Está en la página 1de 55

Todo est en el cerebro

Las ilusiones revelan


las suposiciones que
hace el cerebro

Sintiendo los cambios en el
medio ambiente

Visin, audicin y olfato:
los sentidos que mejor se
conocen

Ms que la suma de todas
sus partes
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Todo est en el cerebro:
Las ilusiones revelan las suposiciones que
hace el cerebro




Podemos reconocer a un amigo instantneamentepor su cara, por el perfil o
incluso por la parte de atrs de su cabeza. Podemos distinguir millones de
matices de colores as como tambin 10.000 olores. Podemos sentir a una
pluma rozar nuestra piel y escuchar la cada silenciosa de una hoja. Todo parece
ser muy fcil: slo abrimos nuestros ojos u odos y dejamos que el mundo
entre.
Sin embargo, todo lo que vemos, sentimos, olemos o saboreamos requiere que
millones de clulas nerviosas enven mensajes urgentes, a lo largo de vas que
se entrecruzan, y que retroalimenten a los circuitos de nuestros cerebros,
llevndose a cabo clculos intrincados que los cientficos tan slo han empezado
a descifrar.
"Uno puede imaginarse a los sistemas sensoriales como a pequeos cientficos
que generan hiptesis acerca del mundo", dice el investigador Anthony Movshon
del HHMI, en la Universidad de Nueva York. De dnde viene ese sonido? Qu
color es ese, en realidad? Basado en la informacin que tiene a mano y en
simples suposiciones, el cerebro realiza las conjeturas para las que ha sido
educado.
Si se mira la ilustracin de la derecha, por ejemplo, se puede ver una X hecha
de esferas que estn rodeadas por cavidades. Sin embargo, si se invierte la
imagen, todas las cavidades se transforman en esferas y viceversa. En cada
caso, las formas parecen ser reales porque "el cerebro asume que hay una sola
fuente de luz, y que la luz viene de arriba", dice Vilayanur Ramachandran, un
profesor de neurociencias, en la Universidad de California, en San Diego. Como
seala Ramachandran, ste es un mtodo prctico para ser usado en nuestro
soleado mundo.
Para resolver ambigedades y darle sentido al mundo, el cerebro tambin crea
formas a partir de datos incompletos, dice Ramachandran. A l le gusta mostrar
un tringulo aparente que fue desarrollado por el psiclogo italiano Gaetano
Kanizsa (ver a la derecha). Si se esconde parte de la figura, privando al cerebro
de ciertas claves que usa para tomar sus decisiones, el tringulo blanco y
grande desaparece.
Construimos tales imgenes inconscientemente y muy rpidamente. Nuestros
cerebros son igualmente frtiles cuando usamos los otros sentidos. En
momentos de ansiedad, por ejemplo, a veces se "escuchan cosas" que no estn
realmente ah. Pero supongamos que un leopardo se aproxime, medio
escondido en la selva; entonces, nuestra habilidad para realizar figuras a partir
de apreciaciones parciales, sonidos u olores, podra salvar nuestras vidas.




La lnea negra del fondo parece
ser mucho ms larga que la de
adelante porque el cerebro asume
que est viendo los efectos de la
perspectiva. Cuando se quita el
fondo, se ve que las lneas son
iguales.

Parece que los crculos
sombreados forman una X hecha
de esferas. Pero si se rota la
imagen 180, los mismos crculos
forman una X hecha de cavidades,
ya que el cerebro asume que la
luz viene de arriba.

Son reales estos tringulos?
Parecen serlo, porque el cerebro
automticamente llena las lneas
que faltan. Pero si se quitan
algunas partes del dibujo, el
tringulo blanco desaparece.










Un lenguaje que el cerebro
puede entender



































Un lenguaje que el cerebro puede entender



Casi en el mismo instante en el que la luz choca con una clula de la retina o que una onda
de sonido golpea la punta de una clula receptora en el odo, la clula receptora
interviniente convierte este estmulo en una seal elctrica, que es el lenguaje del cerebro.
Esta conversin, o transduccin, es rpida y precisa. Pero tambin es sorprendentemente
complicada, tan complicada que el proceso an no se comprende en su totalidad, en la
mayora de los sentidos.
Sin embargo, en la ltima dcada, el proceso de transduccin de la seal luminosa se ha
descifrado en forma bastante minuciosa. El mismo comienza cuando unfotn de luz se
encuentra con una de las clulas fotorreceptoras de la retina (ya sea una clula de tipo cono
o de tipo bastn). Un fotn que choca con una clula de tipo bastn, es absorbido
inmediatamente por una de las 100 millones de molculas de una protena receptora
llamada rodopsinaque estn ancladas en las membranas de una pila de discos, que estn
presentes en la parte superior o en el "segmento externo" de cada clula.
Estas molculas de rodopsina tienen forma de vbora, ya que cruzan la membrana de los
discos unas siete veces, y contienen retinal (una forma de vitamina A), el cual, en realidad,
es el que absorbe la luz. En la oscuridad, el retinal cabe cmodamente en la regin de unin
a la rodopsina. Pero al estar expuesto a la luz, se desenmaraa. Esto altera la estructura
tridimensional de toda la molcula de rodopsina, activndola y desencadenando una cascada
bioqumica.
Entonces, la rodopsina activada estimula a la transduccina, una protena que pertenece a la
gran familia de las llamadas protenas G. Esto, a su vez, activa a una enzima que rompe
al GMP cclico, un "segundo mensajero", bajando su nivel dramticamente. El GMP cclico
lleva seales desde los discos, donde la luz es absorbida, a la superficie de la membrana
celular, la cual contiene un gran nmero de canales. Estos canales controlan el fluido de
iones (tomos cargados) que va hacia el interior de la clula. Al moverse los iones hacia el
interior de la clula, alteran su potencial elctrico.
"En la oscuridad, los canales estn abiertos constantemente debido al gran nivel de GMP
cclico. Eso permite que los iones sodio y calcio, los cuales llevan cargas positivas, fluyan
hacia el interior de la clula", explica King-Wai Yau, un investigador del HHMI, en la Facultad
de Medicina, en la Universidad de Johns Hopkins, quien tuvo un papel importante en la
interpretacin del proceso de transduccin.
"Pero con la luz, los canales se cierran. Entonces el potencial elctrico dentro de la clula se
vuelve ms negativo. Esto reduce la cantidad de neurotransmisor que es liberado desde la
base de una clula hacia otras clulas", y as alerta a las neuronas de la siguiente capa de
clulas retinales de que el fotn de luz ha llegado.
Esta compleja cascada de eventos de transduccin se repite, de un modo notablemente
similar, en las clulas receptoras olfativas, las cuales responden a los olores, dice Yau. Pero
las clulas receptoras que responden al sonido usan un sistema muy diferente: sus canales
se abren y cierran respondiendo directamente a una fuerza mecnica, ya sea de tensin o
de relajacin.
Cualquiera sea el modo, el resultado final de la transduccin es el mismo: la clula genera
una seal elctrica que viaja rpidamente a travs de la densa espesura de conexiones de
clulas nerviosas, presentes en el cerebro, haciendo llegar las noticias del mundo exterior en
una lengua de tipo cdigo Morse, que el cerebro puede entender.


Todo est en el cerebro

Las ilusiones revelan las
suposiciones que hace el
cerebro

Sintiendo los
cambios en el medio
ambiente

Visin, audicin y olfato:
los sentidos que mejor se
conocen

Ms que la suma de todas
sus partes
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Todo est en el cerebro:
Sintiendo los cambios en el medio ambiente




Todo lo que conocemos acerca del mundo nos llega a travs de los sentidos.
Tradicionalmente, se pensaba que tan slo tenamos cinco de ellosvisin,
audicin, tacto, olfato y
gusto.
Actualmente, los cientficos reconocen que tenemos muchas otras clases de
sensaciones adicionales, tales como el dolor, la presin, la temperatura, la
propiocepcin, la sensacin muscular y el movimiento; pero todas estas son
incluidas generalmente en el sentido del "tacto". Las reas cerebrales involucradas
son llamadas reas "somatosensoriales".
Aunque le prestamos muy poca atencin a los sentidos, cada uno de ellos es
exquisito y prcticamente irremplazable; de acuerdo a lo que descubrimos, para
nuestra angustia, si perdemos uno de ellos. Las personas tienen usualmente ms
temor a la ceguera que a otras discapacidades. Sin embargo, la sordera puede ser
mucho ms desventajosa, especialmente en las etapas tempranas de la vida,
cuando los nios aprenden el lenguaje.
Por este motivo, los logros alcanzados por Helen Keller fueron tan extraordinarios.
Como resultado de una severa enfermedad a la edad de 19 meses, perdi la visin
y la audicin, y se hundi en un universo totalmente oscuro y silencioso. Keller fue
rescatada de su terrible aislacin por su maestra, Anne Sullivan, quien se las
arregl para explicarle, generando seales al golpear suavemente la palma de la
mano de la pequea chica, que las cosas tienen nombres, que las letras forman
palabras, y que las mismas pueden ser usadas para expresar deseos o ideas.
Ms tarde, Helen Keller se transform en escritora (su autobiografa, La historia de
mi vida, fue publicada mientras ella todava era una estudiante universitaria, en la
Universidad Radcliffe) y en una reconocida benefactora de los discapacitados. Su
notable desarrollo se debe en gran medida a su determinacin, a su maestra y a
su familia. Pero tambin muestra que cuando un sentido (o dos, como en el caso
de Helen Keller) est ausente, otro sentido (tacto, en su caso) puede ser
entrenado para compensar, al menos en parte, la prdida.
Lo que percibimos a travs de nuestros sentidos es bastante diferente de las
caractersticas fsicas de los estmulos a nuestro alrededor. No podemos ver luz en
el rango del ultravioleta, aunque las abejas pueden, y no podemos detectar luz en
el rango del infrarrojo, aunque las serpientes de cascabel pueden hacerlo. Nuestro
sistema nervioso slo reacciona a un selectivo rango de longitud de onda,
vibraciones u otras propiedades. Esto est limitado tanto por nuestros genes como
por nuestras experiencias pasadas y por nuestro estado de atencin en el
momento.
Lo que nos llama la atencin, en muchos casos, es el cambio. Nuestros sentidos
estn delicadamente afinados al cambio. Los objetos estacionarios o que no sufren
modificaciones se transforman en parte del escenario y, en su mayora, no son
vistos. Los sonidos habituales se transforman en ruido de fondo, principalmente
no escuchado. La sensacin de un suter en nuestra piel, desaparece
rpidamente. Nuestros receptores tctiles, "tan alertas al principio y tan
hambrientos por novedades, despus de un rato dicen el equivalente elctrico de
Oh, eso de nuevo, y comienzan a dormitar; entonces, podemos seguir adelante
con nuestras vidas", escribe Diana Ackerman en "Una historia natural de los
sentidos".
Si algo en el medio ambiente cambia, necesitamos darnos cuenta porque puede
significar un peligro o una oportunidad. Supongamos que un insecto se posa en
nuestra pierna. Instantneamente, los receptores del tacto, presentes en la pierna
en cuestin, disparan un mensaje que viaja a travs de la columna vertebral y
sube al cerebro. Ah, pasa al hemisferio cerebral opuesto (el hemisferio derecho
del cerebro controla el lado izquierdo del cuerpo y viceversa) para alertar a las
clulas cerebrales ubicadas en una regin en particular, en un mapa sensorial del
cuerpo.
El mapa del cuerpo que tiene el cerebro, se extiende a lo largo de una franja
vertical en la corteza cerebral, cerca del crneo. La cortezauna gran lmina de
neuronas, o clulas nerviosas, profundamente arrugada, presente en la superficie


Estos famosos mapas trazados
por Wilder Penfield muestran
que cada parte del cuerpo est
representada en dos franjas
presentes en la corteza
cerebral.












Un lenguaje que el cerebro
puede entender

de los doshemisferios cerebralesgobierna todas nuestras sensaciones,
movimientos y pensamientos.
El mapa sensorial de los humanos fue trazado originalmente por el neurocirujano
canadiense Wilder Penfield, en 1930. Luego de operar a pacientes que sufran de
epilepsia, Penfield estimul partes diferentes del cerebro, con electrodos, para
localizar a las clulas que desencadenaban los ataques. Dado que el cerebro no
siente lo que le est pasando, Penfield pudo hacer esto mientras los pacientes
estaban despiertos.
De esta manera, Penfield aprendi exactamente, en poco tiempo, donde estaba
representada en el cerebro cada parte del cuerpo que era tocada o movida. Luego,
l mostr los resultados en sus famosos dibujos "homnculos" de las reas
somatosensoriales y motoras.
Sorprendentemente, estos mapas no reflejaban con exactitud el tamao de las
partes del cuerpo, pero s su sensibilidad. Los brazos y las piernas toman muy
poco espacio, a pesar de su extensin. A la cara y las manos, que son mucho ms
sensitivas y complejas, se les ha dado ms espacio, especialmente a los extremos
de los dedos. Sin embargo, la seal de que un mosquito se ha posado en la parte
de atrs de la pierna izquierda llega fuerte y claramente. En una fraccin de
segundo, mediante un proceso de decisiones que an no se entiende, esta seal lo
hace a uno aplastar al insecto justo en el lugar adecuado.


Estos famosos mapas trazados por Wilder Penfield muestran que cada parte del cuerpo est representada en dos franjas presentes en la
corteza cerebral, la corteza somatosensorial (izquierda), que recibe las sensaciones tctiles, y la corteza motora (derecha), que controla los
movimientos. Los dedos, la boca y las otras reas sensitivas toman la mayor parte del espacio en los dos mapas. Penfield llam a estas
secciones transversales el "homnculo sensorial" y el "homnculo motor".










Todo est en el cerebro

Las ilusiones revelan las
suposiciones que hace el
cerebro

Sintiendo los cambios en el
medio ambiente

Visin, audicin y
olfato: los sentidos
que mejor se conocen

Ms que la suma de todas
sus partes
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Todo est en el cerebro:
Visin, audicin y olfato: los sentidos que
mejor se conocen




Desde que las personas se han preguntado acerca de donde provienen sus
pensamientos, han tratado de entender a los sentidos humanos. Se ha aprendido
mucho observando los resultados de daos cerebrales como as tambin por medio
de las disecaciones post mortem de cerebros de humanos y de cerebros de
animales.
En las dcadas del 30 y 40, los cientficos aplicaron electrodos en la superficie del
cerebro o los colocaron en los crneos de humanos para estudiar las "respuestas
evocadas", que son los cambios en los ritmos de las seales elctricas en el
cerebro, en respuesta a estmulos especficos tales como la luz o el sonido.
Desafortunadamente, estas seales provenientes de billones de clulas cerebrales
resultaron ser prcticamente imposible de descifrar.
Cuando microelectrodos extremadamente delgados estuvieron disponibles, a fines
de los aos 50, los investigadores los implantaron en los cerebros de animales
vivos para espiar la actividad de las clulas individuales. Los sonidos agudos y
explosivos pudieron ser escuchados como neuronas especficas activadas, y los
cientficos trataron de averiguar qu fue lo que provoc estas descargas elctricas.
As es como David Hubel y Torsten Wiesel, quienes entonces se encontraban en la
Universidad Johns Hopkins, comenzaron los experimentos, que han servido de base
para estudios posteriores, en la corteza visual de gatos y monos; por dichos
estudios ganaron el premio Nobel.
Descubrieron que una neurona en la corteza visual primaria,ubicada en la parte de
atrs del cerebro de un gato, pudo haber disparado un estmulo slo cuando el ojo
del animal fue expuesto a una lnea brillante en una ubicacin y en un ngulo en
particular, mientras que otra neurona cercana, disparaba un estmulo slo en
respuesta a una lnea ubicada en una posicin y ngulo apenas diferentes. Nadie
haba sospechado que estas neuronas disecaran la escena, y responderan a
elementos particulares de ella, con una especificidad tan asombrosa. El xito de
Hubel y Wiesel condujo a la centralizacin general de los estudios en las habilidades
de las neuronas en particular, especialmente en el sistema visual.
En la dcada pasada se ha visto una explosin de investigacin en todos los
sentidos, particularmente gracias a las nuevas herramientas aportadas por
la biologa molecular. Ahora y como nunca, los cientficos se pueden centralizar ms
precisamente en la actividad de las neuronas sensoriales, bajando hasta el nivel de
los genes especficos y de las protenas dentro de esas neuronas.
Esta publicacin describir algunas de las investigaciones recientes en tres de
nuestros sentidosvisin, audicin y olfatoen los cuales han habido desarrollos
particularmente interesantes. La misma muestra cmo el ojo ve, cmo el odo
escucha y cmo la nariz huele.
El sistema visual, cuya actividad compromete a aproximadamente un cuarto de las
clulas de la corteza cerebralde los humanos, ha atrado a ms investigadores que
todos los otros sentidos juntos. Adems, es el sentido ms accesible que tenemos.
La retina, una capa de neuronas en la parte de atrs del ojo, que cualquier medico
puede ver a travs de un oftalmoscopio, es la nica parte del cerebro que es visible
desde afuera del crneo. La investigacin del sistema visual le ha enseado a los
cientficos mucho de lo que ellos saben acerca del cerebro, y permanece a la
vanguardia del progreso en las neurociencias.
La investigacin sobre la audicin tambin est ganando terreno. Un grupo de
cientficos, recientemente, descubri cmo responden al sonido las neuronas que
son receptores en el odo, las llamadas "clulas ciliadas". Otro grupo estudi cmo
los animales usan los sonidos para determinar claramente la localizacin de un
objeto en el espacio. Este puede ser un modelo de operaciones similares en
el sistema auditivo de los humanos.
El sistema olfatorio, que era prcticamente un misterio total hasta hace unos pocos


Para las distintas clases de
sensaciones, distintas clases
de receptores...












Un lenguaje que el
cerebro puede entender

aos atrs, se ha transformado en una fuente de mucho inters. Las protenas que
son receptores, que hacen el primer contacto con las molculas con olor, se han
identificado con la ayuda de la gentica molecular; y los investigadores estn
empezando a examinar cmo la informacin acerca de los olores es codificada en el
cerebro.
El uso de la biologa molecular le ha permitido a los cientficos descubrir
exactamente cmo las neuronas receptoras responden a la luz, a las vibraciones en
el aire, a las molculas con olor o a otros estmulos.
Las neuronas receptoras presentes en cada sistema sensorial deben tratar con
distintas clases de energa, como la electromagntica, mecnica o qumica. Son
distintas unas de otras y presentan diferentes protenas receptoras. Sin embargo,
todas hacen el mismo trabajo: convierten los estmulos del medio ambiente en un
impulso nervioso electroqumico, que es el lenguaje comn del cerebro.




Para las distintas clases de sensaciones, distintas clases de receptores. Las clulas de tipo cono o bastn de la retina del ojo estn
especializadas para responder a la radiacin electromagntica de la luz. Las neuronas receptoras del odo tienen una corona de cilios que se
mueven en respuesta a las vibraciones que provoca el sonido. Las neuronas olfatorias, presentes en la parte de atrs de la nariz responden a
compuestos qumicos con olor que se unen a ellas. Las clulas receptoras del gusto en la lengua y en la parte de atrs de la boca responden
a sustancias qumicas que se unen a ellas. Los corpsculos de Meissner estn especializados para la respuesta rpida al tacto, mientras que
las terminaciones nerviosas libres conducen las sensaciones de dolor.














Todo est en el cerebro

Las ilusiones revelan las
suposiciones que hace el
cerebro

Sintiendo los cambios en el
medio ambiente

Visin, audicin y olfato:
los sentidos que mejor se
conocen

Ms que la suma de
todas sus partes
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Todo est en el cerebro:
Ms que la suma de todas sus partes




A partir de la comprensin del primer paso de la va sensorial, los investigadores
han ido avanzando lentamente en el anlisis de cmo los mensajes de un
estmulo sensorial viajan a travs del cerebro hasta la corteza cerebral, y de
cmo estn codificados estos mensajes.
Ellos saben que casi todas las seales sensoriales van primero a una estacin de
retransmisin ubicada en el tlamo, una estructura central en el cerebro (llamada
as por la palabra griega que quiere decir "sof", porque parece que los
hemisferios cerebrales descansan cmodamente en l). Desde ah, los mensajes
viajan hasta las reas sensoriales primarias en la corteza (un rea diferente para
cada sentido). All, son modificados y enviados a regiones "superiores" del
cerebro. En alguna parte, a lo largo de esta va, el cerebro descifra lo que
significa el mensaje.
Muchos factores entran en esta interpretacin, incluyendo las seales que estn
entrando por otras partes del cerebro, el conocimiento anterior, el conjunto de
objetivos y el estado general de excitacin.
Haciendo el camino inverso, las seales provenientes de un rea sensorial pueden
ayudar a otras partes del cerebro a mantener su excitacin, a partir de una
imagen del lugar que el cuerpo ocupa en el espacio, o a regular su movimiento.
Estas interacciones son tan complejas que el enfocar la atencin en la actividad
de neuronas particulares, o incluso vas particulares, es claramente insuficiente.
Ahora, los investigadores estn preguntndose qu hace el sistema nervioso
central con toda la informacin que recibe de sus vas tan variadas.
En tiempos ms autoritarios, los cientficos crean que el cerebro tena una
organizacin estrictamente jerrquica. Se supona que cada estacin de
retransmisin enviaba informacin, creciente en complejidad, a un nivel superior
hasta que alcanzaba la cima; donde todo, de alguna manera, poda juntarse. Pero
ahora "estamos siendo testigos de un cambio de paradigma", dice Terrence
Sejnowski, un investigador del HHMI que dirige el Laboratorio de Neurobiologa
Computacional, del Instituto Salk en la Jolla, en California.
En cambio de ver a la corteza como a una maquinaria rgida, los cientficos la ven
como a "un procesador de patrones dinmico y categorizador" que reconoce, lo
mejor que puede, qu categoras van juntas con un estmulo en particular, a cada
paso de la va, de acuerdo a lo que dice Sejnowski. "En la cima, no hay clulas
abuelas que respondan a la imagen de una abuelita", enfatiza. "Reconocemos
una cara poniendo sus caractersticas juntas y en relacin unas con otras".
Sejnowski, un lder en el campo nuevo de la neurocienciacomputacional, estudia
redes neuronales en las cuales la interaccin de muchas neuronas producen
comportamientos sorprendentemente complejos. Recientemente, dise un
modelo computacional de cmo una de esas redes podra aprender a "ver" las
formas tridimensionales de los objetos slo por sus sombras, sin ninguna otra
informacin acerca de dnde proviene la luz. Luego de "entrenarla", mostrndole
muchos ejemplos de formas sombreadas, la red hizo sus propias generalizaciones
y encontr una va para determinar las curvaturas de los objetos.
La visin y los otros sentidos han evolucionado "para ayudar a los animales a
resolver problemas vitales, por ejemplo, saber hacia donde huir", dice Sejnowski.
Para hacer esto posible, enormes poblaciones de neuronas sensoriales se turnan
y trabajan juntas en el cerebro. Nos permiten ver al mundo de una forma
unificada. Se relacionan con el sistema motor que controla nuestras acciones.
Estas neuronas producen una respuesta "que es ms que la suma de sus partes",
dice Sejnowski. Cmo lo hacen, exactamente, es una pregunta para el prximo
siglo.




