOMA N

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15 I OCTUBRE 2000 I PP. 211-250
LA POLlTICA MONETARIA VENEZOLANA DURANTE
LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL
Catalina Banko
Sntesis
La depresin econmica de los
aos 30 estimul el cuestiona-
miento del paradigma liberal.
En este contexto fue creado el
Banco Central de Venezuela. Sus
acciones contribuyeron a la mo-
dernizacin del sistema mone-
tario y crediticio y a la reor-
ganizacin del sistema finan-
ciero. Se encarg tambin de
velar por el desenvolvimiento
econmico, creando las condi-
ciones propicias para la diver-
sificacin de la produccin agro-
pecuaria e industrial en una etapa
de crisis y transformaciones
econmicas. La Historia de este
perodo aporta elementos para
la comprensin de las circuns-
tancias polticas y econmicas
actuales y de las tendencias al
renacimiento del ideario liberal.
Palabras clave: Sistema monetario,
Banco Central, Historia.
Abstraet
The economical depression of
1930s fostered the critiques on
the liberal paradigm. In this context,
the Central Bank of Venezuela
was created. 118 actions contributed
to modernize the monetary and
credit systems, and thereorganization
of financial system as well.
Moreover, it kept .watch over
the economic development,
creating the adequate conditions
to diversify the agriculture and
breeding besides the industry
during a stage of crisis and
economic changes. The history
of this period provides elements
enough to understand the present
political and economic circumstances,
along with the trends to the ideas
of liberalism renaissance.
Keywords: Monetarysystem,Central
Bank, History
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1. INTRODUCCIN: CRISIS DEL PARADIGMA LIBERAL
Importantes cambios econmico-sociales se pro-
dujeron en el contexto de los desequilibrios gene-
rados por la crisis mundial de 1929. El cierre de los
mercados exteriores, la poltica proteccionista de los
pases industrializados y la desvalorizacin de los pre-
cios de las materias primas agrcolas condujeron a
profundas reflexiones en torno al futuro de la eco-
noma venezolana. La crisis econmica trajo apare-
jada la crisis de los viejos esquemas que haban res-
paldado la estructura econmica tradicional. La pro-
longada depresin de los aos treinta y el estallido
de la Segunda Guerra en 1939 contribuyeron a sa-
cudir los basamentos ideolgicos del liberalismo, mien-
tras cobraban fuerza nuevas tendencias que asignaban
al Estado un rol activo en el proceso de transformacin
econmica. La consideracin de este problema es funda-
mental para abordar el anlisis de la poltica mone-
taria puesta en prctica durante la Segunda Guerra
Mundial. Parafraseando a Joseph Schumpeter, pode-
mos afirmar que la adecuada comprensin de los fen-
menos econmicos requiere del concimiento del proceso
histrico, que a su vez proporciona la sustancia bsica
para el anlisis econmico. Dentro de esta perspectiva,
la creacin del Banco Central de Venezuela no debe
ser estudiada solamente desde la ptica estrictamente
monetaria, pues tambin es necesario tomar en cuenta
el papel desempeado por los distintos sectores eco-
nmicos internos y la poltica global asumida por el
Estado venezolano en lo relativo al crecimiento del
aparato productivo, en el contexto de los graves desequi-
librios econmicos derivados de la contienda mundial.
212
2. UNA ETAPA DE TRANSFORMACIONES ECONMICAS
2.1. ANTECEDENTES PARA LA CREACIN DE UN
BANCO CENTRAL DE EMISIN
Hasta los aos treinta el Banco de Venezuela
se haba encargado de canalizar las operaciones cam-
biarias, desempeando las funciones de Banco Auxi-
liar de la Tesorera. Adems estaba autorizado para
efectuar la recaudacin de impuestos y realizar los
pagos relacionados con la ejecucin presupuestaria.
Rafael Crazut seala que el Banco de Venezuela ac-
tuaba como agente "fiscal" y "financiero" del gobier-
no. De acuerdo con el convenio celebrado con el Eje-
cutivo en 1920 y renovado en el ao 1930, dicho
instituto era el responsable de regular la "circulacin
monetaria de acuerdo con los principios del patrn
oro".'
El escaso xito alcanzado por los convenios
cambiarios establecidos desde 1934 haba demostrado
la necesidad de modernizar la estructura financiera y
establecer un sistema que permitiera centralizar las
acciones relacionadas con la poltica monetaria. Alberto
Adriani ya haba manifestado en 1931 la importancia
que tenan las funciones de un banco central de emi-
sin para controlar con eficacia el sistema cambiaro."
En el Programa de Febrero de 1936 y luego en
el Plan Trienal de 1938 se propuso la reorganizacin
del sistema bancario y la creacin del Banco Central
de Venezuela. Para esta fecha, exista en el conti-
nente una amplia experiencia en materia de centrali-
zacin de la poltica monetaria. El primer pas en
adoptar este sistema fue Uruguay, donde funcionaba
un Banco Central desde 1896. En la dcada de los
1. Rafael J. Crazut, El Banco Central de Venezuela. Notas sobre su
historia y evolucin 1940-1980. Academia Nacional de Ciencias
Econmicas. Caracas, p. 36.
2. Ibidem, p. 37.
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veinte se establecieron institutos similares en Per,
Colombia, Chile, Mxico y Guatemala. En Argentina
el Banco Central fue creado en 1935, cuando an los
efectos de la crisis mundial continuaban provocando
estragos en la economa de dicha nacin.
En Venezuela fueron introducidos en el ao
1937 dos proyectos de Ley de Banco Central, al Con-
greso Nacional, uno suscrito por Julio Alvarado Silva
y el otro por Henrique Prez Dupuy. Al ao siguiente
una misin especial se dirigi a los Estados Unidos y
a varios pases de Amrica Latina con el objeto de
investigar la estructura y funcionamiento de los bancos
centrales. Como resultado de esta misin, integrada
por Manuel R. Egaa, Emilio Beiner y Xavier Lpez
Bello, fue redactado un informe, del cual surgi el
proyecto oficial, ms conocido como Proyecto Egaa,
que cont con el asesoramiento del economista chileno
Hermann Max. La discusin del proyecto por parte
del Poder Legislativo se inici en 1939,3 y fue aprobado
por el Ejecutivo el 8 de setiembre de ese mismo ao.
El 31 de enero de 1940 fue dictada una Ley de
Bancos que estipulaba la creacin del Consejo Bancario
Nacional, constituido por un representante de cada
uno de los institutos establecidos en el pas, tanto
nacionales como extranjeros, y por el Superintendente
de Bancos. Las principales atribuciones del Consejo
Bancario Nacional eran las siguientes: elegir el repre-
sentante que formara parte del Directorio del Instituto
Emisor y estudiar las condiciones bancarias y econ-
micas del pas a fin de formular las recomendacio-
nes pertinentes a los bancos, a la Superintendencia
de Bancos o al Ejecutivo Nacional."
3. El contenido de los proyectos Alvarado, Prez Dupuy y Egaa
puede ser consultado en el trabajo ya citado de Rafael Crazut
sobre la creacin del Banco Central.
4. J.M. Herrera Mendoza, Reminiscencias. Revelaciones de mi archivo,
M.A. Garca e hijo, Caracas, 1964. pp. 175-176.
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J. M. Herrera Mendoza, en su condicin de
Presidente-Administrador del Banco Mercantil y Agr-
cola, exalt6 el rol del Consejo Bancario Nacional por
representar la "uni6n efectiva" de todos los institutos
bancarios, "no para la organizacin y defensa de lo
que pudiera llamarse sus propios intereses, sino para
una obra colectiva (... ) en pro de un beneficio cormn"."
Estas palabras adquieren su verdadera significacin,
si tomamos en cuenta las resistencias existentes de
parte de algunas entidades crediticias ante la crea-
ci6n del Banco Central, temiendo que sus intereses
particulares pudieran ser afectados por la nueva po-
ltica monetaria. La creacin del Consejo Bancario
Nacional constituy un importante avance en materia
econmica, al permitir la unificaci6n de criterios entre
los distintos institutos bancarios para poner en prc-
tica una accin coordinada en el rea financiera.
