Está en la página 1de 293

No tenemos ningn reparo en afirmar que El quark y el jaguar es sin duda alguna uno de los libros de ciencia ms

importantes de las ltimas dcadas. Su autor, Murray Gell-Mann, que recibi el Premio Nobel de Fsica en 1969, es
precisamente el descubridor del quark, partcula del tomo de la que estn formadas todas las dems partculas, y El quark
y el jaguar es el libro en el que expone cmo ha vivido y sigue viviendo esa aventura intelectual entre lo simple y lo
complejo.
Un quark en un tomo es algo simple; un jaguar en la noche de la selva es algo complejo. A partir de esta comprobacin, Gell-
Mann reflexiona acerca de la complejidad, ese nuevo reto de la fsica y la matemtica que mantiene expectantes a los
estudiosos de otras disciplinas menos duras como, por ejemplo, la biologa, la economa, la arquitectura, el arte y la
psicologa. El quark y el jaguar es un libro fundamental para comprender la naturaleza de ese reto, porque investiga las
conexiones entre las llamadas leyes fundamentales de la fsica y la asombrosa complejidad y diversidad del mundo natural
que nos rodea. Gell-Mann maneja la analoga y la paradoja con agilidad y brillantez, y se plantea preguntas tan
sorprendentes como qu hay de comn entre un nio que aprende su lengua materna y una cepa de bacterias defendindose
de un antibitico?, o en qu se parecen el investigador cientfico que tantea nuevas teoras y el artista que duda delante de
su obra?
Murray Gell-Mann
El quark y el jaguar
Aventuras en l o s i mpl e y l o compl ej o
e Pub r1. 1
Al Noa h 09.04.14
Ttulo original: The Quark and the Jaguar: Adventures in the Simple and the Complex
Murray Gell-Mann, 1994
Traduccin: Ambrosio Garca Leal & Romualdo Pastor
Diseo de portada: AlNoah
Editor digital: AlNoah
Escaneo: Basabel
ePub base r1.0
Para Marcia
Es bueno para nosotros, el caos y el color, quiero decir.
MARCIA SOUTHWICK, Why the River Disappears
Prefacio
El quark y el jaguar no es una autobiografa, aunque de hecho contiene recuerdos de mi infancia y
ancdotas sobre colegas cientficos. Tampoco trata de mi trabajo en el campo de los quarks, pese a
que gran parte del libro est dedicada a reflexiones sobre las leyes fundamentales de la fsica, incluido
el comportamiento de dichas partculas. Espero escribir algn da una autobiografa cientfica, pero el
propsito en este volumen es presentar al lector mi propia visin sobre una sntesis que est
emergiendo en los lmites de la investigacin acerca de la naturaleza del mundo que nos rodea: el
estudio de lo simple y lo complejo. Este estudio est empezando a reunir, con una nueva
perspectiva, material procedente de muy diversos campos de las ciencias fsicas, biolgicas y del
comportamiento, e incluso de las artes y humanidades. El enfoque que conlleva facilita el
descubrimiento de conexiones, en ocasiones entre hechos o ideas que a simple vista parecen muy
alejados entre s. Ms an, est empezando a dar respuesta a algunas de las preguntas que muchos de
nosotros, cientficos o no, continuamos hacindonos sobre el verdadero significado de lo simple y lo
complejo.
Este libro est dividido en cuatro partes. En la primera, comienzo refiriendo algunas experiencias
personales que me condujeron a escribirlo. Dando largos paseos por las selvas tropicales, estudiando
los pjaros y planeando actividades conservacionistas, comenz a tomar cuerpo en m la idea de
compartir con los lectores mi creciente conciencia de los vnculos entre las leyes fundamentales de la
fsica y el mundo que vemos a nuestro alrededor. Durante toda mi vida me ha apasionado explorar el
reino de los seres vivos, aunque mi dedicacin profesional ha estado principalmente orientada hacia la
investigacin de las leyes fundamentales. Estas leyes, subyacentes a toda ciencia (en un sentido que
se discutir en las pginas que siguen), a menudo parecen completamente ajenas a la experiencia,
incluyendo gran parte de la propia de otras ciencias distintas de la fsica. Al reflexionar sobre
cuestiones relacionadas con lo simple y lo complejo percibimos conexiones que nos permiten
establecer vnculos entre todos los fenmenos de la naturaleza, desde los ms sencillos a los ms
complicados.
Cuando mi esposa me ley el poema de Arthur Sze donde menciona el quark y el jaguar, me
choc de inmediato lo bien que ambas imgenes se ajustaban a lo que yo quera tratar. Los quarks son
los ladrillos bsicos que componen toda la materia. Todo objeto que vemos est constituido de
quarks y electrones. Incluso el jaguar, ese antiguo smbolo de fuerza y ferocidad, es un manojo de
quarks y electrones, pero qu manojo! Exhibe una enorme complejidad, resultado de miles de
millones de aos de evolucin biolgica. Sin embargo, qu significa exactamente la complejidad en
este contexto, y cmo surgi? sta es la clase de cuestiones que este libro trata de responder.
El resto de la primera parte est dedicado a las relaciones entre conceptos diversos de simplicidad
y complejidad, as como a los sistemas complejos adaptativos aquellos que aprenden o
evolucionan del mismo modo que lo hacen los seres vivos. Un nio que aprende su lengua materna,
una bacteria que desarrolla resistencia a los antibiticos y la empresa cientfica humana son ejemplos
de sistema complejo adaptativo que se discuten. Tambin se discute el papel de la teora en la ciencia,
as como el problema de cules son las ciencias ms fundamentales, junto con la cuestin relacionada
de lo que se entiende por reduccionismo.
La segunda parte trata de las leyes fundamentales de la fsica, aquellas que gobiernan el cosmos y
las partculas elementales a partir de las cuales se compone toda la materia del universo. Aparecen
aqu por derecho propio los quarks, as como las supercuerdas, que ofrecen por primera vez en la
historia una seria posibilidad de teora unificada de todas las partculas e interacciones de la
naturaleza. La teora de las partculas elementales es tan abstracta que mucha gente encuentra difcil
seguirla incluso cuando, como aqu, se la explica sin recurrir a las matemticas. Para algunos lectores
quiz sea aconsejable saltarse estas secciones, especialmente los captulos 11 (sobre la interpretacin
moderna de la mecnica cuntica) y 13 (sobre el modelo estndar de las partculas elementales, quarks
incluidos). La no lectura de estos captulos, o incluso de toda la segunda parte, no impide el
seguimiento de las partes restantes. Resulta irnico que una parte del libro consagrada a explicar por
qu las teoras fsicas fundamentales son simples pueda resultar, sin embargo, demasiado difcil para
muchos lectores. Mea culpa! Esta segunda parte concluye con un captulo sobre la flecha o flechas
del tiempo, y culmina con un comentario acerca de por qu siguen apareciendo ms y ms estructuras
complejas, ya sean sistemas complejos adaptativos, como la evolucin biolgica, ya sean sistemas no
adaptativos, como las galaxias.
La tercera parte recoge las presiones selectivas que actan sobre los sistemas complejos
adaptativos, especialmente en la evolucin biolgica, el pensamiento creativo humano, el
pensamiento crtico y supersticioso y algunos aspectos (incluidos los econmicos) del
comportamiento de las sociedades humanas. Se introducen las nociones, imprecisas aunque
convenientes, de adaptacin y relieve adaptativo. En el captulo 20 describo brevemente el uso de los
ordenadores como sistemas complejos adaptativos, por ejemplo para desarrollar estrategias en
ciertos juegos o para proporcionar simulaciones simplificadas de sistemas complejos adaptativos
naturales.
La ltima parte difiere bastante del resto, pues se centra ms en asuntos de poltica y legislacin.
El captulo 21 prosigue la discusin precedente sobre la diversidad de la vida en la Tierra como
representacin de la informacin destilada a lo largo de cuatro mil millones de aos de evolucin
biolgica, as como la diversidad cultural del hombre representa lo mismo en relacin con las decenas
de miles de aos de evolucin cultural del Homo sapiens sapiens. En este captulo argumento que
merece la pena dedicar un gran esfuerzo a preservar tanto la diversidad biolgica como la cultural, y
sealo algunos de los desafos, problemas y paradojas implicados. Pero no es posible considerar
todos estos aspectos por separado. En la actualidad, la red de interrelaciones que conecta el gnero
humano consigo mismo y con el resto de la biosfera es tan compleja que todos los aspectos se
influyen mutuamente en grado extremo. Alguien debera estudiar el sistema en su totalidad, aunque
sea toscamente, porque la suma de los estudios parciales de un sistema complejo no lineal no puede
dar idea del comportamiento del todo. El captulo 22 describe algunos de los esfuerzos que empiezan
a desarrollarse para llevar a cabo un estudio tal de los problemas mundiales que incluya todos los
aspectos relevantes, y no slo los medioambientales, demogrficos o econmicos, sino tambin los
sociales, polticos, militares, diplomticos e ideolgicos. El objeto de este estudio no es especular
sobre el futuro, sino tratar de identificar, entre las mltiples alternativas de futuro razonablemente
probables que se le plantean al gnero humano y al resto de la biosfera, cules son aquellas que
podran conducir a una mayor sostenibilidad. La palabra sostenibilidad se emplea aqu en un sentido
amplio, que no slo implica evitar las catstrofes medioambientales, sino tambin las guerras
devastadoras, la propagacin de las tiranas permanentes y otros males mayores.
El lector encontrar en este volumen muchas referencias al Instituto de Santa Fe, en cuya
fundacin colabor y en el cual trabajo ahora despus de retirarme del Instituto Tecnolgico de
California. En este ltimo soy en la actualidad profesor emrito tras haber enseado all durante ms
de treinta y ocho aos. Una buena parte de la investigacin que hoy se lleva a cabo sobre la
simplicidad, la complejidad y los sistemas complejos adaptativos la efectan miembros del Instituto
o, para ser ms exactos, de la familia del Instituto.
