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Artculo confeccionado a partir del artculo de Abraham Esteve-Nuez (Actualidad SEM 2008),

que realiza sus trabajos con la bacteria reductora de Fe(III) Geobacter metallireducens (texto
entrecomillado) y de Gorby et al (2006) PNAS que trabajan con otro reductor de Fe(III)
anaerobio facultativo: Shewanella onidiensis.
Ver tambin Mejora en el diseo de biopilas microbianas
El uso incontrolado de los combustibles fsiles ha disparado una crisis energtica global,
incrementado el inters por obtener fuentes de energa renovables con el mnimo impacto en el
medio ambiente. Hasta ahora el compromiso energtico de la microbiologa ambiental se haba
dirigido a optimizar la produccin de hidrgeno, aprovechar el metano generado en los
tratamientos de aguas residuales, o generar biocombustibles como el etanol o el biodiesel. Sin
embargo, el reciente descubrimiento de bacterias capaces de convertir energa qumica en
elctrica sugiere la aparicin de una nueva forma de energa verde, cuya explotacin supondr
un importante reto biotecnolgico en los prximos aos.

La conversin de energa qumica en elctrica es posible en ciertos dispositivos electroqumicos
denominados clulas o pilas de combustible (Fuel Cells), donde la electricidad se obtiene a
partir de una fuente externa de combustible qumico que suele ser hidrgeno o etanol. Una
variante reciente es la clula de combustible microbiana (Microbial Fuel Cell, MFC).

Esquema de una biopila. Tomado de Chaudhuri and Lovley (2003) Nat. Biotechnol. 21:1229-1232.
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En las MFC se emplean bacterias para oxidar el combustible, materia orgnica, y transferir los
electrones a un electrodo (nodo), que est conectado a un ctodo a travs de un material
conductor que contiene una resistencia. La cmara que alberga estos electrodos, la andica (que
suele ser anaerbica, ya que el proceso de transferencia de electrones lo suelen hacer bacterias
que respiran sustancias diferentes al oxgeno) y la catdica, estn comunicadas por una
membrana de intercambio catinico que permite el paso de protones. De esta forma, los
protones generados en la oxidacin de la materia orgnica se combinan con el oxgeno y con los
electrones que llegan al ctodo para formar agua.
Los anlisis de las comunidades microbianas asociadas a los nodos de las MFC muestran una
gran diversidad de gneros bacterianos dependiendo de la naturaleza del inculo, del
combustible y del tipo de MFC utilizada. Uno del grupo de microorganismos que se ha mostrado
como muy eficaz en la transferencia de electrones a una MFC es el de la delta-proteobacterias, y
en concreto el gnero Geobacter.
La gran revolucin en el campo de las MFC se ha producido en el ltimo lustro, con el
descubrimiento de microorganismos electrognicos que son capaces de transferir los electrones
al nodo en ausencia de mediadores redox artificiales. Podemos distinguir dos tipos de bacterias
electrognicas, aquellas que producen sus propios mediadores redox, que son secretados al
medio y reaccionan con el electrodo, y aquellas que interaccionan de forma directa con el
electrodo sin mediador soluble alguno. As por ejemplo se han descrito que Shewanella secreta
riboflavinas que actan como mediadores redox entre la bacteria y el electrodo. En el segundo
grupo, el de la transferencia directa por contacto bacteria-electrodo se encuentran las bacterias
del gneroGeobacter. Otros microorganismos como Rhodoferax ferrireducens, Aeromonas
hydrophila, Clostridium butyricum y Enterococcus gallinarum tambin tienen la capacidad de
ceder electrones, pero por mecanismos an no conocidos.
Las bacterias del gnero Geobacter son habitantes de forma natural del subsuelo y durante
millones de aos han utilizado los xidos de hierro insolubles como aceptores de electrones para
oxidar la materia orgnica. Los mecanismos responsables de establecer una comunicacin redox
entre la bacteria y la superficie de los xidos de hierro han contribuido a dar forma a la corteza
terrestre, y comprenderlos constituye uno de los retos de la microbiologa
medioambiental.Geobacter es capaz de producir magnetita en ambientes sedimentarios, as
como de respirar uranio, biodegradar anaerbicamente compuestos aromticos contaminantes,
respirar cidos hmicos en ambientes naturales o transferir electrones a electrodos, con la
consiguiente produccin de electricidad.
Cuando Yuri Gorby descubri que un microbio que transforma metales txicos puede hacer
brotar diminutos cables elctricamente conductores de su membrana celular, razon que esta
rareza anatmica y su fisiologa capaz de modificar metales deban estar relacionadas. Un colega
que haba odo la presentacin de Gorby en una reunin cientfica inform despus que tambin
l fue capaz de lograr nanocables de otra especie de bacteria reductora de metales, y adems
sugiri que los cables podran usarse para fabricar diminutos dispositivos elctricos mediante
tcnicas de bioingeniera.
Ahora resulta que muchas otras bacterias, incluso especies involucradas en la fermentacin y la
fotosntesis, tambin pueden formar cables bajo diversas condiciones medioambientales.La
Tierra parece estar cableada, afirma Gorby, cientfico del laboratorio PNNL (Pacific Northwest
National Laboratory), quien ha documentado la aparente ubicuidad de vida microbiana
elctricamente conductiva. En una serie de experimentos, Gorby y sus colegas indujeron la
formacin de nanocables en una amplia variedad de bacterias, y demostraron que eran
elctricamente conductores. Los nanocables bacterianos son muy pequeos, con medidas del
orden de 10 nanmetros en dimetro, y formaron manojos de hasta 150 nanmetros de ancho.
Llegaron a crecer hasta alcanzar decenas o incluso centenares de micras de largo.
No se conocen an las implicaciones fisiolgicas y ecolgicas para estas interacciones, pero el
efecto sugiere una forma muy organizada de distribucin de energa entre los miembros de las
ms viejas y sostenibles formas de vida en el planeta.

Nanowires de Shewanella onediensis MR-1. Gorby et al. PNAS USA
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En Geobacter parece que la estrategia de transferencia electrnica es diferente:
Geobacter posee una red de citocromos C multihemo que se distribuyen por la membrana
interna, periplasma y membrana externa que transfieren los electrones a su aceptor final de
electrones natural (el hierro III) o bien a los electrodos, si stos estn presentes.
El estudio de las aplicaciones reales de las MFC est todava en sus inicios. Las MFC son en
realidad biorreactores, que permiten la oxidacin de un compuesto orgnico (que van desde
azcares, a excedentes industriales como el glicerol o la sacarosa, o compuestos contaminantes
como el fenol o el tolueno) catalizada por microorganismos. La cantidad de energa que se
obtiene an es baja, aunque desde que se inici el diseo de la MFC hasta hoy se ha conseguido
aumentar su potencia en 1000 veces. El desarrollo de esta tecnologa est en su infancia, por lo
que el diseo de dispositivos con menor resistencia interna, el ensayo de nuevos materiales
conductores, y el empleo de cepas bacterianas electrognicas ptimas llevar a MFC de mayor
potencia.
Es importe resaltar que el desarrollo de estas tecnologas est todava en sus comienzos, y que
los diseos deben de ser estudiados y optimizados para ofrecer resultados competitivos. No
obstante, considero que utilizar microorganismos con fines energticos debera convertirse en un
desafo cientfico que muestre el compromiso de la ciencia en general, y de la microbiologa en
particular, por intentar resolver la crisis energtica global presente y futura.