2.2. EL BANCO CENTRAL DE VENEZUELA: HACIA
UNA NUEVA pOLTICA MONETARIA
El Banco Central de Venezuela adopt6 la forma
de una compaa annima, con un capital de 10 mi-
llones de bolvares, que podra ser aumentado me-
diante la aprobaci6n del Congreso Nacional, cuando
las necesidades del pas as lo exigieran. El gobierno
tena el control de la mitad del capital y la otra mitad
fue ofrecida a suscripcin pblica. El capital estaba
dividido en acciones de cien bolvares cada una, las
cuales eran nominativas y no podan ser traspasadas
sino con la aprobaci6n del Directorio."
En el Ttulo V de la Ley de Banco Central se
estableci6 que el Directorio estara compuesto por un
Presidente y ocho Directores. El Presidente era desig-
nado por la Asamblea General de Accionistas de una
5. Ibdem, p. 177.
6. "Ley de Banco Central", en Manuel Egaa: Documentos relacionados
con la creacin del Banco Central de Venezuela, Tomo 1, Banco
Central de Venezuela, Caracas, 1979. pp. 171-175.
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terna que al efecto le sera presentada por el primer
magistrado de la Repblica. De los ocho Directores,
cuatro de ellos seran nombrados por el Ejecutivo
Federal, tres por la Asamblea General de Accionis-
tas y uno por el Consejo Bancario Nacional. No po-
dan ejercer los cargos de Presidente ni de miembros
del Directorio, personas que se desempearan como
Senadores y Diputados del Congreso Nacional, los
Ministros del Gabinete, el Secretario del Presidente
de la Repblica y el Gobernador del Distrito Federal.
Tampoco podan desempear aquellas funciones los
directivos de partidos polticos o miembros activos
de los mismos." De esta manera se intentaba impedir
la vinculacin de los directivos del Banco Central
con los intereses polticos y evitar la parcializacin
de sus decisiones.
Las atribuciones del Banco Central eran las si-
guientes: centralizar la emisin de billetes y las re-
servas monetarias, regular la circulacin monetaria,
establecer el sistema de redescuentos, controlar el co-
mercio de oro y de divisas, vigilar el valor de la
unidad monetaria tanto en su poder adquisitivo in-
terior como en su relacin con las monedas extran-
jeras, resguardar el crdito e inters bancarios y pro-
mover la liquidez y el buen funcionamiento de los
bancos, regular el encaje legal mnimo de los ban-
cos, ejercer el papel de agente financiero del Gobierno
Nacional en todas sus operaciones de crdito, tanto
internas como externas y actuar como Cmara de Com-
pensacin de los bancos."
Tal como se desprende de la enumeracin an-
terior, el Instituto Emisor tena un papel fundamen-
tal en la administracin del mercado de divisas, la
centralizacin de las reservas monetarias y la regula-
7. Ibdem, pp. 178-179.
8. Ibdem, pp. 172-173.
216
cin del valor del signo monetario." Estas atribuciones
permitan al Banco Central neutralizar el flujo exce-
sivo de oro, o bien aumentar la circulacin sobre la
base de la reserva legal de oro, segn lo exigieran las
circunstancias econmicas.
No corresponda al Banco Central la conce-
sin de crditos, ya que su funcin era regular el
circulante y no proporcionar capitales de inversin a
la industria y al comercio. En este aspecto, su contri-
bucin al desarrollo de las actividades econmicas
sera indirecta, al otorgar estabilidad a la moneda. El
instituto debi asumir las funciones de la Oficina de
Centralizacin de Cambios, en cuanto a la fijacin
del tipo de cambio y a los negocios vinculados a las
transacciones efectuadas con divisas extranjeras. El
Banco Central se hizo cargo de la acuacin de mo-
nedas y emisin de billetes, sobre la base de la com-
pra de oro, divisas y realizaciones de operaciones de
crdito. Los bancos comerciales que hasta esa fecha
haban gozado del privilegio de la emisin de billetes
eran los siguientes: Banco de Venezuela, Banco Vene-
zolano de Crdito, Banco Mercantil y Agrcola, Banco
Caracas, Banco de Maracaibo y Banco Comercial de
Maracaibo.
El 15 de agosto de 1940 se celebr la primera
Asamblea de Accionistas del Banco Central, ocasin
en que Jess Mara Herrera Mendoza fue designado
como primer Presidente del Banco Central. En aquella
circunstancia, se refiri de manera concreta a la exis-
tencia de opiniones contrarias a la fundacin del Banco
Central, resaltando que por encima de los intereses
particulares se encontraban los de la Repblica y la
exigencia inaplazable de orientar con eficacia las fi-
nanzas del pas. A juicio de Herrera Mendoza, era
necesario hacer un profundo anlisis para descubrir
9. D.F. MazaZavala, Venezuela una economia dependiente. Fondo Editorial
"Antonio Jos de Sucre", Caracas, 1985, p.241.
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los principios ms adecuados a la realidad nacional,
tomando en cuenta que en tales circunstancias es-
taban en "plena experimentacin viejos y nuevos prin-
cipios sobre economa y sobre regmenes bancarios y
monetarios"."
De gran inters son las opiniones expresadas
por Herrera Mendoza en una entrevista realizada por
El Heraldo. En esta ocasin demostr gran preocu-
pacin por el desarrollo industrial, ya que la depen-
dencia de los artculos importados constitua un grave
peligro para el futuro de la economa nacional. Las
maquinarias y las piezas destinadas a las industrias
deban ser adquiridas en el exterior, as como tam-
bin los combustibles y los lubricantes y aun las mis-
mas materias primas: "Seguimos inconscientemente
recurriendo al extranjero para importar hombres y ma-
teriales, como si fusemos una raza inferior incapa-
ces de llegar a bastarnos a nosotros mismos", afirm
enfticamente Herrera Mendoza.'
En la misma entrevista, el Presidente del Banco
Central se refiri a la necesidad de fomentar las acti-
vidades productivas para alcanzar el nivel de otras
naciones, "sin 10 cual nunca podremos tratar con ellas
de igual a igual, sino en condiciones de una mani-
fiesta inferioridad". Para ello, era fundamental el desa-
rrollo de las industrias y la explotacin de las rique-
zas mineras. Tal sera el caso del hierro, base de la
"evolucin industrial" de Venezuela. Este proyecto
requera del aporte de los diversos sectores econ-
micos que deberan presentar planes concretos ante
los poderes pblicos y formular sobre dicha base un
"Plan econmico de conjunto, un Plan netamente ve-
nezolano", cuyo financiamiento se podra realizar me-
diante la solicitud de un emprstito. De esta manera
10. J.M. Herrera Mendoza, op. cit., pp. 184-185.
11. Ibidem, p. 198.
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podra promoverse la inversin en actividades vincu-
ladas a la "produccin del suelo y del subsuelo de la
nacin",
La creacin del Banco Central encontr la opo-
sicin de ciertos sectores econmicos. Vicente Lecuna,
Presidente del Banco de Venezuela y de la Cmara
de Comercio de Caracas, cuestion el establecimiento
de una entidad emisora en la cual el Estado pudiera
tener una participacin dominante, por tratarse de una
m p r y ~ riesgosa e inspirada en "sistemas exticos"
que no tomaban en cuenta las condiciones del pas.
En verdad, el conflicto obedeca a la prdida de con-
trol del mercado monetario por parte de la banca pri-
vada.
La fundacin del Instituto Emisor signific un
paso importante en el proceso de modernizacin eco-
nmica, que requera la existencia de organismos en-
cargados de regular los patrones monetarios y cen-
tralizar la emisin y las reservas monetarias. Por otra
parte, el Banco Central tuvo, en las aciagas circuns-
tancias de la Segunda Guerra Mundial, un rol funda-
mental en la bsqueda de soluciones frente a los dese-
quilibrios generados por la disminucin de las expor-
taciones petroleras y agrcolas, y el incremento de
las importaciones.
3. LA POLMICA EN TORNO A LA RESTRICCIN DE
LAS IMPORTACIONES
El Banco Central inici sus actividades el 15
de octubre de 1940, en el marco de una grave crisis
que exiga la adopcin de urgentes medidas de carcter
monetario. Precisamente, una de sus primeras respon-
12. lbidem, p. 200.
13. Osear Battaglini, Legitimaci6n del poder y lucha politica en Venezuela
1936-1941. UCV, pp. 47-48.