Resulta apropiada la palabra familia, porque el Instituto de Santa Fe es una organizacin bastante
poco rgida. El presidente, Edward Knapp, est asistido por dos vicepresidentes y una plantilla de
personal administrativo compuesta por una docena de trabajadores de gran dedicacin. Solamente
hay tres catedrticos, yo entre ellos, todos con cinco aos de antigedad. Cualquiera puede ser
visitante, con una estancia entre un da y un ao. Los visitantes vienen de todas partes del mundo,
algunos de ellos con cierta frecuencia. El Instituto organiza numerosos cursillos, que duran desde
unos pocos das hasta semanas. Adems, se han establecido varias redes de investigacin sobre
diversos temas interdisciplinarios. Los miembros de estas redes se comunican entre s por telfono,
correo electrnico, fax y ocasionalmente por correo ordinario, y se renen peridicamente en Santa
Fe o en otro lugar. Hay expertos en decenas de especialidades, todos interesados en colaborar por
encima de las fronteras disciplinarias. Cada uno de ellos trabaja en su propia institucin, donde lleva
a cabo satisfactoriamente sus investigaciones, pero todos valoran su afiliacin a Santa Fe porque les
permite establecer contactos que de otra manera resultaran menos fciles. Las instituciones de
procedencia pueden ser grandes laboratorios industriales, universidades o laboratorios nacionales
(especialmente el de Los Alamos, que ha suministrado al Instituto tantos miembros brillantes y
activos).
Quienes se dedican a estudiar sistemas complejos adaptativos comienzan ya a encontrar algunos
principios generales subyacentes en este tipo de sistemas; la bsqueda de estos principios requiere
intensas discusiones y colaboraciones entre especialistas de muchas reas. Por descontado, el estudio
meticuloso e inspirado de cada especialidad sigue siendo tan vital como siempre, pero la integracin
de las diferentes especialidades es tambin una necesidad urgente. El puado de expertos y cientficos
especialistas que se estn convirtiendo en estudiosos de la simplicidad y la complejidad, o de los
sistemas complejos adaptativos en general, ha realizado ya importantes contribuciones cientficas.
El xito de esta transicin se halla asociado a menudo con cierto estilo de pensamiento. Nietzsche
introdujo la distincin entre apolneos, aqullos que dan preferencia a la lgica, la aproximacin
analtica y el peso desapasionado de la evidencia, y dionisacos, aqullos ms inclinados a la
intuicin, la sntesis y la pasin. Estos rasgos se suelen correlacionar de forma burda con el uso
preferente de los hemisferios cerebrales izquierdo y derecho, respectivamente. Algunos de nosotros
parecemos pertenecer a otra categora: los odisicos, que combinan las dos predilecciones en su
bsqueda de conexiones entre las ideas. La gente as suele sentirse sola en las instituciones
convencionales, pero encuentran un ambiente particularmente agradable en el Instituto de Santa Fe.
Las especialidades representadas en el centro incluyen las matemticas, la informtica, la fsica, la
qumica, la biologa de poblaciones, la ecologa, la biologa evolutiva, la biologa del desarrollo, la
inmunologa, la arqueologa, la lingstica, las ciencias polticas, la economa y la historia. El Instituto
tambin convoca seminaris y publica memorias cientficas sobre temas tan dispares como la
propagacin de la epidemia del SIDA, las oleadas migratorias de los pueblos prehistricos del
sudoeste de los Estados Unidos, las estrategias de recoleccin de las colonias de hormigas, cmo se
puede ganar dinero aprovechando aspectos no aleatorios de las fluctuaciones de precios en los
mercados financieros, qu les sucede a las comunidades ecolgicas cuando desaparecen especies
importantes, cmo programar ordenadores para simular la evolucin biolgica y cmo gobierna la
mecnica cuntica el mundo familiar que vemos a nuestro alrededor.
El Instituto de Santa Fe colabora tambin con otras organizaciones en el intento, descrito en el
captulo 22, de modelar las vas a travs de las cuales la sociedad humana de nuestro planeta puede
evolucionar hacia esquemas ms sostenibles de interaccin consigo misma y con el resto de la
biosfera. Aqu resulta especialmente necesario superar la idea dominante en los crculos acadmicos y
burocrticos de que slo merece la pena dedicarse seriamente a investigaciones altamente detalladas
en el seno de una especialidad. Hay que valorar las contribuciones igualmente fundamentales de
aquellos que se atreven a dar lo que yo llamo un vistazo a la totalidad.
Aunque el Instituto de Santa Fe es uno de los poqusimos centros cientficos del mundo
dedicados exclusivamente al estudio de lo simple y lo complejo en una gran variedad de campos, no
es de ninguna manera el nico lugar ni siquiera el principal donde se llevan a cabo investigaciones
importantes sobre estos temas. Muchos de los proyectos especficos del Instituto tienen paralelos
en otras partes del mundo y, en muchos casos, la investigacin relevante comenz anteriormente en
otras instituciones, a menudo antes de que este centro fuera fundado en 1984. En algunos casos, esas
instituciones son la base de operaciones de miembros clave de la familia del Instituto.
En este punto debera disculparme por lo que debe parecer una especie de campaa publicitaria,
especialmente porque la naturaleza de la relacin entre el Instituto y otras organizaciones cientficas
y docentes ha aparecido algo distorsionada en ciertos libros publicados por autores cientficos en los
ltimos aos. La glorificacin del Santa Fe a expensas de otros lugares ha indignado a muchos de
nuestros colegas, especialmente en Europa. Pido excusas por adelantado si mi libro diera una
impresin igualmente equivocada. La nica razn de mi insistencia en Santa Fe es que estoy
familiarizado con buena parte del trabajo que se lleva a cabo aqu, o con el que realizan los
estudiantes y cientficos que nos visitan, y conozco ms bien poco de la investigacin que se
desarrolla en otros lugares.
En cualquier caso, citar (sin ningn orden particular) algunas de las instituciones punteras donde
se realizan, o se han estado realizando durante muchos aos, investigaciones relevantes sobre
aspectos relacionados con la simplicidad, la complejidad y los sistemas complejos adaptativos.
Naturalmente, al hacer esto corro el riesgo de exacerbar la ira de los cientficos y estudiosos
pertenecientes a los centros que no he incluido en esta lista parcial:
La cole Nrmale Suprieure de Paris; el Instituto Max Planck de Qumica Biofsica en
Gttingen, cuyo director es Manfred Eigen; el Instituto de Qumica Terica de Viena, antes dirigido
por Peter Schuster, actualmente embarcado en la fundacin de un nuevo instituto en Jena; la
Universidad de Michigan, donde Arthur Burks, Robert Axelrod, Michael Cohen y John Holland
forman el grupo BACH, un equipo interdisciplinario que durante mucho tiempo ha trabajado en
problemas relacionados con sistemas complejos, todos ellos conectados en algn grado con el
Instituto de Santa Fe, especialmente John Holland, miembro, al igual que yo, del consejo cientfico; la
Universidad de Stuttgart, donde Hermann Haken y sus colaboradores se dedican desde hace tiempo
al estudio de los sistemas complejos en las ciencias fsicas bajo la denominacin de sinergtica; la
Universidad Libre de Bruselas, donde se han llevado a cabo importantes aportaciones durante
muchos aos; la Universidad de Utrech; el Departamento de Ciencias Puras y Aplicadas de la
Universidad de Tokio; el ATR, cerca de Kyoto, adonde se ha ido Thomas Ray, antes en la
Universidad de Delaware; los centros para el estudio de sistemas no lineales en varios campus de la
Universidad de California, entre ellos los de Santa Cruz, Berkeley y Davis; la Universidad de
Arizona; el Centro para la Investigacin de Sistemas Complejos, del Instituto Beckman, adscrito a la
Universidad de Illinois en Urbana; el programa de computacin y redes neuronales del Instituto
Beckman, adscrito al Instituto Tecnolgico de California; la Universidad Chalmers, en Gteborg; el
NORDITA, en Copenhague; el Instituto Internacional para el Anlisis Aplicado de Sistemas, en
Viena, y el Instituto para el Intercambio Cientfico, en Turin.
Algunos amigos y colegas, cuyo trabajo respeto profundamente, han tenido la amabilidad de
revisar todo el manuscrito en varias fases de su elaboracin. Estoy muy agradecido por su ayuda, que
me ha resultado inmensamente valiosa, aunque, debido a las premuras de tiempo, slo he podido
aprovechar una fraccin de sus excelentes sugerencias. Ellos son Charles Bennet, John Casti, George
Johnson, Rick Lipkin, Seth Lloyd, Cormac McCarthy, Harold Morowitz y Carl Sagan. Adems, un
puado de distinguidos expertos en diversos campos me ha regalado su tiempo accediendo a revisar
pasajes particulares del manuscrito; quiero mencionar a Brian Arthur, James Brown, James
Crutchfield, Marcus Feldman, John Fitzpatrick, Walter Gilbert, James Hartle, Joseph Kirschvink,
Christopher Langton, Benot Mandelbrot, Charles A. Munn III, Thomas Ray, J. William Schopf,
John Schwarz y Roger Shepard. Naturalmente, los errores que puedan persistir son de mi nica
responsabilidad, y no son atribuibles a ninguna de estas personas sabias y amables.
Cualquiera que me conozca sabe de mi aversin a los errores, que se manifiesta, por ejemplo, en
mi incesante correccin de palabras francesas, italianas y espaolas en los mens de los restaurantes
americanos. Cuando descubro una inexactitud en un libro escrito por cualquier otro, me invade la
decepcin y me pregunto si en verdad podr aprender algo de un autor que ha demostrado estar
equivocado como mnimo en un punto. Cuando los errores me conciernen a m o a mi trabajo, me
pongo furioso. As pues, el lector de este volumen se podr hacer fcilmente una idea de la turbacin
que estoy padeciendo al imaginarme decenas de errores graves descubiertos por mis amigos y colegas
tras la publicacin, y sealados, con soma o pena, a este autor tan perfeccionista. Adems, no dejo de
pensar en el personaje imaginario que me describi Robert Fox (un autor especializado en el
problema de la poblacin): un vigilante de faro noruego que no tena otra cosa que hacer en las largas
noches de invierno que leer nuestros libros en busca de errores.
Quisiera expresar mi especial gratitud a mi diestra y fiel asistente, Diane Lams, por toda la ayuda
que me ha prestado en el proceso de acabado y edicin del libro, por resolver mis asuntos de forma
tan competente, lo que me permiti dedicar el suficiente tiempo y energa al proyecto y, en especial,
por sobrellevar el mal carcter que muestro frecuentemente a la vista de plazos lmite.
Los editores, W. H. Freeman and Company, han sido muy comprensivos con mis dificultades a
la hora de cumplir plazos, y me proporcionaron un maravilloso jefe de edicin, Jerry Lyons (ahora
en Springer-Verlag), con quien ha sido una delicia trabajar. Quisiera agradecerle no slo sus esfuerzos,
sino tambin su buen humor y afabilidad, y los muy buenos momentos que Marcia y yo hemos
pasado con l y su maravillosa esposa, Lucky. Mi gratitud se extiende tambin a Sara Yoo, quien
trabaj incansablemente distribuyendo copias y revisiones a editores impacientes de todo el mundo.