Cada uno de los cinco sentidos
activa a un rea separada de la
corteza cerebral, la lmina de
neuronas que constituye la capa
exterior de los hemisferios del
cerebro. Este cerebro es una
reconstruccin computacional...












Un lenguaje que el cerebro
puede entender


Cada uno de los cinco sentidos activa a un rea separada de la corteza cerebral, la lmina de neuronas que constituye la capa exterior de los
hemisferios del cerebro. Este cerebro es una reconstruccin computacional basada en datos de imgenes de resonancia magntica (IRM). Las
localizaciones aproximadas de las reas sensoriales primarias se ven en color. La mayor parte de la actividad tiene lugar en las
circunvoluciones, que no se pueden ver desde la superficie del cerebro.



Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo
de los colores

Cmo vemos los
colores?

Los conos rojos, verdes y
azules

Ceguera para los colores:
ms frecuente entre los
hombres
Juzgando un color
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Descifrando el cdigo de los colores:
Cmo vemos los colores?




Jeremy Nathans pas mucho tiempo durante los ltimos 17 aos
concentrndose en un nico aspecto de la visin: cmo vemos los colores.
"Si una pelota playera roja y brillante viene girando hacia uno, se ve su color, su
forma y su movimiento, todo a la vezpero el cerebro se ocupa de cada una de
estas caractersticas por separado", explica.
Las neuronas son mquinas de cmputos relativamente lentas, dice Nathans, un
investigador del HHMI, en la Facultad de Medicina, en la Universidad Johns
Hopkins. "Les lleva varios milisegundos recibir un estmulo y generar otro. Sin
embargo, se pueden ver cosas en una fraccin de segundo, el tiempo para no
ms de 100 pasos sucesivos. Por esto mismo, el sistema requiere de un
procesamiento paralelo".
El da que se enter de los nuevos descubrimientos sobre cmo vemos en blanco
y negro, Nathans se interes en cmo vemos en colores. Era 1980, y l era
estudiante en la Facultad de Medicina de Stanford, recuerda cuando Lubert
Stryer y Denis Baylor, ambos en Stanford, describieron sus notables
descubrimientos acerca del funcionamiento de las clulas de tipo bastn.
Las clulas de tipo bastnuna de las dos clases de clulasfotorreceptoras de la
retinanos permiten ver a la luz suave de las estrellas durante una noche
brumosa. "Baylor mostr que las clulas de tipo bastn consiguen lo que es
fundamental para la sensibilidad a la luzpoder responder a un nico fotno
partcula de luz", dice Nathans. "Fue un experimento hermoso". (El trabajo de
Baylor fue realizado en colaboracin con Trevor Lamb y King-Wai Yau).
Entonces, Stryer explic cmo la rodopsina, la protena receptora sensible a la
luz que est presente en las membranas de los discos de las clulas de tipo
bastn, anuncia la llegada de este pequeo pulso de luz a la maquinaria de


Las complejas capas y las
conexiones de las clulas
nerviosas de la retina fueron
dibujadas por el famoso
anatomista espaol Santiago
Ramn y Cajal, alrededor del
1900. Las clulas de tipo cono y
bastn estn en la parte superior.
Las fibras nerviosas pticas que
se dirigen al cerebro se pueden
ver al pie del dibujo a la derecha.

Ilustracin: Santiago Ramn y
Cajal ca. 1900, Instituto Cajal,
sealizacin dentro de la clula. Stryer haba encontrado que la rodopsina slo
poda hacer esto con la ayuda de una intermediaria, llamada protena G, que
perteneca a una familia de protenas que ya era conocida por los bioqumicos,
gracias al estudio que ellos haban hecho sobre cmo las clulas responden a las
hormonas y a los factores del crecimiento.
Inmediatamente, Nathans se dio cuenta que esto significaba que la estructura
de la rodopsina misma poda ser similar a la de los receptores de las hormonas.
Comenz a jugar en su mente con las posibilidades. "Y corr, literalmente corr, a
la biblioteca y empec a leer sobre la visin", dice.
Hasta entonces, Nathans haba estado estudiando la gentica de las moscas de
la fruta. Pero al leer la publicacin del bilogo George Wald, de la Universidad de
Harvarduna transcripcin de la conferencia de Wald, sobre "La base molecular
de la excitacin visual", durante la entrega del Premio Nobel de 1967Nathans
tom un rumbo diferente. Resolvi hacer lo que el mismo Wald haba deseado
hacer 40 aos antes: encontrar las protenas receptoras de la retina que
responden al color.
Las clulas de tipo bastn slo permiten la visin en la luz dbil y no perciben
los colores. "Levntese una noche de luna oscura y mire a su alrededor", sugiere
David Hubel de la Facultad de Medicina de Harvard, galardonado con el Premio
Nobel por su investigacin sobre la visin. "A pesar de que pueda ver algunas
formas bastante bien, los colores estarn completamente ausentes. Es notable
cmo pocas personas se dan cuenta de que no necesitan de la visin de color
para poder ver con luz dbil".
Pero la retina humana tambin contiene otro tipo de clula fotorreceptora: los
conos, los cuales operan con luz brillante y son los responsables de la gran
agudeza visual, adems de la visin de los colores.
Los conos y bastones forman un mosaico desigual dentro de la retina, con
bastones que generalmente exceden en nmero a los conos, en una relacin de
10 a 1, excepto en el centro de la retina o fvea. Los conos estn sumamente
concentrados en la fvea, un rea que Nathans llama "el milmetro cuadrado de
tejido ms valioso del cuerpo".
A pesar de que la fvea es esencial para una vista excelente, es menos sensible
a la luz que la retina que la rodea. Por ello, si deseamos detectar una estrella
dbil en la noche, debemos fijar la vista ligeramente hacia el costado de la
estrella para proyectar su imagen sobre los bastones, que son ms sensibles, ya
que la estrella emite una luz que es insuficiente para activar a un cono.
Entonces, con luz brillante, cuando los conos estn activos, cmo percibimos
los colores?


CSIC, Madrid











La va visual


Una temida enfermedad de
los ojos comienza a rendirse
a los investigadores



La va visual



Los rayos de luz reflejados por un objeto-por ejemplo, un lpiz-entran
en el ojo y pasan a travs del cristalino. El cristalino proyecta una
imagen invertida del lpiz sobre la retina, ubicada en la parte posterior
del ojo. Entonces, las seales producidas por las clulas de tipo cono y


bastn presentes en la retina, comienzan su recorrido hacia el cerebro,
a travs del nervio ptico, y llegan a un sitio de retransmisin
principal, el NGL (ncleo geniculado lateral).
Entonces, las seales acerca de elementos individuales del lpiz,
viajan hacia reas seleccionadas de la corteza visual primaria, o V1, la
cual se curva alrededor de una fisura profunda en la parte posterior
del cerebro. Desde all, las seales se dispersan hacia reas
"superiores" de la corteza, que procesan aspectos ms globales del
lpiz, como su forma, color o movimiento.
Sorprendentemente, los rayos de luz tienen que penetrar dos capas de
neuronas presentes en la retina, antes de llegar a los preciados conos
y bastones, que se encuentran en la parte de atrs: una capa media
de clulas bipolares y una capa anterior de clulas ganglionares, cuyos
largos axones (fibras que transmiten impulsos elctricos a otras
neuronas) forman el nervio ptico que se dirige al cerebro.

Una temida enfermedad de los ojos comienza a rendirse a los investigadores

La incapacidad de ver bien en la oscuridad puede ser una
seal amenazadora en un nio. Aunque podra ser slo el
indicio de la necesidad de comer ms zanahorias o de
tomar suplementos de vitamina A, para ms de un milln
de personas alrededor del mundo (una de cada 4.000) es
el primer sntoma de la retinitis pigmentosa (RP), un
trastorno gentico que puede dejarlos ciegos a los 40 aos
de edad.
"En algn momento entre la adolescencia y los 30 aos,
dependiendo de la familia, sus retinascomienzan a
degenerarse", dice Jeremy Nathans, un investigador del
HHMI, en la Facultad de Medicina, en la Universidad Johns
Hopkins, quien ha estado estudiando los errores genticos
que causan la enfermedad.
Primero, las clulas de tipo bastn mueren en la periferia
de la retina. Luego, esas zonas de muerte celular se
expanden lentamente, dejando slo una pequea porcin
de clulas retinales funcionando, cerca del centro de la
visin. El mundo visible de los pacientes se contrae hasta
convertirse en un tnel angosto de luz. Finalmente, el
tejido moribundo podra llevarse todo consigo, inclusive los
preciados conos presentes en la retina central, que son
responsables de la gran agudeza visual.
"La retina no se regenera", explica Nathans. "Si alguna
parte de ella se pierde, no se recupera. Y hasta ahora, no
hay una terapia efectiva para la RP".
Hasta hace cinco aos, nadie conoca la causa de la RP.
Pensando que la enfermedad poda estar relacionada con
un defecto en la rodopsina, protena receptora de las
clulas de tipo bastn (las cuales son responsables de la
visin nocturna), Nathans comenz a juntar muestras de
sangre de pacientes para poder estudiar su ADN.
En 1989, Peter Humphries, en la Universidad Trinity, en
Dubln, Irlanda, encontr la ubicacin de un defecto
gentico en una familia irlandesa muy grande, que tena
una forma dominante de la enfermedad (en la cual la
herencia de un gen mutado de slo un padre, causa la
enfermedad).
Notablemente, Humphries mape el defecto en la misma
regin del cromosoma 3, donde Nathans haba localizado
el gen para la rodopsina. Desde entonces, dos grupos de
cientficosThaddeus Dryja, en la Enfermera de Ojos y
Odos de Massachusetts, y Nathans y el asociado al HHMI,
Ching-Hwa Sung, en Johns Hopkinshan demostrado que
cerca de un cuarto de los pacientes con la forma
dominante de la enfermedad tienen mutaciones en sus
genes para la rodopsina. Otras formas de la RP resultan de
mutaciones en genes diferentes.
La mayora de los errores en el gen de la rodopsina,
vuelven inestable a la protena, dice Nathans. "Para
empezar, o no se pliega correctamente, o una vez que lo
hace, se cae a pedazos". Parece haber una correlacin
entre el tipo de mutacin y la severidad de la enfermedad.
Para averiguar cmo estas mutaciones daan a la retina y
qu drogas pueden ser diseadas para prevenir este




Una retina sana (arriba),
como se ve a travs de un
oftalmoscopio, tiene una
estructura regular. En la RP
(abajo), las clulas retinales
mueren, comenzando en la
periferia. Las clulas
cargadas del pigmento negro
melanina invaden el tejido
retinal muerto, produciendo
depsitos negros que son el
sello distintivo de la RP.

Foto: BPEI, Univ. of Miami

Los conos estn agrupados






Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo
de los colores
Cmo vemos los colores?

Los conos rojos,
verdes y azules

Ceguera para los colores:
ms frecuente entre los
hombres
Juzgando un color
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Descifrando el cdigo de los colores:
Los conos rojos, verdes y azules




Experimentando con prismas, nada menos que en 1672, Isaac Newton hizo el
descubrimiento fundamental de que la luz "blanca"comn era, en realidad, una
mezcla de luces de diferentes longitudes de onda, tal cual se ve en un arco iris.
Los objetos parecen ser de un color en particular porque reflejan ms algunas
longitudes de onda que otras. Una manzana roja es roja porque refleja rayos del
extremo rojo del espectro y absorbe rayos del extremo azul. Por otra parte, un
arndano refleja el extremo azul del espectro y absorbe el rojo.
En 1802, pensando en el descubrimiento de Newton, el fsico Thomas Young,
quien ms tarde ayud a descifrar los jeroglficos de Rosetta Stone, concluy que
la retina de ninguna manera poda tener un receptor diferente para cada una de
estas longitudes de onda, las cuales cruzan todo el espectro de colores, que va
desde el violeta al rojo. En cambio, propuso que los colores eran percibidos por
un cdigo de tres colores.
Como los artistas bien saban en aquel momento, cualquier color del espectro
(excepto el blanco) puede ser igualado con una mezcla sensata de tan slo tres
colores de pintura. Young sugiri que esto no era una propiedad intrnseca de la
luz, sino que surga de la actividad combinada de tres "partculas" diferentes
presentes en la retina, cada una sensible a diferentes longitudes de onda.
Ahora, sabemos que la visin del color depende, en realidad, de la interaccin de
los tres tipos de conos; uno especialmente sensible a la luz roja, otro a la luz
verde y un tercero, a la luz azul. En 1964, George Wald y Paul Brown, en
Harvard, y Edward MacNichol y William Marks, en Johns Hopkins, mostraron que
cada clula humana de tipo cono absorbe luz en slo uno de estos tres sectores
del espectro.
Wald sigui adelante y propuso que las protenas receptoras presentes en todos
estos conos, estaban realizadas con el mismo esquema que la rodopsina. Cada
protena usa retinal, un derivado de la vitamina A, para absorber la luz; y cada
una ajusta al retinal para absorber un rango diferente de longitudes de ondas.
Wald crea que las tres protenas receptoras presentes en los conos,
probablemente evolucionaron a partir del mismo gen primordial, y que la
rodopsina tambin evolucion a partir de ese gen. Fueron todas "variaciones
sobre un tema central", escribi Wald, en su conferencia para el Premio Nobel.
Este mensaje evolucionista era como msica para los odos de Nathans. Quera
decir que si el gen que codifica slo para una protena receptora poda ser


Nathans ajusta el proyector de
diapositivas para mostrar los
colores que son detectados por
las protenas receptoras
presentes en las clulas de tipo
cono rojo y verde. Las protenas
fueron hechas en su laboratorio,
a partir de ADN humano. Los
picos en el grfico indican las
longitudes de onda (en
nanmetros) de luz que son
mejor absorbidas por cada
protena.

Foto: Kay Chernush













La va visual


Una temida enfermedad de
los ojos comienza a
rendirse a los
investigadores

Una clula de tipo bastn que necesita deshacerse de una
rodopsina mutante, debe consumir an ms energa, lo
cual puede "llevar a la clula al lmite, de modo que se
queda sin energa y muere", llevndose consigo a los
conos contiguos. Nathans especula que, quizs, una droga
que reduzca el consumo de energa de las clulas de tipo
bastn, podra minimizar o demorar la degeneracin de la
retina, y de esta manera salvar a los conos del paciente.
"La RP es una enfermedad lenta", dice Nathans. "Su
desarrollo puede llevar 30 aos; de este modo, si podemos
demorar su progreso otros 30 aos, prcticamente
tendramos una cura".
Para obtener ms informacin acerca de Jeremy Nathans y
del estudio de la visin, vea 1997 Holiday Lectures.
segmentos externos
sensibles a la luz (mostrados
con un *) y luego mueren.

En la foto de abajo se
muestra una retina con
tantos conos muertos que
slo queda una capa de ellos
(la n indica el ncleo de los
conos) y toda el rea se ha
encogido. Las dos fotos
fueron tomadas con un
microscopio con el mismo
aumento.

Foto: Ann Milam

encontrado, los genes que codifican para las otras protenas receptoras, podran
ser hallados utilizando las semejanzas entre las secuencias de bases del ADN.
"Mientras lea la conferencia de Wald me di cuenta", dijo Nathans, "que Wald
haba puesto en evidencia el problema de la base gentica de la visin de los
colores, y que ahora este problema poda ser resuelto, resuelto completamente,
por medio de mtodos genticos moleculares". Wald haba llevado el problema
tan lejos como poda, remarc Nathans. "Pero al carecer de estos mtodos
moleculares, no pudo ir ms lejos".




Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo
de los colores
Cmo vemos los colores?

Los conos rojos, verdes y
azules

Ceguera para los
colores: ms
frecuente entre los
hombres
Juzgando un color
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Descifrando el cdigo de los colores:
Ceguera para los colores: ms frecuente entre
los hombres




El ambicioso plan de Nathans de aislar los genes que codifican para los tres colores
de protenas receptoras, dependa de la idea de Wald de que todos los genes han
evolucionado a partir de un ancestro primordial comn.
La nica protena receptora visual que haba sido estudiada con cierta intensidad
hasta ese momento era la rodopsina bovina, proveniente de las clulas de tipo
bastn de los ojos de las vacas. Los cientficos haban purificado la rodopsina
vacuna y haban deducido la secuencia de un fragmento del ADN que codificaba
para la misma. Nathans us esa informacin para construir un ceboun ADN de
cadena simpley con el mismo pesc, en un mar de ADN bovino, el gen completo
que codifica para la rodopsina bovina.
Luego, us parte de este gen bovino como cebo para atrapar, en la mezcla de ADN
de una clula humana, al gen que codifica para la rodopsina humana. Esto le llev
menos de un ao "porque los genes que codifican para las rodopsinas humanas y
bovinas son virtualmente idnticos, a pesar de los 200 millones de aos de
distancia evolutiva entre el ganado y los humanos", dice Nathans.
Sin embargo, el intento por descubrir los genes humanos para los receptores del
color, result ser ms desafiante de lo esperado, dado que estos genes no estn
tan ntimamente emparentados con los genes para la rodopsina.
Nathans empez a escudriar a travs del ADN de sus propias clulas. "Me di
cuenta que yo podra ser una fuente ilimitada de ADN, mientras me mantuviera
comiendo", dice. Finalmente, pesc algunas piezas de ADN que pertenecan a tres
tipos diferentes de genes, cada uno de los cuales estaba claramente emparentado
con el gen de la rodopsina.
"Esta coincidenciatres genes, tres tipos de conosno escap a nuestra
atencin", dice. Adems, dos de estos genes estaban presentes en el cromosoma
X"exactamente lo que uno debiera esperar", dice Nathans, "dado que los
defectos en la visin para el color rojo y verde estn asociados con el cromosoma
X".
Alrededor de 10 millones de hombres americanos, el 7 por ciento de toda la
poblacin masculina, ya sea no puede distinguir el color rojo del verde o ven el
rojo y el verde de una forma diferente al resto de las personas. Esta es la forma
ms comn de las cegueras para los colores, pero slo afecta al 0,4 por ciento de
las mujeres. El hecho de que la ceguera para los colores sea mucho ms frecuente
entre los hombres, implica que el gen involucrado, al igual que en el caso de la
hemofilia, es llevado en el cromosoma X, del cual los hombres tienen una sola
copia. Como en la hemofilia, las mujeres estn protegidas porque tienen dos
copias del cromosoma X; un gen normal en uno de los cromosomas generalmente
puede compensar a uno defectuoso presente en el otro cromosoma.
Wald y otros haban identificado que en hombres ciegos al color, los conos verdes
o rojos funcionaban inadecuadamente o no funcionaban para nada. Wald sugiri
que los genes de los receptores para los colores rojos y verdes, estaban alterados
en esos hombres. El tambin pens que estos genes deban estar ubicados unos
cerca de otros en el cromosoma X. Este ordenamiento en tndem, que Nathans
confirm, probablemente resulte de la duplicacin de un segmento de ADN, en


Rodopsina, la protena
receptora en las clulas de tipo
bastn, cruza la membrana de
los discos...

Generalmente, una copia
normal (x azul) de un gen en el
cromosoma X es suficiente para
el funcionamiento normal...










La va visual


Una temida enfermedad de
los ojos comienza a
rendirse a los
investigadores

primates, que ocurri alrededor de 40 millones de aos atrs.
Los primates de Sudamrica, que provinieron del continente africano por aquel
entonces, poseen slo una nica copia funcional de un gen rojo o verde, de
manera muy similar a los hombres ciegos para los colores. Pero en los primates
del viejo mundo, monos de Africa y ancestros de los humanos, un gen primordial
rojo y verde debe haberse duplicado y, entonces, divergido levemente en la
secuencia, produciendo la separacin de los receptores en tipos rojos y verdes.
En concordancia con este concepto, Nathans encontr que la secuencia de ADN de
los genes para los receptores rojos y verdes, difera slo en un 2 por ciento,
evidenciando un origen comn y una divergencia reciente.
Nathans no es ciego para los colores. Antes de usar su ADN, control
minuciosamente su visin para los colores para asegurarse que la misma era
normal. Sin embargo, uno de sus descubrimientos iniciales present un misterio:
entre el principio y el fin de su cromosoma X, no slo haba dos genes para los
receptores rojos y verdes sino que tambin haba una copia extra del gen para el
receptor verde.
Y esta fue la explicacin sobre la frecuencia de la ceguera para los colores que
realiz. Debido a que las secuencias de ADN de los genes de los receptores rojos y
verdes son muy parecidas y debido a que se alinean desde el principio al fin, es
fcil que ocurran errores durante el desarrollo de los vulos y de los
espermatozoides, dado que el material gentico es replicado e intercambiado entre
los cromosomas.
Un cromosoma X, como en el caso de Nathans, puede recibir el gen extra de un
receptor verde, por ejemplo, o tal vez hasta dos genes. Esto no es daino. Pero,
entonces, el otro cromosoma con el que est intercambiando pedazos de
informacin gentica es dejado con un solo gen del receptor rojo. El hombre que
herede este cromosoma ligeramente truncado, ser ciego al color, al ser privado
de la informacin gentica necesaria para hacer un receptor verde.
Ms del 95 por ciento de todas las variaciones en la visin de los colores en
humanos, compromete a los receptores rojos y verdes en los ojos de los hombres.
Es muy raro para cualquiera, sea hombre o mujer, ser "ciego" al extremo azul del
espectro. Nathans aport una explicacin gentica para este fenmeno. Mostr
que el gen que codifica para el receptor azul se ubica en el cromosoma 7, que se
comparte por igual entre hombres y mujeres, y que este gen no tiene ningn
vecino con una secuencia similar de ADN. La ceguera al color azul es causada por
una mutacin simple en este gen.




Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo
de los colores
Cmo vemos los colores?

Los conos rojos, verdes y
azules

Ceguera para los colores:
ms frecuente entre los
hombres

Juzgando un color
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en


Descifrando el cdigo de los colores:
Juzgando un color




El ver un color implica hacer comparaciones. "Lo nico que un cono individual
puede hacer es capturar la luz y decir algo acerca de su intensidad", seala
Nathans; "no dice nada acerca del color".
Para ver cualquier color, el cerebro debe comparar el estmulo entrante de
diferentes clases de clulas de tipo cono, y luego debe hacer muchas otras
comparaciones.
El rpido trabajo de juzgar un color comienza en la retina, la cual tiene tres capas
de clulas. Las seales de los conos rojos y verdes de la primera capa son
comparadas por las de clulas rojas y verdes "antagonistas", presentes en la
segunda capa. Estas clulas "antagonistas" computan el balance entre la luz roja y
verde que viene de una parte determinada del campo visual. Otras clulas
antagonistas, entonces, comparan seales de los conos azules con las seales
combinadas de los conos rojos y verdes.
En una escala ms amplia, las comparaciones de las porciones vecinas de una
imagen guan nuestra extraordinaria habilidad para ver los colores como
constantes, en un mundo que est cambiando constantemente.