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sabilidades se relacion con la poltica de emergencia
declarada frente a las dificultades que sufra el co-
mercio, como consecuencia de la Segunda Guerra.
Desde el ao 1939 se estaba experimentando una baja
en las exportaciones de petrleo, mientras segua es-
tancada una buena parte de la ltima cosecha de caf,
provocando todo ello la escasez de divisas extranjeras.
En el transcurso del ao 1939 las exportacio-
nes de petrleo haban descendido en 16,7 por ciento.
Las repercusiones de este hecho se reflejaron en el
despido de obreros petroleros, la reduccin de los
ingresos fiscales y la disminucin de las divisas sumi-
nistradas por las concesionarias petroleras. Todo ello
indicaba, una vez ms, la vulnerabilidad de la eco-
noma venezolana ante las constantes fluctuaciones
de la demanda externa, que ocasionaba serios desa-
justes en el Presupuesto Nacional.
Al comenzar la guerra, el comercio aument
sus solicitudes de mercancas por temor a futuras al-
zas de los precios. En consecuencia, el incremento de
las importaciones y la reduccin de las exportacio-
nes y de las divisas provenientes de la actividad minero-
extractiva condujeron a la escasez de dlares. Por
esta razn los bancos "llegaron a tener paralizadas
letras de cinco meses y ms de vencidas". Este hecho
se traduca forzosamente en una serie de inconve-
nientes para el comercio importador y en "restric-
ciones al crdito para Venezuela de parte de los ex-
portadores extranjeros". Ante esta grave situacin, el
Ejecutivo decidi estudiar las medidas ms conve-
nientes para evitar que se acentuaran an ms los
desajustes econmicos internos.is
14. Jos Antonio Mayobre, Obras Escogidas, Banco Central de Venezuela,
Caracas, pp. 344-346 (extrado de artculos publicados por El Universal
de Caracas entre enero y febrero de 1941.
15. lbidem, pp. 350-351.
220
El drenaje de divisas oblig6 a los directivos
del Banco Central a estudiar cuidadosamente un con-
junto de medidas destinadas a reducir las importa-
ciones y facilitar el pago de las obligaciones de ca-
rcter comercial que los bancos tenan en el exte-
rior. Al mismo tiempo debi adoptar un sistema des-
tinado a la distribuci6n de las divisas que entraran en
el pas a fin de evitar el acaparamiento y la especu-
Iacin.re
Estas medidas formaban parte del decreto apro-
bado el 25 de octubre de 1940 sobre control de impor-
taciones y de los medios de pago externos de Venezuela,
cuyo contenido fue sugerido por el Directorio del Banco
Central, debido a la escasez de moneda extranjera y a
la urgencia de garantizar cierto equilibrio en las opera-
ciones cambiarias sobre la base de la reglamentaci6n
y limitacin de las importaciones.
En el decreto citado se estableci que no se
suministraran divisas para la introduccin de mer-
cancas extranjeras, sin que los interesados hubieran
recibido antes la aprobacin de la Comisin de Control
de Importaciones, creada por dicho decreto, e inte-
grada por un representante del Ejecutivo Federal, dos
de la directiva del Banco Central, uno del Consejo
Bancario Nacional y otro de la Cmara de Comercio
de Caracas. En la composici6n del organismo se ob-
serva el predominio de la representacin oficial. Pe-
ridicamente se especificaran las cantidades de las
divisas asignadas para el pago de las importaciones
autorizadas. Los bancos comerciales deban notificar
16. J.M. Herrera Mendoza: Historia de las actuaciones del Banco Central
de Venezuela, 1940-1948. Empresas "El Cojo", Caracas, 1960,
pp. 18-19. Cf. Mara Elena Gonzlez Deluca: Los comerciantes de
Caracas, Cmara de Comercio de Caracas, Caracas, 1994, p. 267.
La autora se refiere a la adopcin de medidas al poco tiempo de
haber estallado la guerra. El 9 de setiembre de 1939 se dicta el
decreto sobre declaracin de artculos de primera necesidad, fijacin
de precios mximos y constitucin de una Junta Reguladora de
Precios del Distrito Federal.
221
de las cobranzas que tuvieren en cartera o de las que
hubiesen efectuado por mercancas importadas siem-
pre que contaran con el respectivo permiso.
Las medidas impulsadas por el Banco Central
provocaron la inmediata reaccin de los comercian-
tes, por considerar que sus intereses haban sido seria-
mente lesionados, ya que las operaciones de impor-
tacin constituan su principal fuente de ganancias.
Las restricciones al comercio de importacin gene-
raron numerosos comentarios en la prensa y en las
publicaciones empresariales. Se trataba de una reso-
lucin que rompa con una larga tradicin de liber-
tad para efectuar las operaciones mercantiles, garan-
tizada por el Estado hasta ese entonces. Las opinio-
nes se polarizaron entre el apoyo al gobierno por tra-
tarse de una decisin inaplazable, y el rechazo abso-
luto a las disposiciones dictadas por el Ejecutivo por
considerar que coartaban la iniciativa privada.
La Cmara de Comercio de Caracas dio a co-
nocer inmediatamente su posicin ante el decreto so-
bre control de importaciones, sealando que era un
"remedio eficaz" para contrarrestar los efectos de la
escasez de moneda extranjera, a pesar de que inicial-
mente el comercio haba mostrado intranquilidad al
creer que un control "excesivo y una intervencin
mayor cada da del Estado" podran ocasionar per-
turbaciones en las negociaciones mercantiles." En el
diarioLa Esfera se afirmaba que, ante la escasez de
divisas, era fundamental que se efectuara una "discri-
minacin equitativa de las importaciones para poner-
las a nivel con la capacidad cambiaria del pas", tarea
que le corresponda al Instituto Emisor por tratarse
de una materia de la que dependan "la seguridad y
el crdito de la Repblica","
17. Ibdem, pp. 18-19.
18. "Divisas e importaciones", en La Esfera, Caracas, 29 octubre 1940.
222
Aunque la Cmara de Comercio de Caracas ha-
ba expresado su apoyo a la medida oficial, al pa-
recer ciertas firmas mercantiles cuestionaron la po-
ltica de restriccin de las importaciones. El peridico
Ahora informaba sobre el tema, expresando que los
comerciantes opuestos al Decreto del Ejecutivo eran
"incapaces de medir, de prever las tremendas conse-
cuencias que se derivaran de un desequilibrio cada
vez ms acentuado de la balanza de pagos". Se prose-
gua manifestando que, quienes as adversaban la po-
ltica gubernamental solamente estaban interesados en
la "especulacin desenfrenada" sin pensar en el fu-
turo econmico de la Repblica,'?
El debate sealado debe ser examinado con de-
tenimiento, porque se trata de una de las medidas de
intervencin en materia econmica que provoc las
ms fuertes reacciones en el sector mercantil impor-
tador. Ese grupo haba obtenido hasta el momento
grandes beneficios gracias al aumento constante de
las compras en el exterior, en la medida que se exten-
dan las repercusiones de la explotacin petrolera, ya
sea de manera directa o a travs de la ampliacin del
gasto pblico.
La Cmara de Comercio de Caracas, bajo la
Presidencia de Guillermo Tamayo, abandon en enero
de 1941 su inicial apoyo a la medida, manifestando
su oposicin a la poltica econmica oficial. Entre
otras consideraciones, se indicaba que el gobierno ha-
ba provocado desconcierto en los medios comercia-
les ante la expectativa de cualquier variacin en el
tipo de cambio. A juicio de los empresarios, la me-
dida ms adecuada consistira en el alza del cambio,
es decir, la baja de la moneda nacional, yen la reaper-
tura del mercado libre de divisas."
19. "Espirales",en Ahora, Caracas, 31 octubre 1940.
20. "Exposicin de la Cmara de Comercio de Caracas", en Boletn de
la Cmara de Comercio de Caracas, NQ 326, enero 194.