Liesl Gibson merece mi agradecimiento por su corts y muy eficiente asistencia con las exigencias de
ltima hora en la preparacin del manuscrito.
Es un placer reconocer la hospitalidad de las cuatro instituciones a las que he estado ligado
mientras escriba este libro: Caltech
[1]
, el Instituto de Santa Fe, el Centro Aspen de Fsica y el
Laboratorio Nacional de Los Alamos. Quisiera mostrar mi agradecimiento a la Fundacin Alfred P.
Sloan y a las agencias gubernamentales estadounidenses que han financiado mi investigacin en los
ltimos aos: el Departamento de Energa y la Oficina de Investigacin Cientfica de la Fuerza Area.
(A algunos lectores les puede sorprender el hecho de que estas agencias financien investigaciones que,
como la ma, no estn clasificadas como militares ni tienen conexin con las armas. La ayuda otorgada
a la ciencia pura por estas organizaciones es una buena prueba de su clarividencia.) Tambin
agradezco profundamente la donacin de Jeffrey Epstein al Instituto de Santa Fe para apoyar mi
trabajo.
En Los Alamos me trataron muy amablemente el director del laboratorio, Sig Hecker, el director
de la divisin terica, Richard Slansky, y el secretario de la divisin, Stevie Wilds. En el Instituto de
Santa Fe, cada miembro de la administracin y del personal ha sido de lo ms servicial. En Caltech, el
presidente, el rector y los miembros entrantes y salientes de la divisin de fsica, matemticas y
astronoma, han sido todos ellos muy amables, as como John Schwarz y esa maravillosa dama que
ha sido la secretaria del grupo de teora de partculas elementales durante ms de veinte aos, Helen
Tuck. En el Centro Aspen de Fsica todo ha orbitado desde su fundacin hace ms de treinta aos en
torno a Sally Mencimer, y quisiera agradecerle tambin a ella sus muchas amabilidades.
Escribir nunca me ha resultado fcil, probablemente debido a que siendo nio mi padre criticaba
con vehemencia cualquier cosa que yo redactase. El que yo fuese capaz de completar este proyecto
hay que debrselo a mi amada esposa Marcia, que me inspir y espole para perseverar en el trabajo.
Su contribucin fue indispensable tambin en otros aspectos. Como poetisa y profesora de ingls,
fue capaz de curar mis peores hbitos lingsticos, aunque desafortunadamente an restan muchas
imperfecciones de estilo que, por supuesto, no hay que achacarle. Me persuadi para trabajar con un
ordenador, del cual me he convertido en un adicto; ahora me parece extrao haber pensado alguna vez
en pasar sin uno. Adems, tratndose ella de una persona con poco bagaje cientfico o matemtico,
pero con un profundo inters en ambas disciplinas, ha sido el banco de pruebas ideal para este libro.
En mi labor de profesor y conferenciante, a menudo me han aconsejado elegir a alguien de la
audiencia y dirigir la charla a esa persona en particular, tratando incluso de establecer contacto visual
repetido con ella. En cierto sentido, eso es lo que he hecho aqu. Este libro est destinado a Marcia,
que me indic incansablemente los sitios donde las explicaciones eran insuficientes o las discusiones
excesivamente abstractas. He cambiado partes del manuscrito una y otra vez hasta que ella las
comprendi y dio el visto bueno. Como en muchos otros aspectos, disponer de ms tiempo me
hubiera ayudado. Todava hay, lamentablemente, ciertos pasajes en los que ella hubiese deseado una
mayor claridad.
Mientras daba los toques finales que me permitan los plazos lmite, me di cuenta de que nunca
en mi vida haba trabajado tan intensamente. La investigacin en fsica terica es completamente
distinta. Naturalmente, un fsico terico piensa y ejerce muchsimo en horas intempestivas, sea o no
consciente de ello. Pero unas pocas horas de reflexin o de clculo, cada da o cada pocos das, ms
una buena cantidad de discusiones con colegas y estudiantes, junto con el tiempo dedicado al trabajo
explcito en el escritorio o en la pizarra, suelen ser suficientes. Escribir, por contra, significa invertir
un buen nmero de horas frente al teclado prcticamente cada da. Para una persona
fundamentalmente perezosa como yo, ello ha representado una autntica conmocin.
Lo ms apasionante de haber escrito un libro como ste es la conciencia de que el propio
proyecto era en s mismo un sistema complejo adaptativo. En cada fase de su composicin, tena un
modelo mental (o esquema) para el conjunto, un resumen conciso de lo que pretenda ser. Para
producir un captulo o una parte, este resumen tena que revestirse de gran cantidad de detalles.
Despus, mi editor, mis amigos y colegas, y finalmente Marcia y yo mismo, examinbamos lo
escrito, y los comentarios y crticas resultantes no slo afectaban al texto de aquel captulo, sino al
propio modelo mental, propiciando a veces su sustitucin por otro. Cuando se aadan detalles al
nuevo modelo para producir ms texto, se repeta el mismo proceso. De esta manera el concepto de
la totalidad del trabajo continuaba evolucionando.
El resultado de este proceso evolutivo es el libro que el lector est a punto de leer. Espero que
consiga comunicar algunas de las emociones que experimentamos los que nos dedicamos a pensar en
la cadena de relaciones que enlazan el quark con el jaguar y con los propios seres humanos.
PRIMERA PARTE
Lo simple y lo complejo
1
Prlogo: Un encuentro en la jungla
En primer lugar, tengo que decir que nunca he visto un jaguar en libertad. Despus de mucho
caminar por las selvas tropicales y navegar por los ros de Amrica Central y del Sur, nunca he vivido
la emocionante experiencia de encontrarme de repente ante el enorme y poderoso felino moteado. No
obstante, algunos de mis amigos me han contado cmo el encuentro con un jaguar puede hacerle
cambiar a uno la manera de ver del mundo.
Lo ms cerca que he estado de conseguirlo fue en las selvas de las tierras bajas orientales del
Ecuador, cerca del ro apo, un afluente del Amazonas, en el ao 1985. En esta regin se han
asentado indios montaeses de habla quechua, la lengua del antiguo imperio inca. Aqu han aclarado
pequeas parcelas en medio de la jungla donde practican la agricultura y han bautizado con sus
propios nombres algunos de los accidentes naturales del relieve amaznico.
Sobrevolando estas tierras, que se extienden miles de kilmetros en todas las direcciones, los ros
parecen bandas sinuosas serpenteando por la selva. A menudo los meandros se separan
paulatinamente de la corriente principal originando lo que los gelogos llaman meandros
abandonados, lagunas cuya nica conexin con la corriente principal es un delgado hilo de agua. Los
hispanohablantes de la regin las llaman cochas, trmino quechua que se aplica tambin a los lagos
elevados y al mar. Desde el aire pueden observarse todos los estadios del proceso: los meandros
originales, las cochas recientes y, por ltimo, la lenta desecacin de las mismas, reclamadas para el
bosque por una secuencia de especies vegetales que constituye una autntica sucesin ecolgica.
Finalmente se ven desde el aire como manchas de color verde claro sobre el verde ms oscuro de la
selva circundante, manchas que, al cabo de uno o varios siglos, acaban difuminndose.
El da que estuve a punto de ver un jaguar me encontraba en un sendero cerca de Paa Cocha, que
significa lago de las piraas. En este lugar mis compaeros y yo habamos pescado y cocinado
otras veces piraas de hasta tres especies, todas ellas exquisitas. Estos peces no son tan peligrosos
como suele creerse. Es cierto que a veces atacan a la gente y que, si un baista resulta mordido por
alguno de ellos, es mejor que abandone el agua para que la sangre no atraiga a otros. Pero la verdad es
que, cuando tropiezan con nosotros, lo ms probable es que sean ellos los que acaben siendo
devorados.
A una hora de camino del lago ahuyentamos un grupo de pcaris y, de inmediato, percibimos la
presencia de otro gran mamfero ante nosotros. Haba un intenso olor acre, muy diferente del de los
cerdos salvajes, y se oan los crujidos de una criatura grande y pesada atravesando la maleza. Apenas
pude entrever la punta de la cola antes de que desapareciera. El rey de los animales, el emblema del
poder de sumos sacerdotes y gobernantes, haba pasado de largo.
Pero no sera un jaguar, sino otro felino ms pequeo, el que iba a tener una importancia vital
para m al hacerme ver hasta qu punto muchos de mis intereses en apariencia inconexos estaban en
realidad ligados. Ocurri cuatro aos despus del incidente en Ecuador, mientras me hallaba
realizando estudios de campo sobre la flora y la fauna en otra rea selvtica de la Amrica tropical,
lejos de los antiguos dominios de los incas. En aquella regin haba florecido en el pasado otra gran
civilizacin precolombina: la de los mayas. Me encontraba al noroeste de Belize, cerca de las
fronteras guatemalteca y mejicana, en un lugar llamado Chan Chich, que significa pequeo pjaro
en el dialecto maya local.
Todava hoy se habla la lengua maya en esta parte de Centroamrica, y pueden encontrarse por
doquier huellas de la civilizacin maya clsica, las ms notables de las cuales son las ruinas de
ciudades abandonadas. Una de las mayores es Tikal, con sus gigantescas pirmides y templos,
situada en el extremo nororiental de Guatemala, a poco ms de cien kilmetros de Chan Chich.
Las especulaciones sobre el derrumbamiento de la civilizacin maya, ocurrido hace ms de mil
aos, son abundantes, pero las autnticas causas constituyen todava hoy un misterio y una fuente
de controversias. Se cans el pueblo llano de trabajar en beneficio de nobles y gobernantes?
Perdieron la fe en el elaborado sistema religioso que sostena a la lite en el poder y mantena intacto
el entramado social? Les llevaron a la catstrofe las guerras intestinas entre las mltiples ciudades-
Estado? Fracasaron finalmente las notables tcnicas agrcolas que mantenan a tan vastas
poblaciones en plena selva? Los arquelogos continan buscando respuesta a stas y otras
preguntas, considerando al mismo tiempo la relacin entre el hundimiento definitivo de la civilizacin
clsica en la selva y lo sucedido en las regiones ms ridas del Yucatn, donde la civilizacin clsica
dio paso a la civilizacin postclsica, de influencia tolteca.
Naturalmente, la visita a unas excavaciones tan imponentes como las de Tikal es inolvidable, pero
la jungla brinda otros placeres a aquellos que ansan explorar terrenos menos conocidos. Uno de ellos
es el descubrimiento inesperado de alguna de las muchas ruinas no sealadas en los mapas.
