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DESCUBRIMIENTO Y CRISIS EN LOS SIGLOS XVI Y XVII

Una era de descubrimiento y expansin: Motivos.



La Europa catlica haba estado limitada a un rea geogrfica durante casi un milenio. Su nico intento
significativo de expandirse, fueron las cruzadas que haban fracasado en su mayor parte... con lo que los productos de
Asia y frica se abran camino a los castillos medievales... Pero los contactos con civilizaciones no europeas seguan
siendo limitados hasta finales del siglo XV, en que los europeos emprendieron una notable serie de viajes a ultramar
Qu fue lo que hizo que los europeos se embarcaran en travesas tan peligrosas a los confines de la Tierra?
...En la Edad Media se haban difundido los mitos y leyendas de un extico Lejano Oriente de grandes
riquezas y magia... el control musulmn de Asia central (conquista del Imperio Bizantino) le cort a Europa el paso al
este. Los ms famosos viajeros medievales hacia el este fueron los mercaderes Polo de Venecia (principalmente los
de Marco Polo). Los viajes, relatos de sus experiencias, vinieron a ser la ms informativa de todas las descripciones
de Asia hechas por viajeros europeos medievales... pero las conquistas de los turcos otomanos... detuvieron el trfico
occidental hacia el este. Con el cierre de las rutas terrestres al Lejano Oriente, empez a haber quienes se
interesaban en la posibilidad de llegar a Asia por mar para lograr el acceso a las especias y a otros preciosos
productos orientales.
...Haba grandes esperanzas de encontrar metales preciosos y nuevas reas de comercio... las especias de
oriente. stas ltimas seguan llegando a Europa tradas por los rabes intermediarios, pero eran sumamente
costosas.
Haba una mentalidad de cruzados particularmente fuerte en Portugal y Espaa, de donde los musulmanes
haban sido expulsados en su mayora en la Edad Media... Si bien la mayora de los eruditos creen que el motivo
religioso era secundario respecto al econmico, exista un genuino deseo tanto de los exploradores como de los
conquistadores y misioneros principalmente de convertir al salvaje al cristianismo... Los asuntos espirituales y
seculares estaban estrechamente entrelazados en el siglo XVI. A no dudarlo, la grandeza y la gloria, al igual que la
franca curiosidad intelectual y el espritu de aventura, tambin desempearon cierto papel en la expansin europea.
Si Dios, gloria y oro eran los motivos qu hizo posible los viajes? Antes que nada, la expansin de Europa
estaba ligada al crecimiento de las monarquas centralizadas durante el Renacimiento... Hacia la segunda mitad del
siglo XV, las monarquas europeas haban incrementado su autoridad y recursos y se hallaban en posicin de volver
sus energas a lo que haba ms all de sus fronteras... para Portugal, un estado no lo bastante fuerte para pugnar por
el poder en Europa, significaba irse afuera... para Espaa, el poder de la monarqua espaola le permita perseguir el
poder tanto dentro como fuera del continente.
Al mismo tiempo, a finales del siglo XV, los estados europeos haban alcanzado un nivel de riqueza y
tecnologa que les permiti emprender una serie regular de viajes ms all de Europa. De igual forma, a finales del
siglo XV, la cartografa se haba desarrollado a tal grado que los europeos posean mapas del mundo conocido
bastante precisos; ms an haban logrado construir barcos notablemente marineros, as como aparatos auxiliares
para la navegacin como la brjula y el astrolabio.

El surgimiento del imperio martimo portugus.

Portugal se adelant a la exploracin de las costas de frica bajo el mando del prncipe Don Enrique el
Navegante quien, en 1419, fund una escuela para navegantes en la costa sudoccidental de Portugal. Poco despus,
las flotas portuguesas empezaron a hacer sondeos en la costa occidental de frica, en busca de oro; llegaron a Cabo
Verde, llevando de regreso una carga de africanos negros, muchos de los cuales fueron vendidos como esclavos a
compradores pudientes de otras partes de Europa. Continuaron bordeando la costa africana, y descubrieron un nuevo
surtidero de oro a lo largo de la costa sur de frica Occidental. Pocos aos despus, en frica Central encontraron
marfil, completando as, el comercio de oro, marfil y esclavos. Los portugueses tomaron tierras y construyeron fuertes
a lo largo de la costa.
En 1487, Bartolom Daz borde el Cabo de Buena Esperanza. Vasco de Gama super esta hazaa, al pasar
el Cabo de Buena Esperanza continu por la costa oriental de frica hasta llegar al puerto de Calcuta en la India
donde tom una carga de pimienta y piedras preciosas y regres a Portugal. Este ltimo viaje marc el principio de
una ruta totalmente martima a la India.
Por qu tuvieron tanto xito los portugueses? Bsicamente su xito fue cuestin de armas y pericia marinera.
Las flotas portuguesas estaban bien armadas y eran capaces no slo de intimidar a las fuerzas navales locales y
terrestres, sino tambin de infligirles severas derrotas. Los portugueses no posean el monopolio de las armas de
fuego y los explosivos, pero su eficaz uso de la tecnologa naval, las armas pesadas y la tctica, les dio una
superioridad militar sobre rivales con armamento ligero, ventaja que pudieron explotar hasta la llegada de otras
fuerzas europeas ingleses, holandeses y franceses- en el siglo XVII.