223
La corporacin mercantil sostuvo que la "inter-
vencin del Estado en la economa impide el libre
juego de las fuerzas y le hace perder su elasticidad
que constituye su resistencia natural". Este riesgo era
considerado ms grave cuando las intervenciones se
convertan en una poltica permanente "con efectos
tanto ms gravosos a un pas pequeo como Venezuela,
donde la produccin es reducida y el comercio, por
lo tanto, ms importante". En este caso especfico,
"donde el servicio pblico independiente de la po-
ltica no se ha creado an, es peligroso en alto grado
aumentar la influencia de la administracin guber-
namental en detrimento de las funciones del comer-
co"." Tras haber formulado tales argumentaciones,
se recomendaba el restablecimiento del comercio libre
de divisas y que el control de importaciones se limitara
a un nmero reducido de rubros. En el caso de los
artculos suntuarios, se podra aplicar un tipo de cambio
ms alto para las divisas destinadas a esta clase de
negociacionesza
Del tono mesurado de la anterior exposicin
se pas al rechazo absoluto del control de las impor-
taciones en un documento suscrito por un grupo de
comerciantes extranjeros conjuntamente con varios im-
portadores venezolanos. En dicho documento se pro-
testaba aquella medida por haber contribuido al ago-
tamiento de "los negocios y al descrdito y descon-
fianza" del comercio venezolano en el exterior. El
Presidente del Banco Central se encarg de refutar
tales aseveraciones, a las que calific de "gratuitas,
falaces y capciosas", lamentando que algunas firmas
constituidas por extranjeros, "en pleno disfrute de ge-
nerosa hospitalidad" pero con "ingrato olvido de los
beneficios" que tenan acumulados, manifestaran es-
21. Idem.
22. Idem.
224
tar atravesando una "existencia de calamidades" por
responsabilidad del gobiernoP
Herrera Mendoza, en defensa del decreto del
25 de octubre de 1940, sostena que las causas del
establecimiento del control de importaciones residan
en factores externos, cuya persistencia demandaba ma-
yor vigilancia y cuidado. En consecuencia, era indis-
pensable continuar restringiendo las importaciones que,
por su carcter superfluo, no constituan factores esen-
ciales en el desarrollo de la vida econmica del pas
y ocasionaban adems "considerable incremento en
el drenaje de nuestra riqueza hacia el exterior",24
A la acusacin de que la Comisin de Control
de las Importaciones era responsable del alza de los
precios, el Presidente del Banco Central respondi
que dicho aumento se deba a la escasez de divisas, y
que sa fue precisamente la causa que impuls la im-
plantacin del control del comercio exterior. En su
anlisis, Herrera Mendoza dio cuenta detalladamente
de las razones que condujeron a poner en prctica las
disposiciones en cuestin, ya que de no haber sido
adoptadas, el gobierno se hubiera visto obligado a
recurrir nuevamente al drenaje de oro hacia el extran-
jero, lo que hubiera significado la paulatina destruc-
cin de la economa nacional.P
La medida de control de importaciones se inser-
taba en una estructura econmica que descansaba en
los ingresos fiscales provenientes de la explotacin
petrolera, mientras la produccin interna segua sien-
do limitada y la demanda local era satisfecha en su
mayor parte por medio de artculos provenientes del
exterior. En opinin de Jos Antonio Mayobre, quien
se desempe como funcionario del Banco Central
23. J.M. Herrera Mendoza, Reminiscencias... p. 262.
24. Ibidem, p. 263.
25. Ibidem, p. 267.
225
desde su fundacin, el problema era grave debido a
que la direccin de la industria petrolera estaba "fuera
de la accin del Estado y de los intereses venezola-
nos" y dependa "en mayor escala que los productos
agrcolas de las fluctuaciones del mercado interna-
cional". Por otra parte, la produccin agrcola haba
retrocedido, aunque segua "siendo la principal fuente
de nuestras exportaciones verdaderamente naciona-
les y el medio de subsistencia para la poblacin ru-
ral de Venezuela" que ascenda a un 70 por ciento
aproximadamente del total de sus habitantes. En este
contexto, el petrleo haba adquirido un papel cada
vez ms preponderante, mientras el abastecimiento
interno dependa en su mayor parte de las mercan-
cas importadas. 26
A juicio de Mayobre, la reduccin de las im-
portaciones que se obtuvo gracias al decreto de oc-
tubre de 1940 no fue suficiente para restablecer el
equilibrio, debido al volumen de mercancas que ha-
ban sido adquiridas con anterioridad, al punto que la
deuda del comercio ascenda a una cifra cercana a
los 30 millones de bolvares. Por esta razn se debi
imponer una medida de emergencia, que consisti en
la solicitud de un adelanto de 10 millones de dlares
al National City Bank para remediar la crisis de di-
visas y cumplir con los compromisos adquiridos por
el sector importador. 27
La economa venezolana requera, en conse-
cuencia, de la adopcin de polticas que trascendie-
ran las medidas de emergencia, con la finalidad de
lograr el aumento de la produccin agrcola e indus-
trial, de modo que disminuyera drsticamente la depen-
dencia de las importaciones. El problema del desa-
26. Jos Antonio Mayobre, ob. cit ., pp. 333-334. El autor actu como
sub-jefe del Departamento de Investigaciones Econmicas desde
1940 y como jefe de la misma dependencia en 1946.
27. Ibidem, p. 351.
226
bastecimiento interno incentiv el crecimiento de in-
dustrias como la textil y la fabricacin de alimentos,
as como la creacin de nuevas empresas que ela-
boraban artculos indispensables para la vida econ-
mica nacional.
4. UNA POLTICA CAMBIARlA PARA LA AGRICULTURA
El problema de las exportaciones agrcolas ocu-
p un lugar importante en las decisiones econmicas
que se adoptaron en este perodo. Venezuela se encon-
traba afectada no solamente por la congelacin de los
precios del caf, sino tambin por el sistema de cuotas
establecido por el Convenio Interamericano del Caf,
suscrito en Washington en noviembre de 1940. Para
impedir que se produjeran problemas en la distribu-
cin de dichas cuotas entre las distintas casas de co-
mercio, el Ejecutivo resolvi decretar el 18 de fe-
brero de 1941 que las exportaciones de caf vene-
zolano quedaban subordinadas al otorgamiento de li-
cencias por parte del Ministerio de Hacienda. Esta
disposicin trajo una serie de inconvenientes al sec-
tor mercantil, debido a que varios exportadores no
pudieron efectuar los negocios de venta de caf que
ya tenan concertados desde fecha anterior al decreto.
Desde el inicio de la gestin de Medina Angarita,
en mayo de 1941, se realizaron nuevos estudios con
la finalidad de encontrar mecanismos cambiarios fa-
vorables a la produccin agrcola. Hasta ese momento,
la aplicacin del sistema de primas para la expor-
tacin de caf y cacao, prctica iniciada por Lpez
Contreras, haba significado una erogacin muy ele-
vada. Con la finalidad de liberar al Ministerio de Agri-
cultura y Cra de esta obligacin, el Banco Central
decidi implantar un rgimen especial de cambio para
los principales frutos de exportacin. El 23 de julio
de 1941 fue decretado un tipo de cambio equivalente
227
a Bs. 4,60 por dlar para las exportaciones de caf
lavado y de 4,30 para el cacao y el ganado. Con este
sistema cambiario se pretenda promover la produc-
cin agropecuaria de manera directa, y no ya con el
rgimen de primas que favoreca ms bien a los expor-
tadores.
El nuevo sistema no inclua a los productores
de caf de tipo inferior, pero se esperaba que la me-
dida estimulara a los agricultores para que moderni-
zaran los cultivos y ampliaran la produccin de tipos
finos, cuyos precios eran ms altos. El rgimen de
cambios diferenciales beneficiaba directamente a los
productores y eliminaba la especulacin de los inter-
mediarios. Ante los comentarios que circulaban en
torno al abandono de la ayuda a la agricultura, el
Ministro de Agricultura inform que el ramo .corres-
pondiente a primas sera utilizado a partir de ese mo-
mento con fines de fomento a la produccin."
La medida adoptada por el Banco Central im-
plicaba la existencia de un mercado de cambio controlado
y otro libre. El primero estaba administrado por el
Banco Central, que tena la facultad de fijar peridica-
mente la cantidad de divisas que se dedicaran al mer-
cado controlado. Dichas divisas seran asignadas de
acuerdo a la siguiente proporcin: 15 por ciento para
las importaciones y pagos del servicio oficial y per-
sonas en misin oficial; 85 por ciento para el pago de
mercancas, sus fletes y seguros, acordadas por la Comisin
de Control de Importaciones. El Banco Central se encar-
gaba de distribuir las divisas controladas entre todos
los bancos a razn de Bs. 3,3325 el dlar y los institutos
a su vez las podan vender a 3,35 a los importadores
que tuvieran la respectiva autorizacin.w
28. "Exposicin del Ministerio de Agricultura y Cra respecto al nuevo
sistema de proteccin a la Agricultura y a la Ganadera", en Boletn
de la Cmara de Comercio de Caracas, NQ 332, julio 1941.