En la distancia, las ruinas parecen montculos cubiertos de rboles y arbustos en medio de la
jungla, pero al mirar ms de cerca se adivinan las antiguas construcciones cubiertas de musgo,
helechos y enredaderas. Escudriando entre el follaje uno puede hacerse idea de la forma y
dimensiones del lugar, especialmente desde un punto elevado. Desde all, por un instante, puede uno
aclarar con la imaginacin la selva y restaurar un pequeo enclave maya en todo su esplendor.
La selva que rodea Chan Chich no slo es rica en restos arqueolgicos, sino tambin en fauna.
Uno puede contemplar tapires adultos irguiendo su corta trompa mientras vigilan a sus pequeas
cras de pelaje manchado, y admirar el brillante plumaje del pavo ocelado, especialmente el de los
machos, con su llamativa cabeza azul cubierta de pequeas verrugas rojas. Por la noche, dirigiendo
una linterna a lo alto de los rboles, se pueden descubrir kinkays de grandes ojos agarrados a las
ramas con sus colas prensiles.
Toda mi vida he sido un apasionado de la ornitologa, y me resulta especialmente placentero
registrar las voces de los pjaros ocultos en la selva y reproducir sus cantos o llamadas para atraerlos
y observarlos de cerca (aparte de grabarlos mejor). Un da de finales de diciembre me hallaba
paseando en busca de pjaros por un sendero solitario cerca de Chan Chich.
En un principio mi paseo result infructuoso. No pude ver ni grabar ninguna de las aves que
buscaba y, tras ms de una hora de camino, ya no prestaba atencin a los cantos de los pjaros ni a
los movimientos en el follaje. Mis pensamientos haban derivado hacia la disciplina que ha ocupado
buena parte de mi vida profesional: la mecnica cuntica.
Durante la mayor parte de mi carrera como fsico terico mis investigaciones han versado sobre
partculas elementales, las piezas bsicas que constituyen toda la materia del universo. A diferencia
de los fsicos de partculas experimentales, no tengo necesidad de tener al lado un gigantesco
acelerador o un laboratorio subterrneo para llevar a cabo mi trabajo. No hago un uso directo de
complejos detectores y no requiero, por tanto, de la colaboracin de un gran equipo de profesionales.
Como mucho necesito lpiz, papel y una papelera, y muchas veces ni siquiera eso. Dadme un sueo
reparador, un entorno sin distracciones y liberadme por un tiempo de preocupaciones y obligaciones
y podr trabajar. Ya sea en la ducha, o en un vuelo nocturno, suspendido en la penumbra entre la
vigilia y el sueo, o paseando por un sendero solitario, mi trabajo puede acompaarme dondequiera
que vaya.
La mecnica cuntica no es en s misma una teora; es ms bien el marco en el que debe encajar
toda teora fsica moderna. Este marco, como es bien sabido, implica el abandono del determinismo
que caracterizaba a la fsica clsica, dado que la mecnica cuntica slo permite, por principio, el
clculo de probabilidades. Los fsicos saben cmo emplearla para predecir las probabilidades de los
resultados posibles de un experimento, y desde su descubrimiento en 1924 siempre ha funcionado a
la perfeccin dentro de los lmites de la teora y el experimento considerados en cada caso. Sin
embargo, pese a que su exactitud est fuera de toda duda, an no comprendemos en profundidad su
significado, especialmente cuando se aplica a la totalidad del universo. Durante ms de treinta aos,
unos cuantos fsicos tericos hemos intentado elaborar lo que yo llamo la interpretacin moderna
de la mecnica cuntica, que permite aplicar esta disciplina al universo y tratar tambin con sucesos
particulares que impliquen objetos individuales, en lugar de restringirse a experimentos repetibles
sobre porciones de materia fcilmente reproducibles. Mientras caminaba por la selva cerca de Chan
Chich, meditaba sobre el modo en que la mecnica cuntica puede emplearse, en principio, para tratar
con la individualidad, para describir qu pieza de fruta se comern los loros o las diversas formas en
que un rbol en crecimiento puede hacer aicos las piedras de un templo en ruinas.
El hilo de mis pensamientos se rompi cuando, a unos cien metros de distancia, apareci ante m
una figura oscura. Me detuve y levant lentamente mis binoculares para verla con ms detalle.
Result ser un jaguarundi, un felino de tamao medio. Estaba parado en medio del camino, de perfil y
con la cabeza vuelta hacia m, lo que me permiti observar el caracterstico crneo aplastado, el
cuerpo alargado y las cortas patas delanteras rasgos que le han valido tambin el nombre de gato
nutria. Su longitud, aproximadamente un metro, y el color del pelaje un gris oscuro uniforme,
casi negro indicaban que se trataba de un ejemplar adulto de la variedad oscura (hay otra variedad
rojiza). Imagino que llevaba all un buen rato, con sus ojos parduscos fijos en m mientras yo, absorto
en los misterios de la mecnica cuntica, me acercaba a l. Aunque es de suponer que estaba
preparado para huir ante el menor peligro, el animal pareca completamente tranquilo. Nos
observamos mutuamente, inmviles los dos, durante lo que me parecieron varios minutos. No se
movi ni siquiera cuando me aproxim a slo unos treinta metros de distancia. Luego, satisfecha su
curiosidad sobre mi persona, el felino volvi la mirada hacia la jungla, baj la cabeza y desapareci
lentamente entre los rboles.
Una visin como sta es poco frecuente. El jaguarundi es un animal tmido y, debido a la
destruccin de sus hbitats naturales en Mxico, Centroamrica y Amrica del Sur, su nmero ha
decrecido en los ltimos aos; en la actualidad figura en la Lista roja de animales amenazados. Por
otra parte, esta criatura es, por lo visto, incapaz de reproducirse en cautividad. Mi experiencia con
aquel jaguarundi en particular entr en resonancia con mis ideas sobre la nocin de individualidad, y
me hizo recordar otro encuentro anterior en la naturaleza.
Un da de 1956, siendo un muy joven profesor en Caltech, mi primera esposa Margaret y yo,
casados haca muy poco, viajbamos en nuestro descapotable de regreso a Pasadena desde la
Universidad de California en Berkeley, donde yo haba impartido algunos seminarios de fsica terica.
En aquellos das los profesores universitarios vestamos de modo un poco ms formal que ahora
yo llevaba un traje de franela gris y Margaret una falda y un suter, con medias y zapatos de tacn
alto. Circulbamos por la carretera 99 (que an no se haba convertido en autopista) a la altura de
Tejn Pass, entre Bakersfield y Los Angeles. Siempre que pasbamos por aquella zona yo sola mirar
al cielo con la esperanza de ver un cndor de California. Esta vez divis una silueta de gran tamao
volando a baja altura sobre nosotros, que desapareci rpidamente tras una colina situada a nuestra
derecha. Como no estaba seguro de lo que era, resolv averiguarlo. Aparqu rpidamente al lado de la
carretera, cog mis prismticos, sal del coche y trep por la colina, hundindome a cada paso en la
gruesa capa de fango rojo que cubra la mayor parte del sendero. A mitad de camino mir atrs y vi a
Margaret no lejos de m, con su elegante atuendo tan cubierto de barro como el mo. Alcanzamos
juntos la cima y, al mirar hacia abajo, vimos un terreno en el que yaca un ternero muerto. Sobre l, en
pleno festn, haba once cndores de California, casi la totalidad de la poblacin de la especie en
aquella poca. Estuvimos observando un buen rato cmo coman, volaban un poco, se posaban de
nuevo, paseaban alrededor del cadver y volvan a comer. Yo ya saba de su enorme tamao (unos
tres metros de envergadura), su cabeza pelada brillantemente coloreada y su plumaje blanco y negro.
Lo que me llam la atencin fue el hecho de que se podan distinguir unos de otros por las plumas
que les faltaban. Uno haba perdido un par de plumas remeras del ala izquierda, otro tena una
muesca en forma de cua en la cola, y ninguno tena el plumaje intacto del todo. El efecto era bastante
chocante: cada ave era de hecho un individuo fcilmente identificable, siendo sus seas de identidad el
resultado directo de accidentes histricos. Me pregunt si aquellas prdidas de plumaje eran
permanentes, consecuencia de una vida larga y azarosa, o temporales, resultado simplemente de la
muda anual (ms tarde supe que los cndores renuevan por completo su plumaje cada ao). Aunque
estamos acostumbrados a pensar en los seres humanos (y en nuestro perro o nuestro gato) como
individuos, la visin de aquellos cndores fcilmente reconocibles reforz poderosamente mi
apreciacin de hasta qu punto percibimos el mundo como compuesto de objetos individuales,
animados o no, cada uno con su historia particular.
Treinta aos ms tarde, en la selva centroamericana, contemplando el lugar por donde haba
desaparecido el jaguarundi, mientras rememoraba los desaliados cndores y recordaba que justo
antes haba estado meditando sobre historia e individualidad en mecnica cuntica, comprend de
repente que mis dos mundos, el de la fsica fundamental y el de los cndores, los jaguarundis y las
ruinas mayas, se haban unido al fin.
He vivido durante dcadas entre dos pasiones intelectuales, por una parte mi labor profesional,
en la que trato de comprender las leyes universales que gobiernan los constituyentes ltimos de toda
la materia, y por otra parte mi vocacin de estudiante aficionado de la evolucin de la vida y la
cultura humana. Siempre tuve la impresin de que, de alguna forma, ambas pasiones estaban
ntimamente ligadas, pero durante mucho tiempo fui incapaz de descubrir cmo (a excepcin del tema
comn de la belleza de la naturaleza).
Parece que haya un enorme vaco entre la fsica fundamental y mis otros pasatiempos. En la fsica
de partculas elementales tratamos con entes como los fotones y los electrones, cada uno de los
cuales se comporta exactamente de la misma forma dondequiera que estn en el universo. De hecho,
todos los electrones son rigurosamente intercambiables, igual que los fotones. Las partculas
elementales no tienen individualidad.
Suele pensarse que las leyes de la fsica de partculas son exactas, universales e inmutables
(dejando de lado posibles consideraciones cosmolgicas), a pesar de que los fsicos las abordamos a
travs de aproximaciones sucesivas. Por contra, disciplinas tales como la arqueologa, la lingstica y
la historia natural se ocupan de imperios, lenguajes y especies individuales, y en una escala ms
reducida, de artefactos, palabras y organismos individuales, incluyendo los propios seres humanos.