Un microelectrodo registra la
excitacin de clulas
individuales, en la corteza
visual de un mono.

Foto: Fritz Goro, Life Magazine
Time Inc.
accin
El progreso contina
Pgina principal

Nathans recuerda vvidamente las demostraciones de esta "constancia del color",
hechas por el difunto Edwin Land, el inventor de la fotografa instantnea y
fundador de la Corporacin Polaroid. Land y sus colegas haban hecho un gran
montaje de formas geomtricas multicolores, llamado el "Mondrian", debido a su
semejanza con los trabajos del pintor holands Piet Mondrian. Usaron tres
proyectores que emitan una luz que igualaba a la sensibilidad de la longitud de
onda de los tres tipos de conos humanos. Con estos proyectores, la composicin
exacta de la longitud de onda reflejada desde cualquier parte del Mondrian, se
poda controlar con precisin.
"Land seal una porcin en el Mondrian que pareca ser de color naranja, en el
contexto de los colores que la rodeaban", recuerda Nathans. "Luego me dio un
tubo, como un tubo de las toallas de papel, y me hizo mirar a esta porcin en
forma aislada. Y ya no era ms anaranjada. Era de un color rojo perfecto".
Esta porcin, en realidad, estaba pintada de color naranja, pero Land haba
emitido sobre ella una luz de onda larga de gran intensidad que provena del
extremo rojo del espectro; de esta forma, reflejaba una alta proporcin de luz
roja. Bajo circunstancias normales de observacin, sin embargo, cuando esta
porcin estaba rodeada de los otros colores del Mondrian, Nathans todava vea a
la figura con su color verdadero, anaranjada.
De alguna manera, al comparar una porcin de color con la regin coloreada que
la rodea, el cerebro es capaz de descontar la longitud de onda de la luz que la
ilumina y reconstruir el color real de esa porcin a la luz del da.
"La constancia del color es la propiedad ms importante del sistema del color",
expresa el neurobilogo Semir Zeki, del Colegio Universitario, en Londres. El color
sera una forma inadecuada de clasificar a los objetos, si los colores percibidos
cambiaran bajo condiciones diferentes, seala. Pero el ojo no es una cmara. En
cambio, la va que va desde el ojo al cerebro constituye una clase de
computadoramucho ms compleja y poderosa que cualquiera que los ingenieros
humanos hayan construidodiseada para construir una representacin visual
estable de la realidad.
La clave de la constancia del color es que no determinamos el color de un objeto
aislado; ms bien, el color del objeto se deriva de una comparacin de las
longitudes de onda reflejadas desde el objeto y de sus alrededores. A la luz rosada
del amanecer, por ejemplo, un limn amarillo reflejara ms luz de onda larga y,
por ello, podra parecer de color naranja; pero las hojas que tiene alrededor
tambin reflejan ms luz de longitud larga. El cerebro compara a las dos y anula
los aumentos.
La teora de la visin del color de Land, "Retinex", es un modelo matemtico de
este proceso de comparacin; deja la pregunta abierta de dnde, en el camino
entre la retina y la corteza, se logra la constancia del color. Esta cuestin slo
podra ser resuelta estudiando el cerebro mismo.
Trabajando con monos anestesiados en los 60, David Hubel y Torsten Wiesel, en la
Facultad de Medicina de Harvard, haban mostrado que la corteza visual
primaria (V1), una regin del tamao de una tarjeta de crdito en la parte
posterior del cerebro, posee un sistema muy organizado de neuronas destinadas a
analizar la orientacin del contorno de un objeto. Pero en sus primeros estudios,
encontraron pocas seales provenientes de las clulas sensibles al color. Luego, en
1973, Semir Zeki identific un rea separada, llamada V4, la cual estaba llena de
clulas que descargaban activamente cuando eran expuestas a colores diferentes.
Unos aos ms tarde, Edwin Land visit a Zeki en Londres. "Me hizo la
demostracin y qued totalmente cautivado", dice Zeki. "En realidad, fui
transformado. As que us su ilustracin del Mondrian para estudiar clulas
individuales presentes en el rea V4".
De esta manera, Zeki descubri que algunas de las clulas en el rea V4,
responden consistentemente al color real de la superficie de una porcin del
Mondrian, a pesar de las condiciones de iluminacin. El cree que estas clulas son
las que llevan a cabo la constancia del color.
Ms recientemente, con la ayuda de escneres PET, Zeki encontr un rea, similar
a la V4 de los monos en cuanto a su ubicacin, que se activa especficamente en
los humanos que miran la exposicin de colores del Mondrian. Esta exposicin de
colores tambin estimula al rea visual primaria y a un rea que est junto a ella,
el rea V2.
Sin embargo, existe mucha controversia acerca de todos los aspectos de la va del
color ms all de la retina. Los investigadores no estn de acuerdo sobre el rol
exacto de las clulas en las reas humanas V1 y V2, acerca de la importancia de
V4, acerca de las semejanzas entre los cerebros de los monos y de los humanos.
Los cientficos esperan los resultados de ms experimentos en humanos para











La va visual


Una temida enfermedad de
los ojos comienza a
rendirse a los
investigadores

resolver estas cuestiones. Las nuevas tcnicas de procesamiento de imgenes, que
no son invasivas, y que pueden mostrar al cerebro en accin, podran proporcionar
respuestas claves. En unos pocos aos, los investigadores esperan que estas
tcnicas revelen las vas precisas de los mensajes nerviosos que hacen posible que
veamos la riqueza de los colores a nuestro alrededor.
Para obtener ms informacin acerca de Jeremy Nathans y del estudio de la visin,
vea 1997 Holiday Lectures.




Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas
que se mueven

Los extraos
sntomas de la
ceguera al
movimiento

Un sitio muy importante en
la va del movimiento del
cerebro

Integrando la informacin
acerca del movimiento
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Cmo vemos las cosas que se mueven:
Los extraos sntomas de la ceguera al
movimiento




La paciente tena una gran dificultad para servir caf en una taza. Ella poda ver
claramente la forma, el color y la posicin de la taza en la mesa, le dijo al mdico.
Adems, era capaz de servir caf con la cafetera.
Pero el chorro de caf que sala de la cafetera pareca estar congelado, como
cuando se congela una cascada. No poda ver su movimiento. As, el caf poda
rebalsar la taza y empezar a caer por los costados.
Cuando ella sala a la calle aparecan problemas mucho ms peligrosos. Por
ejemplo, no poda cruzar una calle porque el movimiento de los autos era invisible
para ella: un auto estaba al principio de la cuadra y luego sobre ella, incluso sin
haberlo visto ocupar el espacio entre los dos puntos.
Incluso las personas movindose por una habitacin la hacan sentirse muy
intranquila, porque "las personas estaban de repente en un lugar o en otro pero yo
no poda verlos movindose", se quej con Josef Zihl, un neuropsiclogo que la
atendi en el Instituto Max Planck de Psiquiatra en Munich, en Alemania, en 1980.
La extraa ceguera al movimiento de la mujer era el resultado de una apopleja
que haba daado reas especficas de su cerebro.
Lo que ella perdila habilidad de ver objetos movindose a travs del espacio
es un aspecto muy importante de la visin. En los animales, esta habilidad es
fundamental para su supervivencia: tanto los predadores como sus presas,
dependen de ser capaces de detectar el movimiento rpidamente.
De hecho, los sapos y muchos otros vertebrados simples, no pueden ver un objeto
a menos que el mismo est en movimiento. Si una mosca muerta es colgada de
una cuerda que no est en movimiento, enfrente de un sapo hambriento, el sapo
no podr percibir esa comida con alas. Las clulas "detectoras de insectos"
presentes en la retina estn conectas de forma tal que slo responden al
movimiento. El sapo puede morirse de hambre, con la lengua firmemente doblada
adentro de la boca, sin darse cuenta de que la salvacin est suspendida en una
cuerda frente a sus ojos.
Mientras que la retina de los sapos puede detectar el movimiento, la retina de los
humanos y de otros primates no puede hacerlo.
"Mientras ms tonto es el animal, ms inteligente es su retina", dice Denis Baylor
de la Facultad de Medicina de Stanford. El cerebro grande y verstil de los
humanos se encarga del trabajo, analizando el movimiento a travs de vas de
conexiones neuronales altamente especializadas.
Esa es la va que fue daada en la ceguera al movimiento de la paciente de
Munich. Comparada con el conjunto complejo de regiones de la corteza visual, que
estn encargadas de percibir los colores y las formas, esta va de percepcin del
movimiento parece relativamente organizada y simple. Ms que ninguna otra parte
de la corteza, ha cedido a los esfuerzos para descubrir "la relacin precisa que
existe entre la percepcin y la actividad de una neurona sensorial en alguna parte
del cerebro", dice Anthony Movshon, un investigador del HHMI, en la Universidad


Incapaz de ver el movimiento,
Gisela Leibold siente ansiedad
mientras baja por una escalera
mecnica en Munich.

Foto: Joe McNally/Sygma














La imperiosa necesidad de
usar ambos ojos

de Nueva York.
Examinemos que pasa cuando uno mira una pelcula, sugiere Thomas Albright del
Instituto Salk. Cada uno de los 24 cuadros proyectados por segundo sobre la
pantalla del cine es una fotografa; en una pelcula nada se mueve realmente.
La ilusin del movimiento es creada por el sistema de procesamiento del
movimiento, que automticamente une, por ejemplo, las imgenes de las piernas
que cambian de posicin suavemente entre un cuadro y otro, dando la apariencia
de que un actor est caminando. La paciente de Munich es incapaz de realizar esta
unin. En la vida cotidiana o en un cine, ella ve al mundo como una serie de fotos.
"El sistema del movimiento debe combinar los elementos de las imgenes entre
cuadro y cuadro, a lo largo del espacio y del tiempo", dice Albright. "Tiene que
detectar en qu direccin se est moviendo una mano, por ejemplo, y no
confundir esa mano con una cabeza cuando la misma se agita enfrente de la cara
de alguien".



La imperiosa necesidad de
usar ambos ojos



Los dos ojos proporcionan panoramas ligeramente diferentes de la misma escena. La informacin desde el campo visual izquierdo va hasta el lado
derecho de la retina en ambos ojos. En el quiasma ptico, la mitad de las fibras nerviosas provenientes del ojo izquierdo cruzan hasta el hemisferio
derecho y el resto permanece sin cruzar, de este modo, toda la informacin proveniente del campo visual izquierdo termina en el hemisferio
derecho.
De esta manera, un determinado hemisferio recibe la informacin de la mitad opuesta del mundo visual, pero cada hemisferio recibe informacin
de ambos ojos.
Ilustracin: Eade Creative Services, Inc./George Eade illustrator (adapted from a drawing by Carol Donner on page 60 of Eye, Brain and Vision, by
David H. Hubel, Scientific American Library, 1988)


Las columnas de dominancia ocular forman, en parte de la corteza visual primaria, un patrn de rayas semejante al de las cebras.
Ilustracin: Simon LeVay, The Journal of Neuroscience, Vol. 5, No. 2, Feb 1985
Cuando uno se mira en un espejo, "est mirando a un depredador a los ojos", escribe
Diana Ackerman, en "La historia natural de los sentidos".
Generalmente, los depredadores tienen los ojos ubicados justo en la parte de adelante



de sus cabezas, para que puedan usar la visin precisa y binocular para rastrear a su
presa, explica Diana, mientras que las presas tienen los ojos a los costados de sus
cabezas, para poder percibir a los depredadores que las puedan estar acechando.
La visin binocular nos permite ver en forma mucho ms aguda, pero slo si nuestros
dos ojos trabajan juntos en forma continua, desde etapas tempranas en la vida. La
mayora de las veces, no hay problema. No obstante, cada ao, al menos 30.000 bebs
en los Estados Unidos desarrollanestrabismo, lo cual significa que sus ojos izquierdos y
derechos no pueden alinearse correctamente durante los meses posteriores al
nacimiento.
Hasta los aos 70, los doctores no se dieron cuenta de la urgencia de hacer algo
respecto a esta condicin. El tratamiento generalmente era retrasado hasta que los
nios tuvieran una edad de 4 aos o superior, lo cual es muy tarde para remediar algo.
Como resultado de los experimentos con gatos que realizaron David Hubel y Torsten
Wiesel, se hizo clara la necesidad de intervenir con mayor anticipacin. Ellos mostraron
que existe un periodo crtico, poco despus del nacimiento, durante el cual
lacorteza visual requiere de las seales normales de ambos ojos para poder
desarrollarse correctamente.
En los gatos, el periodo crtico dura aproximadamente un mes o seis semanas. En
humanos, continua hasta los 5 6 aos de edad.
Una caracterstica curiosa de las clulas presentes en la corteza visual, es que aquellas
que responden a la informacin proveniente de los ojos derechos e izquierdos, forman
columnas de dominancia ocular separadas, una para cada ojo.
Normalmente, estas columnas estn organizadas en una serie de bandas alternativas
que pueden ser sealadas, inyectando un marcador en un ojo. Esto produce un patrn
que se parece a las rayas blancas y negras de una cebra. Pero las columnas no estn
totalmente conectadas en el nacimiento; toman forma durante los primeros meses de
vida, como respuesta a la experiencia visual.
Si se bloquea la visin de un ojo, durante el periodo crtico, las columnas de dominancia
ocular, que responden al ojo abierto, se expanden en la corteza, mientras que las
columnas que normalmente responderan al ojo bloqueado, se encogen
progresivamente.
Un adulto que pierde su visin debido a una catarata (empaamiento del cristalino del
ojo) generalmente ver en forma normal, nuevamente, si el cristalino opacado es
extirpado y reemplazado con un cristalino claro artificial. Pero un nio, cuya catarata no
se extirpa hasta la edad de 7 aos, ser ciego del ojo que estuvo bloqueado por la
catarata, aun cuando la catarata ya no est presente y la retina del ojo pueda funcionar
normalmente.
El mismo tipo de ambliopa-prdida de la visin sin ningn defecto aparente-ocurre en
nios cuyos ojos estn mal alineados, as como tambin en aquellos nios cuyos ojos
hacen foco a distancias diferentes.
Tales nios, para evitar la visin doble, generalmente, favorecen a un ojo y dejan de
usar el otro. Entonces, el cerebro suprime las seales provenientes del ojo descuidado o
"perezoso". Las neuronas presentes en las columnas de dominancia ocular que debieran
recibir seales desde este ojo, se conectan incorrectamente, y el nio pierde la
habilidad de ver con el ojo abandonado. Despus de algunos aos, ni la ciruga ni los
ejercicios, como tampoco un parche sobre el ojo favorecido, pueden restaurar la visin
perdida.
Actualmente, armados con esta informacin, los oftalmlogos tratan a los nios que
tienen defectos en la visin lo antes posible, ya sea con lentes o con ciruga, dado que
la visin normal puede ser restaurada, si el tratamiento comienza antes de los 3 4
aos de edad.
Anthony Movshon y otros investigadores han estudiado a monos con ambliopa
producida artificialmente. Encontraron que las clulas presentes en las retinas de estos
monos y en el ncleo geniculado lateral (NGL), compuesto por las estaciones de
retrasmisin del sistema visual que estn en el centro del cerebro, son normales. Pero
en el caso del ojo descuidado, "las seales que van desde el NGL hasta la corteza visual
primaria no lo consiguen", dice Movshon. La prdida ocurre porque las conexiones entre
las clulas presentes en el NGL y las clulas presentes en las columnas de dominancia
del ojo correspondiente, no pueden desarrollarse o ser conservadas.



Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas
que se mueven

Los extraos sntomas de
la ceguera al movimiento

Un sitio muy
importante en la va
del movimiento del
cerebro

Integrando la informacin
acerca del movimiento
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Cmo vemos las cosas que se mueven:
Un sitio muy importante en la va del
movimiento del cerebro




Actualmente, los investigadores han podido trazar la va de conexiones
neuronales que constituyen la va del movimiento y probar las
respuestas de las clulas en diferentes etapas a lo largo de esta va.
Empezando en la retina, las grandes clulas ganglionares, llamadas
neuronas magnocelulares, o clulas M, son puestas en marcha cuando
parte de la imagen de una mano en movimiento pasa a travs de su
campo receptivo, la pequea rea del campo visual a la cual cada clula
es sensitiva. Los impulsos de las clulas M viajan a lo largo del nervio
ptico hasta una estacin de retransmisin en el tlamo, cerca de la
mitad del cerebro, llamada ncleo geniculado lateral.
Luego, ellas envan seales rpidamente hacia la lmina media de
neuronas en la corteza visual primaria. Ah, al agrupar la entrada de
seales provenientes de muchas clulas M, ciertas neuronas ganan una
nueva propiedad: se hacen sensitivas a la direccin en la cual se est
moviendo la mano a travs de su ventana de visin.
Tales clulas sensibles a la direccin fueron descubiertas por primera
vez en la corteza visual de los mamferos por David Hubel y Torsten
Wiesel, quienes proyectaron el movimiento de barras de luz a travs de
los campos receptivos de las clulas presentes en la corteza visual
primaria de gatos y monos anestesiados. Electrodos colocados muy
cerca de esas clulas, registraron sus respuestas a diferentes lneas en
movimiento, y el patrn de actividad pudo orse como un crepitante
"pop-pop-pop" cuando las seales fueron amplificadas y escuchadas por
un parlante.
La piedra fundamental de la va del movimiento fue descubierta por
Semir Zeki del Colegio Universitario, en Londres, en un rea de la
corteza que est ubicada apenas ms all de las reas visuales
primarias y secundarias (V1 y V2), ms lejos de la parte posterior del
cerebro, un vasto e inexplorado desierto vagamente conocido como la
"corteza de asociacin sensorial".
"Se pensaba que en algn lugar en este revoltijo de asociaciones de la
corteza visual, las formas eran reconocidas y asociadas con informacin
proveniente de otros sentidos", dice John Allman del Instituto
Tecnolgico de California. Pero estudios en el mono lechuza, realizados
por Allman y Jon Kaas (quien est ahora en Vanderbilt) y en los monos
rhesus, realizados por Semir Zeki, revelaron que el rea no era un
revoltijo en absoluto.
En cambio, una buena parte de ella estaba formada por mapas visuales
separados, cada uno de los cuales contiene una representacin distinta
del campo visual. En 1971, Zeki mostr que uno de esos mapas
visuales estaba notablemente especializado. Sin embargo, sus clulas
no respondan al color o a las formas, ms del 90 por ciento de ellas
respondieron al movimiento en una direccin en particular. Los
cientficos americanos normalmente llaman a ese mapa MT (por rea
temporal media), pero Zeki la llam V5. Tambin la llam en forma
abreviada "el rea del movimiento".
"Este sorprendente descubrimiento de este pequeo e importante sitio,
esta pequea regin, en la cual casi todas las clulas son sensibles a la
direccin del movimiento", dice Anthony Movshon de la Universidad de
Nueva York, fue el empuje para que muchos investigadores de la visin
cambiaran su atencin al movimiento. En ninguna otra parte en la
corteza visual haba un rea que pareciera estar tan especializada en
una funcin.
Las clulas de esta rea del movimiento, MT, estn directamente














La imperiosa necesidad
de usar ambos ojos

conectadas a la capa de clulas sensibles a la direccin en el rea visual
primaria, V1. Y las dos reas tienen una arquitectura notablemente
similar. Hubel y Wiesel haban descubierto que V1 est organizada en
una serie de columnas. Las clulas en una columna pueden descargar
slo cuando se les muestran lneas orientadas, por ejemplo, como las
manecillas de un reloj sealando a la una en punto, mientras que las
clulas en la columna siguiente descargan ms fcilmente ante lneas
orientadas a las dos en punto y as continuando a lo largo de toda la
vuelta del reloj.
Sorprendentemente, el MT tiene la misma clase de orientacin que el
sistema V1, pero adems las clulas en sus columnas responden
preferentemente a la direccin del movimiento.
"Cuando uno ve que un rea, como V1 o MT, tiene esta estructura
columnaria tan altamente organizada", dice Wiesel, "uno tiene la
sensacin de que est descubriendo algo fundamental acerca de la
forma en la que las clulas presentes en el rea visual trabajan".





Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas
que se mueven

Los extraos sntomas de
la ceguera al movimiento

Un sitio muy importante en
la va del movimiento del
cerebro

Integrando la
informacin acerca
del movimiento
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Cmo vemos las cosas que se mueven:
Integrando la informacin acerca del
movimiento




En la percepcin del movimiento, como en la determinacin del color, el
cerebro construye una visin del mundo a partir de pedazos de
informacin que pueden ser errneos o ambiguos.
Supongamos que uno pinta una X en un pedazo de papel y luego mueve
ese papel hacia arriba y abajo frente los ojos de alguien. Las clulas
selectivas de la direccin ubicadas en la capa de la va del movimiento
V1cada una de las cuales ve solamente una pequea parte de la
escenarespondern a la orientacin diagonal de cada una de las lneas
haciendo la X pero no registrarn el movimiento de la X como un
conjunto. Cmo se percibe, entonces, el movimiento del conjunto?
Deben existir dos etapas en el anlisis del movimiento en
lacorteza, sugirieron Movshon y Edward Adelson, un becario
postdoctoral en la Universidad de Nueva York por aquel entonces (ahora
es un profesor en el Instituto Tecnolgico de Massachusetts). En un
segundo estadio, ciertas clulas deben integrar las seales con respecto
a la orientacin de las lneas en movimiento y producir una seal global
acerca del movimiento de todo el objeto.
Cuando Movshon present su idea en un congreso anual de
investigadores de la visin en 1981, se le acerc William Newsome,
quien era entonces un becario postdoctoral en el Instituto Nacional de la
Salud. Del encuentro result una animada cena de tres horas y los dos
hombres resolvieron colaborar. Junto a Adelson, buscaran tales clulas
en el rea del movimiento.
Pronto, los investigadores encontraron que un tercio de las clulas del
MT poda, en efecto, indicar la direccin en la cual una mano seala en
el espacio. Ms tarde, el grupo de investigacin de Albright mostr que
las clulas del MT pueden detectar "el movimiento transparente", como
el de una sombra pasando por el suelo.
Luego, Allman y sus colaboradores descubrieron que muchas clulas del
MT son capaces de integrar la informacin del movimiento, que
proviene de una gran franja de la escena. "A pesar de que una clula
del MT puede responder directamente a un solo punto en el campo
visual", dice Allman, "las clulas tienen el conocimiento de qu est
pasando en la regin que las rodea".
Utilizando una pantalla de computadora con una textura de fondo que
se parece vagamente a un bosque frondoso, Allman mostr que algunas
clulas del MT descargan de una manera particularmente furiosa, si el














La imperiosa necesidad
de usar ambos ojos

fondo frondoso se mueve en una direccin opuesta a la de un objeto en
movimiento; el tipo de patrn visual que un leopardo debe ver cuando
est cazando a un antlope a lo largo de una hilera de rboles.
Sin embargo, si el fondo se mueve en la misma direccin en la que el
objeto se est moviendo, la descarga de las clulas se suprime. Las
clulas actan como un detector a gran escala del contraste del
movimiento, realizando exactamente el tipo de operacin que un animal
necesitara para percibir una figura en movimiento a travs del
camuflaje de un bosque.
Si bien las clulas del MT no responden a las formas estticas ni a los
colores, Albright ha encontrado que pueden detectar un objeto en
movimiento mucho ms fcilmente si su forma o color contrastan
fuertemente con el fondo.
"Imagine que est mirando hacia abajo en el vestbulo de la Gran
Estacin Central y que se supone que tiene que encontrar a una mujer
con un vestido rojo", dice Albright. "Hay cientos de personas alrededor
movindose en diferentes direcciones. Sin embargo, no hay ningn
problema en detectar a una mujer que usa un vestido rojo, caminado
por ah. Su sistema visual utiliza el color del vestido para filtrar todo el
ruido irrelevante que hay alrededor de l y concentrarse en el objeto de
inters en movimiento".
Supongamos que los cientficos pudieran grabar las clulas del MT de un
mono de laboratorio mirando a una mujer con vestido rojo, cruzar la
Gran Estacin Central. Ellos podran determinar que una clula, en
particular, descarga cuando la mujer de vestido rojo pasa frente a su
campo receptivo. Pero como podran saber si la descarga de esta
clula del MT especficay no una red de miles de otras clulas en el
cerebro, de la cual esta clula es slo un nudo"hace", en realidad, que
el mono perciba la direccin del movimiento de la mujer? Cmo
podran, siquiera, entrar en la mente del mono y determinar que es lo
que percibe?
Desde los pioneros estudios de Hubel y Wiesel en la corteza visual, la
mayora de los cientficos de la visin han asumido que la percepcin de
la forma, el color, la profundidad y el movimiento corresponden a las
descargas de clulas especializadas en detectar esas caractersticas
visuales.
En una serie espectacular de experimentos llevados a cabo desde
mediados de los 80, Newsome, quien ahora es profesor de
neurobiologa en la Facultad de Medicina, de la Universidad de Stanford,
y sus colegas en Stanford, han estado probando directamente esta
relacin entre la percepcin y la actividad de neuronas especficas.
Utilizan un dispositivo que fue desarrollado en el laboratorio de Movshon
en la Universidad de Nueva York: una tormenta de puntos blancos que
se mueven en un monitor de computadora. Cuando todos los puntos
blancos se estn moviendo aleatoriamente, el monitor parece un
televisor que no tiene sintonizado ningn canal. Sin embargo, los
investigadores pueden aumentar gradualmente el porcentaje de los
puntos que se mueven en la misma direccin. Cuando el 10 por ciento
de los puntos se mueven juntos coherentemente, su movimiento se
hace aparente. Con el 25 por ciento, se hacen inconfundibles.
Movshon haba encontrado que cada vez que un ser humano poda
detectar el movimiento de los puntos de alguna manera, tambin poda
indicar la direccin en la cual los puntos se estaban moviendo. "Esto
significa que la parte de la va visual que transporta la informacin,
utilizada para la deteccin del movimiento, tambin est transportando
una etiqueta que dice qu direccin se ha detectado", dice Movshon.
"Esto es precisamente cmo uno esperara que el MT, con sus columnas
de clulas selectivas a la direccin, codifique un objeto en movimiento".
Luego, Newsome comenz a ensearle a monos rhesus a que le "digan"
que es lo que ven en el monitor de la computadora. Cuando los monos
vean los puntos movindose hacia abajo, por ejemplo, se supona que
deban mover los ojos hacia abajo sealando en el monitor. Las
respuestas correctas eran recompensadas con jugo de frutas. Pronto,
los monos pudieron sealar con los movimientos de los ojos que vean
moverse a los puntos en cualquiera de las seis direcciones alrededor del
reloj. Y luego de mucho entrenamiento, en monitores con menor
porcentaje de puntos en movimiento, los monos fueron capaces de
realizar la operacin casi tan bien como las personas que Movshon
estudiaba.
Todo estaba en orden. Newsome, Movshon y sus colegas estaban listos
para estudiar la relacin entre la percepcin del movimiento de los
monos y la actividad de clulas en las columnas particulares del MT.
"Encontramos, para nuestra sorpresa", dice Newsome, "que la media de
la clula del MT result ser tan sensible a la direccin del movimiento
como lo era el mono". Al moverse ms puntos juntos y al verse
incrementada la capacidad del mono para reconocer su direccin,
tambin aument la descarga de laneurona del MT que reconoca los
puntos.
Si los monos, en realidad, estaban "escuchando" a las clulas en una
sola columna del MT, mientras ellas tomaban la decisin acerca de la
direccin del movimiento de los puntos en el monitor, los investigadores
se preguntaban si la decisin podra ser alterada al estimular una
columna diferente del MT. Entonces, estimularon elctricamente una
columna "ascendente" del MT, mientras los monos miraban en la
pantalla movimientos hacia abajo. Esto cambi radicalmente la
respuesta de los monos sobre lo que estaban viendo.
"Fue una experiencia inolvidable", recuerda Newsome. "Tuvimos lo que
se hizo conocido en el laboratorio como la maravilla, cuando los
efectos de la microestimulacin fueron masivos. El cincuenta por ciento
de los puntos podan estar movindose hacia abajo pero si
estimulbamos una columna ascendente, el mono sealara con sus
ojos hacia arriba".
Las respuestas perceptivas de los monos no parecan guiarse ms por la
direccin de los puntos en el monitor. En cambio, las respuestas
perceptivas de los animales estaban siendo controladas por estmulos
elctricos aplicados, por un investigador, a clulas especficas en el
cerebro.
Estos experimentos, dice Movshon, "cerraron un crculo entre lo que las
clulas estn haciendo y lo que los monos hacen". Allman llama al
descubrimiento "la relacin ms directa que hasta ahora se ha
establecido entre la percepcin visual y el comportamiento de las
neuronas en la corteza visual".
An es posible, sin embargo, que cuando los puntos estn movindose
hacia abajo y los investigadores estimulan una columna "ascendente"
del MT, la estimulacin cambie lo que el mono "decide" sin modificar, en
realidad, lo que "ve".
"Esta es una pregunta clave", dice Newsome. "Ahora sabemos mucho
acerca del primer y ltimo estadio de este proceso. Pero somos
prcticamente ignorantes acerca del proceso de decisin que est en el
medio, el mecanismo que une la entrada sensorial con el motor de
salida apropiado. Cmo se realiza la decisin?
Es una pregunta candente no slo para los investigadores del sistema
visual, sino para toda la neurociencia cognitiva, cree Newsome. La
respuesta proveera de un puente desde los estudios de los sentidos,
donde se ha realizado un avance importante, hasta el estudio, mucho
ms difcil, del pensamiento humano. Despus de mucho tiempo, dice
Newsome, "ahora nos inclinamos a responder esta pregunta".




Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores


El conjunto de vibraciones que nos permite or:
Seales de una clula ciliada


Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de
vibraciones que nos
permite or

Seales de una clula
ciliada

El objetivo: sensibilidad y
velocidad extremas

Las uniones de punta
abren las compuertas
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Un inusual recital de danza fue grabado, recientemente, en el
laboratorio de David Corey en el Hospital General de Massachusetts
(MGH). La estrella de la representacin, amplificada varias veces por un
microscopio de alto poder, era una clula receptora del sonido del odo
de una rana toro, llamada clula ciliada por el distintivo mechn de
microvilli gigantes que se proyectan desde su superficie superior.
La msica iba desde los compases iniciales de la Quinta Sinfona de
Beethoven y de "As habl Zaratustra" de Richard Strauss, hasta David
Byrne y los Beatles.
Mientras la msica suba y bajaba, un amplificador electrnico la
transformaba en las vibraciones de una sonda de vidrio muy pequea,
que estimulaba a la clula ciliada, imitando la estimulacin normal en el
odo. El manojo de "estereocilios" en la parte superior de la clula, se
estremeca ante los tonos agudos de los violines, balancendose entre
los sonidos sordos de los timbales; y se doblaba y retroceda, como un
pequeo rbol durante un huracn, ante los alborotados sonidos del
rock-and-roll.
La danza de los cilios de la clula ciliada juega un papel vital en la
audicin, explica Corey. Actualmente investigador del HHMI en el MGH y
en la Facultad de Medicina de la Universidad de Harvard, Corey era un
estudiante de doctorado en el Instituto Tecnolgico de California cuando
empez a trabajar con James Hudspeth, quien es una autoridad en
clulas ciliadas. Juntos, los dos investigadores han ayudado a descubrir
como los movimientos de los cilios, que se estremecen con las
vibraciones mecnicas de las ondas sonoras, hacen que las clulas
produzcan una serie de seales elctricas breves, que son
transportadas al cerebro como una explosin de informacin acstica.
En los humanos y en otros mamferos, el manojo de clulas ciliadas
est organizado en cuatro largas columnas paralelas, ubicadas sobre
una franja oscura de tejido llamada membrana basilar. Esta membrana,
de un poco ms de una pulgada de longitud, se enrolla en la cclea, una
estructura sea de forma de caracol que tiene el tamao aproximado de
una arveja, que est ubicada en las profundidades del odo interno.
Las ondas acsticas generadas por fuerzas mecnicas, tales como las
generadas por el arco de un instrumento pasando sobre una cuerda, el
agua salpicando sobre una superficie dura o el aire siendo expelido a
travs de la laringe, hacen que el tmpano vibre y, en forma secuencial,
los tres huesecillos en el odo medio. El ltimo de estos tres huesecillos
(el estribo) vibra sobre una capa de tejido flexible ubicada en la base de
la cclea. Esta presin enva ondas que vibran a lo largo de la
membrana basilar, estimulando algunas de sus clulas ciliadas.
Entonces, estas clulas envan un rpido cdigo de seales elctricas
acerca de la frecuencia, intensidad y duracin de un sonido. Los
mensajes viajan a travs de las fibras nerviosas auditivas que corren
desde la base de las clulas ciliadas hasta el centro de la cclea, y
desde ah hasta el cerebro. Luego de que el mensaje se retransmite en
el cerebro varias veces, finalmente alcanza las reas auditivas de la
corteza cerebral, que procesan e interpretan estas seales como una
frase musical, una canilla goteando, una voz humana o cualquiera de
los innumerables sonidos del mundo, que estn a nuestro alrededor en
un momento en particular.




David Corey y James
Hudspeth, quienes jugaron un
papel fundamental en el
descubrimiento de cmo
responden al sonido las
clulas ciliadas del odo,
discuten la transformacin de
las vibraciones en seales
nerviosas, que realizan estas
clulas. En el fondo, una
diapositiva muestra las
clulas ciliadas en el odo
interno.

Foto: Paul Fetters












En la pista de un gen
"ensordecedor"

En la pista de un gen "ensordecedor"




Una exposicin de dos horas
a ruidos fuertes-similares a
los de una banda de rock-es
suficiente para daar los
manojos de cilios de las
clulas ciliadas del odo
interno de un gato. Los
manojos de clulas ciliadas
en mamferos normales,
tienen dos o tres hileras
paralelas de cilios, una ms
alta que la siguiente. Los
cilios altos son los ms
vulnerables al ruido.

Luego de una exposicin al
ruido fuerte, todos los cilios,
en la derecha de esta foto,
han desaparecido o se han
fusionado y se han cado.

Foto: Michael J. Mulroy and
M. Charles Leberman,
Massachusetts Eye and Ear
Infirmary




El ser capaz de or lo que uno
dice est dado muy por sentado.
Es posible para una persona
con audicin normal,
comprender la magnitud de su
ausencia en otra persona?"
pregunta Hannah Merker en su
conmovedor libro "Escuchando".
"El silencio a mi alrededor es
invisible...."
La mayor parte de los 28
millones de sordos o de las
personas con defectos auditivos,
en los Estados Unidos, han
nacido con una audicin normal,
como fue el caso de Merker,
quien ensordeci luego de un
accidente mientras esquiaba
cuando tena unos veinte aos.
Generalmente, las sorderas son
provocadas por la exposicin
excesiva al ruido fuerte, por una
enfermedad o por la vejez. Pero
los factores genticos tambin
son una causa importante de la
prdida de la audicin,
especialmente en nios.
Se estima que 1 de cada 1.000
recin nacidos es totalmente
sordo, mientras que casi 1 de 20
tiene un deterioro significativo
de la audicin. En ms de la
mitad de estos casos, la causa
es gentica.
Sin embargo, la sordera est
asociada a ms de 100
trastornos genticos diferentes.
Dado que no es frecuente
encontrar diferencias obvias
entre las sorderas causadas por
genes diferentes, encontrar los
genes implicados ha resultado
bastante difcil. Los cientficos
no podan utilizar el mtodo
usual y simplemente agrupar las
familias con el mismo trastorno,
y entonces tratar de localizar al
gen culpable. En cambio,
tuvieron que buscar grandes
familias, cuyos miembros tenan
probabilidades de presentar el
mismo defecto gentico. El
nmero de personas disponibles
para tales estudios era
relativamente pequeo.
Un gen causante de un tipo de
"sordera" se descubri en 1995,
siguiendo un rastro que
comenz hace casi tres cuartos
de siglo, cuando los
investigadores advirtieron un
ratn mutante muy peculiar. El
ratn se mantena corriendo,
sacudiendo su cabeza y
tambalendose mientras se
mova. Claramente tena un
problema de equilibrio.
Tambin, era completamente
sordo. Los investigadores lo
denominaron "agitador" por su
particular movimiento, y con su
progenie comenzaron a criar
una colonia, que han mantenido
desde entonces. Pensaban que
algn da sera de utilidad.
Hace muchos aos, un grupo de
cientficos que estudiaban
ratones sordos en el Instituto de
Investigacin Auditiva MRC, en
Nottingham, en Inglaterra,
decidi centrar sus estudios en
un subgrupo de estos mutantes,
"agitador-1". Generaron 1.066
ratones de este tipo, analizaron
sus ADNs, y eventualmente
aislaron un gen, ubicado en el
cromosoma 7 de ratn, para una
protena llamada miosina VIIA.
Esto fue muy afortunado, dado
que la regin del cromosoma 7
de ratn, en la cual se localiz el
gen, es el equivalente de un
pedazo del cromosoma 11
humano, que ha sido
relacionado con el sndrome de
Usher tipo 1B, que es una
sordera gentica. La
coincidencia les dio a los
cientficos la pista de que los dos
trastornos podan estar
relacionados.
Los nios que tienen el
sndrome de Usher nacen
"totalmente sordos", dice David
Corey. Adems, carecen de
sistema vestibular, as que no
tienen sentido del equilibrio.
Comienzan a quedar ciegos
alrededor de los 10 aos de
edad. "Cuando alcanzan los 30
aos, no pueden or, no pueden
ver, y tienen problemas para
caminar; es una enfermedad
terrible", dice Corey. Casi 1 de
70 personas es portadora de
este defecto. Si dos portadores
se casan, sus nios tienen una
posibilidad en cuatro de heredar
la enfermedad.
Al darse cuenta que el gen para
la miosina que aislaron en ratn
poda ser la causa del sndrome
de Usher, los cientficos
britnicos les pidieron a
investigadores que trabajaban
con familias sordas, en Francia y














Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de
vibraciones que nos
permite or

Seales de una clula
ciliada

El objetivo:
sensibilidad y
velocidad extremas

Las uniones de punta
abren las compuertas
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



El conjunto de vibraciones que nos permite or:
El objetivo: sensibilidad y velocidad
extremas




Debido a que el manojo de clulas ciliadas se parece, misteriosamente, a una
pequea antena y a que est localizado en el odo interno, por mucho tiempo,
se ha sospechado que las clulas ciliadas jugaban un papel importante en la
audicin. Esta opinin fue reforzada por las evidencias clnicas de que la
mayora de los defectos auditivos-que afectan a unos 30 millones de
estadounidenses-involucran daos en las clulas ciliadas.
En la cclea humana hay alrededor de 16.000 clulas ciliadas, comparadas con
unos 100 millones de fotorreceptores en laretina del ojo, y ellas son
extremadamente vulnerables. La vida en una sociedad con altos decibeles de
pesados martillos neumticos, subtes chirriadores y msica rock heavy metal,
puede tomar, con ellos, un nmero devastador de vctimas. Pero cualquiera sea
la causa-sobreexposicin a ruidos fuertes, enfermedades, herencia o
envejecimiento-las personas tienden a perder el 40 por ciento de sus clulas
ciliadas cuando alcanzan los 65 aos. Y una vez que estas clulas se han
destruido, no se pueden regenerar.
"Los mecanismos de las clulas ciliadas son fascinantes, el hecho de que
mgicamente podamos or por simplemente presionar un pequeo manojo
de cilios. Adems, las clulas son hermosas. Nunca me canso de mirarlas", dice
David Corey.
David Corey y James Hudspeth, un investigador del HHMI, en la Universidad
Rockefeller, han explorado las microscpicas operaciones internas de las clulas
ciliadas, de manera cada vez ms detallada durante el transcurso de los ltimos
20 aos, obteniendo una comprensin slida acerca de cmo trabajan las
clulas.
Algunas piezas del rompecabezas han sido acomodadas, recientemente, con el
descubrimiento de un mecanismo nico que dota a las clulas ciliadas con dos
de sus propiedades ms distintivas, extrema sensibilidad y extrema velocidad.
Protegidas en las profundidades del crneo, las clulas ciliadas no pueden ser


Cuando este manojo de entre 50
60 cilios, ubicados en el
extremo de una clula ciliada,
vibra en respuesta al sonido, la
clula ciliada (del odo interno de
una rana toro) produce una seal
elctrica. En los lugares de
adhesin de las uniones de punta,
se puede ver que la parte superior
de los cilios ms cortos se une
con los costados de los ms
largos (flecha).

Foto: John Assad, Gordon
Shepherd and David Corey,
Massachusetts General Hospital

Nebraska, que buscaran
mutaciones para la miosina en
el ADN de sus pacientes. Pronto,
ambos grupos de investigacin
encontraron muchos ejemplos
de tales mutaciones.
Desde entonces, el grupo de
David Corey y otros, han
secuenciado el gen de la miosina
VIIA y han encontrado que en el
odo, esta miosina slo es
producida por las clulas
ciliares. Corey piensa que la
protena puede actuar en las
uniones de punta, entre los
cilios adyacentes en cada
manojo de clulas ciliadas.
Ms recientemente,
investigadores europeos han
encontrado otras mutaciones en
el gen de la miosina VIIA, que
slo conduce a la sordera total,
y no a las cegueras. Mientras
tanto, Corey y otros estn
buscando protenas diferentes
que se unan a VIIA, con la
esperanza de descubrir genes
para otros tipos de sorderas y,
eventualmente, nuevas clases
de tratamiento.
estudiadas con facilidad en criaturas vivientes. An cuando son removidas de un
animal de laboratorio, estas clulas mueren rpidamente. Incluso en la
actualidad, Corey reconoce, "un buen experimento sera estudiar tres o cuatro
clulas por alrededor de 15 minutos cada una".
A pesar de que, en la actualidad, tales experimentos son rutinarios en sus
laboratorios, siguen siendo complicados. Las mediciones son muy delicadas y
normalmente son llevadas a cabo sobre una mesa montada sobre patas
amortiguadas con aire, para reducir cualquier vibracin o movimiento externo;
de otra manera, las propias vibraciones del edificio podran ensordecer a la
clula ciliada en segundos.
Hudspeth encontr que una piscina sin usar, construida sobre una base slida
en el stano de la Universidad de California, en San Francisco, donde l
trabajaba previamente, fue el laboratorio perfecto para experimentos con
clulas ciliadas, especialmente despus de que la rellen, para mayor
estabilidad, con 30 camionadas de cemento.
Las clulas ciliadas de ranas toro fueron expuestas al remover el sculo, una
parte del odo interno, y el tejido, del tamao de la cabeza de un alfiler, fue
enganchado al portaobjeto de un microscopio. Entonces, trabajando bajo un
microscopio, Hudspeth y Corey, fueron capaces de manipular con un fino tubo
de vidrio, el manojo de cilios de una sola clula ciliada.
Deslizaron el tubo sobre los 50 60 estereocilios del manojo, que estn
ordenados como una tienda indgena en la punta de cada clula ciliada, y
movieron el tubo hacia adelante y hacia atrs, desviando al manojo una
distancia diez mil veces menor que una pulgada. La respuesta de las clulas
ciliadas, fue detectada por un microelectrodo, insertado a travs de la
membrana celular.
Corey y Hudspeth encontraron que el manojo de estereocilios operaba como un
interruptor de luz. Cuando el manojo era empujado en una direccin-desde el
cilio ms corto hasta el ms largo-activaba a la clula; cuando el manojo se
mova en la direccin opuesta, inactivaba a la clula.
Basados en los datos de miles de experimentos, en los cuales menearon el
manojo hacia delante y hacia atrs, los investigadores calcularon que las clulas
ciliadas son tan sensibles que el desviar la punta de un manojo la distancia que
tiene el ancho de un tomo, es suficiente para hacer que las clulas respondan.
Este movimiento infinitesimal, que puede ser causado por un sonido muy bajo,
silencioso al nivel del umbral de la audicin, es equivalente a desplazar la punta
de la Torre Eiffel por slo media pulgada.
Al mismo tiempo, los investigadores pensaron que la respuesta de las clulas
ciliadas tiene que ser asombrosamente rpida. "Para ser capaz de procesar
sonidos al altsimo rango de frecuencia de la audicin humana, las clulas
ciliadas deben ser capaces de encender y apagar la corriente unas 20.000 veces
por segundo. Ellas son capaces de velocidades aun ms asombrosas en los
murcilagos y en las ballenas, quienes pueden distinguir sonidos de frecuencias
tan altas como 200.000 ciclos por segundo", dice Hudspeth.
Los fotorreceptores presentes en el ojo son mucho ms lentos, seala. "El
sistema visual es tan lento que cuando uno mira una pelcula de 24 cuadros por
segundo, la misma parece continua, sin ninguna interrupcin. Si contrastamos
24 cuadros por segundo con 20.000 ciclos por segundo, el sistema auditivo
resulta ser mil veces ms rpido".







Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores


El conjunto de vibraciones que nos permite or:
Las uniones de punta abren las compuertas


Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de
vibraciones que nos
permite or

Seales de una clula
ciliada

El objetivo: sensibilidad y
velocidad extremas

Las uniones de punta
abren las compuertas
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



A diferencia de otros tipos de clulas sensoriales receptoras, las clulas ciliadas no
dependen de una cascada de reacciones qumicas para generar una seal. Las
clulas fotorreceptoraspresentes en el ojo, por ejemplo, requieren de una serie de
interacciones complejas con una protena G y con un segundo mensajero, antes de
que sus canales inicos se cierren y permitan que una seal sea enviada al
cerebro.
Este proceso podra ser mucho ms lento si se tratara de sonidos. Las clulas
ciliadas tienen que poseer un mecanismo que les permita a sus canales inicos
abrirse y cerrarse, ms rpidamente que los de cualquier otra clula sensorial
receptora.
Por lo tanto, las clulas ciliadas usan algo muy parecido a un resorte, que abre sus
canales cuando los cilios se doblan, sin la necesidad de un intercambio qumico que
llevara ms tiempo.
A principios de los aos 80, Corey y Hudspeth teorizaron por primera vez, la
existencia de tal mecanismo de "compuerta resorte". Ellos propusieron que esas
clulas ciliadas tenan uncanal inico previamente desconocido, un canal que era
activado directamente por una fuerza mecnica. Ellos tambin desarrollaron una
teora biofsica para justificar las rpidas respuestas de las clulas ciliadas. Pero su
teora no explicaba nada acerca de dnde estaban los canales ni de qu tipo era el
resorte.
Realizando mediciones cuidadosas, con un electrodo, del campo elctrico alrededor
de los cilios, Hudspeth detect una pequea cada del voltaje existente en las
puntas de los cilios; como si la corriente hubiera estado siendo succionada por un
torbellino diminuto.
Esto lo llev a concluir que los canales a travs de los cuales las partculas
cargadas se mueven en la clula, cambiando su potencial elctrico, estaban
localizados en las puntas de los cilios. Entonces, razon que las compuertas
resortes que abran estos canales, tambin deban estar ubicadas all.
Los resortes fueron observados por primera vez en 1984, en imgenes de
microscopia electrnica tomadas por James Pickles y sus colegas en Inglaterra.
Estos filamentos diminutos, llamados uniones de punta, unen a cada estereocilio
con su vecino ms alto.
Pickles indic que la geometra del manojo de cilios podra causar que el mismo
estire las uniones cuando es desviado en una direccin y las relaje cuando es
movido en la otra direccin. Si estas uniones de punta fueran las hipotticas
compuertas resorte, se explicara todo.
"Esta era una clase completamente nueva de mecanismo, diferente de cualquier
otro mecanismo observado previamente", dice Corey, quien proporcion
convincentes evidencias de que las uniones de punta abren los canales. Al "cortar"
las uniones de punta, con una sustancia qumica, Corey pudo bloquear la respuesta
celular. "En menos de un segundo, cuando las uniones de punta llegaron a ser
inestables, toda la sensibilidad mecnica de la clula se destruy", observ Corey.
Recientemente, l y Hudspeth han investigado independientemente otra propiedad
de clulas ciliadas: su habilidad para adaptarse a ser desviadas.
Cuando un manojo de clulas ciliadas es desviado, en un primer momento, los
canales inicos se abren. Pero si el manojo permanece desviado por una dcima de
segundo, los canales se cierran espontneamente. De acuerdo a las imgenes de
microscopia electrnica y a las evidencias fisiolgicas, parece que los canales se
cierran cuando las uniones de punta se relajan. Esto est relacionado con la
actividad de los lugares de adhesin de las uniones de punta, que pueden moverse
hacia arriba y hacia abajo, a lo largo de los cilios, para afinar la tensin en los
canales. Cuando los puntos de fijacin se mueven hacia abajo, las uniones de
punta se relajan y los canales inicos se cierran.
Los investigadores todava estn tratando de contestar qu es lo que les permite
moverse a los puntos de unin, pero al mismo tiempo sospechan fervorosamente
que la miosina puede estar involucrada. La miosina es la protena que le da a las
clulas musculares la habilidad de contraerse. Ahora, los laboratorios de Hudspeth
y Corey han clonado y secuenciado el gen para cierto tipo de miosina presente en
las clulas ciliadas, y ambos han encontrado que esta miosina se localiza en las
puntas de los estereocilios, cerca de los canales inicos. Un grupo de tales
molculas, presente en cada estereocilio, podra proporcionar la fuerza para mover
el punto de unin hacia arriba o hacia abajo.
Los movimientos leves de los puntos de unin, permiten que la clula ciliada
aplique slo la cantidad correcta de tensin en cada canal, por lo tanto, es


El movimiento de un manojo
de cilios de una clula ciliada
(arriba a la izquierda), abre los
canales inicos...











En la pista de un gen
"ensordecedor"

sumamente sensible. Ellos tambin le permiten a la clula evitar ser sobrecargada
cuando es bombardeada por el sonido.
Un segundo tipo de clulas ciliadas presentes en la cclea,altamente especializada,
de los mamferos, nos permite distinguir los sonidos ms silenciosos. Estas clulas
ciliadas externas, que estn formadas como pequeos hot dogs, son claramente
diferentes de las clulas ciliadas internas.
Las clulas ciliadas externas presentan una habilidad peculiar para acortarse o
alargarse en microsegundos, cuando son estimuladas, haciendo con esto un
flameante y elstico movimiento hacia arriba y hacia abajo, que no se encuentra
en ningn otro tipo de clula. La relacin entre las clulas ciliadas externas e
internas es de 3 a 1. A pesar de esto, las 4.000 clulas ciliadas internas se
conectan con la mayor parte de las fibras del nervio auditivo, que se dirigen al
cerebro, y son claramente las principales transmisoras del sonido.
La funcin precisa de las clulas ciliadas exteriores todava es poco clara. Los
investigadores del sistema auditivo especulan que estas clulas pueden servir
como un mecanismo de amplificacin para incrementar las ondas sonoras de baja
frecuencia, posiblemente, al acelerar el movimiento de lamembrana basilar.
Hudspeth tambin est intrigado por la posibilidad de que las clulas ciliadas
externas puedan ser las responsables de algo que ha desconcertado a los
investigadores por muchos aos: el hecho de que nuestros odos no slo reciben
los sonidos, sino que tambin los emiten.
Cuando se colocan micrfonos sensibles en los odos y se toca un tono, se puede
detectar un eco dbil que resuena nuevamente. Tales emisiones otoacsticas se
consideran normales; de hecho, se piensa que su presencia en los exmenes de
bebs recin nacidos es un indicativo de una audicin saludable. Sin embargo, en
ciertos casos, las emisiones otoacsticas pueden ser espontneas, y tan intensas
que se hacen audibles sin la ayuda de un equipo especial.
"En algunas personas, uno puede verdaderamente orlas. Las ms fuertes que se
han registrado provenan de un perro, en Minnesota, cuyo dueo advirti que el
sonido sala de la oreja del animal y lo llev a un especialista, quien hizo
grabaciones y anlisis", dice Hudspeth.
"Lo que puede estar pasando es que el sistema de amplificacin conducido por los
movimientos de las clulas ciliadas exteriores, est generando una
retroalimentacin, como un sistema de altavoz que se ha sintonizado demasiado
alto", l especula, agregando que tales emisiones otoacsticas han abandonado el
camino correcto debido a ciertas formas poco comunes de tinnitus o zumbido de
odos.
La investigacin de Hudspeth y Corey proporciona un marco detallado de la clula
ciliada, de forma tal que ahora es posible empezar a identificar las protenas
individuales que constituyen las uniones de punta, los canales inicos y los
mecanismos motrices implicados, as como tambin los genes que las producen.
Los funcionamientos defectuosos de esos genes, producen defectos en estas
importantes estructuras, y pueden ser las causas de formas hereditarias de
sordera.
Para ms informacin acerca de James Hudspeth y del estudio de la audicin,
vea 1997 Holiday Lectures.




Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores


Localizando a un ratn por su sonido:
Un mapa cerebral del espacio auditivo


Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn
por su sonido

Un mapa cerebral del
espacio auditivo

La importancia de tener
dos odos

Sonidos de murcilagos y
habla humana
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



En Caltech, a mediados de los 70, Masakazu ("Mark") Konishi comenz a estudiar
el sistema auditivo de las lechuzas comunes, intentando responder una pregunta
que parece simple: por qu tenemos dos odos?
Mientras que la mayora de los sonidos pueden ser distinguidos con un solo odo, la
tarea de identificar de dnde provienen los sonidos en el espacio, requiere de un
proceso complejo llamado fusin biaural; mediante el mismo, el cerebro debe
comparar la informacin recibida de cada odo y, entonces, transformar las
diferencias sutiles en una percepcin unificada en un solo sonido, como por
ejemplo el ladrido de un perro, proveniente de un lugar en particular.
Konishi, zologo y experto en el sistema nervioso de las aves, escogi estudiar
este proceso en lechuzas. La habilidad de identificar de donde provienen los
sonidos, basada slo en seales auditivas, es comn en todas las criaturas que
oyen; pero las lechuzas-en especial las lechuzas comunes-se destacan en esta
tarea. Estas aves presentan habilidades de localizacin de sonidos tan
extraordinarias que son capaces de cazar en una oscuridad total.
En 1977, Konishi y Eric Knudsen, quien actualmente est conduciendo su propia
investigacin sobre lechuzas en la Universidad de Stanford, llevaron a cabo una
serie de experimentos para identificar las redes neuronales presentes en los
cerebros de lechuzas, que podan distinguir los sonidos provenientes de lugares
diferentes.
Utiliz una tcnica iniciada por investigadores de la visin, la cual consiste en
estudiar los cerebros de lechuzas anestesiadas, utilizando finos electrodos. Con los
electrodos ubicados en su lugar, un parlante controlado por control remoto, era
movido por diferentes lugares alrededor de la cabeza de la lechuza, a lo largo de
una esfera imaginaria. Al mover el parlante, imitando los sonidos que la lechuza
oira en la naturaleza, los investigadores grabaron las descargas de las neuronas
cercanas a los electrodos.
Durante el transcurso de varios meses, Konishi y Knudsen fueron capaces de
identificar un rea, ubicada en el cerebro medio de las aves, que contiene clulas
llamadas neuronas especficas del espacio-cerca de 10.000 en total-las cuales slo
descargaban cuando los sonidos se presentaban en un lugar en particular.
Asombrosamente, las clulas estaban organizadas en un orden topogrfico preciso,
similar al de los mapas de las clulas presentes en la corteza visual del cerebro.
Los grupos de neuronas especficas del espacio, correspondientes a las coordinadas
verticales y horizontales precisas del parlante, descargaban cuando un tono sonaba
en esa ubicacin.
"Sin prestar atencin al nivel o al contenido del sonido, estas clulas siempre
respondan a los sonidos originados en un mismo lugar en el espacio. Cada grupo
de clulas a lo largo del circuito, era sensible al sonido proveniente de un lugar
diferente en el espacio, as que cuando el sonido se mova, el patrn de descarga
cambiaba a lo largo del mapa de las clulas", recuerda Knudsen.
El descubrimiento de clulas cerebrales auditivas, que podan identificar la
ubicacin de los sonidos en el espacio, produjo un nuevo misterio rpidamente. "El
cristalino del ojo proyecta un espacio visual sobre los receptores de la retina, una
lmina de dos dimensiones, y las fibras del nervio ptico proyectan las mismas
relaciones espaciales en el cerebro", dice Konishi. "Pero en el sistema auditivo, slo
se mapea la frecuencia de las ondas de los sonidos sobre la capa receptora, y las
fibras nerviosas auditivas proyectan este mapa de frecuencia en el cerebro. Cmo
hace el cerebro para crear un mapa del espacio auditivo, basado slo en seales de
frecuencias?"
Konishi cree que la respuesta puede revelar cmo el cerebro y el sistema auditivo
procesan a los sonidos.



En la oscuridad total, una
lechuza comn se abalanza
sobre un ratn.

Foto: Masakau Konishi,
California Institute of
Technology














Msica o slo chasquidos
sin significado?


Qu est escuchando esta persona,
msica o slo chasquidos sin
significado?




Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn
por su sonido

Un mapa cerebral del
espacio auditivo

La importancia de
tener dos odos

Sonidos de murcilagos y
habla humana
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Localizando a un ratn por su sonido:
La importancia de tener dos odos




A medida que una corriente rpida de impulsos llega desde lasclulas
ciliadas, presentes en el odo, al sistema auditivo, este filtra unos pocos
aspectos sencillos y discretos de los sonidos complejos. Entonces, la
informacin sobre la agudeza o gravedad de un sonido, sobre su
intensidad y sobre su frecuencia, es conducida por vas nerviosas
separadas a centros de procesamiento de orden superior en el cerebro,
donde millones de neuronas auditivas pueden transformar los datos,
an no procesados, en un patrn de sonido reconocible.
Las mismas clulas ciliadas contribuyen a este proceso de filtracin,
respondiendo a frecuencias diferentes, en ubicaciones diferentes a lo
largo de la membrana basilar. Las clulas que estn en el fondo de la
membrana responden ms rpidamente cuando detectan ondas de
sonido de alta frecuencia, mientras que las que estn en la parte
superior, son ms sensibles a sonidos de baja frecuencia.
David Corey compara la disposicin con las cuerdas de un piano de
cola, con las notas agudas en la base de la cclea, donde la membrana
basilar es estrecha y rgida, y con las notas graves en la punta, donde
la membrana es ms ancha y flexible.
Las clulas ciliadas tambin transmiten informacin bsica acerca de la
intensidad y de la duracin de los sonidos. Mientras ms fuerte es un
sonido, en cualquier frecuencia en particular, las clulas ciliares se
sintonizan ms vigorosamente para responder a esa frecuencia,
mientras que su patrn de sealizacin proporciona informacin acerca
de la duracin y del ritmo del sonido.
Konishi formul la hiptesis de que tal informacin sobre la duracin y
la intensidad, era esencial para la localizacin del sonido. As que coloc


Dan Feldman, un becario
predoctoral del HHMI, en el
laboratorio de Eric Knudsen,
lleva guantes protectores
mientras prepara a una
lechuza para un experimento
que registrar los
movimientos rotatorios de la
cabeza de la lechuza, en
respuesta a los sonidos.

Despus de usar lentes de


No es tan difcil adivinar la respuesta, si se usa la tcnica nueva de
fMRI para comparar los niveles de actividad, en varias partes del
cerebro de una persona.
Una actividad muy moderada (reas del azul al rojo) se registrada en
ciertas regiones del cerebro de un voluntario, cuando est escuchando
una serie de chasquidos agudos pero sin sentido (vea el recuadro
blanco a la izquierda de la primera foto). Para estas pruebas, la
cabeza del voluntario se coloc adentro de un imn de fMRI, en el
Hospital General de Massachusetts.
Cuando escuch una msica instrumental, la misma regin del cerebro
del hombre lleg a ser mucho ms activa (reas del anaranjado al
amarillo), de acuerdo a lo que se muestra en el recuadro blanco en la
izquierda de la segunda foto. Pero adems, otras cuantas reas
nuevas del cerebro se activaron (vea el cuadrado blanco en la derecha
de la segunda foto). Este aumento en la actividad, reflej el significado
ms rico de los sonidos.
micrfonos en las orejas de lechuzas para medir con precisin lo que
oan, mientras un parlante porttil giraba alrededor de sus cabezas.
Entonces, registr las diferencias en duracin e intensidad de los
sonidos que estaban llegando a cada una de las orejas de una lechuza.
Las diferencias eran extremadamente pequeas. Un sonido que se
origina en el extremo izquierdo del animal, llegar a la oreja izquierda
casi 200 microsegundos (millonsima de segundo) antes de llegar a la
oreja derecha. En humanos, cuyas habilidades de localizacin del
sonido son agudas, pero no estn a la par de las de las lechuzas, la
diferencia entre el tiempo de llegada de un sonido similar entre cada
odo es casi tres veces mayor.
Cuando el origen de un sonido era movido hacia el centro de la cabeza
de la lechuza, estas diferencias de duracin disminuan, observ
Konishi. Las diferencias en la intensidad de los sonidos que entran por
los dos odos, ocurran cuando el parlante se mova hacia arriba y hacia
abajo, fundamentalmente porque las orejas de las lechuzas son
asimtricas; la oreja izquierda est ms alta que el nivel de los ojos y
apunta hacia abajo, mientras que la oreja derecha est ms baja que el
nivel de los ojos y apunta hacia arriba.
Basado en sus hallazgos, Konishi envi seales, de distintos volmenes
y separadas por varios intervalos de tiempo, por los diminutos
auriculares que estaban insertados en los canales del odo de la
lechuza. Entonces, observ cmo respondan los animales.
Debido a que los ojos de las lechuzas estn fijos en sus cavidades y no
pueden girar, los animales giran rpidamente en la direccin de un
sonido, realizando un movimiento caracterstico. Al monitorear
electrnicamente estos movimientos giratorios de la cabeza, Konishi y
sus ayudantes, mostraron que las lechuzas giran sus cabezas hacia una
ubicacin precisa en el espacio, que corresponde a las diferencias de
duracin e intensidad de las seales. Esto sugiri que las lechuzas
fusionan los dos sonidos que reciben a travs de sus dos odos, en una
representacin de una sola fuente; en este caso, de un origen
fantasma.
"Cuando el sonido de un odo preceda al del otro odo, la cabeza giraba
en la direccin del odo que llevaba la delantera. Cuanto ms
demorbamos en aplicar el sonido al segundo odo, ms giraba la
cabeza", recuerda Konishi.
Luego, Konishi prob el mismo experimento en lechuzas anestesiadas,
para aprender cmo sus cerebros llevan a cabo la fusin biaural. Unos
aos atrs, Konishi y Knudsen haban identificado a las neuronas
especficas del espacio, presentes en el rea auditiva del mesencfalo
de la lechuza, que slo descargan en respuesta a sonidos que
provienen de reas especficas en el espacio. Actualmente, Konishi y
sus asociados encontraron que estas neuronas especficas del espacio
reaccionan a combinaciones de seales especficas, que corresponden a
la direccin exacta en la que el animal gir su cabeza cuando se
hicieron sonar los sonidos de fantasmas . "Cada neurona estaba
acomodada para una cierta combinacin de duracin e intensidad
diferentes", recuerda Konishi.
Konishi, entonces, decidi trazar las vas de las neuronas que llevan, al
mesencfalo de la lechuza, una informacin cada vez ms refinada
acerca de la duracin y de la intensidad de los sonidos. Tal informacin
primero se procesa en los ncleos de la cclea, dos manojos de
neuronas que se proyectan desde el odo interno. Trabajando con Terry
Takahashi, quien se encuentra actualmente en la Universidad de
Oregon, Konishi mostr que uno de los ncleos, presente en esta
primera estacin de paso, slo seala la duracin de cada banda de
frecuencia, mientras que el otro registra la intensidad. Luego, las
seales son transmitidas a dos estaciones de procesamiento de orden
superior, antes de alcanzar a las neuronas especficas del espacio,
presentes en el mesencfalo de la lechuza.
Otro experimento mostr, de manera definitiva, que la duracin y la
intensidad de los sonidos se procesan por vas separadas. Cuando los
investigadores inyectaron una cantidad diminuta de anestesia local en
uno de los ncleos de la cclea (el ncleo magnocelular), las neuronas
especficas del espacio superiores, dejaron de responder a las
diferencias en la duracin, aunque su respuesta a las diferencias en la
intensidad fue igual. Lo opuesto ocurri cuando se bloquearon las
neuronas que llevaban informacin sobre la intensidad.
"Pienso que tratamos con los principios bsicos acerca del modo en que
se procesa y analiza un estmulo auditivo en el cerebro. Las diferentes
caractersticas se procesan a lo largo de vas paralelas, casi
prismas durante unos pocos
meses, esta lechuza comenz
a errar los objetivos
auditivos, debido a que el
sistema de localizacin del
sonido del cerebro trataba de
armonizarse con el sistema
visual, que reciba seales
errneas.

Fotos: Kay Chernush











Msica o slo chasquidos
sin significado?

independientes de las estaciones superiores, que crean cdigos
neuronales, cada vez ms refinados, para el estmulo", dice Konishi.
"Nuestro conocimiento no es completo, pero sabemos mucho. Tenemos
mucha suerte".
Konishi ha sido capaz de formular los principios mecnicos del proceso
de localizacin del sonido de la lechuza, como una secuencia paso a
paso. Ha colaborado con cientficos en computacin, en Caltech, para
desarrollar un "chip de lechuza" que utilice la velocidad y la precisin de
las redes neuronales de la lechuza, para poder ser usado en
computadoras.
En la Universidad de Stanford, Eric Knudsen ha estado realizando
experimentos en lechuzas, equipada con lentes de primas, para
determinar si las distorsiones en su visin afectan la habilidad de ubicar
el sonido. A pesar de la audicin excepcionalmente aguda de las
lechuzas, l ha encontrado que stas confan an ms en su visin.
Cuando ellas usan los prismas que distorsionan la visin, su habilidad
de cazar se deteriora en un periodo de semanas, ya que su sistema
auditivo trata de adaptarse al desplazamiento ptico de los prismas.
"El sistema visual tiene el control principal y bsicamente dicta cmo el
cerebro interpretar las seales de localizacin auditiva", dice Knudsen.
Knudsen tambin est examinando cierta red neuronal, presente en los
cerebros de animales, donde cree que convergen las seales
provenientes del sistema auditivo y del sistema visual. "Esta red hace
posible que las lechuzas puedan dirigir los ojos y la atencin a un
sonido, una vez que es odo", explica Knudsen. Su investigacin forma
parte de una nueva corriente de estudios que no slo se centra en las
vas sensoriales individuales, sino que tambin estudia cmo el cerebro
combina la informacin que recibe de muchas otras fuentes.





Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn
por su sonido

Un mapa cerebral del
espacio auditivo

La importancia de tener
dos odos

Sonidos de
murcilagos y habla
humana
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Localizando a un ratn por su sonido:
Sonidos de murcilagos y habla humana




Quizs el logro ms importante en el procesamiento del sonido es la
habilidad de entender el habla. Dado que esto es un rasgo
caractersticamente humano, parecera difcil de estudiar en animales. A
pesar de esto, un investigador en la Universidad Washington, en Saint
Louis, cree que puede ser estudiado, trabajando con murcilagos.
Los murcilagos navegan y localizan a sus presas por ecolocalizacin,
una forma de sonar que utilizan para emitir sus propias seales y,
luego, analizar los sonidos reflejados. Nobuo Suga, quien ha pasado
casi 20 aos investigando los mecanismos neuronales utilizados por los
murcilagos para procesar las seales reflejadas, est convencido de
que tal investigacin puede ayudar a la comprensin del habla humana.
Cuando Suga disminuy las grabaciones de alta frecuencia, sonidos de
duracin corta que los murcilagos pueden or, encontr que sus
componentes acsticos eran sorprendentemente semejantes a los
sonidos de comunicacin entre mamferos, inclusive parecidos al habla
humana. Existan algunas frecuencias constantes y ruidos explosivos,
no diferentes de los sonidos de vocales y consonantes, as como
tambin componentes de frecuencias moduladas, que eran similares a
aquellos presentes en combinaciones de fonemas tales como "pap".
Adems, Suga demostr que cada uno de estos elementos acsticos se
procesan por una va distinta de neuronas superiores. Esas neuronas,
entonces, combinan y refinan los aspectos diferentes del patrn del
sonar, de la misma manera que las neuronas especficas de la
orientacin espacial, combinan la duracin y la intensidad de las
entradas de las seales de los sonidos.
Suga tambin identific mapas de neuronas en la cortezaauditiva de los
murcilagos, que registran pequeas variaciones en cada uno de esos








componentes del sonido. El cerebro de los murcilagos utiliza tales
mapas neuronales para registrar los cambios a su alrededor. Los
humanos podran usar mapas semejantes para procesar los patrones
acsticos bsicos del habla, aunque la misma requiere mecanismos
adicionales superiores, indica Suga.
"La habilidad de reconocer las variaciones en el sonido, es lo que
permite que nos podamos entender unos con otros. No existen dos
personas que pronuncien las vocales y las consonantes de,
exactamente, la misma manera; pero somos capaces de reconocer las
similitudes", dice Suga. Cree que los mapas neuronales pueden jugar
un papel importante en el reconocimiento de la voz de los humanos, la
habilidad de reconocer quin habla y tambin qu se est diciendo.





Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato

El vvido mundo de
los olores

Encontrando los receptores
odorferos

El modo en que las ratas,
los ratones y,
probablemente, los
humanos reconocen los
olores
La memoria de los olores
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



El misterio del olfato:
El vvido mundo de los olores




Stephen D., un estudiante de medicina de 22 aos, luego de que una
noche tom una mezcla de drogas que alteran la mente, so que se
haba transformado en un perro y que estaba rodeado por olores
extremadamente ricos. El sueo pareci continuar cuando se despert;
repentinamente, su mundo se haba llenado de olores acres.
Mientras iba al hospital esa maana, "Ola como un perro. Y oliendo de
esa manera, reconoc a los veinte pacientes que estaban ah, antes de
verlos", le cont ms tarde al neurlogo Oliver Sacks.
"Cada uno tiene su propio olor particular", le dijo, "mucho ms vvido y
evocativo que cualquier expresin de su cara". El tambin poda
reconocer las calles y los negocios locales por su olor. Algunos olores le
brindaban placer y otros le disgustaban, pero todos eran tan
penetrantes que le resultaba muy difcil pensar en cualquier otra cosa.
Los extraos sntomas desaparecieron luego de unas pocas semanas.
Stephen D. estaba enormemente aliviado de volver a ser normal, pero
"tambin sinti una tremenda prdida", inform Sacks en su libro "El
hombre que confundi a su mujer por un sombrero y otros cuentos
clnicos". Aos ms tarde, convertido en un exitoso mdico, Stephen D.
todava recordaba "ese mundo oloroso-tan vvido, tan real! Era como
una visita a otro mundo, un mundo de percepcin pura, rica, viva,
autosuficiente y llena...Ahora me doy cuenta a lo que hemos
renunciado siendo civilizados y humanos".
El ser civilizados y humanos significa, por un lado, que nuestras vidas
no estn guiadas por nuestros olores. El comportamiento social de la
mayora de los animales est controlado por los olores y otras seales
qumicas. Los perros y los ratones dependen de los olores para localizar
su comida, para reconocer caminos y territorios, para identificar
parientes, para encontrar una compaera receptiva. Los insectos
sociales, tales como las hormigas, envan y reciben intrincadas seales
qumicas que les indican, con precisin, hacia dnde dirigirse y cmo
comportarse durante todos los momentos del da.
Pero los humanos "ven" al mundo fundamentalmente por medio de los
ojos y de los odos. No le prestamos atencin al sentido del olor, y a
menudo suprimimos la consciencia sobre lo que nos dice la nariz. A
muchos de nosotros nos han enseado que hay algo vergonzoso acerca
de los olores.
No obstante, las madres pueden reconocer a sus bebs por el olor, y
los recin nacidos reconocen a sus madres de la misma manera. Los
olores que nos rodean afectan nuestra comodidad, a lo largo de
nuestras vidas.
Los olores conservan, tambin, un poder extrao para afectarnos. Una
bocanada de tabaco de una pipa, un determinado perfume o una
fragancia olvidada por mucho tiempo, pueden evocar instantneamente

escenas y emociones del pasado. Muchos escritores y artistas se han
maravillado ante la calidad persistente de tales memorias.
En "En busca del tiempo perdido", el novelista francs Marcel Proust
describi lo que le aconteci despus de beber una cucharada de t, en
el que haba remojado un pedazo de magdalena, que es un tipo de
bizcocho: "apenas haba tocado mi paladar el tibio lquido mezclado con
las migas, un estremecimiento recorri todo mi cuerpo y me detuve,
atento al extraordinario fenmeno que me estaba sucediendo", escribi.
"Un exquisito placer haba invadido mis sentidos...sin sugerir su
origen..."
"Repentinamente el recuerdo se revel a s mismo. El sabor era el de
un pequeo pedazo de magdalena, que en las maanas de
domingo...sola darme mi ta Leona, sumergindolo primero en su
propia taza de t....Inmediatamente la antigua casa gris sobre la calle,
donde estaba su habitacin, se elev como un decorado...y el pueblo
entero, con su gente y sus casas, sus jardines, su iglesia y sus
alrededores, fue tomando forma y solidez, cobr vida desde mi taza de
t".
El slo ver la magdalena no haba devuelto estas memorias, not
Proust. Tuvo que probarla y olerla. "Cuando nada ms subsiste del
pasado," escribi, "despus que la gente ha muerto, despus que las
cosas se han roto y desparramado...el perfume y el sabor de las cosas
permanecen en equilibrio mucho tiempo, como almas...resistiendo
tenazmente, en pequeas y casi impalpables gotas de su esencia, el
inmenso edificio de la memoria".
Proust se refera tanto al sabor como al olor; y haca bien en hacerlo,
porque la mayor parte del sabor de los alimentos proviene de su
aroma, que va flotando hacia arriba por las fosas nasales hasta
alcanzar las clulas presentes en la nariz, y tambin llega a estas
clulas, a travs de un corredor que se encuentra en la parte trasera de
la boca.
Nuestros botones gustativos slo nos proporcionan cuatro sensaciones
claras: dulce, salado, agrio y amargo. Los otros sabores provienen del
olfato, y cuando la nariz es bloqueada por un resfriado, la mayora de
los alimentos parecen suaves o inspidos.
Tanto el olor como el sabor requieren que incorporemos-inhalando o
tragando-las substancias qumicas que realmente se unen a los
receptores presentes en nuestras clulas sensoriales. En etapas
tempranas en la evolucin, los dos sentidos tuvieron el mismo
precursor, un sentido qumico comn, que le posibilit a las bacterias y
a otro tipo de organismos unicelulares, localizar los alimentos o estar
prevenidos de substancias perjudiciales.
Cmo percibimos tales substancias qumicas como si fueran olores es
un misterio que, hasta hace poco, derrotaba a la mayora de las
tentativas para resolverlo. Estudios anatmicos mostraron que las
seales de las clulas olfatorias presentes en la nariz, alcanzan el rea
olfatoria de la corteza despus de slo un nico relevo en el bulbo
olfatorio. La corteza olfatoria, en cambio, se conecta directamente con
una estructura fundamental llamada hipotlamo, que controla la
conducta sexual y maternal.
Cuando los cientficos trataron de explorar los detalles de este sistema,
sin embargo, se golpearon con una pared en blanco. Ninguno de los
mtodos, que haban probado ser fructferos en el estudio de la visin,
pareca funcionar.
Para empeorar las cosas, era muy poco lo que se saba acerca de las
substancias a las cuales el sistema olfatorio responde. Se dice que el
humano promedio puede reconocer hasta 10.000 olores por separado.
Estamos rodeados por molculas odorferas que proceden de los
rboles, las flores, la tierra, los animales, el alimento, la actividad
industrial, la descomposicin bacteriana, otros humanos. No obstante,
cuando queremos describir estos innumerables olores, a menudo
recurrimos a las analogas crudas: algo huele como una rosa, como el
sudor o como el amonaco.
Nuestra cultura coloca al olfato en tal bajo valor que nunca hemos
desarrollado un vocabulario apropiado para describirlo. En "Una historia
natural de los sentidos", la poeta Diane Ackerman nota que es casi
imposible explicar cmo huele algo, a alguien que no lo ha olido.
Existen los nombres para toda una gama de matices de colores,
escribe. Pero ninguno para los tonos y los tintes de un olor.
Los olores tampoco pueden ser medidos usando la clase de escala lineal
que los cientficos solan usar para medir la longitud de onda de la luz o
la frecuencia de sonidos.
"Sera lindo si un olor correspondiera a una longitud de onda corta y
otro a una longitud de onda larga, tal como una rosa versus un zorrino,
y si uno pudiera colocar a cada olor en esta escala lineal", dice Randall
Reed, un investigador del HHMI en la Facultad de Medicina de la
Universidad Johns Hopkins, quien ha estado interesado en el olfato por
mucho tiempo. "Pero no existe una la escala del olor", dado que las
molculas odorferas varan extensamente en su composicin qumica y
en su estructura tridimensional.
Para averiguar cmo estas molculas odorferas diversas, provocan
nuestra percepcin, los investigadores tenan que examinar a las
clulas olfatorias e identificar las protenas de los receptores que, en
realidad, se unen con las sustancias odorferas.



Modo en el que las seales de los olores y de los sabores llegan al cerebro.


Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato

El vvido mundo de los
olores


El misterio del olfato:
Encontrando los receptores odorferos




"Pensamos que olemos con la nariz, pero esto es como decir que omos con el
lbulo de la oreja", escribe Gordon Sheperd, profesor de neurociencia, en la
Universidad de Yale. "De hecho, la parte de la nariz que podemos ver desde el
exterior sirve slo para recibir y encauzar el aire que contiene a las molculas
odorferas". Las neuronas que perciben estas molculas, se encuentran en la
profundidad de la cavidad nasal, en una porcin de clulas llamada
el epitelio olfatorio.


Linda Buck (derecha) est

Encontrando los
receptores odorferos

El modo en que las ratas,
los ratones y,
probablemente, los
humanos reconocen los
olores
La memoria de los olores
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal

Encaramado detrs de un tipo de curva cerrada, en el techo de la cavidad nasal,
se encuentra el epitelio olfatorio, que slo mide unos pocos centmetros
cuadrados. Contiene unos 5 millones de neuronas olfatorias, adems de sus
clulas de sostn y de las clulas troncales. En realidad, existen dos de tales
porciones-una en cada lado de la nariz-que se encuentran en una lnea
horizontal, justo debajo del nivel de los ojos.
Cada neurona olfatoria, presente en el epitelio, est cubierta con por lo menos
10 cilios que se proyectan hacia un bao de mucus fino, que se encuentra en la
superficie celular. Los cientficos estaban convencidos de que en algn lugar en
estos cilios, deban haber protenas receptoras que reconocan y unan a las
molculas odorferas, con lo cual estimularan a la clula para enviar las seales
al cerebro.
Las protenas receptoras seran la clave para contestar dos preguntas bsicas
acerca del olfato, explica Richard Axel, un investigador del HHMI, en la
Universidad de Columbia. La primer pregunta es cmo hace el sistema para
responder a miles de molculas de formas y tamaos diferentes, a las que
llamamos sustancias odorferas, "usa un nmero restringido de receptores
variados o un gran nmero de receptores relativamente especficos?". Y la
segunda pregunta, cmo utiliza el cerebro a estas respuestas para distinguir
entre los olores?
La lista de los descubrimientos que cambiaron totalmente el estudio del olfato
resultaron de un nuevo nfasis en la gentica. En vez de ir directamente en
busca de las protenas receptoras, Richard Axel y Linda Buck, que era entonces
una investigadora postdoctoral en el grupo de Axel, y que actualmente es una
investigadora del HHMI, en la Facultad de Medicina de Harvard, buscaron los
genes que contenan las instrucciones para las protenas encontradas slo en el
epitelio olfatorio.
Sus esfuerzos no produjeron nada al principio. "Ahora sabemos por qu nuestros
esquemas iniciales fallaron", dice Axel. "Es porque hay un gran nmero de
receptores odorferos, y cada uno era expresado slo en un nivel muy bajo".
Finalmente, Buck propuso lo que Axel denomina "una maniobra extremadamente
hbil". Ella hizo tres suposiciones que redujeron drsticamente el campo,
permitindole centrar la puntera en un grupo de genes que parece que codifican
para las protenas receptoras odorferas.
Su primera suposicin-basada en pequeos fragmentos de evidencias de varios
laboratorios-era que los receptores odorferos se parecen mucho a
la rodopsina, la protena receptora presentes en las clulas de tipo bastn del
ojo. La rodopsina y, por lo menos otras 40 protenas receptoras, cruzan la
superficie celular siete veces, lo que les da una forma caracterstica, semejante a
la de una serpiente. Tambin funcionan de manera semejante, al interactuar con
protenas G para transmitir las seales al interior de la clula. Debido a que
muchos receptores de este tipo comparten ciertas secuencias de ADN, Buck
dise sondas que reconoceran a estas secuencias, en un grupo de ADN de rata.
A continuacin, ella asumi que los receptores odorferos eran miembros de una
gran familia de protenas relacionadas. Por consiguiente, busc grupos de genes
que tuvieran ciertas similitudes. En tercer lugar, los genes tenan que ser
expresados slo en el epitelio olfatorio de rata.
"Si hubiramos empleado slo uno de estos criterios, habramos tenido que
seleccionar entre miles de otros genes", dice Axel. "Esto nos ahorr varios aos
de una labor montona".
Buck recuerda que "haba tratado tantas cosas y haba estado trabajando tan
arduamente durante aos, sin obtener ningn beneficio. As que cuando,
finalmente, encontr los genes en 1991, no lo poda creer! Ninguno de ellos
haba sido visto antes. Eran todos diferentes, pero todos estaban relacionados
entre s. Eso era muy satisfactorio".
El descubrimiento hizo posible el estudio del sentido del olfato por medio de las
tcnicas de biologa molecular y celular moderna, y la investigacin de cmo el
cerebro distingue entre los olores.
Tambin le permiti a los investigadores "sacar" los genes para protenas
receptoras semejantes en otras especies, al buscar en libreras de ADN de estas
especies. Los receptores odorferos de humanos, ratones, bagres, perros y
salamandras se han identificado de esta manera.
El descubrimiento ms asombroso del equipo fue encontrar que existan tantos
receptores odorferos. Los 100 genes diferentes, que los investigadores
identificaron primero, eran apenas la punta del iceberg. Ahora parece que hay
entre 500 y 1.000 protenas receptoras diferentes, presentes en las neuronas
oliendo una sustancia odorfera
utilizada para el estudio del
sentido del olfato. Ella y Richard
Axel (izquierda) descubrieron,
las que parecen ser, las
protenas odorferas receptoras,
que han sido buscadas por
mucho tiempo.

Foto: Kay Chernush




olfatorias de rata y ratn, y probablemente en neuronas humanas.
"Esos son realmente muchos genes", dice Axel. "Es el 1 por ciento del genoma!
Esto significa que, por lo menos en la rata, 1 de cada 100 genes probablemente
se ocupe de la deteccin de los olores". Este nmero asombroso de genes refleja
la importancia crucial del olfato para los animales.





Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato

El vvido mundo de los
olores

Encontrando los receptores
odorferos

El modo en que las
ratas, los ratones y,
probablemente, los
humanos reconocen
los olores
La memoria de los olores
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



El misterio del olfato:
El modo en que las ratas, los ratones y,
probablemente, los humanos reconocen
los olores




Por grande que el nmero de receptores pueda ser, probablemente sea
ms pequeo que la cantidad de olores que podemos reconocer.
"Muy probablemente, el nmero de sustancias odorferas excede por
lejos al nmero de protenas receptoras, en una proporcin de al menos
10 a 1", dice Axel. "En ese caso, cmo sabe el cerebro lo que la nariz
est oliendo?"
El sistema visual necesita slo tres clases de receptores para distinguir
entre todos los colores que podemos percibir, indica Axel. Todos estos
receptores responden al mismo elemento, la luz. La luz de longitudes de
onda diferentes, hace que las tres clases de receptores reaccionen con
una intensidad diferente, y entonces el cerebro compara las seales de
estos receptores para determinar el color. Pero el sistema olfatorio debe
usar una estrategia diferente al tratar con la amplia variedad de
molculas que producen los olores.
Para resolver esta estrategia, Axel comenz preguntando cuntas clases
de protenas receptoras se producen en una solaneurona olfatoria. "Si
una neurona individual expresa slo un nmero pequeo de receptores,
o un solo receptor, entonces el problema de determinar qu receptores
se han activado, se reduce a determinar qu neuronas han sido
activadas", dice.
l pens que podra avanzar ms rpidamente trabajando con
organismos ms sencillos que las ratas. As que se puso a trabajar en
peces, que responden a menos olores y que probablemente tenan
menos receptores.
Gracias a los estudios con el bagre, cuyos receptores odorferos
resultaron ser muy similares a los de las ratas, Axel y sus asociados,
pronto concluyeron que una neurona olfatoria determinada puede
producir slo uno o unos pocos receptores odorferos. (Buck y sus
colegas han llegado a la misma conclusin a partir de su trabajo con
ratones).
El prximo paso era averiguar cmo estos receptores odorferos-y las
neuronas que los producen-estn distribuidos en la nariz. Adems, con
qu partes del cerebro se conectan estas neuronas?
"Queramos aprender la naturaleza del cdigo olfatorio", dice Axel. "Las
neuronas que responden al jazmn transmiten a una estacin diferente,
presente en el cerebro, que aquellas que responden a la albahaca?" Si
se es el caso, sugiri, el cerebro quizs dependa de la posicin de las
neuronas activadas para definir la calidad de los olores.
Cada neurona olfatoria presente en la nariz tiene una fibra larga,
o axn, que se mete a travs de una apertura diminuta en el hueso que
se encuentra encima de l, la lmina cribosa del etmoides, para hacer
una conexin, o sinapsis, con otras neuronas. Esta sinapsis forma, en
realidad, el bulbo olfatorio, que es una parte del cerebro. El bulbo

olfatorio, una estructura redonda como una perilla, es bastante grande
en animales con un sentido agudo del olfato, pero disminuye su tamao
relativo cuando esta habilidad decrece.
De esta manera, los sabuesos, que pueden seguir el olor del rastro de
una persona por largas distancias y sobre terreno variado, tienen bulbos
olfatorios ms grandes que los de los humanos, aunque los humanos
tienen el doble del tamao total de estos perros.
Los grupos de Axel y Buck encontraron, en el epitelio olfatorio de la
nariz, que las neuronas que producen un determinado receptor
odorfero, no se agrupan; en cambio, estas neuronas se distribuyen al
azar dentro de ciertas regiones extensas delepitelio, llamadas zonas de
expresin, las cuales son simtricas en los dos lados de las cavidades
nasales de los animales.
Sin embargo, una vez que los axones llegan al bulbo olfatorio, se
reordenan de forma tal que aquellos que expresan el mismo receptor
convergen en el mismo lugar en el bulbo olfatorio. El resultado es un
mapa espacial, altamente organizado, de informacin derivada de
diferentes receptores.
"El cerebro dice esencialmente algo como estoy viendo la actividad en
posiciones 1, 15 y 54 del bulbo olfatorio, que corresponden a los
receptores odorferos 1, 15 y 54, por lo tanto eso deber ser jazmn",
sugiere Axel. La mayora de los olores se componen de mezclas de
molculas de sustancias odorferas. Por lo tanto, otros olores seran
identificados por combinaciones diferentes.
Sorprendentemente, el mapa espacial es idntico en los bulbos
olfatorios de todos los ratones que fueron examinados, dice Buck. Como
ella indica, esta informacin proporcion la clave para resolver un
antiguo enigma.



Las distintas zonas del epitelio olfatorio de los ratones se muestran en rojo, azul y amarillo. Un grupo diferente de genes para receptores
odorferos se expresa en cada zona.
Ilustracin: Kerry J. Ressler, Susan L. Sullivan and Linda B. Buck from Cell Vol. 73, May 7, 1993 Cell Press
2002 Instituto Mdico Howard Hughes















Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato

El vvido mundo de los
olores

Encontrando los receptores
odorferos

El modo en que las ratas,
los ratones y,
probablemente, los
humanos reconocen los
olores

La memoria de los
olores
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



El misterio del olfato:
La memoria de los olores




Los cientficos se han preguntado por mucho tiempo cmo logramos
recordar los olores a pesar de que cada neurona olfatoria, presente en
el epitelio, slo sobrevive aproximadamente 60 das, siendo
reemplazada por una clula nueva. En la mayor parte del cuerpo, las
neuronas mueren sin ningn sucesor. Pero a medida que las neuronas
olfatorias mueren, una capa de clulas troncales ubicadas debajo de
ellas, generan constantemente nuevas neuronas olfatorias para
mantener un suministro constante.
"El misterio era, cmo logramos recordar los olores cuando estas
neuronas se estn reciclando constantemente y el nuevo lote tiene que
formar sinapsis nuevas?", dice Buck. "Ahora sabemos la respuesta: las
memorias sobreviven porque los axones de las neuronas que expresan
el mismo receptor siempre van al mismo lugar".
Y, entonces, algunas etapas del olfato comienzan a rendirse ante los
investigadores. Pero muchos misterios perduran. Por ejemplo, qu le
sucede a la informacin, acerca de los olores, despus de que ha
conseguido llegar desde el bulbo olfatoriohasta la corteza olfatoria?
Cmo es procesada all? Cmo llega a los centros superiores del
cerebro, en los cuales se vincula la informacin acerca de los olores
con el comportamiento?
Algunos investigadores creen que tales preguntas pueden ser mejor
contestadas estudiando a la salamandra. La cavidad nasal de esta
criatura, de tipo lagartija, es un saco aplastado. "Uno la puede abrir
ms o menos como a un libro" para examinar cmo las neuronas
olfatorias responden a los olores, dice John Kauer, un neurocientfico
en la Facultad de Medicina de Tufts y en el Centro Mdico de Nueva
Inglaterra en Boston, en Massachusetts, quien ha estado trabajando
en el olfato desde mediados de los 70.
Las salamandras harn posible el anlisis del sistema olfatorio
completo, desde los receptores odorferos hasta las clulas presentes
en el bulbo olfatorio, en niveles superiores del cerebro; e incluso el
anlisis de la conducta, piensa Kauer. Su grupo de investigacin ya ha
entrenado a salamandras para cambiar su piel-que es el tipo de
respuesta conductual que se mide en las pruebas de los detectores de
mentira-cuando ellos perciben cierto olor.
Para estudiar el sistema entero de un modo no invasivo, Kauer utiliza
una serie de fotodetectores que registran al mismo tiempo, desde
muchos sitios. Aplica tintes especiales que revelan los cambios de
voltaje en las membranas de las clulas. Luego, enciende una cmara
que proporciona una imagen de la actividad en muchas partes del
sistema.
"Pensamos que esta grabacin ptica nos dar un panorama global de
lo que hacen todos los componentes, cuando operan juntos", dice
Kauer. Espera que "quiz en 10 20 aos en el futuro, seamos
capaces de hacer una descripcin muy cuidadosa de cada paso del
proceso".
Esto sera un progreso asombroso para un sistema sensorial, que
estaba virtualmente inexplorado hace cinco aos. Los descubrimientos
de Axel y Buck han estimulado el estudio del olfato, y ahora los
cientficos se congregan en este campo, resurgido ante la posibilidad
de, finalmente, lograr resolver sus misterios.