29. "El Cambio", Ibidem, NQ 334, setiembre 1941.
228
El 18 de mayo de 1942 se dict un nuevo Decreto,
disponiendo que las divisas originadas por las expor-
taciones de hidrocarburos y por las diversas activi-
dades de las compaas petroleras seguiran siendo
adquiridas exclusivamente por el Banco Central. La
nueva normativa estableca que las divisas provenien-
tes de la exportacin de caf y cacao podran ven-
derse al Instituto Emisor a Bs. 4,60 y Bs. 4,30 por
dlar respectivamente. Quedaba suprimida la adqui-
sicin de los dlares provenientes de las exportacio-
nes de ganado vacuno al tipo especial asignado en
1941.
30
Por el mismo decreto antes mencionado se re-
dujo a tres el nmero de miembros que integraban la
Comisin de Control de Importaciones: un represen-
tante por el Ejecutivo Federal, uno por el Banco Central
y otro por la Cmara de Comercio de Caracas. La
medida implicaba una mayor centralizacin de las ac-
ciones de la Comisin, siendo sus atribuciones las
siguientes: decidir sobre la concesin de licencias o
cupos para las importaciones, distribuir las cuotas asig-
nadas a Venezuela por parte de pases que aplicaban
regmenes de restriccin a sus exportaciones y admi-
nistrar el destino de las divisas que hubieran sido
puestas a su disposicin por el Banco Central."
Con respecto al rgimen de cambios diferen-
ciales, debemos destacar que su existencia implicaba
el reconocimiento de la dualidad de la economa ve-
nezolana, sustentada bsicamente en la explotacin
de hidrocarburos, pero tambin en la actividad agr-
cola que ocupaba a buena parte de la poblacin. El
sistema de cambios diferenciales consagraba un trata-
miento privilegiado a los productores de materias pri-
30. "Decreto que modifica la Comisin de Control de Importaciones",
en Bolean de la Cmara de Comercio de Caracas, NQ 324, mayo
1942. Banco Central, Memoria, Caracas, ao 1942, p. XXXVI.
31. Idem.
229
mas exportables, que desde los aos treinta no ha-
ban logrado recuperarse de los embates ocasiona-
dos por las constantes fluctuaciones de la demanda
mundial.
5. MEDIDAS EN DEFENSA DE LA ESTABILIDAD ECONOMICA
Durante el ao 1942 se produjo una considerable
reduccin de los ingresos fiscales debido a las dificul-
tades del transporte del petrleo en el Caribe, ante la
constante amenaza y agresin de los submarinos ale-
manes. Con la finalidad de incrementar los recursos
pblicos, fue aprobada la Ley del Impuesto sobre la
Renta que entr en vigencia a partir de 1943. En este
ltimo ao fue promulgada una nueva legislacin en
materia petrolera que constituy un importante avan-
ce, porque el Estado aument de manera significa-
tiva su participacin en los beneficios de la explota-
cin petrolera. El incremento de los recursos fisca-
les confiri mayor dinamismo a la accin econmica
estatal, a travs de la inversin en obras pblicas y
del estmulo directo a ciertas actividades productivas.
Las medidas antes enunciadas posibilitaron el
incremento de la riqueza pblica, en circunstancias
que aun el comercio exterior encontraba serios obs-
tculos debido a las dificultades del transporte mar-
timo. Las irregularidades del comercio internacional
provocaron internamente una tendencia al alza de los
precios que se haba ido agravando en la medida que
la oferta de productos agrcolas e industriales era es-
casa, a lo que se agregaban el acaparamiento y la
especulacin.
La mayor participacin del Estado en los be-
neficios de la industria petrolera determin una serie
de problemas de carcter monetario que provocaron
preocupacin entre los directivos del Banco Central.
La solucin provisoria se tradujo en el diseo de un
230
plan de accin para impedir las influencias adversas
que la expansin progresiva del circulante podra tener
sobre la economa nacional. El continuo crecimiento
de los medios de pago presionaba la demanda de va-
lores burstiles y de bienes races, adems de haberse
constituido en una amenaza para la estabilidad de los
precios. Despus del estudio de diversas alternativas
por parte del Banco Central, se opt en octubre de
1943 por la emisin de un emprstito interno para
obras pblicas por valor de 24 millones de bolvares.
Con esta medida se esperaba que el dinero inactivo
se canalizara hacia la compra de ttulos de la deuda,
que seran amortizables en cuatro aos, con intereses
del cinco por ciento anual y exentos del Impuesto
sobre la Renta.v En consecuencia, el Emprstito Interno
para Obras Pblicas permitira la esterilizacin del
excedente de los medios de pago, en trminos de una
sana poltica monetaria y para el fomento de obras de
utilidad nacional, evitando as, aunque parcialmente,
las repercusiones negativas del crecimiento del cir-
culante.
Una interpretacin similar sobre el fenmeno
monetario fue formulada por la Cmara de Comercio
de Caracas, indicando que la abundancia de medios
de pago provocaba la tendencia alcista de los precios.
Mientras tanto, el gobierno se haba visto precisado a
aumentar la emisin de billetes para la compra de las
divisas extranjeras que no haban sido absorbidas por
el mercado. Por otra parte, la acumulacin de oro
por parte del Banco Central y el incremento de la
emisin permitieron que no se utilizara el crdito con-
tratado con el Export-Irnport Bank de Washington.P
En circunstancias normales de la economa las
divisas adquiridas por el Banco Central eran reven-
32. Herrera Mendoza, Reminiscencias... pp. 432-433.
33. "Situacin mercantil". en Boletn de la Cmara de Comercio de
Caracas. W 365. abril 1944.
231
didas al comercio y a la industria para el pago de sus
respectivas importaciones. La situacin blica alter
el equilibrio entre la compra y la venta de divisas
extranjeras, debido al incremento en la explotacin y
exportacin de hidrocarburos y a la disminucin de
las importaciones, resultando de ello que una can-
tidad apreciable de las divisas se encontrara inmo-
vilizada en el Banco Central, mientras que gran parte
del circulante permaneca en poder del pblico,"
Con el objetivo de controlar esa anomala, el
Banco Central y el Ministerio de Hacienda disea-
ron un plan de carcter transitorio para moderar la
expansin del circulante, mediante el cual el Instituto
Emisor adquira mensualmente a las compaas petro-
leras una cantidad de dlares fijada al tipo de cambio
de Bs. 3,09 por dlar. Cuando esa cantidad resultara
insuficiente para cubrir las necesidades de las con-
cesionarias, stas emitiran obligaciones con venci-
miento a seis meses e intereses a razn de 3 por ciento
anual, las que seran ofrecidas en suscripcin pblica.
Si la venta de estas obligaciones no llegara a satisfacer
la demanda en bolvares de las empresas, el Banco
Central les comprara dlares hasta la concurrencia
de sus necesidades. El Ministerio de Hacienda in-
dic que con esta normativa se pretenda cubrir con
dinero ya creado, parte de las exigencias de la indus-
tria petrolera, la cual haba aceptado el plan con la
intencin de "cooperar con el Gobierno en el prop-
sito de" ste de regularizar a tiempo oportuno el au-
mento del circulante y prevenir as males futuros a la
economa nacional"."
Para impedir el aumento del costo de la vida
continuaba funcionando la Junta Nacional Reguladora
de Precios, creada en 1939, que adopt medidas de
control sobre los valores de venta de productos ali-
34. Ministerio de Hacienda, Memoria, ao 1944, p. 225. Caracas.
35. Ibidem, p. 226.
232
menticios, materias primas y artculos manufactura-
dos en las casas de comercio mayorista y en las in-
dustrias.x Tambin se encargaba de estipular precios
para aquellos productos sometidos a fuertes presiones
alcistas y a la especulacin de los revendedores. Se
impuso, adems, la regulacin de los alquileres que,
en algunos casos, lleg a significar una disminucin
del 19 por ciento con respecto a su valor anterior.