En estas disciplinas las leyes son aproximadas, y tratan de la historia y de la evolucin que
experimentan las especies biolgicas, los lenguajes humanos o las culturas.
Ahora bien, las leyes mecanocunticas fundamentales de la fsica ciertamente dan lugar a la
individualidad. La evolucin fsica del universo, regida por dichas leyes, ha producido objetos
particulares diseminados por todo el cosmos, como nuestro propio planeta, y despus, a travs de
procesos como la evolucin biolgica en la Tierra, las mismas leyes han dado lugar a objetos
particulares como el jaguarundi y los cndores, capaces de adaptarse y aprender, y, por ltimo,
objetos particulares como los seres humanos, capaces de desarrollar el lenguaje y la civilizacin y de
descubrir esas mismas leyes fsicas fundamentales.
Durante algunos aos mi trabajo estuvo dedicado a esta cadena de relaciones tanto como a las
propias leyes fundamentales. Estuve pensando, por ejemplo, en la distincin entre los sistemas
complejos adaptativos, que experimentan procesos como el aprendizaje y la evolucin biolgica, y
los sistemas que, como las galaxias o las estrellas, experimentan otros tipos de evolucin no
adaptativa. Algunos ejemplos de sistemas complejos adaptativos pueden ser un nio aprendiendo su
lengua materna, una cepa de bacterias volvindose resistente a un determinado antibitico, la
comunidad cientfica comprobando la validez de una nueva teora, un artista desarrollando su
creatividad, una sociedad adoptando nuevas costumbres o nuevas supersticiones, un ordenador
programado para elaborar nuevas estrategias para ganar al ajedrez o el gnero humano, buscando
nuevas maneras de vivir en mayor armona consigo mismo y con el resto de organismos con los que
comparte el planeta.
La investigacin de estos sistemas y de sus propiedades comunes, as como el trabajo sobre la
interpretacin moderna de la mecnica cuntica y sobre el significado de la simplicidad y la
complejidad, haba experimentado notables progresos. Para favorecer el estudio interdisciplinario de
estas materias, yo mismo haba colaborado en la fundacin del Instituto de Santa Fe en Nuevo
Mxico.
Mi encuentro con el jaguarundi en Belize reforz mi conciencia de los progresos que mis colegas
y yo habamos hecho en la mejor comprensin de las relaciones entre lo simple y lo complejo, entre
lo universal y lo individual, entre las leyes bsicas de la naturaleza y los asuntos individuales y
mundanos que siempre me haban atrado.
Cuanto ms aprenda acerca del carcter de esas relaciones, con ms vehemencia deseaba
comunicrselo a otros. Por primera vez en mi vida, sent la necesidad de escribir un libro.
2
Luz temprana
El ttulo de este libro est inspirado en un poema de mi amigo Arthur Sze, un esplndido poeta
chinoamericano que vive en Santa Fe y que conoc a travs de su esposa Ramona Sakiestewa, una
tejedora hopi de gran talento. Como lo expresa l, el mundo del quark lo tiene todo para dar cuenta
de un jaguar caminando en crculo en la noche.
Los quarks son las partculas elementales que constituyen el ncleo atmico. Soy uno de los dos
tericos que predijo su existencia, y fui yo quien les puso nombre. En el ttulo, el quark simboliza las
leyes fsicas bsicas y simples que gobiernan el universo y toda la materia que ste contiene. S que
para mucha gente el calificativo de simple no es precisamente el que mejor define la fsica
contempornea, pero explicar cmo debe entenderse esta simplicidad es uno de los objetivos de este
libro.
El jaguar representa la complejidad del mundo que nos rodea, especialmente tal como se
manifiesta en los sistemas complejos adaptativos. La imagen de Arthur del quark y el jaguar
transmite perfectamente mi idea de lo simple y lo complejo: de un lado, las leyes fsicas subyacentes
de la materia y el universo, y del otro, el rico entramado del mundo que percibimos directamente y
del que formamos parte. As como el quark es un smbolo de las leyes fsicas que, una vez
descubiertas, aparecen difanas ante el ojo analtico de la mente, el jaguar es, al menos para m, una
metfora de los esquivos sistemas complejos adaptativos que continan eludiendo una visin
analtica clara, aunque su olor acre puede sentirse en la espesura. Ahora bien, cmo surgi en mi
niez la fascinacin por disciplinas como la historia natural, y cmo y por qu decid finalmente
hacerme fsico?
Un nio curioso
Una gran parte de mi formacin temprana se la debo a mi hermano Ben, nueve aos mayor que
yo. Fue l quien, cuando yo tena tres aos, me ense a leer (en la tapa de una caja de galletas) y me
inici en la observacin de aves y mamferos, la botnica y el coleccionismo de insectos. Vivamos en
Nueva York, la mayor parte del ao en Manhattan, pero incluso all poda observarse la naturaleza.
Pasbamos mucho tiempo en un bosquecillo de coniferas justo al norte del zoo del Bronx, lo poco
que quedaba de un antiguo bosque que en el pasado deba abarcar toda el rea urbana. Fragmentos de
otros hbitats pervivan en lugares como las lagunas de Van Cortland Park, la playa y marismas de
New Dorp, en Staten Island, e incluso Central Park, al lado de casa, donde podan verse algunas aves
interesantes, especialmente durante las migraciones de primavera y otoo.
En estos lugares pude experimentar la diversidad de la naturaleza y el modo fascinante en que
sta se organiza. Si uno camina por la orilla de un pantano y ve un gorjeador o escucha su canto, sabe
que lo ms probable es que descubra otro poco despus. Si uno desentierra un fsil, es probable que
tropiece con otro parecido en las proximidades. Siendo ya fsico me devanaba los sesos intentando
averiguar el papel de las leyes fsicas fundamentales en tales situaciones. La respuesta tiene que ver
con el papel de la historia en la mecnica cuntica, y la explicacin ltima reside en el estado
primigenio del universo. Pero, dejando aparte cuestiones fsicas tan profundas, el tema, menos
abstruso, de la especiacin como fenmeno biolgico merece una consideracin aparte.
La existencia de cosas tales como las especies no es en absoluto trivial. No son, como se ha dicho
a veces, artefactos de la mente del bilogo. El gran ornitlogo y biogegrafo Emst Mayr suele contar
cmo, al principio de su carrera, identific ciento veintisiete especies entre las aves que nidificaban en
un valle de Nueva Guinea. Los nativos del lugar distinguan ciento veintisis; la nica discrepancia era
que ellos no diferenciaban entre dos especies del gnero Gerygone, muy similares, que Emst s poda
discernir gracias a su adiestramiento como naturalista. Pero ms importante todava que el grado de
concordancia entre gentes de distinta procedencia es el hecho de que las mismas aves pueden decirnos
si pertenecen o no a la misma especie. Los animales de especies distintas no suelen aparearse entre s
y, en los raros casos en que esto sucede, los hbridos que resultan suelen ser estriles. De hecho, una
de las mejores definiciones de especie es aqulla que establece que entre miembros de especies
diferentes no existe, por los medios ordinarios, un intercambio efectivo de genes.
En mis primeros paseos por la naturaleza me llamaba la atencin el hecho de que, ciertamente, las
mariposas, aves y mamferos que vea podan asignarse netamente a alguna especie. En un paseo por
el campo uno puede ver gorriones canoros, gorriones de los pantanos, gorriones campestres y
gorriones gorgiblancos, pero no ver ningn gorrin que se halle entre dos de estas categoras. Las
disputas sobre si dos poblaciones pertenecen o no a la misma especie suelen surgir cuando se trata de
poblaciones separadas en el espacio o bien en el tiempo, con al menos una de ellas representada en el
registro fsil. A Ben y a m nos gustaba discutir sobre las relaciones evolutivas entre las especies, que
son como las ramas de un rbol evolutivo cuya estructura queda representada por los agrupamientos
posibles en gneros, familias y rdenes. Cuanto ms distante es el parentesco entre dos especies ms
abajo hay que ir en el rbol para encontrar un antecesor comn.
Ben y yo no pasbamos todo el tiempo al aire libre. Tambin visitbamos museos de arte, con
especial predileccin por los que incluan abundante material arqueolgico (como el Metropolitan
Museum of Art) u objetos de la Europa medieval (como el museo Cloisters). Leamos libros de
historia y aprendimos a descifrar algunas inscripciones egipcias. Nos entretenamos estudiando la
gramtica latina, francesa y espaola, y camos en la cuenta de que muchas palabras del francs y el
espaol (as como muchas de las palabras que el ingls ha tomado prestadas) derivaban del latn. Las
lecturas acerca de la familia de las lenguas indoeuropeas nos ensearon que muchas palabras inglesas,
latinas o griegas tenan un origen comn, con leyes de transformacin regulares. Por ejemplo, la
palabra sal (salt en ingls) corresponde a sal en latn y a halos en griego, mientras que la palabra
seis (six en ingls) corresponde a sex en latn y a hex en griego; la letra s inicial del ingls y el latn
deriva de un sonido griego indicado con la letra h y consistente en una exhalacin rpida. Aqu
tenemos otro rbol evolutivo, esta vez aplicable a las lenguas.
Los procesos histricos, los rboles evolutivos, la diversidad organizada y la variabilidad
individual se encontraban por doquier. Nuestra exploracin de la diversidad tambin nos hizo ver que
en muchos casos sta se encontraba en peligro. Ben y yo fuimos conservacionistas precoces.
Contemplbamos cmo las escasas reas alrededor de Nueva York que se mantenan en un estado
ms o menos natural se iban reduciendo y los pantanos, por ejemplo, eran desecados y urbanizados.
Ya en la dcada de los treinta habamos adquirido una aguda conciencia de la finitud del planeta,
de la degeneracin de las comunidades vegetales y animales a causa de la actividad humana y de la
importancia del control demogrfico, as como de la conservacin del suelo, de la proteccin de los
bosques y cosas por el estilo. Naturalmente, la necesidad de estas reformas an no estaba ligada en
mi pensamiento con la evolucin, a escala planetaria, de la sociedad humana hacia una sociedad ms
sostenible, aunque as es como lo veo ahora. Aun as, ya entonces especulaba sobre el futuro de la
especie humana, especialmente estimulado por las novelas y cuentos de ciencia ficcin de H. G.
Wells, que me encantaba leer.
