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Blanca Heidy Urrutia Benito

VIDA, OBRA Y LEGADO DE GEORGE PAPANICOLAOU


Su historia comienza el 13 de mayo de 1883, cuando nace en Kymi, pequea ciudad que
observa el Mar Egeo sobre la Isla de Euboea, en Grecia. George Nikolas era el tercer hijo de
Nikolas Papanicolaou y Mara Georgiou. Su padre era mdico y Alcalde de Kymi y fue elegido
para la Asamblea Nacional. Al llegar su juventud, George se haba convertido en un espritu
esencialmente humanista, amante de la literatura, filosofa, idiomas y msica, demostrando
talento en la ejecucin del violn. Su padre influy para que estudiara medicina, obteniendo su
grado con honores a los 21 aos en 1904, ao en que se alista en la Armada.
Luego de separarse de la milicia en 1906, convence a su padre para financiarle nuevos
estudios y llega a Jena, Alemania, donde en 1907 se pone bajo la direccin de Ernest Haeckel,
un defensor desde los inicios de las teoras evolucionistas de Darwin. Este profesor como luego
August Weismann de Friburgo, sobresaliente genetista que pensaba que la herencia era
transmitida a travs de las clulas sexuales, impactaron en George Papanicolaou que para
entonces haba decidido consagrarse a la investigacin biolgica e ingresa al Instituto Zoolgico
de Munich, dirigido por Richard Hertwig. Tres aos despus George Papanicolaou era un hbil
microscopista y con el grado de Doctor de Filosofa retorna a Grecia.
Camino a Atenas, encuentra a Andromache Mavroyeni, joven dotada de una fuerte
personalidad y una slida educacin. Si bien ambos se conocan previamente, este encuentro
pronto dio paso al casamiento concretado ese mismo ao (1910). Luego de un ao trabajando
en el Museo Oceanogrfico de Mnaco regresa a Kymi por la muerte de su madre e ingresa
como reservista a la Guerra de los Balcanes en 1912. All, voluntarios norteamericanos lo
alientan a emigrar a EE.UU, donde las posibilidades para su desarrollo eran ilimitadas.
Con apenas 250 dlares y la oposicin de ambas familias, George Papanicolaou y su esposa
llegan a Nueva York. Sin un lugar donde residir, sin amistades en qu apoyarse, sin conocer el
idioma, pero con una gran ilusin. Alquilan un pequeo departamento y ambos comienzan a
trabajar en la tienda de Departamentos Gimbels. Ella cosiendo botones por $5 la semana y l
como vendedor de alfombras. George incrementaba sus entradas tocando el violn en
restaurantes y bares y como empleado en el diario griego Atlantis. Antes del mes de estada
pudo contactarse para entrar a la Universidad de Columbia donde gracias a sus conocimientos y
aptitudes fue propuesto para la Escuela Mdica de Cornell bajo la direccin de Charles Stockard,
Jefe del Departamento de Anatoma. Slo un ao despus George Papanicolaou y su esposa,
como asistente, trabajaban en la Universidad de Cornell. Un equipo de dos personas que en los
prximos 47 aos haran historia.
Realiz un frotis del material obtenido sobre un portaobjeto y la observ en el microscopio. El
admitira luego "que fueron momentos de real excitacin cuando el examen de los primeros frotis
revelaron una impresionante riqueza de diversas formas celulares y una secuencia de diversos
patrones citolgicos". Esa misma tarde, observ similares caractersticas en el humano siendo el
primer frotis el realizado a su esposa que se convertira desde entonces en la mujer ms
estudiada en este sentido.
Estos estudios seran luego correlacionados a sucesos en el ovario y cambios en el tero, que
luego se publicaron en el "American Journal of Anatomy" bajo el ttulo "La existencia de un tpico
estro en el cobayo con un estudio de sus cambios histolgicos y fisiolgicos" firmados por C.
Stockard y George Papanicolaou.
Blanca Heidy Urrutia Benito