Los viajes al Nuevo Mundo.

Mientras los portugueses buscaban el acceso al comercio de especias de las Indias, navegando hacia el este
(bordeando frica), los espaoles trataron de llegar navegando hacia el occidente a travs del Atlntico.
Una figura importante en la exploracin espaola fue el italiano Cristbal Coln. Los europeos tenan la idea
de que el mundo era redondo, pero poco saban de su circunferencia. Convencido de que la circunferencia de la
Tierra era menor de lo que sus contemporneos crean y de que Asia era mayor de lo que la gente pensaba, Coln
pensaba que poda llegarse a Asia navegando al oeste. La reina Isabel la Catlica de Espaa financi la expedicin
exploradora de Coln, que lleg a las amricas en octubre de 1492, explor las Bahamas, el litoral de Cuba y las
costas del norte de la Espaola (actualmente Hait y la Repblica Dominicana). Coln crea que haba llegado a Asia y
en tres viajes posteriores trat en vano de encontrar una ruta a travs de las tierras exteriores hacia la tierra firme
asitica.
Aunque Coln se aferr a su creencia hasta la muerte, otros exploradores se percataron de que l haba
descubierto una frontera nueva por completo. Amrico Vespucio, un florentino, particip en varios viajes y escribi una
serie de cartas que describan la geografa del Nuevo Mundo. La publicacin de estas cartas condujo al uso del
nombre de Amrica para las nuevas tierras.
Las primeras dos dcadas del siglo XVI atestiguaron numerosos viajes ultramarinos que exploraron las costas
orientales de Amrica del Norte y del Sur. Tal vez la ms azarosa de todas estas expediciones fue el viaje de
Magallanes en 1519, quien realiz el primer viaje de circunnavegacin de la Tierra que se tenga noticia.
A los territorios recin descubiertos se les llam Nuevo Mundo, aunque tenan civilizaciones florecientes y
pobladas por millones de seres para cuando llegaron los europeos. Los espaoles vieron pronto en esos territorios
oportunidades de conquista y explotacin.

El impacto de la expansin.

La expansin europea caus enorme impacto tanto en los conquistadores como en los conquistados. Las
civilizaciones nativas americanas fueron prcticamente destruidas. Las antiguas estructuras sociales y polticas fueron
arrancadas y sustituidas por instituciones, religin, lengua y cultura europeas. Por otra parte, los puestos comerciales
portugueses en el Lejano Oriente, tuvieron mucho menor impacto en las civilizaciones nativas asiticas.
La expansin europea afect a los conquistadores en el aspecto econmico. Donde quiera que iban en el
Nuevo Mundo, los europeos trataban de encontrar oro y plata. Se ha estimado que, entre 1503 y 1650, 16 millones de
kilogramos de plata y 185 mil kilogramos de oro entraron en el puerto de Sevilla y ayudaron a crear una revolucin de
precio que afect la economa espaola.
Sin embargo, el oro y la plata eran slo dos de los productos enviados a Europa desde el Nuevo Mundo. A
Sevilla flua azcar, tintes, algodn vainilla y pieles de ganado. Tambin se importaron nuevos productos agrcolas,
como las papas, el caf, el maz y el tabaco. Por sus puestos comerciales en Asia, Portugal compiti pronto con los
estados italianos como el principal punto de entrada del trfico oriental de especias, joyas, seda, alfombras, marfil, piel
y perfumes. Los historiadores econmicos creen que el crecimiento en volumen y rea del comercio europeo, as
como el alza en capital fluido debida a esta expansin, fueron factores cruciales para que se produjera una nueva era
de capitalismo comercial que represent el primer paso hacia la economa mundial que ha caracterizado a la era
histrica moderna.
La expansin del Viejo Continente que en parte fue producto de las rivalidades europeas, ahond dichas
rivalidades y acrecent las tensiones entre los estados de Europa. Amargos conflictos se suscitaban por los
cargamentos que venan del Nuevo Mundo y de Asia. Si bien los espaoles y portugueses fueron los primeros en
entrar en la competencia, pronto se involucraron en ella holandeses, franceses e ingleses, y para el siglo XVII ya
constituan un desafo para los monopolios portugus y espaol.
Por ltimo cmo evaluar el efecto psicolgico de la colonizacin en los colonizadores?. El relativamente fcil
xito europeo en la dominacin de los pueblos indgenas reforz la creencia de la Europa cristiana en la inherente
superioridad de su civilizacin. La Revolucin Cientfica del siglo XVII, la Ilustracin del siglo XVIII y el imperialismo del
XIX fortaleceran esta perspectiva europeocntrica que ha saturado la relacin de la civilizacin occidental con el resto
del mundo.

Informacin obtenida de:
Spielvogel, J. J. (1999). Civilizaciones de Occidente. Vol. B. (3 ed.) Mxico. International Thomson Editores.
Mxico. (pp. 491-499)