Tambin devoraba libros de cuentos y, junto con Ben, lea antologas de poesa inglesa. De vez en
cuando bamos a algn concierto, incluso a la pera, pero ramos muy pobres y casi siempre
tenamos que contentamos con actividades que no costasen dinero. Hicimos algunas tentativas de
tocar el piano y de cantar arias y canciones de Gilbert y Sullivan. Escuchbamos la radio buscando
emisoras lejanas, tanto de onda larga como corta, y cuando conseguamos sintonizar una escribamos
para que nos enviasen una tarjeta postal. Recuerdo vvidamente las de Australia, con imgenes del
pjaro cucaburra.
Ben y yo ansibamos comprender el mundo y disfrutar de l, sin establecer divisiones arbitrarias.
No distinguamos entre las ciencias naturales, las ciencias sociales y del comportamiento, las
humanidades o las artes. De hecho, nunca he credo en la primaca de tales distinciones. Lo que
siempre me ha llamado la atencin es la unidad de la cultura humana, donde la ciencia ocupa una parte
importante. Incluso la distincin entre naturaleza y cultura humana es poco ntida, pues hay que
recordar que tambin nosotros somos parte de la naturaleza.
La especializacin, aunque no deja de ser un rasgo necesario de nuestra civilizacin, debe
complementarse con la integracin a travs del pensamiento interdisciplinario. Uno de los obstculos
que siguen oponindose a dicha integracin es la lnea divisoria entre los que se sienten cmodos con
las matemticas y los que no. Yo tuve la fortuna de poder ejercitar el razonamiento cuantitativo
desde una edad temprana.
Aunque a Ben tambin le interesaban la fsica y las matemticas, fue mi padre quien ms me
anim a estudiar ambas cosas. Inmigrante austrohngaro, a principios de siglo interrumpi sus
estudios en la Universidad de Viena para trasladarse a Estados Unidos y reunirse con sus padres, que
haban emigrado unos aos antes a Nueva York y tenan problemas para salir adelante. El primer
trabajo de mi padre fue en un orfanato de Filadelfia, donde aprendi a hablar ingls y a jugar al
bisbol. Aunque su adopcin de la lengua inglesa fue tarda, la hablaba perfectamente, sin errores
gramaticales ni fonticos. Slo poda adivinarse que era extranjero precisamente porque nunca
cometa errores.
En los aos veinte, despus de ejercer unos cuantos trabajos, abri la Arthur Gell-Mann School
of Languages, donde enseaba a otros inmigrantes a hablar un ingls impecable. Tambin daba clases
de alemn y contrat profesores de francs, espaol, italiano y portugus. La escuela tuvo cierto
xito, pero en 1929, el ao en que nac yo, las cosas comenzaron a cambiar. No slo se produjo la
quiebra de la bolsa, sino que entr en vigor una severa ley de restriccin de la inmigracin. El nmero
de alumnos potenciales de mi padre disminuy por culpa de la nueva legislacin y los que haba se
empobrecieron por culpa de la Depresin. Cuando yo tena tres aos, la escuela tuvo que cerrar y mi
padre tuvo que emplearse en un banco para mantenemos, y crec pensando en los viejos y buenos
tiempos que no llegu a conocer.
Mi padre estaba interesado en las matemticas, la fsica y la astronoma, y cada da poda pasarse
horas encerrado en su estudio absorto en los libros sobre relatividad especial y general y sobre la
expansin del universo. Fue l quien despert mi inters por las matemticas, que con el tiempo
llegaran a apasionarme y admirarme por su coherencia y rigor.
En mi ltimo ao de bachillerato, a la hora de rellenar la solicitud de ingreso en Yale, tena que
decidir qu estudios quera cursar. Mi padre, con quien consult la cuestin, no ocult su desdn ante
mi intencin de estudiar arqueologa o lingstica, argumentando que me morira de hambre, y me
propuso estudiar ingeniera, a lo que repliqu que, aparte de pasar ms hambre todava, cualquier
ingenio que yo disease probablemente acabara desmoronndose (ms adelante, como resultado de
un test de aptitud, se me recomend cualquier cosa menos ingeniera!). As que, como solucin de
compromiso, mi padre me propuso estudiar fsica.
Le dije que mis notas de fsica haban sido las peores de todo el bachillerato y que era la nica
asignatura que me haba ido mal; que habamos tenido que memorizar cosas como las siete mquinas
simples: la palanca, el torno, el plano inclinado y cosas por el estilo; que habamos estudiado
mecnica, calor, sonido, luz, electricidad y magnetismo, pero sin ninguna conexin entre los temas.
Mi padre pas entonces de los argumentos econmicos a los intelectuales y estticos. Me
asegur que la fsica avanzada me resultara mucho ms interesante y satisfactoria que la del
bachillerato, y que me apasionaran la relatividad y la mecnica cuntica. Decid complacerlo a
sabiendas de que podra cambiar de carrera cuando llegase a New Haven. Pero una vez all
desaparecieron las ganas de cambiar, y al cabo de poco tiempo ya estaba enganchado y comenzaba a
disfrutar de la fsica terica. Mi padre tena razn en lo referente a la relatividad y la mecnica
cuntica. A medida que las estudiaba iba comprendiendo que la belleza de la naturaleza se
manifestaba tanto en la elegancia de sus principios como en el grito de un colimbo o en las estelas
bioluminiscentes que dejan las marsopas en la noche.
Sistemas complejos adaptativos
Un maravilloso ejemplo de esa simplicidad en los principios de la naturaleza es la ley de la
gravedad, y en concreto la teora de la gravitacin formulada en la relatividad general de Einstein
(aunque para la mayora de la gente esta teora es cualquier cosa menos simple). En el curso de la
evolucin fsica del universo, el fenmeno de la gravitacin dio origen a la agregacin de la materia en
galaxias y ms tarde en estrellas y planetas, entre ellos nuestra Tierra. Desde el mismo momento de
su formacin, tales cuerpos ya manifestaban una cierta complejidad, diversidad e individualidad, pero
estas propiedades adquirieron un nuevo significado con la aparicin de los sistemas complejos
adaptativos. En la Tierra este hecho estuvo ligado a los procesos del origen de la vida y la evolucin
biolgica, que han generado la gran diversidad de especies existente. Nuestra propia especie, que al
menos en algunos aspectos es la ms compleja de las que han evolucionado hasta ahora en este
planeta, ha llegado a descubrir gran parte de la simplicidad subyacente, incluyendo la teora de la
gravitacin misma.
La investigacin en las ciencias de la complejidad, tal como se desarrolla en el Instituto de Santa
Fe y en cualquier parte del mundo, no slo intenta desentraar el significado de lo simple y lo
complejo, sino tambin las semejanzas y diferencias entre los sistemas complejos adaptativos
implicados en procesos tan diversos como el origen de la vida, la evolucin biolgica, la dinmica de
los ecosistemas, el sistema inmunitario de los mamferos, el aprendizaje y los procesos mentales en
los animales (incluido el hombre), la evolucin de las sociedades humanas, el comportamiento de los
inversores en los mercados financieros y el empleo de programas y/o equipos informticos diseados
para desarrollar estrategias o hacer predicciones basadas en observaciones previas.
Lo que tienen en comn todos estos procesos es la existencia de un sistema complejo adaptativo
que adquiere informacin acerca tanto de su entorno como de la interaccin entre el propio sistema y
dicho entorno, identificando regularidades, condensndolas en una especie de esquema o modelo y
actuando en el mundo real sobre la base de dicho esquema. En cada caso hay diversos esquemas en
competencia, y los resultados de la accin en el mundo real influyen de modo retroactivo en dicha
competencia.
En muchos aspectos, cada uno de nosotros funciona como un sistema complejo adaptativo (de
hecho, el trmino esquema se emplea desde hace tiempo en psicologa para referirse a una
estructura conceptual de la que el ser humano hace uso para comprender un conjunto de datos, para
darle sentido).
Imaginemos que estamos en una ciudad extraa a una hora punta de la tarde intentando coger un
taxi en una concurrida avenida que parte del centro. Vemos que los taxis pasan de largo sin pararse,
muchas veces porque ya estn ocupados, y nos percatamos de que en ese caso la luz del techo est
apagada. Aj! Hay que fijarse en los taxis con la luz del techo encendida. Entonces descubrimos que
hay taxis que, a pesar de llevar esa luz encendida y no llevar pasajeros, tampoco paran. Hay que
modificar el esquema. Pronto nos percatamos de que la luz del techo consta de una parte interna y
una externa en donde puede leerse fuera de servicio. Lo que necesitamos es un taxi que lleve
encendida slo la parte interna. Nuestra nueva idea se confirma cuando a una manzana de distancia
vemos dos taxis que, tras dejar a sus pasajeros, encienden nicamente la luz interna del techo. Pero
estos taxis son inmediatamente ocupados por otros peatones. Unos cuantos ms acaban su carrera a
poca distancia, pero tambin son ocupados enseguida. Aqu nos sentimos impelidos a ampliar
nuestra bsqueda de un esquema vlido, hasta que observamos que en sentido contrario pasan
muchos taxis con slo la luz interna encendida. Cruzamos la avenida, paramos uno y subimos.
Como ilustracin adicional, imaginemos que se nos somete a un experimento psicolgico en el que
se nos muestra una larga secuencia de imgenes de objetos familiares. Las imgenes representan cosas
diversas, y cada una puede aparecer varias veces. Cada cierto tiempo se nos pide que adivinemos qu
imgenes van a aparecer. Entonces construimos esquemas mentales de la secuencia, inventando
teoras sobre la estructura de sta basadas en las imgenes que hemos visto antes. Cualquiera de estos
esquemas, suplementado con la memoria de las ltimas imgenes mostradas, nos permite hacer
predicciones. Lo normal es que estas predicciones comiencen siendo errneas, pero si la secuencia
tiene una estructura fcil de captar, la discrepancia entre prediccin y observacin har que los
esquemas errneos sean descartados en favor de otros mejores y pronto podremos prever con
precisin cul ser la prxima imagen.
Imaginemos ahora un experimento similar ejecutado por un psiclogo sdico que nos muestra una
secuencia sin estructura alguna. Probablemente continuaramos elaborando esquemas fallidos que slo
acertarn de vez en cuando por puro azar. En este caso, los resultados en el mundo real no
proporcionan ninguna gua para la eleccin de otro esquema que no sea sta es una secuencia sin ton
ni son. Pero a los seres humanos les cuesta aceptar una conclusin as.