En 1925 George Papanicolaou comienza un estudio sistemtico de frotis vaginales en mujeres
voluntarias trabajadoras en el Hospital de Mujeres de Nueva York. De una forma involuntaria
realiza el estudio en una portadora de cncer de cuello uterino. El describira entonces
"La primera observacin de clulas cancerosas en el frotis de crvix fue una de las ms
estremecedoras experiencias de mi carrera cientfica" (as lo relata Berkow. SG en "A visit with
George N. Papanicolaou" en el Obstet Gynecol (1960;16:243-252). Convoc a otras mujeres con
cncer, confirm sus observaciones y present este nuevo diagnstico de cncer en la "Third
Race Betterment Conference" en Battle Creek, Michigan, en enero de 1928. Esa maana gris
acompa el escaso entusiasmo despertado por la presentacin de George Papanicolaou.
Desalentado por la indiferencia de sus colegas volvi a sus estudios hormonales y slo 13 aos
despus lograra la aceptacin de sus descubrimientos.
El enorme valor de Papanicolaou radica en la jerarquizacin de esta disciplina y el haberla
sistematizado brindndole una tcnica que incluye mtodos de toma, tincin y criterios de
evaluacin.
El Dr. J. Hinsey, sucesor de Stockard en el departamento de Anatoma del Colegio Mdico de
Cornell, alent a George Papanicolaou para continuar con el desarrollo de su mtodo. Con la
colaboracin de Herbert Traut, Profesor de Obstetricia y Ginecologa con orientacin en
patologa de la misma institucin, en 1939 comienzan un trabajo que inclua un frotis vaginal de
rutina a todas las mujeres atendidas en el Servicio de Ginecologa. Se descubri un considerable
nmero de casos asintomticos de tumores uterinos, algunos tan iniciales que eran invisibles a la
simple inspeccin ocular. Este esfuerzo culmin en un aporte crucial para la historia del
citodiagnstico: "El valor diagnstico del frotis vaginal en el cncer de tero" publicado en 1941
en el American Journal of Obstetrics and Gynecology. Pocos conocen que las primeras
descripciones con el mtodo de Papanicolaou, fueron descriptivas y citohistolgicas, abarcando
no slo cuello sino los tumores de todo el tracto genital, especialmente adenocarcinomas de
cuello y cuerpo y sus variedades. Esto se debe al aporte de H. Traut que posea una fuerte
formacin en patologa.
Aos ms tarde, en 1954, George Papanicolaou publica su clebre Atlas de Citologa
Exfoliativa. All recoge su experiencia no slo en citologa ginecolgica sino en otros sitios de la
economa.
Las imgenes presentes en las numerosas pginas dibujadas por su tcnico Mr. Murayama
recorren las ms diversas patologas con exquisitos detalles de fidelidad morfolgica. En
citologa ginecolgica admira observar la diversidad de elementos descritos, siendo que
realizaba las tomas en forma aspirativa, sin observacin del crvix, mtodo que sera luego
introducido por E. Ayre en 1944. ste crea en 1947 la esptula de madera que lleva su nombre y
sera elemento inseparable del mtodo citolgico. Entre las clulas descritas destacan varios
koilocitos, a los que describiera como anmalas sin avizorar entonces su naturaleza viral.
Los prximos aos lo encontraran probando el valor y la eficacia del mtodo, haciendo
docencia y convenciendo a escpticos e incrdulos. Public 158 trabajos y recibi diversos
honores de facultades y sociedades americanas as como de la Academia de Atenas.
Bibliografa:
Blanca Heidy Urrutia Benito

Gonzlez-Martnez Gerardo. George N. Papanicolaou (1883-1962). Maestro, Pionero y Sabio.
Rev Obstet Ginecol Venez [revista en Internet]. 2005 Mar [citado 2014 Sep 7]; 65(1): 35-38.
Disponible en: http://www.scielo.org.ve/scielo.php?script=sci_arttext&pid=S0048-
77322005000100008&lng=es.
David Odd B. George Nicholas Papanicolaou, vida y obra de uno de los mdicos ms
conocidos del siglo xx (I parte). Rev. Boletn de la sociedad chilena de anatoma patologa
[revista en internet]. 2006 Abr. [citado 2014 Sep 7]; 21(1); 5. Disponible en:
http://www.schap.cl/boletin/an21_n1_2006/bol_21_n1.pdf
David Odd B. George Nicholas Papanicolaou, vida y obra de uno de los mdicos ms
conocidos del siglo xx (II parte). Rev. Boletn de la sociedad chilena de anatoma patologa
[revista en internet]. 2006 Abr. [citado 2014 Sep 7]; 21(2); 5. Disponible en:
http://www.schap.cl/boletin/an21_n2_2006/Boletin%2021-02.pdf
Epnimos mdicos [sede web]; Jos L. Fresquet. George Nicholas Papanicolau (1883-1962).
Instituto de Historia de la Ciencia y Documentacin (CSIC-Universidad de Valencia) 2005.
[citado 2014 Sep 7]; Disponible en: http://www.historiadelamedicina.org/papanicolau.htm