El Presidente de la Repblica expuso, en abril
de 1944, la importancia de que el capital privado parti-
cipara en el financiamiento de obras destinadas a la
transformacin de la estructura productiva venezo-
lana, a fin de independizar a la nacin de los vai-
venes de la renta petrolera. En esa ocasin esboz
los lineamientos de la futura poltica econmica y
fiscal, que se orientara al impulso de la industrializa-
cin como un objetivo fundamental. Sin embargo, para
alcanzar el crecimiento econmico sera necesario el
aporte particular porque el Estado no poda hacerlo
solo, ya que haba muchas reas productivas que reque-
ran especial atencin. Medina Angarita fue preciso
en sus declaraciones, al afirmar que la mitad de los
recursos asignados al plan de crditos deberan obte-
nerse por medio de un emprstito interno. En conse-
cuencia, esperaba la colaboracin del "capital priva-
do" que sera complementado mediante crditos adicio-
nales de las reservas del Tesoro que alcanzaran los
60 millones de bolvares en los dos prximos aos.
A travs del anlisis de las medidas adopta-
das para contener el excesivo crecimiento del circu-
lante, se aprecia la importancia de las funciones inhe-
rentes al Banco Central en lo relativo a la regula-
cin monetaria. El aumento de los ingresos fiscales
introdujo un fenmeno singular en la economa venezo-
36. El Universal, Caracas, 5 enero 1944.
37. Isaas Medina Angarita, "Discurso", en El Universal, Caracas, 27
abril 1944.
233
lana. El problema no resida ya en la escasez de di-
visas como haba ocurrido en 1940 cuando se im-
plant el sistema de restriccin de las importaciones
y de venta de divisas, sino ms bien en la abundan-
cia de circulante que no poda ser absorbido por el
mercado, obligando a las instituciones encargadas de
los asuntos monetarios a establecer disposiciones que
garantizaran la conservacin de ciertos equilibrios,
objetivo que era de mayor trascendencia an si toma-
mos en cuenta las anormales circunstancias que se
_estaban viviendo como consecuencia de la conflagra-
cin mundial.
El mismo da de la creacin de la Comisin
Nacional de Abastecimiento, se decret un nuevo r-
gimen de regulacin del cambio extranjero. Las di-
visas originadas por las exportaciones petroleras se-
guiran siendo adquiridas exclusivamente por el Banco
Central de Venezuela por cuenta de la Hacienda P-
blica. Las divisas provenientes de la exportacin de
caf y cacao se venderan a los tipos de cambio si-
guientes: el caf lavado a Bs. 4,80 por dlar y el caf
trillado y el cacao a Bs. 4,25. Los nuevos tipos de
cambio eran ms beneficiosos para los productores
de caf que los que haban regido segn los decretos
de 1941 y 1942.
6. POSICIN DEL BANCO CENTRAL FRENTE A LOS
ACUERDOS DE BRETTON WOODS
Tempranamente surgieron diversas iniciativas
para la creacin de instituciones que promovieran la
instauracin de la libertad econmica en el mundo.
Con este objetivo se establecieron diversos encuen-
tros, en los cuales se fueron estructurando las bases
de un futuro organismo econmico internacional. En
julio de 1944 fueron celebradas en Bretton Woods
varias conferencias con la participacin de especia-
234
listas en materia monetaria provenientes de 44 pa-
ses. En dicha ocasin se discutieron las diversas mo-
dalidades que podra adoptar la creacin de un orga-
nismo internacional destinado a estabilizar los sis-
temas monetarios y evitar los desequilibrios que si-
guieron a la Primera Guerra Mundial. La reunin fue
inaugurada por Henry Morgenthau, Secretario del Tesoro
de los Estados Unidos. La representacin venezolana
en Bretton Woods estuvo integrada por el Ministro
de Hacienda, Rodolfo Rojas, presidente de la delega-
cin, Cristbal L. Mendoza, J.J. Gonzlez Gorrondona,
Alfonso Espinoza y Manuel Prez Guerrero.
Tras la celebracin de las conferencias de Bretton
Woods, le fue encomendada a Jess Mara Herrera
Mendoza, Presidente del Banco Central de Venezuela,
la tarea de efectuar un balance de los dos planes de
estabilizacin monetaria internacional elaborados por
las Secretaras de Hacienda de los Estados Unidos y
de Inglaterra. Si bien existan diferencias entre los
dos proyectos, tambin tenan elementos similares.
En ambos se preconizaba la fundacin de un "gran
Banco Internacional", la creacin de una moneda inter-
nacional que servira para liquidar los saldos favo-
rables o desfavorables de las balanzas de pago de las
naciones asociadas. En los dos proyectos se pretenda
implantar medidas preventivas que los pases miem-
bros del Fondo estaban obligados a aceptar, con la
intencin de moderar las fluctuaciones de las balan-
zas de pago y establecer sistemas cambiarios esta-
bles a nivel internacional. La idea consista en im-
pedir que se reiteraran los desequilibrios que en el
pasado condujeron a las polticas proteccionistas, al
aumento de tarifas, a los sistemas de control de cam-
bios y a los acuerdos bilaterales de ntercambo.
38. J.M. Herrera Mendoza, Historia de las actuaciones del Banco Central
de Venezuela 1940-1948, pp. 188-189.
235
Una de las primeras preocupaciones de Herrera
Mendoza consisti en que la aprobacin de un sis-
tema mundial con las pautas incluidas en ambos pro-
yectos, podra significar el abandono de la "soberana
monetaria de los pueblos". El Presidente del Banco
Central analiz el problema desde el ngulo de la
correlacin de fuerzas entre las distintas naciones,
sealando que las ms poderosas "consiguen, por lo
general, incorporar a los pases pequeos a la trayec-
toria de sus intereses't.vcon la consiguiente amenaza
para la cooperacin econmica y los principios de
equidad.
Herrera Mendoza consideraba que el plan norte-
americano, por estar sustentado en los principios del
patrn oro, introduca fuertes limitaciones a la po-
ltica econmica venezolana en el caso de ser nece-
sario un reajuste del bolvar. Esto se converta en un
grave problema, ya que dicho plan confera a los pa-
ses con grandes reservas de oro una "influencia prepon-
derante dentro del organismo internacional". Gran Bre-
taa controlaba el sesenta por ciento de la produc-
cin de oro y Estados Unidos posea hacia 1944, aproxi-
madamente, el ochenta por ciento de las existencias
de dicho metal. En consecuencia, estas dos naciones
tendran un papel hegemnico en el Fondo Monetario
Internacional.
La necesidad de armonizar los intereses de la
economa petrolera con los de la exportacin agrcola
haba conducido a la aplicacin de una poltica discri-
minatoria de los tipos de cambio que, en opinin de
Herrera Mendoza, sera impracticable si se tomaban
en cuenta los principios asentados en los dos planes
de estabilizacin que se discutan en Bretton Woods,
el norteamericano y el ingls. Por tanto, la adhesin
a cualquiera de ambos proyectos significaba "tam-
39. Ibidem, pp. 186-187.
236
bin el abandono, en favor del organismo interna-
cional, de importantes prerrogativas de nuestra auto-
noma monetariav.w
El Presidente del Instituto Emisor prosigui in-
dicando que el intento de estabilizacin monetaria de-
ba ser estructurado sobre nuevos principios para adap-
tarlo a las condiciones de crecimiento que se obser-
varan en la posguerra: "Las economas nacionales de-
bern disponer de amplias posibilidades de expan-
sin y los pueblos habrn de garantizarse recprocas
colaboraciones para el desarrollo de sus operaciones
de intercambio". Asimismo, sealaba que dichas ga-
rantas no podan circunscribirse a las esferas cam-
biaria y monetaria, sino que deban extenderse hacia
el problema de los precios y del comercio mundial.
En ninguno de dichos planes haba referencias
al reajuste de los precios internacionales de las ma-
terias primas, base fundamental para que las naciones
alcanzaran la superacin de los desequilibrios en sus
balanzas de pago. Es ms, un acuerdo sobre el pro-
blema arancelario sera objeto de mltiples y engo-
rrosas discusiones y lograra concretarse recin en
1948 con la creacin del Acuerdo General de Tarifas
y Aranceles, GATT.