Cuando alguien planea una nueva aventura comercial, mejora una receta o aprende un lenguaje, se
est comportando como un sistema complejo adaptativo. Cuando uno adiestra un perro, est
observando las acciones de un sistema complejo adaptativo y a la vez se est comportando como tal
(si ocurre ms lo segundo que lo primero, como suele ser el caso, es posible que sea el perro quien
est adiestrndole a uno). Cuando uno invierte en bolsa se convierte, junto con los otros inversores,
en un sistema complejo adaptativo que forma parte de una entidad colectiva en evolucin a travs de
los esfuerzos de todos sus componentes para mejorar su posicin o, por lo menos, para sobrevivir
econmicamente. Tales entidades colectivas organizadas, del tipo de una empresa o una tribu,
constituyen sistemas complejos adaptativos en s mismas. La humanidad en conjunto no est an
demasiado bien organizada, pero en un grado considerable ya funciona tambin como un sistema
complejo adaptativo.
El aprendizaje en su sentido habitual no es el nico ejemplo de sistema complejo adaptativo. La
evolucin biolgica proporciona muchos otros. Mientras que los seres humanos adquieren
conocimiento principalmente a travs del uso individual o colectivo de su cerebro, en los otros
animales la herencia gentica es responsable de una fraccin mucho mayor de la informacin necesaria
para la supervivencia; esta informacin, fruto de millones de aos de evolucin, subyace en lo que, de
modo bastante vago, suele denominarse instinto. Las mariposas monarca nacidas en diferentes
lugares de los Estados Unidos saben emigrar hasta las laderas cubiertas de coniferas de los volcanes
mejicanos, donde se concentran en gran nmero para pasar el invierno. Isaac Asimov, el conocido ex
bioqumico, divulgador cientfico y escritor de ciencia ficcin, me cont que en cierta ocasin
mantuvo un debate pblico con un fsico terico que negaba que un perro tuviese conocimiento de las
leyes del movimiento de Newton. Indignado, Isaac le pregunt si seguira pensando lo mismo
despus de ver a un perro atrapando al vuelo un plato de plstico con la boca. Es obvio que la
palabra conocimiento no tena el mismo significado para ambos. Para el fsico sera el resultado de
un aprendizaje en el contexto cultural de la empresa cientfica humana; para Isaac sera el fruto de la
evolucin biolgica a travs de la informacin inscrita en los genes, suplementada con algo de
aprendizaje basado en la experiencia.
Tambin es la evolucin biolgica la que ha hecho surgir en los organismos la capacidad de
aprender, ya sea en los paramecios, los perros o las personas. Asimismo, este proceso ha dado lugar
a otras formas de sistema complejo adaptativo. Un ejemplo es el sistema inmunitario de los
mamferos, donde tienen lugar procesos muy similares a los de la evolucin biolgica, pero a una
escala temporal de horas o das en lugar de millones de aos. Tales procesos permiten identificar a
tiempo los organismos invasores o las clulas extraas y producir la oportuna respuesta inmunitaria.
Los sistemas complejos adaptativos muestran una tendencia general a generar otros sistemas de la
misma categora. La evolucin biolgica, por ejemplo, puede conducir tanto a soluciones
instintivas de los problemas que debe afrontar un organismo como al desarrollo de una inteligencia
suficiente para resolver los mismos problemas mediante el aprendizaje. El diagrama de la pgina
siguiente ilustra las relaciones entre diversos sistemas complejos adaptativos terrestres. Hace unos
cuatro mil millones de aos, determinadas reacciones qumicas que incluan algn mecanismo de
reproduccin y de transmisin de las variaciones condujeron a la aparicin de la primera forma de
vida y despus a los diversos organismos que constituyen las comunidades ecolgicas. Ms tarde la
vida origin nuevos sistemas complejos adaptativos, como el sistema inmunitario y los procesos de
aprendizaje. En los seres humanos el desarrollo de la capacidad para el lenguaje simblico convirti el
aprendizaje en una actividad cultural elaborada, y dentro de la cultura humana han surgido nuevos
sistemas complejos adaptativos: sociedades, organizaciones, la economa o la ciencia, por citar unos
cuantos. Ahora que la cultura humana ha creado ordenadores rpidos y poderosos, tenemos la
posibilidad de hacer que acten tambin como sistemas complejos adaptativos.
En el futuro la cultura humana puede dar lugar a nuevos sistemas complejos adaptativos. Un
ejemplo, que ha sido tratado por la literatura de ciencia ficcin, me llam por primera vez la atencin
cuando, a principios de los cincuenta, el gran fsico hngaro-norteamericano Leo Szilard, ya retirado,
nos invit a un colega y a m a asistir a un congreso internacional sobre control de armas. Mi colega,
Murph Goldberger (que sera presidente de Caltech y despus director del Instituto de Estudios
Avanzados de Princeton), replic que slo podra asistir a la segunda mitad del congreso; yo por mi
parte respond que slo podra asistir a la primera mitad. Leo pens un momento y despus nos dijo:
No, no puede ser; vuestras neuronas no estn interconectadas.
Es posible que algn da, para bien o para mal, tales interconexiones puedan llevarse a cabo. Un
ser humano podra conectarse a un ordenador avanzado directamente (no a travs de una consola o de
la palabra) y a travs de ese ordenador podra conectarse a otras personas. Los pensamientos y
emociones podran compartirse en su totalidad, no del modo selectivo y engaoso que permite el
lenguaje. (Segn una mxima atribuida a Voltaire, los hombres emplean el lenguaje slo para
disimular sus pensamientos.) Mi amiga Shirley Hufstedler dice que estar unidos por cables es algo
que no recomendara a una pareja a punto de casarse. Por mi parte no estoy seguro de que este
procedimiento sea recomendable en ningn caso (aunque, si todo fuera bien, quiz podra aliviar
algunos de los problemas humanos ms intratables). Pero ciertamente creara una nueva forma de
sistema complejo adaptativo, un autntico conglomerado de seres humanos.
Figura 1. Algunos sistemas complejos adaptativos del planeta Tierra
Los estudiosos de los sistemas complejos adaptativos comienzan a familiarizarse con sus
propiedades generales y tambin con sus peculiaridades. Aunque difieren grandemente en sus
caractersticas fsicas, todos procesan informacin de algn modo. Este rasgo comn es seguramente
el mejor punto de partida para explorar su funcionamiento.
3
Informacin y complejidad
El estudio de cualquier sistema complejo adaptativo se concentra en la informacin, que llega al
sistema en forma de un flujo de datos (por ejemplo, una secuencia de imgenes, mostradas a un sujeto
en un experimento psicolgico). Examinamos la manera en que el sistema percibe regularidades que
extrae del flujo de datos separndolas de lo que es incidental o arbitrario y condensndolas en un
esquema sujeto a variacin (en el supuesto anterior, el sujeto crea y modifica continuamente leyes
hipotticas que se supone que gobiernan las regularidades encontradas en la secuencia de imgenes).
Observamos cmo cada uno de los esquemas resultantes se combina entonces con informacin
adicional, de la clase de la informacin incidental dejada de lado en la abstraccin de regularidades a
partir del flujo de datos, para generar un resultado aplicable al mundo real: la descripcin de un
sistema observado, la prediccin de algn suceso o la prescripcin del comportamiento del propio
sistema complejo adaptativo. (En el experimento psicolgico, el sujeto puede combinar un posible
esquema basado en las imgenes anteriores con unas cuantas de las siguientes para hacer una
prediccin de las imgenes que saldrn a continuacin. En este caso, como suele pasar, la informacin
adicional procede de una porcin posterior del mismo flujo de datos del que el esquema fue
abstrado.) Finalmente, vemos qu efectos tiene dicha descripcin, prediccin o comportamiento en
el mundo real; tales efectos son retroactivos, ejerciendo presiones selectivas sobre los esquemas en
competencia, algunos de los cuales quedan desacreditados o descartados, mientras que otros
sobreviven y prosperan. (En el ejemplo, un esquema predictivo contradicho por las imgenes
subsiguientes presumiblemente ser descartado por el sujeto, mientras que otro cuyas predicciones
son correctas ser conservado. Aqu el esquema se pone a prueba contrastndolo con una porcin
ulterior del mismo flujo de datos del que naci y del que se obtuvo la informacin adicional para
hacer predicciones.) El funcionamiento de un sistema complejo adaptativo puede representarse en un
diagrama como el de esta pgina, donde se hace hincapi en el flujo de informacin.
Figura 2. Funcionamiento de un sistema complejo adaptativo
Los sistemas complejos adaptativos se hallan sujetos a las leyes de la naturaleza, que a su vez se
fundamentan en las leyes fsicas de la materia y el universo. Por otra parte, la existencia de tales
sistemas slo es posible en condiciones particulares.
Para examinar el universo y la estructura de la materia podemos seguir la misma estrategia
adoptada en el estudio de los sistemas complejos adaptativos: concentrarse en la informacin.
Cules son las regularidades y dnde entran la contingencia y la arbitrariedad?
Indeterminacin cuntica y catica
De acuerdo con la fsica decimonnica, el conocimiento exacto de las leyes del movimiento y de la
configuracin del universo en un momento dado permitira, en principio, la prediccin de la historia
completa de ste. Ahora sabemos que esto es absolutamente falso. El universo es mecanocuntico, lo
que implica que, aun conociendo su estado inicial y las leyes fundamentales de la materia, slo puede
calcularse un conjunto de probabilidades para las diferentes historias posibles. Por otra parte, esta
indeterminacin cuntica va mucho ms all de lo que suele creerse. Mucha gente conoce el
principio de incertidumbre de Heisenberg, que prohbe, por ejemplo, conocer simultneamente con
exactitud la posicin y el momento de una partcula. Mientras que este principio ha sido
ampliamente divulgado (a veces de manera francamente errnea) apenas se habla de la
indeterminacin adicional requerida por la mecnica cuntica. Ms adelante volveremos sobre este
tema.
Aunque la aproximacin clsica est justificada y, en consecuencia, pueda ignorarse la
indeterminacin mecanocuntica, todava nos queda el extendido fenmeno del caos, en el que la
evolucin de un proceso dinmico no lineal es tan sensible a las condiciones iniciales que un cambio
minsculo en la situacin al principio del proceso se traduce en una gran diferencia al final.
Algunas de las conclusiones contemporneas sobre determinismo y caos en mecnica clsica ya
fueron anticipados en 1903 por el matemtico francs Henri Poincar en su libro Ciencia y mtodo
(citamos por Ivars Peterson en Newtons Clock [El reloj de Newton]):
Si conociramos con precisin infinita las leyes de la naturaleza y la situacin inicial del
universo, podramos predecir exactamente la situacin de este mismo universo en un
momento posterior. Pero incluso aunque las leyes naturales no tuvieran ningn secreto para
nosotros, slo podramos conocer la situacin inicial de modo aproximado. Todo lo que
necesitamos para poder decir que un fenmeno ha sido predicho y que est regido por leyes
es poder predecir la situacin posterior con la misma aproximacin que la inicial. Pero esto no
siempre es posible; puede ocurrir que las pequeas diferencias en las condiciones iniciales se
hagan muy grandes en el resultado final. Un pequeo error al principio producir un error
enorme al final. La prediccin se hace imposible y tenemos un fenmeno fortuito.