< Anterior | Inicio de pagina





Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en
la nariz humana?

Olfateando las
seales sociales y
sexuales

Activadores del
comportamiento innato

Las feromonas y los
mamferos
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Un sentido oculto en la nariz humana:
Olfateando las seales sociales y sexuales




Adems del sentido del olfato, tenemos la habilidad de percibir ciertas seales
qumicas emitidas por personas a nuestro alrededor, sin darnos cuenta? Muchos
otros mamferos utilizan un conjunto separado de clulas receptoras sensoriales,
presentes en la nariz, para recibir informacin social y sexual de los miembros de
su propia especie, y existe la sospecha creciente de que nosotros tambin lo
hacemos.
Una tenue brisa de sustancias qumicas que flotan en el aire, provenientes de un
ratn hembra, por ejemplo, puede incitar a un ratn macho a aparearse
inmediatamente. Ciertos mensajes qumicos de otros machos lo pueden poner
agresivo. Otros mensajes pueden producir cambios en su fisiologa, como as
tambin en la fisiologa de la hembra que responde.
Los efectos de tales mensajes seran mucho menos obvios en humanos. Si
recibimos las seales qumicas de las personas en nuestra cercana, estas seales
deben competir con muchos otros factores que influyen en nuestra conducta. No
obstante, nuestra fisiologa puede ser tan sensible a los mensajes qumicos como
la fisiologa de otros mamferos. Se sabe que ciertos mensajes qumicos,
provenientes de otros ratones, llevan al comienzo de la pubertad a los machos
jvenes, mientras que un conjunto diferente de seales, lleva a ratones hembras
jvenes al estro. De modo similar, hay algunos indicios de que las mujeres pueden
alterar sus ciclos hormonales cuando estn expuestas a seales qumicas de otras
personas.
En los ltimos cinco aos, los cientficos han estado sumamente interesados en
estas seales, como as tambin en el "sistema olfatorio accesorio", que responde
a estas seales en muchos animales. Este sistema comienza con clulas nerviosas
presentes en un par de sacos diminutos con forma de cigarro, llamados rganos
vomeronasales (VNOs, por sus siglas en ingls), que es donde primero se recogen
las seales.
"El VNO (rgano vomeronasal) utiliza un conjunto diferente de maquinaria
molecular y parece ser una estructura mucho ms primitiva que el sistema
olfatorio principal", dice Richard Axel, quien se ha ido interesando en este sistema.
"Parece trabajar de una manera diferente, y nosotros no sabemos cmo".
Los VNOs estn localizados justo detrs de las fosas nasales, en el tabique de la
nariz (ellos toman su nombre del hueso vmer, donde el tabique nasal se
encuentra con el paladar duro). Al menos en roedores, las seales viajan desde el
VNO hasta el bulbo olfatorio accesorio (antes que hasta el bulbo olfatorio
principal) y luego, como lo mostr Sally Winans, de la Universidad de Michigan, en
1970, a partes del cerebro que controlan la reproduccin y la conducta maternal.
"Es una ruta alternativa hacia el cerebro", explica Rochelle Small, quien dirige el
Programa de Sentidos Qumicos, en el Instituto Nacional de la Sordera y Otros
Trastornos de la Comunicacin en Bethesda, en Maryland. Si el sistema olfatorio
accesorio funciona en humanos como lo hace en roedores, evitando a la corteza
cerebral, es probable que no tengamos ninguna consciencia de l en absoluto.

Inicio de pagina | Siguiente >


Los VNOs son sacos angostos,
de slo unos pocos milmetros
de longitud. Se encuentran a
ambos lados del tabique nasal,
bastante lejos del epitelio
olfatorio.

Ilustracin: Eade Creative
Services, Inc./George Eade
illustrator (adapted fromThe
Journal of NIH ResearchVol. 6,
January 1994)









Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en
la nariz humana?

Olfateando las seales
sociales y sexuales

Activadores del
comportamiento
innato

Las feromonas y los
mamferos
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal



Un sentido oculto en la nariz humana:
Activadores del comportamiento innato




Este sistema de sealizacin es particularmente importante para los animales que son sexualmente inexpertos.
Los experimentos llevados a cabo por Michael Meredith, un neurocientfico en la Universidad del Estado de Florida,
en Tallahassee, Charles Wysocki, del Centro de los Sentidos Qumicos de Monell, en Filadelfia, y otros
investigadores, han mostrado que los VNOs juegan un papel clave en la activacin de la conducta sexual, en
hmsteres, ratones y ratas vrgenes.
Ellos descubrieron que hmsteres o ratones machos vrgenes, cuyos rganos vomeronasales son extirpados,
generalmente no aparean con una hembra receptiva, aunque los nervios olfatorios principales no estn daados.
Aparentemente, se necesitan los VNOs para comenzar ciertas pautas de conducta que ya estn programadas en
el cerebro.
La prdida de los VNOs tiene un efecto mucho menos drstico en animales experimentados, dice Wysocki, quien
ha estado estudiando a los VNOs por unos 20 aos. Cuando los ratones machos han comenzado a asociar la
actividad sexual con otros indicios provenientes de las hembras, incluyendo los olores, llegan a ser menos
dependientes de los VNOs. Los machos sexualmente experimentados, cuyos VNOs son extirpados, se aparean
casi tan frecuentemente como los machos que estn intactos.
Los seres humanos tienen VNOs? A comienzos del 1800, L. Jacobson, un mdico dans, detect estructuras
semejantes en la nariz de un paciente, pero asumi que eran rganos no sensoriales. Otros pensaban que aunque
los VNOs existan en embriones humanos, desaparecan durante el desarrollo o permanecan "vestigiales", es
decir, desarrollados imperfectamente.
Recientemente, los investigadores han llegado a una conclusin diferente. Tanto los VNOs como las hendiduras
vomeronasales-aperturas diminutas para el VNO, presentes en el tabique nasal-han sido encontrados en casi
todos los pacientes examinados por Bruce Jafek, un otolaringlogo en la Universidad de Colorado, en Denver y
por David Moran, quien se encuentra actualmente en el Centro del Olfato y el Gusto, en la Universidad de
Pennsylvania, en Filadelfia.
"Esto ha abierto la posibilidad de la existencia de un sistema sensorial nuevo en humanos", dice Rochelle Small.
"Se nos ha dicho frecuentemente que el VNO no existe en los adultos, as que hemos dado un gran paso con tan
slo demostrar que la estructura existe".
Sin embargo, ella advierte que todava no saben si este rgano tiene realmente conexiones al cerebro. "Ahora, la
pregunta es", dice, "cul ser su funcin?"

< Anterior | Inicio de pagina | Siguiente >












Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en
la nariz humana?

Olfateando las seales
sociales y sexuales

Activadores del
comportamiento innato

Las feromonas y los


Un sentido oculto en la nariz humana:
Las feromonas y los mamferos




Exactamente a qu responden los VNOs de roedores o, quizs, de
humanos? Probablemente a las feromonas, que son un tipo de seal
qumica estudiada originalmente en insectos.
La primer feromona que fue identificada (en 1956), era un poderoso
atrayente sexual para las mariposas del gusano de seda. Un equipo de
investigadores alemanes trabaj 20 aos para aislarla. Despus de
extirpar ciertas glndulas de la punta del abdomen de 500.000
mariposas hembras, extrajeron un compuesto curioso. Una cantidad
ms que diminuta de este compuesto, haca que las mariposas macho
golpearan las alas locamente, en una "danza agitada". Este signo claro
de que el macho haba sentido al atrayente, le permiti a los cientficos
purificar la feromona. Paso a paso, removieron las sustancias extraas
y redujeron dramticamente la cantidad de atrayente necesario para









mamferos
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal

provocar la danza agitada.
Cuando, por fin, obtuvieron una feromona qumicamente pura, la
denominaron "bombykol", por la mariposa del gusano de seda,
"Bombyx mori ", de la cual fue extrada. Esta feromona deca, "ven a
m!", desde distancias enormes. "Se ha calculado que si una sola
mariposa hembra liberara de repente todo el bombykol de su saco, en
una sola rociada, tericamente podra atraer a un trilln de machos en
un instante", escribi Lewis Thomas, en "Las vidas de una clula".
A tratar con mamferos, sin embargo, los cientficos se enfrentaron con
un problema totalmente diferente. Comparados con los insectos, cuya
conducta es estereotipada y sumamente previsible, los mamferos son
criaturas independientes, ingobernables y complejas. Su conducta vara
mucho y su significado no siempre es claro.
Lo que necesitan los cientficos es "un ensayo de conducta realmente
especfico, que no deje ninguna duda", explica Alan Singer, del Centro
de los Sentidos Qumicos de Monell. Hace algunos aos, Singer y Foteos
Macrides, de la Fundacin Worcester para Biologa Experimental, en
Massachusetts, encontraron un ensayo que funcionaba con hmsteres,
pero el experimento sera difcil de repetir con mamferos ms grandes.
Funcionaba de la siguiente manera: primero, los investigadores
anestesiaban a un hmster dorado macho y lo colocaban en una jaula.
Luego, dejaban entrar a un hmster macho normal a la misma jaula. El
hmster normal ya sea ignoraba al extrao anestesiado o le morda sus
orejas y lo arrastraba alrededor de la jaula.
Despus, los investigadores repetan el procedimiento con un hmster
macho anestesiado, sobre el cual haban frotado algunas secreciones
vaginales de un hmster hembra. Esta vez, la reaccin del hmster
macho normal fue bastante diferente: en vez de rechazar al macho
anestesiado, el hmster trat de aparearse con l.
Eventualmente, Singer aisl la protena que provocaba esta respuesta
tan definida. "Afrodisina", como la llamaron los investigadores, parece
ser una protena portadora para una molcula ms pequea que est
estrechamente unida a ella, y que puede ser la verdadera feromona. La
substancia parece trabajar a travs del VNO, ya que los hmsteres
machos no responden a ella cuando sus VNOs han sido extirpados.
Muchas otras substancias tienen efectos poderosos en mamferos
inferiores, pero las feromonas involucradas no han sido identificadas
con precisin, y no es claro si ellas activan al VNO o al sistema olfatorio
principal, o a ambos.
Los humanos son los mamferos "ms difciles de todos" con quienes
trabajar, dice Singer. No obstante, algunos estudios sugieren que los
humanos tambin pueden responder a algunas sustancias qumicas de
otras personas. En 1971, Martha McClintock, una investigadora que se
encuentra actualmente en la Universidad de Chicago (ella se
encontraba en ese entonces en la Universidad de Harvard), not que
las mujeres universitarias que vivan en el mismo dormitorio y que
pasaban mucho tiempo juntas, iban desarrollando, gradualmente, ciclos
menstruales ms cercanos. Aunque los ciclos de las mujeres estaban
dispersos al azar cuando llegaron, despus de un tiempo su duracin se
sincroniz ms.
Actualmente, McClintock est haciendo un nuevo estudio de los ciclos
menstruales de las mujeres, basada en sus hallazgos en un
experimento con ratas. Cuando ella expuso un grupo de ratas hembras-
llammoslas ratas "A"-a "seales qumicas" que flotan en el aire,
tomadas de distintas fases de ciclos de otras ratas, descubri que un
conjunto de seales acortaba significativamente los ciclos de las ratas
A, mientras que otro conjunto los alargaba. Ahora quiere saber si lo
mismo sucede en humanos, es decir, si existen dos feromonas opuestas
que puedan ya sea demorar o adelantar los ciclos de las mujeres. En
este estudio, ella se centra en el momento exacto de la ovulacin, ms
que en la sincronizacin.
El camino cientfico ms directo para la comprensin de las feromonas y
el VNO puede ser, una vez ms, a travs de la gentica. Trabajando
con las neuronas sensoriales de los VNOs de ratas, Catherine Dulac y
Richard Axel, informaron en 1995 que encontraron una familia nueva
de genes, que "probablemente codifican para los receptores de
feromonas en mamferos". Los equipos de Axel y Buck encontraron
tambin una familia semejante en los VNOs de ratones.
Ambos grupos estiman que deben existir entre 50 y 100 genes
distintivos, de esta clase, en las neuronas del VNO. Desde entonces, el
equipo de Buck y el de Catherine Dulac, quien es ahora una
investigadora del HHMI, en Harvard, han encontrado una segunda
familia de receptores de feromonas semejantes, en los VNOs de
mamferos; tambin se supone que stos incluyen alrededor de 100
genes. "Ahora tenemos que emparejar las feromonas y los receptores",
declara Buck.
Una vez que los genes para tales receptores estn identificados en
forma definitiva, debera ser relativamente fcil averiguar si existen
genes equivalentes en los humanos. Entonces, los cientficos podran
determinar, de una vez por todas, si tales genes estn expresados en la
nariz humana. Si lo estn, los receptores podran proporcionar un
nuevo indicio cientfico del interesante misterio de la atraccin entre
hombres y mujeres; alguna evidencia concreta y cuantificable de la
qumica sexual.

< Anterior | Inicio de pagina


Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de
imgenes muestran al
cerebro en accin

Escneres cerebrales
que espan los
sentidos

La nueva generacin de
escneres cerebrales
El progreso contina
Pgina principal



Nuevas tcnicas de procesamiento de imgenes muestran al
cerebro en accin:
Escneres cerebrales que espan los
sentidos




Por siglos, los cientficos han soado con ser capaces de mirar el
cerebro humano mientras realiza varias actividades; por ejemplo,
mientras una persona ve, oye, huele, prueba, o toca algo.
Actualmente, muchas tcnicas de anlisis de imgenes tales como
la PET (tomografa de emisin de positrones) y la ms
reciente, fMRI (imgenes por resonancia magntica funcional), hacen
posible observar a los cerebros humanos en accin.
El escner PET muestra, en la parte izquierda de la foto, las dos reas
del cerebro (rojo y amarillo) que se hacen particularmente activas
cuando los voluntarios leen palabras en una pantalla de vdeo:
la corteza visual primaria y una parte adicional del sistema visual,
ambos en la parte posterior del hemisferio izquierdo.
Otras regiones del cerebro se hacen especialmente activas cuando los
individuos oyen palabras por un auricular, de acuerdo a lo observado
con el escner PET en la derecha de la figura.
Para crear estas imgenes, los investigadores les aplicaron inyecciones
de agua radioactiva a voluntarios y, luego, los colocaron con la cabeza
hacia adelante, en un escner PET con forma de dona. Dado que la
actividad del cerebro implica un aumento en el flujo de sangre, ms
sangre-y ms agua radioactiva-corra por las reas de los cerebros de
voluntarios que eran ms activas, mientras vean o escuchaban
palabras.
Por consiguiente, aument el registro de la radiacin en el escner PET.
Esto les permiti a los cientficos construir imgenes electrnicas de la
actividad del cerebro, a lo largo de cualquier "seccin" deseada de los
cerebros de los individuos. Las imgenes que aparecen arriba, fueron
producidas promediando los resultados de las pruebas realizadas en
nueve voluntarios diferentes.
Mucho entusiasmo rodea a una tcnica nueva, la fMRI, que no necesita
de materiales radioactivos y produce imgenes de una resolucin ms
alta que la PET.
En este sistema, un imn gigantesco rodea la cabeza de un individuo.
Los cambios en la direccin del campo magntico inducen a los tomos
de hidrgeno, presentes en el cerebro, a emitir seales de radio. Estas
seales aumentan cuando el nivel de oxgeno de la sangre sube,


El escner PET muestra, en la
parte izquierda de la foto, las
dos reas del cerebro (rojo y
amarillo) que se hacen
particularmente activas
cuando los voluntarios leen
palabras en una pantalla de
vdeo...

Un voluntario normal se
prepara para un estudio de
fMRI de reconocimientos de
caras...

El cerebro de la voluntaria es
particularmente activo en un
rea de su hemisferio
derecho, llamada girus
(flecha) fusiforme...









indicando qu partes del cerebro son las ms activas.
Gracias a que el mtodo no es invasivo, los investigadores pueden
hacer centenares de estudios en la misma persona y obtener una
informacin muy detallada acerca de la actividad de un cerebro en
particular, como as tambin de su estructura. Ya no necesitan
promediar los resultados de pruebas en individuos diferentes, cuyos
cerebros son tan individuales como huellas dactilares.

Inicio de pagina | Siguiente >

Nuevas combinaciones
de escneres cerebrales


El escner PET muestra, en la parte izquierda de la foto, las dos reas del cerebro (rojo y amarillo) que se hacen particularmente activas
cuando los voluntarios leen palabras en una pantalla de vdeo: la corteza visual primaria y una parte adicional del sistema visual, ambos en la
parte posterior del hemisferio izquierdo.

Un voluntario normal se prepara para un estudio de fMRI de reconocimientos de caras. Ella deber aparear una de las caras en la parte de
abajo del monitor con la cara que est arriba. James Haxby, el jefe de la seccin de imgenes funcionales del cerebro, en el Instituto
Nacional de la Salud Mental en Bethesda, en Maryland, ajusta el espejo que le permitir ver el monitor desde adentro del imn.
Foto: Kay Chernush

El cerebro de la voluntaria es particularmente activo en un rea de su hemisferio derecho, llamada girus (flecha) fusiforme, cuando ella
aparea una de las dos caras ubicadas en la parte de abajo del monitor, con la cara de arriba. Esta "seccin" de su cerebro se ve como si se
estuviera viendo a travs de su cara.





Nuevas combinaciones de escneres cerebrales

Los patrones de la actividad, que
cambian rpidamente, observados
en las seis imgenes de abajo,
reflejan qu pasa en el cerebro de
una mujer que mira una carta en
una pantalla, durante una prueba
en el Laboratorio de
Sistemas EEG, un centro privado
de investigacin, dirigido por Alan
Gevins, en San Francisco.
La tarea de la mujer es decidir si la
carta est localizada en el mismo
lugar que una carta que ha visto
antes.
En la prueba de "carga baja", ella
compara la ubicacin de la carta
nueva con la previa. En la prueba
de "carga alta", ella compara la
ubicacin nueva con tres
ubicaciones previas, y los colores
ms brillantes reflejan un grado
ms alto de activacin cerebral.
Las imgenes se basan en los
datos de 124 electrodos de
grabacin, ubicados en un casco
suave que cubra la cabeza de la
mujer. Los cientficos usaron un
modelo derivado de MRI de su
cabeza, para corregir cualquier
deformacin en la transmisin
elctrica, que pudiera ser causada
por variaciones en el espesor de su
crneo.
Las imgenes resultantes
muestran claramente que varias
reas del cerebro de la mujer se
activan por turnos. Sin embargo,
estas imgenes estn limitadas a
la superficie del cerebro.


Estas imagines generadas por computadoras
recrean las seales elctricas que viajan
rpidamente a travs del cerebro de una voluntaria,
durante una prueba de apareamiento. Una seal
elctrica fuerte (primera imagen) pasa a travs de
la corteza frontal de su hemisferio derecho, 320
milisegundos despus de que una carta nueva ha
aparecido en la pantalla, mientras ella compara la
ubicacin de la carta con las tres ubicaciones que ha
viso antes. Las mismas reas de su cerebro se
activan-pero con menor intensidad-en la segunda
imagen, a medida que compara la ubicacin de una
carta nueva con slo una ubicacin que ella ha visto
previamente.

Slo 140 milisegundos ms tarde, un grupo
diferente de seales elctricas es grabado del
cerebro de la voluntaria y recreado en estas
imgenes. Esta vez, la corteza frontal en su
hemisferio izquierdo est activada, mientras ella
registra la ubicacin de una carta nueva en su
memoria funcional. Estas seales son ms intensas
en la condicin de carga alta que en la de carga
baja.

Luego que la pantalla se pone en blanco, la
voluntaria prueba la memoria nueva. Como
muestran las dos imgenes, esta actividad produce
an otra seal elctrica a lo largo de su hemisferio
derecho. La seal es ms fuerte en la condicin de
carga alta que en la de carga baja, pero en ambos
casos se mantiene hasta que la carta nueva aparece





















































































en la pantalla.






Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de
imgenes muestran al
cerebro en accin

Escneres cerebrales que
espan los sentidos

La nueva generacin
de escneres
cerebrales
El progreso contina
Pgina principal



Nuevas tcnicas de procesamiento de imgenes muestran al cerebro en
accin:
La nueva generacin de escneres cerebrales




Los mensajes de los sentidos viajan tan rpidamente por el cerebro que mquinas
de imgenes tales como los PET y fMRIno pueden seguirles el ritmo.
Para rastrear estos mensajes en tiempo real, actualmente, los cientficos usan
mtodos ms rpidos; tcnicas elctricas de grabacin tales como
la MEG (magnetoencefalografa) o la EEG(electroencefalografa).
Estas tcnicas dependen de grandes series de sensores, o electrodos, que se
colocan inofensivamente en el cuero cabelludo, para registrar las descargas de las
clulas del cerebro casi instantneamente. Luego, estos datos pueden ser
combinados con la informacin anatmica obtenida por los anlisis estructurales
de MRI.
Uno de los primeros experimentos, en el que se utiliz en forma conjunta MRI
estructural con MEG, produjo un mapa de tres dimensiones de las reas del
cerebro, que son activadas al tocar los cinco dedos de una mano (arriba).
Un equipo de investigacin de Universidad de Nueva York, dirigido por Rodolfo
Llinas, encontr que este mapa estaba distorsionado en el cerebro de un paciente
que tena dos dedos pegados desde el nacimiento. Sin embargo, unas pocas
semanas despus de que los dedos del hombre fueron separados por la ciruga,
las partes del cerebro se reorganizaron y el mapa lleg a ser casi normal.
La nueva generacin de tecnologa de anlisis de imgenes usar la MRI funcional
(fMRI), en distintas combinaciones conMEG y EEG, predice John Belliveau,
director de neuroimgenes cognitivas, en el Hospital General de Massachusetts,
en Cambridge.
La MRI funcional muestra la actividad en las profundidades del cerebro, con una
alta resolucin espacial. Sin embargo, es relativamente lenta, ya que se basa en
la respuesta del flujo sanguneo, que toma cerca de 450 milisegundos.
"Si se realiza un experimento de estimulacin visual, entre cuatro y cinco reas
diferentes pueden activarse en ese momento", dice Belliveau. "Sabemos dnde se
encuentra esas reas, pero no sabemos cul se activa primero".
En contraste, la resolucin espacial del EEG es relativamente pobre, pero gracias
a su velocidad, puede revelar la secuencia de los eventos. Su grupo ya ha hecho
algunas grabaciones de EEG dentro del imn de una mquina de fMRI, para
obtener mediciones simultaneas.
Juntas, dichas tcnicas les ofrecern a los cientficos la posibilidad de vislumbrar
cmo se procesa la informacin de los sentidos, en las distintas partes del
cerebro.
Entonces, a partir de los estudios mostrados aqu, los hbridos nuevos podran
comenzar a abordar a las redes neuronales. Ellos podran ayudar a los
investigadores a estudiar cmo intercambian informacin varias partes del
cerebro y-lo ms interesante-cmo la informacin sensorial lleva al pensamiento.

< Anterior | Top of page


Cada una de las reas
identificadas por colores, en esta
imagen del cerebro que es
producto de la combinacin
entre MRI y MEG, responde al
toque de un dedo diferente de la
mano derecha.

En esta versin de alta
tecnologa del EEG, las
posiciones de 124 electrodos de
grabacin (sujetados a un casco
blando), son trazadas
cuidadosamente sobre un
modelo de MRI de la cabeza.











Nuevas combinaciones de
escneres cerebrales


Cada una de las reas identificadas por colores, en esta imagen del cerebro que es producto de la combinacin entre MRI y MEG, responde al
toque de un dedo diferente de la mano derecha."
Imagen: Urs Ribary, Rodolfo Llins et. al. from the Proceedings of The National Academy of Sciences Vol. 90 page 3594, April 1993,
National Academy of Sciences


En esta versin de alta tecnologa del EEG, las posiciones
de 124 electrodos de grabacin (sujetados a un casco
blando), son trazadas cuidadosamente sobre un modelo
de MRI de la cabeza.





Todo est en el cerebro
Descifrando el cdigo de los
colores
Cmo vemos las cosas que se
mueven
El conjunto de vibraciones
que nos permite or
Localizando a un ratn por su
sonido
El misterio del olfato
Un sentido oculto en la nariz
humana?
Nuevas tcnicas de
procesamiento de imgenes
muestran al cerebro en
accin
El progreso contina
Pgina principal




El progreso contina




Poco a poco y con la ayuda de la gentica molecular, se van descubriendo los secretos
de las primeras etapas de la percepcin de imgenes, sonidos, olores y gustos.
Un nuevo descubrimiento: dos genes que codifican para lo que parecen ser protenas
receptoras del gusto, han sido identificados recientemente por el investigador del
HHMI Charles Zuker, quien se encuentra en la Universidad de California, en San
Diego, y Nicholas Ryba, del Instituto Nacional de Investigacin Dental y Craneofacial.
Los investigadores piensan que el receptor TR1, que fue aislado de las papilas
gustativas de ratas y ratones, puede reconocer el sabor dulce (que generalmente
significa que una sustancia es nutritiva), mientras que el receptor TR2 reconoce el
sabor amargo. Ambos receptores parecen estar relacionados en forma lejana con los
receptores para las feromonas.
Pero, cmo las seales provenientes de receptores sensoriales llegan a otras partes
del cerebro? Y, cmo el cerebro interpreta estas seales y responde a ellas? Se ha
progresado mucho ms lentamente en esta rea. Algunos de los resultados ms
interesantes sobre las conexiones cerebrales que llevan a la percepcin, provienen de
estudios del olfatoparticularmente del trabajo de Richard Axel y Linda Buck, quienes









Gusto y olfato

Feromonas controlan el
reconocimiento del sexo en
han resuelto viejos problemas en este campo.
"Uno de los acertijos era: cmo podemos recordar los olores durante largos perodos
de tiempo, si las neuronas olfativas en el epitelio slo sobreviven cerca de 60 das,
tras lo cual son substituidas por clulas nuevas que tienen que formar nuevas
sinapsis?", dice Buck. "Ahora sabemos la respuesta: las memorias sobreviven porque
los axones de las neuronas que expresan el mismo receptor siempre se dirigen al
mismo lugar del cerebro".
Cmo reconocemos los olores
En marzo de 1999, Buck comprob que los mamferos reconocen y procesan los olores
mediante un cdigo que se basa en combinaciones variables de receptores. Ella
compara los receptores olfativos con las letras del alfabeto, que se pueden utilizar una
y otra vez para componer un vocabulario extenso.
En Life Electronics Research Center, en Amagasaki, Japn, Buck y sus colegas
utilizaron 30 odorantes distintos para rociar unas 600 clulas nerviosas olfativas que
se haban tomado de narices de ratones. Un colorante especial dentro de estas clulas
se activa cada vez que un receptor odorfero se estimula. Entonces, en Harvard, los
cientficos analizaron el ARN de las clulas que respondan para identificar la protena
olfativa que era producida. De esta manera, descubrieron qu receptores haban sido
activados, y por medio de qu odorantes. Concluyeron que los mamferos utilizan
distintas combinaciones de receptores para reconocer olores y para distinguir, por
ejemplo, entre los olores de las rosas y de las cabras.
Relacin entre olores y comportamiento
Ese mismo mes, Axel public que haba descubierto los receptores detectores de olor
en la mosca de la fruta,Drosophiladescubrimiento que abrira el camino para
relacionar la percepcin del olor con el comportamiento. Las moscas de la fruta son
objetos de estudio maleables y tienen sofisticados rganos para oler aromas, los que
utilizan para reconocer un gran repertorio de olores. El equipo de Axel identific 11
genes que codifican para receptores odorferos en Drosophila. Axel estima que
pertenecen a una familia de entre 100 y 200 genes, y planea utilizar estos genes para
estudiar cmo los olores especficos influyen en el comportamiento de las moscas.
Si su grupo tiene xito en la identificacin de los receptores que son activados por los
olores que inducen el apareamiento, por ejemplo, los investigadores podran mapear
el circuito nervioso de la respuesta de apareamiento. Esto podra llevar a una forma
simple de prevenir la reproduccin de insectos que comen cosechas. Yendo ms lejos,
Axel espera poder relacionar ciertas conexiones olfativas en los cerebros de las
moscas con tipos especficos de aprendizaje y de memoria.
La nariz ertica
Al explorar el rgano vomeronasal, o OVN, que algunos cientficos ahora llaman "la
nariz ertica", dos equipos de investigadores anunciaron en abril de 1999 que haban
mapeado la forma en que las neuronas sensoriales de los OVN de ratones se conectan
con las reas especficas de los bulbos olfativos accesorios.
Uno de los equipos fue conducido por Peter Mombaerts de la Universidad Rockefeller;
el otro fue conducido por dos investigadores del HHMI, Catherine Dulac, de la
Universidad Harvard, y Richard Axel. Ambos grupos sugieren, pero todava no lo han
demostrado, que las feromonas se unen a receptores especiales en las neuronas
sensoriales en los OVN de ratones. Resaltan que esto es difcil de demostrar, dado que
se han identificado muy pocas feromonas mamferas.
Los seres humanos detectan las feromonas?
La mejor evidencia de que los seres humanos se comunican a travs de feromonas
proviene de Martha McClintock, quien en 1998 termin un estudio en el cual manipul
la sincronizacin de los ciclos menstruales de mujeres. Cada da, durante dos meses,
ella y Kathleen Stern, de la Universidad de Chicago, recogieron paos de algodn de
las axilas de nueve mujeres en distintas fases de sus ciclos ovulatorios, y despus los
frotaron por las narices de otras 20 mujeres, a quienes se les pidi que no se lavaran
las caras durante las siguientes 6 horas. Las mujeres receptoras no conocan la fuente
de los compuestos y slo podan oler el alcohol, que serva como control y como
portador del compuesto.
Las mujeres que haban estado expuestas a los paos de mujeres en fase folicular
(antes de la ovulacin) ovularon antes, acortando sus ciclos menstruales. Sin
embargo, los paos tomados de las mismas donantes durante el momento de la
ovulacin, tenan el efecto opuesto, es decir se retrasaba la ovulacin de las
receptoras y se alargaban sus ciclos menstruales. "Este estudio proporciona la
evidencia definitiva de la existencia de feromonas humanas", dicen los investigadores.
"Ahora se necesitan estudios bien controlados en seres humanos para determinar si
existen otros tipos de feromonas, que podran tener efectos importantes en humanos,
de la misma forma que en otras especies".
Sin embargo, los investigadores todava no saben cmo los seres humanos detectan
las feromonas. Si a diferencia de los OVN de ratones, los OVN de humanos resultan no
ser funcionales, los seres humanos podran, despus de todo, detectar feromonas a
ratones
31 de enero de 2002
Investigadores descubren el
gen humano que podra
producir el receptor del
sabor dulcer
23 de abril de 2001
Investigadores identifican
los genes de mosca
09 de marzo de 2001
Se identificaron los
receptores para el sabor
amargo
17 de marzo de 2000
Drosophila Odorant
Receptors Identified
15 de marzo de 1999

Audicin y equilibrio

Estudios de moscas torpes
han llevado al
descubrimiento de una
molcula importante en el
equilibrio y la audicin
31 de enero de 2002
travs de receptores ordinarios del olor presentes en la nariz.

Inicio de pagina


Actina
Protena que es importante en el mantenimiento de la forma celular. Tambin acta junto con la miosina para producir el movimiento celular.



Ambliopa
Prdida parcial o total de la visin que no se debe a ninguna anormalidad en la retina del ojo.



reas somatosensoriales
reas del cerebro implicadas en sensaciones tales como el dolor, la presin, la temperatura, la posicin de las articulaciones, la sensacin
muscular y el movimiento.



Axn
La principal extensin, semejante a una fibra, de una neurona, por la cual la misma enva la informacin hacia las clulas diana.



Biologa molecular
Ciencia que estudia las estructuras moleculares y los eventos que subyacen a los procesos biolgicos. La biologa molecular est en un
perodo de explosivo desarrollo, principalmente gracias a la tecnologa de ADN recombinante.



Bulbo olfatorio
Estructura del tamao de una arveja, ubicada debajo de la superficie del lbulo frontal del cerebro, que recibe entradas de las neuronas
olfatorias y se proyecta hacia las regiones del cerebro encargadas del sentido del olfato.



Canal inico
Canal presente en la superficie de las membranas celulares que controla el flujo de iones al interior celular. Generalmente son especficos
para ciertos iones como, por ejemplo, sodio y potasio.



Ceguera para los colores
En la mayora de los casos, la inhabilidad para distinguir el rojo del verde o para ver el rojo y el verde, de la misma manera en que lo hace la
mayora de las personas, se debe a una anormalidad en los fotorreceptores rojos y verdes. Cerca del 7 por ciento de los hombres son ciegos
a los colores rojo y verde, contrastando con el 0,4 por ciento de las mujeres.



Clulas ciliadas
Clulas receptoras que se encuentran en el odo interno. Las clulas ciliadas presentan proyecciones semejantes a pelos, cilios, que vibran en
respuesta a los sonidos o a los movimientos de la cabeza. Los movimientos de los cilios llevan a la apertura de canales inicos en las clulas
y a la produccin de seales elctricas breves.



Clula de tipo bastn
Fotorreceptor con forma de bastn que est presente en la retina de los vertebrados y que es el responsable de la visin con luz tenue. Los
bastones, que estn presentes en un nmero mucho mayor que los conos, tienen rodopsina como pigmento fotorreceptor.



Clula de tipo cono
Clulas fotorreceptoras con forma de cono que estn ubicadas en la retina, responsables de la gran agudeza visual y de la visin con luz
brillante o moderada. Los tres tipos de clulas cono, ligeramente llamados azul, verde y rojos, son sensibles a diferentes ondas de luz; su
interaccin forma las bases de la visin en color.



Clula nerviosa
Una clula especializada que transmite informacin a otras clulas nerviosas, a msculos o a clulas glandulares. Es la unidad bsica de
trabajo del cerebro. Tambin llamada "neurona".



Clula olfatoria
Una neurona que percibe a las molculas odorferas. Las clulas olfatorias se encuentran en la parte superior de la nariz, sus superficies
externas tienen clulas ciliadas. A partir de sus superficies inferiores extienden un axn que pasa al bulbo olfatorio.



Cerebro
Parte del prosencfalo de los vertebrados, encargado del procesamiento de los sentidos y de la coordinacin de la actividad. Consiste en dos
mitades casi simtricas, los hemisferios, cuya capa ms externa forma la corteza cerebral.



Cilios
Pequeas proyecciones semejantes a pelos que se extienden desde la superficie de ciertas clulas, por ejemplo, las clulas ciliadas.



Cclea
rgano con forma de caracol y lleno de un fluido, que est presente en el odo interno y que contiene la membrana basilar. Es la responsable
de traducir el movimiento de la membrana basilar en seales nerviosas que llevan la percepcin del sonido.



Corteza
La corteza cerebral es la capa ms externa de los hemisferios cerebrales, responsable de todas las formas de experiencias conscientes.



Corteza cerebral
La capa ms externa de neuronas de los hemisferios del cerebro, frecuentemente se la llama simplemente "la corteza". Es la responsable de
todas las formas de experiencias conscientes, incluyendo la percepcin, la emocin, el pensamiento y la planificacin, como as tambin la
coordinacin de la actividad motora.



Corteza visual primaria
Regin de la corteza cerebral ubicada en la parte de atrs del cerebro, en la cual el NLG transmite la informacin proveniente de los ojos.
Tambin se lo conoce como la "corteza estriada". Desde ah, la informacin se enva hacia reas visuales superiores.



Dominancia ocular
Tendencia de los grupos de clulas nerviosas, en el sistema visual, a responder fundamentalmente a un ojo en vez de al otro.



EEG
Electroencefalografa, grabacin de las ondas cerebrales por medio de electrodos unidos al cuero cabelludo.



Electrodo
Fino conductor aislado, excepto en su extremo, que est ubicado ya sea cerca o dentro de una clula nerviosa. Puede registrar las seales
generadas por la actividad elctrica de las clulas o puede ser usado para estimular la actividad de las clulas.



Epitelio
Lmina de clulas que cubren la superficie de un cuerpo o se alinea en las cavidades.



Estrabismo
Trastorno de la visin, tambin denominado bizquera, implica la incapacidad para fusionar imgenes en los dos ojos. Los nios con
estrabismo inicialmente tienen buena visin con los dos ojos, pero debido a que tienden a favorecer a un solo ojo, frecuentemente pierden la
visin en el otro ojo. La visin se puede recuperar si el estrabismo se corrige antes de los cuatro aos de edad.



Feromona
Sustancia qumica producida por un organismo que indica su presencia a otros miembros de la misma especie. Es de fundamental
importancia en la conducta sexual.



fMRI
Imgenes por resonancia magntica funcional, una nueva metodologa para analizar la actividad cerebral que no requiere materiales
radioactivos y que produce imgenes de una resolucin mayor que la PET. Se basa en la diferencia en la resonancia magntica de ciertos
ncleos atmicos en reas de actividad neuronal.



Fotn
Unidad de luz



Fotorreceptor
Una de las 125 millones de clulas nerviosas presentes en la retina de cada ojo, que emite seales electroqumicas cuando es activada por la
luz de una longitud de onda en particular. Existen dos tipos de clulas fotorreceptoras en los vertebrados: bastones, usados con luz dbil, y
conos, que responden a la luz brillante y a los colores.



Fvea
Depresin en la regin central de la retina de los vertebrados que contiene conos sumamente concentrados. Es la responsable de la gran
agudeza visual.



GMP cclico (GMPc)
Guanosn monofosfato cclico, una molcula que produce en la oscuridad la apertura de canales o poros presentes en la superficie de las
clulas fotorreceptoras; la apertura de estos canales permite que los iones sodio entren a la clula. Cuando la rodopsina de la clula absorbe
luz, la concentracin de GMPc cae y los poros se cierran.



Hemisferios
Las dos mitades casi simtricas en que est dividido el cerebro. En la mayora de las personas, el hemisferio izquierdo est especializado en
el habla, la escritura, el lenguaje y el clculo; el hemisferio derecho est especializado en las habilidades espaciales y en el reconocimiento de
figuras.



Homnculo
Una "personita" imaginaria dentro del cerebro que se pensaba que perciba objetos y eventos y que tomaba decisiones. A veces, la
representacin del cuerpo en la corteza motora o somatosensorial.



Iones
tomos o pequeas molculas que llevan una carga elctrica. El movimiento de los iones a travs de las membranas celulares produce la
sealizacin elctrica en el cerebro.



Librera de ADN
Una coleccin de ADN de un tejido u organismo. Se hace, usualmente, clonando los ADNs en plsmidos bacterianos.



MEG
Magnetoencefalografa, una tcnica para grabar seales elctricas del cerebro, basada en los cambios en los campos magnticos.



Membrana basilar
Membrana presente en la cclea, un rgano del odo interno, que contiene clulas ciliadas que responden a las vibraciones producidas por el
sonido.



Microelectrodo
Un electrodo muy pequeo que se usa para registrar las seales elctricas, frecuentemente de una sola clula nerviosa.



Miosina
Protena que generalmente acta junto con actina para producir el movimiento de las clulas y de las organelas.



MRI
Imgenes por resonancia magntica, una metodologa para analizar el cerebro, que basndose en la diferencia en la resonancia magntica de
ciertos ncleos atmicos, produce mapas detallados de la estructura cerebral, sin utilizar rayos X u otra radiacin.



Neurociencia
Ciencia que estudia el sistema nervioso, incluyendo la visin, audicin, olfato y el control del movimiento y de otros comportamientos.



Neurona
Clula nerviosa, la unidad bsica de trabajo del sistema nervioso.



Neurotransmisor
Sustancia qumica liberada por una neurona, en la hendidura sinptica, para transmitir informacin a la clula adyacente.



NGL
Ncleo geniculado lateral, una parte del tlamo que retransmite las seales provenientes del ojo a la corteza visual. Tambin recibe seales
que regresan de la corteza.



Oftalmoscopio
Instrumento que se usa para ver el interior del ojo, especialmente la retina.



rgano vomeronasal
Pequeo saco en los costados del tabique nasal, contiene clulas receptoras que toman las seales qumicas (feromonas) de otros
organismos de la misma especie.



PET
Tomografa por Emisiones de Positrones, un tipo de escner que mide los cambios en el flujo sanguneo, asociados con una funcin cerebral,
detectando positrones, que son partculas cargadas positivamente emitidas por una sustancia marcada radioactivamente, que ha sido
inyectada en el cuerpo.



Quiasma ptico
Sitio en la base del cerebro donde, aproximadamente, la mitad de las fibras nerviosas provenientes de cada ojo cruzan al lado opuesto del
cerebro y la otra mitad permanece del mismo lado. (De la letra griega chi, X, cuya forma es de cruz).



Receptor
Clula sensorial especializada que responde a un nico tipo de estmulo, como por ejemplo la luz, el sonido o a molculas odorferas, y
transmite esta informacin al sistema nervioso central. Este trmino a veces se utiliza para molculas especializadas, presentes en la
superficie de las clulas, que responden a seales externas.



Red neuronal
Un dispositivo computacional compuesto de unidades que se asemejan a las neuronas. Dichas redes son frecuentemente utilizadas para
simular la actividad cerebral.



Retina
Lmina de muchas capas de clulas nerviosas, ubicadas en la parte de atrs de cada ojo, que convierte a la luz en seales elctricas que son
transmitidas al cerebro a travs de nervios pticos y de tractos.



Retinal
Derivado de la vitamina A que absorbe luz. El retinal es un componente de las protenas del receptor visual.



Retinitis pigmentosa (RP)
Trastorno gentico que causa la degeneracin de las clulas de la retina. Si es severa, puede llevar a una ceguera total.



Rodopsina
Protena receptora sensible a la luz que est en las clulas de tipo bastn de la retina. Cuando la rodopsina absorbe un fotn de luz, su
estructura molecular cambia y libera energa, produciendo finalmente una seal elctrica.



Segundo mensajero
Molcula que convierte la seal qumica de una hormona, de un neurotransmisor o de cualquier otra seal extracelular (el primer mensajero),
al prximo estadio en la maquinaria bioqumica de la clula.



Sentidos
Los cinco sentidos: visin, audicin, olfato, tacto y gusto. El tacto abarca todas las sensaciones de la superficie del cuerpo, articulaciones y
vsceras, incluyendo el dolor, la sensibilidad a la temperatura y el sentido de la posicin.



Sinapsis
Sitio de comunicacin entre clulas nerviosas. Cuando una neurona descarga, molculas de neurotransmisores se liberan de su axn terminal
y difunden a travs de una pequea distancia entre las clulas (la hendidura sinptica). La unin del neurotransmisor a la molcula receptora
apropiada, en la superficie de la clula post-sinptica, causa que la clula se excite o que se inhiba.



Sistema auditivo
Clulas sensoriales en el odo y sus conexiones centrales en el cerebro, que se encargan del sentido de la audicin.



Sistema olfatorio
Clulas sensoriales en la nariz y regiones del cerebro con las que estn conectadas, que colectivamente se encargan del sentido del olfato.



Sistema olfatorio accesorio
Clulas sensoriales presentes en el rgano vomeronasal de la nariz y sus conexiones en el cerebro, que reciben informacin sexual y social,
en forma de feromonas, de otros organismos de la misma especie. Est separado del sistema olfatorio principal, que es el encargado del
sentido del olfato.



Tacto
Sentido que por el cual se determina el tamao, la forma y la textura de los objetos, usando receptores presentes en la piel.



Tlamo
Estacin de retransmisin clave para la informacin que viaja desde las vas sensoriales hasta la corteza cerebral.



Transduccin
Conversin de un estmulo del medio ambiente, como la luz, el calor o una vibracin, en una seal elctrica que puede ser reconocida por el
sistema nervioso.



Va
Conjunto de conexiones nerviosas a travs de las cuales la informacin puede viajar desde una regin del cerebro a otra.