Herrera Mendoza, a travs de sus apreciacio-
nes, intentaba vislumbrar el porvenir de la economa
venezolana, ya que no deba descartarse la posibi-
lidad de que ms adelante se implementaran polticas
para independizar la economa venezolana de la ex-
plotacin de hidrocarburos, o bien aparecieran pro-
ductos "sintticos" en sustitucin del petrleo. Cual-
quier variacin en el panorama econmico venezo-
lano implicara la necesidad de adoptar reajustes de
la moneda, que no podran ser puestos en prctica
una vez que se hubiera decidido la adhesin al orga-
40. Ibidem, p. 199.
237
nismo monetario. Por tanto, aconsejaba que se aguar-
dara. hasta la aprobacin de una solucin intermedia
a fin de garantizar "el mantenimiento de la autono-
ma cambiaria de las naciones que, como Venezuela,
tienen escasa potencialidad econmica"."
El anlisis presentado por Herrera Mendoza con-
templaba las peculiaridades de nuestra economa, advir-
tiendo el peligro que significaba para una nacin con
"escasa potencialidad econmica", como Venezuela,
la participacin en un organismo internacional que
cercenara su autonoma en materia monetaria. Por
otra parte, no era posible definir el porvenir de la
economa petrolera debido a la incertidumbre exis-
tente en torno al futuro desarrollo de la poltica mun-
dial de hidrocarburos.
A las interpretaciones sobre el futuro de la eco-
noma mundial se uni la reconocida opinin de Ernesto
Peltzer, quien manifest que la bsqueda de la esta-
bilidad monetaria internacional y la conclusin de los
intervencionismos en la esfera monetaria constitui-
ran un avance notorio en las relaciones econmicas
a nivel mundial. Sin embargo, no deposit esperanzas
en los objetivos perseguidos por los planes discutidos
en Bretton Woods, porque no se haba llegado "a la
raz extramonetaria de las perturbaciones en la esfera
financiera". Por otra parte, con respecto a la posi-
bilidad de que Venezuela se viera obligada a eliminar
la discriminacin de los tipos de cambio, el desta-
cado economista indic que este sistema fue puesto
en prctica como consecuencia del "antagonismo" exis-
tente entre la economa agrcola y la industria petro-
lera, ya que esta ltima era la principal proveedora
de divisas. El tipo de cambio elevado estaba desti-
nado a la proteccin de la agricultura, sector que, a
pesar de suministrar un reducido caudal de divisas,
41. Ibidem. p. 200.
238
continuaba siendo de gran importancia en la vida eco-
nmica nacional.e
Peltzer adverta acerca de los problemas eco-
nmicos que se derivaran para Venezuela, en el caso
de ser ratificados los acuerdos suscritos en Bretton
Woods, ya que no sera posible mantener el rgimen
de cambios diferenciales, de acuerdo a las pautas esta-
blecidas en los planes de estabilizacin monetaria.
Ello era tanto ms inquietante, si se tomaba en cuenta
que la economa venezolana estaba alimentada funda-
mentalmente por los ingresos provenientes de la explo-
tacin petrolera, con una dbil presencia de la "riqueza
agropecuaria".
Como resultado de las conferencias de Bretton
Woods se resolvi la creacin del Fondo Monetario
Internacional y del Banco Internacional de Recons-
truccin y Fomento. En las bases constitutivas del
Fondo Monetario Internacional se estipul un "patrn
de cambios-oro", cuya normativa era la siguiente: cada
miembro del Fondo estaba obligado a fijar la pari-
dad de la moneda nacional con respecto al oro y al
dlar, con lo cual se impona un sistema de cambio
fijo. Toda modificacin en la paridad, superior al diez
por ciento, tanto por devaluacin como por revalua-
cin, deba ser consultada con la Junta Directiva del
Fondo. Por otra parte, los pases miembros estaban
obligados a garantizar el libre comercio internacio-
nal y la convertibilidad de sus monedas, de manera
tal que el multilateralismo pasaba a ser el principio
rector de la vida econmica mundial."
Venezuela suscribi de manera provisoria los
acuerdos de Bretton Woods, quedando sujeta la ratifi-
cacin de su ingreso al Fondo Monetario Internacio-
42. Ernesto Peltzer, Ensayos sobre economia, p. 129-132.
43. Ramn Tamames,Estructura econmica internacional, Alianza Editorial,
Madrid, 1975, pp. 66-67.
239
nal a estudios posteriores. Sin embargo, existan mu-
chas dudas con respecto a las repercusiones de la
participacin de Venezuela en este acuerdo internacio-
nal, por temor a que se impusiera la obligacin de
eliminar el rgimen cambiaro diferencial implantado
para beneficiar a los renglones agrcolas de expor-
tacin.
Eran evidentes las limitaciones que tendra
Venezuela, en el caso de convertirse en pas miem-
bro del Fondo Monetario Internacional, para intro-
ducir reajustes en su poltica cambiaria si se presen-
taba una reduccin significativa de los ingresos fis-
cales por fluctuaciones de la demanda internacional
de petrleo, principal fuente de los recursos pblicos.
Carlos Rafael Silva seala que, cuando los gober-
nadores venezolanos ante el Fondo Monetario Interna-
cional debieron defender el rgimen de cambios diferen-
ciales o solicitar prrrogas para su permanencia, adu-
can que dicho sistema no tena carcter "discrimi-
natorio ni constitua una prctica monetaria injusta",
sino que responda a la peculiar estructura econmica
venezolana, "constituida por un sector extractivo de
alta rentabilidad y eficiencia" que coexista con una
agricultura "de tipo primitivo cuyas exportaciones no
resultaban posibles sin la ayuda de este mecanismo
compensatorio".44
La unificacin cambiaria en Venezuela impli-
caba un riesgo notorio, ya que significara el aban-
dono del sector agrcola y las consiguientes reper-
cusiones negativas para la economa nacional, tomando
en cuenta el alto porcentaje de la poblacin que estaba
empleado en dicha actividad. La importancia del r-
gimen de cambios diferenciales puede apreciarse en
44. Carlos Rafael Silva, Medio Siglo del Banco Central de Venezuela,
Academia Nacional de Ciencias Econmicas, Caracas, 1990, pp.
223-224.
240
el hecho de que, a pesar del ingreso oficial de Venezuela
al Fondo Monetario Internacional en 1946, la unifi-
cacin cambiaria fue pospuesta repetidas veces y esta-
blecida recin a inicios de los aos sesenta.
7. PERSPECTIVAS DE LA ECONOMA VENEZOLANA EN
LA POSGUERRA
Intensa fue la preocupacin de los especialis-
tas en materia econmica en torno al futuro de la
economa venezolana durante la posguerra. Se tema
que la apertura de los mercados y la reactivacin de
las economas de los pases involucrados en la contien-
da significara la ampliacin de la competencia interna-
cional, que podra debilitar el ritmo de la produc-
cin agrcola e industrial que en los ltimos aos
haba demostrado cierta capacidad de crecimiento.
Esas inquietudes se haban manifestado mucho
antes de concluir la contienda. Ya en 1943, por consi-
derarse que la finalizacin del conflicto blico estaba
prxima debido al constante retroceso de los ejr-
citos del Eje, haba sido creada la Comisin para el
Estudio de las Cuestiones de la Posguerra. Sus inte-
grantes fueron los ministros del gabinete, el Presidente
del Banco Central y el Presidente de la Comisin de
Control de Importaciones (que al ao siguiente sera
absorbida por la Comisin Nacional de Abastecimiento),
entre los principales representantes gubernamentales.
Su funcin consisti en examinar la situacin econ-
mica nacional para buscar soluciones que contemplaran
los intereses de Venezuela en armona con las dems
naciones, y asegurar la contribucin de nuestro pas
al "establecimiento de un sistema de relaciones entre
los pueblos sobre bases de justicia y libertad"." Estos
conceptos nos indican la preocupacin del gobierno,
ya no solamente con relacin a las dificultades gene-
45. Banco Central, Memoria. ao 1943, p. X, Caracas.
241
radas por la situacin blica, sino tambin en cuanto
a la planificacin de las directrices de la economa
venezolana en el perodo de transicin, y disminuir
as la incertidumbre con respecto a los reajustes eco-
nmicos en la etapa de paz.
Los temores no eran infundados. Estados Unidos
estaba encabezando la campaa para instaurar el co-
mercio "libre" en el mundo. No haba dudas con res-
pecto al carcter dominante que esta nacin haba
adquirido en el contexto de la economa internacio-
nal. Pero este hecho, que era evidente desde la pri-
mera posguerra, no poda traducirse en una autntica
"hegemona" mientras persistieran las tendencias na-
cionalistas y autrquicas que impedan la libre circu-
lacin del capital financiero.
La nica va para alcanzar el equilibrio econ-
mico internacional consista en la creacin de orga-
nismos de cooperacin mundial, una vez que fueran
eliminadas las restricciones comerciales. El objetivo
central era organizar un nuevo sistema de comercio e
impulsar las inversiones extranjeras, sobre la base de
la estabilidad en el sistema cambiario, que haba sido
destruida tras los desequilibrios ocasionados por la
Primera Guerra Mundial, luego por la crisis de 1929
y en los ltimos aos debido a la confrontacin ini-
ciada en 1939. La preocupacin por solucionar estos
inconvenientes y restablecer la fluidez del comercio
internacional se constituy en una de las principales
aspiraciones de las naciones industrializadas. De he-
cho, como ya lo explicamos, haban sido creados el
Fondo Monetario Internacional y el Banco Interna-
cional de Reconstruccin y Fomento, organismos mul-
tilaterales que propendan a instaurar la libertad econ-
mica en el mundo.
En los estudios realizados por algunos orga-
nismos multilaterales se exaltaba la importancia de la
modernizacin e industrializacin en los pases produc-
242
tores de materias primas. Pero este proceso se con-
ceba como resultado de la transferencia de capitales
desde los pases centrales hacia la periferia. Este flujo
financiero requera de facilidades para efectuar el ser-
vicio y reembolso de los emprstitos exteriores y el
capital extranjero deba gozar de amplias facilidades
y garantas para su desenvolvimiento.
Era indudable que las naciones que tenan expe-
riencia industrial y posean capital suficiente para su
colocacin en el exterior habran de desempear un
papel rector en la vida econmica mundial. Pero no
se trataba ya de las tradicionales inversiones en trans-
porte, minera y servicios, sino que se abra una nueva
perspectiva que consista en promover la industriali-
zacin mediante la inversin de capitales extranjeros.
El crecimiento del consumo y de la produc-
cin era concebido en el contexto de un proceso de
industrializacin controlado por los inversionistas ex-
tranjeros. En la segunda posguerra se esperaba orien-
tar las inversiones hacia el sector industrial, que ya
haba alcanzado cierto crecimiento desde la dcada
anterior en Amrica Latina. Con tal fin sera necesario
vencer las tendencias proteccionistas que se haban
difundido en el continente e instaurar un rgimen de
total apertura al comercio exterior y a los capitales
forneos.
Las perspectivas de la economa venezolana tras
la conclusin de la contienda mundial constituyeron
un tema que despert gran inters de parte de diversos
especialistas en la materia. Al respecto, debemos con-
siderar las opiniones de los expertos del Banco Central
que estudiaron esta compleja problemtica. Ya nos
hemos referido a las opiniones de Herrera Mendoza y
de Ernesto Peltzer, particularmente en relacin con
el ingreso de Venezuela al Fondo Monetario Interna-
cional. A juicio de Jos Antonio Mayobre, tras la
finalizacin de la guerra era conveniente mantener
243
algunas de las medidas proteccionistas aplicadas hasta
ese momento, ya que dicha poltica era fundamental
para aquellas naciones latinoamericanas, esencialmente
agrcolas y mineras, que haban comenzado a experi-
mentar un tmido crecimiento manufacturero. En el
caso de ser abandonada la incipiente industria criolla
al libre juego de las leyes econmicas, sta desapa-
recera inmediatamente frente a la competencia de
las manufacturas europeas y norteamericanas. Ello sig-
nificara un descenso en las condiciones de vida de
las sociedades latinoamericanas, como consecuencia
del desempleo ocasionado por el cierre de las indus-
trias,
No se trataba de proclamar "nacionalismos eco-
nmicos" que solamente contribuan a crear barreras
y restricciones en el comercio y a la lucha por la
conquista de los mercados. La idea de Mayobre con-
sista en la puesta en prctica de polticas interven-
toras en beneficio de la sociedad y, al mismo tiempo,
en consonancia con relaciones de armona en el m-
bito internacional. Sin embargo, de imponerse una
absoluta libertad comercial en la posguerra, los pa-
ses "ms atrasados" podran caer en una grave crisis.
De all la necesidad de buscar un "justo medio" entre
la libertad del comercio internacional y una "interven-
cin protectora que favorezca en nuestras regiones el
desarrollo de industrias apropiadas y capaces de pros-
perar economicamente". 47
8. CONCLUSIONES
Tras el cese de las hostilidades, las naciones
especializadas en la exportacin de materias primas
intentaban recuperar los mercados para sus frutos y
46. Jos Antonio Mayobre, ob. cit., pp. 409-410.
47. Ibidem, pp. 411-412.
244
alcanzar cierta relacin de reciprocidad en el inter-
cambio con las naciones industrializadas. Muchas eran
las expectativas en torno al futuro del comercio mun-
dial y a la posibilidad de concertar convenios que
permitieran el incremento de las exportaciones y la
reactivacin de las economas nacionales. Para Venezuela,
el aumento de los precios del caf hubiera constituido
un gran alivio para el sector agrcola que, a pesar de
recibir la proteccin del rgimen de cambios diferen-
ciales, se encontraba muy afectado no solamente por
las fluctuaciones de la demanda sino tambin por la
elevada competencia internacional.
Con el advenimiento de la paz mundial y en el
marco de la reconstruccin econmica del mundo se
acrecentaba la inquietud en torno al futuro de las expor-
taciones venezolanas. La inminente apertura de los
mercados y la reactivacin del aparato productivo de
las naciones industrializadas constituan una amenaza
para las actividades manufactureras que se haban de-
sarrollado en los ltimos aos. Era previsible que la
competencia internacional provocara el debilitamiento
de la produccin local, al tiempo que se descono-
can las perspectivas del mercado petrolero mundial.
En este escenario le correspondi al Banco Central
la gran responsabilidad de adoptar las decisiones ms
adecuadas a esta circunstancia. Ante las perturbaciones
provocadas por la Segunda Guerra Mundial, se bus-
caron soluciones a los desequilibrios derivados de la
escasez de divisas y del exceso de importaciones. Pos-
teriormente, la situacin se modific para Venezuela
con el aumento de los ingresos fiscales y una inu-
sitada expansin del circulante que generaba distor-
siones en la dinmica econmica. Con la finaliza-
cin de la contienda, surgieron otros problemas. El
equipo directivo del Instituto Emisor demostr gran
preocupacin en el estudio sobre la situacin nacio-
nal e internacional en la etapa de posguerra, con el
245
objetivo de adecuar las acciones en el sistema mone-
tario y crediticio a las nuevas relaciones econmicas
mundiales.
El Banco Central contribuy a la moderniza-
cin del sistema monetario y crediticio, indispensa-
ble para afrontar el impacto de los desequilibrios eco-
nmicos externos. Se encarg tambin de velar por el
desenvolvimiento econmico, creando las condicio-
nes propicias para la diversificacin de la produc-
cin agropecuaria e industrial. Resultaba evidente para
los directivos del Instituto Emisor que la riqueza petro-
lera era transitoria y que, por tanto, era necesario
reorientar las bases de la estructura econmica na-
cional. Esta experiencia debera ser tomada en cuenta
por los analistas econmicos en la actualidad, dado
que la economa venezolana dependiendo de la renta
petrolera, en un contexto de renacimiento del ideario
liberal. De all la importancia de indagar el proceso
histrico de aquellos aos en que se puso en prctica
un conjunto de acciones destinadas a garantizar la
estabilidad y promover el crecimiento econmico. En
tal sentido, la comprensin de los aciertos y errores
del pasado forma parte del indispensable instrumen-
tal de la ciencia econmica, planteamiento claramente
definido por Schumpeter: "Nadie puede tener la espe-
ranza de comprender los fenmenos econmicos de
una poca cualquiera, incluida la poca presente, si
carece de un conocimiento adecuado de los hechos
histricos y de una proporcin suficiente de sentido
histrico... ".
246
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