Uno de los artculos que llamaron la atencin sobre el caos en los aos sesenta fue publicado por
el meteorlogo Edward N. Lorenz. De hecho, la meteorologa es una fuente de ejemplos familiares de
caos. Aunque las fotografas por satlite y el uso de potentes ordenadores han hecho que la
prediccin del tiempo sea absolutamente fiable para muchos propsitos, los partes meteorolgicos
todava no pueden garantizarnos lo que mucha gente quiere saber: si llover o no aqu y maana.
Tanto el lugar exacto por donde pasar una tormenta como el momento en que descargar la lluvia
pueden ser arbitrariamente sensibles a los detalles de los vientos y de la posicin y estado fsico de
las nubes unos cuantos das o incluso unas horas antes. La ms ligera imprecisin en los datos
meteorolgicos hace que uno no pueda fiarse de la previsin para maana a la hora de planear una
excursin.
Dado que nada puede medirse con una precisin absoluta, el caos da origen a una indeterminacin
efectiva en el nivel clsico que se superpone a la indeterminacin cuntica. La interaccin entre estas
dos clases de impredictibilidad es un aspecto fascinante y todava poco estudiado de la fsica
contempornea. El reto que supone comprender la relacin entre la impredictibilidad de carcter
cuntico y la de carcter catico ha llegado incluso a llamar la atencin de los editores de Los Angeles
Times, tanto que en 1987 le dedicaron al tema un editorial en el que se sealaba la aparentemente
paradjica incapacidad de los tericos para encontrar la indeterminacin de carcter catico que
debera aparecer superpuesta a la de carcter cuntico cuando se aplica la mecnica cuntica a
sistemas que exhiben caos en el dominio clsico.
Pero la cuestin comienza a aclararse gracias al trabajo de diversos fsicos tericos, entre ellos
Todd Brun, uno de mis discpulos. Sus resultados parecen indicar que, para muchos propsitos, es
til contemplar el caos como un mecanismo que amplifica a escala macroscpica la indeterminacin
inherente a la mecnica cuntica.
En los ltimos tiempos se ha publicado un montn de artculos sobre caos escritos bastante a la
ligera. Un trmino tcnico, aplicado en principio a un fenmeno de la mecnica no lineal, ha acabado
convirtindose en una especie de etiqueta para designar cualquier clase de complejidad o
incertidumbre, real o aparente. Si en alguna de mis conferencias sobre, digamos, sistemas complejos
adaptativos, menciono el fenmeno aunque slo sea una vez, y a veces ni eso, estoy seguro de que
ser felicitado al final por mi interesante charla sobre caos.
El impacto de los descubrimientos cientficos en la literatura y la cultura popular tiende a
traducirse en que ciertos elementos de vocabulario, interpretados de modo vago o errneo, suelen ser
lo nico que sobrevive al viaje desde la publicacin tcnica a los libros y revistas populares. Los
dominios de aplicacin o las distinciones importantes, y a veces las propias ideas, tienden a perderse
por el camino. Pinsese si no en los usos populares de palabras como ecologa o salto cuntico,
y ya no digamos de la expresin New Age campo de energa. Naturalmente, uno siempre puede
argumentar que palabras como caos o energa ya existan antes de convertirse en trminos
tcnicos, pero lo que resulta distorsionado en el proceso de vulgarizacin es precisamente su
significado tcnico, no el original.
Dada la eficacia creciente de las tcnicas literarias en la transformacin de conceptos tiles en
tpicos huecos, hay que esmerarse si se quiere evitar que las diversas nociones de complejidad corran
la misma suerte. Ms adelante las detallaremos y examinaremos el dominio de aplicacin de cada una
de ellas.
Pero antes, qu se entiende por complejo cuando hablamos de sistema complejo adaptativo
en el sentido aqu empleado? De hecho, no hace falta que la palabra complejo tenga un significado
preciso en esta frase, que es puramente convencional. Su presencia implica la conviccin de que tales
sistemas poseen un grado mnimo de complejidad convenientemente definido.
La simplicidad hace referencia a la ausencia (o casi) de complejidad. Etimolgicamente,
simplicidad significa plegado una vez, mientras que complejidad significa todo trenzado (ntese
que tanto plic- para pliegue como plej- para trenza derivan de la misma raz indoeuropea plek).
Diferentes formas de complejidad
Qu se entiende realmente por simplicidad y complejidad? En qu sentido es simple la
gravitacin einsteniana y complejo un pez de colores? No son cuestiones sencillas no es simple
definir simple. Probablemente no existe un nico concepto de complejidad que pueda captar
adecuadamente nuestras nociones intuitivas. Puede que se requieran varias definiciones diferentes,
algunas quiz todava por concebir.
Una definicin de complejidad surge de la ciencia informtica, y tiene que ver con el tiempo
requerido por un ordenador para resolver un problema determinado. Dado que este tiempo depende
tambin de la competencia del programador, el que se toma en consideracin es el ms corto posible,
lo que se conoce habitualmente como complejidad computacional del problema.
Dicho tiempo mnimo depende an de la eleccin del ordenador. Esta dependencia del contexto
surge una y otra vez en los intentos de definicin de complejidad. Pero los informticos se interesan
particularmente en conjuntos de problemas que son similares excepto en magnitud, y por lo tanto la
cuestin principal es saber qu pasa con la complejidad computacional cuando la magnitud del
problema aumenta ilimitadamente. Cul es la relacin entre el tiempo mnimo y la magnitud del
problema cuando sta tiende a infinito? La respuesta a esta cuestin puede que sea independiente de
los detalles del ordenador.
La complejidad computacional ha demostrado ser una nocin verdaderamente til, pero no se
corresponde demasiado con el sentido habitual de la palabra complejo, como cuando se dice que el
argumento de un relato o la estructura de una organizacin son altamente complejos. En este contexto
estamos ms interesados en saber cun largo sera el mensaje requerido para describir determinadas
propiedades del sistema en cuestin que en saber cunto se tardara en resolver cierto problema con
un ordenador.
En el seno de la ecologa se ha debatido durante dcadas si los sistemas complejos, como las
selvas tropicales, tienen un poder de recuperacin mayor o menor que los sistemas
comparativamente simples, como los bosques alpinos de robles y conferas. Aqu el poder de
recuperacin se refiere a la probabilidad de sobrevivir a (o incluso sacar partido de) perturbaciones
tales como cambios climticos, incendios u otras alteraciones del medio ambiente, hayan sido o no
causadas por la actividad humana. Parece ser que entre los eclogos se va imponiendo el argumento
de que, hasta cierto punto, el ecosistema ms complejo es el ms resistente. Pero qu se entiende
aqu por simple y complejo? La respuesta tiene que ver ciertamente con la longitud de la descripcin
del bosque.
Una nocin muy elemental de la complejidad de un bosque podra obtenerse contando el nmero
de especies de rboles (menos de una docena en un bosque alpino tpico de clima templado frente a
cientos de ellas en una selva tropical). Tambin se podra contar el nmero de especies de aves y
mamferos; otra vez saldran ganando las selvas tropicales. Con los insectos las diferencias seran an
mayores pinsese en el nmero de especies de insectos que debe de haber en la selva ecuatorial.
(Siempre se ha credo que este nmero deba de ser muy grande, pero las estimaciones recientes
sugieren que es todava ms grande de lo que se pensaba. A partir de los estudios de Terry Erwin, de
la Smithsonian Institution, consistentes en recoger y clasificar todos los insectos presentes en un
solo rbol tropical, se ha visto que el nmero de especies, muchas de ellas nuevas para la ciencia, es
del orden de diez veces mayor de lo que se supona.)
Tambin se pueden tomar en consideracin las interacciones entre organismos, del tipo
depredador-presa, parsito-husped, polinizador-polinizado, etc.
Resolucin
Ahora bien, con qu detalle habra que hacer las observaciones? Habra que considerar los
microorganismos, virus incluidos? Habra que atender a las interacciones ms sutiles adems de las
obvias? Est claro que hay que detenerse en algn punto.
Por lo tanto, cuando se define una forma de complejidad siempre es necesario acotar el grado de
detalle en la descripcin del sistema, ignorando los detalles ms finos. Los fsicos llaman a esto
resolucin. Pinsese en una imagen fotogrfica. Si se ampla algn pequeo detalle de la misma se
pondrn de manifiesto los grnulos individuales de la pelcula y se ver slo un montn de puntos
que componen una imagen tosca del detalle observado. El ttulo de la pelcula de Antonioni Blow-Up
se refiere a esa ampliacin. El granulado de la fotografa impone un lmite en la cantidad de
informacin que puede proporcionar sta. Si la pelcula es de grano muy grueso, lo ms que puede
obtenerse es una imagen de baja resolucin que da una impresin aproximada de lo fotografiado. Si un
satlite espa fotografa un complejo militar desconocido con anterioridad, la medida de
complejidad que se le asigne depender tambin del granulado de la pelcula.
Una vez establecida la importancia de la resolucin, an queda pendiente la cuestin de cmo
definir la complejidad de lo que se observa. Qu caracteriza, por ejemplo, una red de comunicacin
compleja entre un cierto nmero (digamos N) de personas? Esta cuestin podra plantersele a un
psiclogo o socilogo que intente comparar lo bien o lo rpido que es resuelto un problema por las N
personas en diferentes condiciones de comunicacin. En un extremo (que llamaremos caso A) cada
persona trabaja por su cuenta y no existe ninguna comunicacin. En el otro (que llamaremos caso F)
cada persona puede comunicarse con cualquier otra. El caso A es obviamente simple, pero es el caso
F mucho ms complejo o es de una simplicidad comparable a la del caso A?
Para fijar el grado de detalle (resolucin) supongamos que cada persona recibe un tratamiento
equivalente, sin distincin de rasgos individuales, y es representada en un diagrama como un simple
punto en posicin arbitraria, siendo todos los puntos intercambiables. La comunicacin entre dos
personas cualesquiera es posible o imposible, sin gradaciones, y cuando existe se representa como un
segmento (no orientado) que conecta dos puntos. El resultado es lo que los matemticos llaman un
grafo no orientado.
La longitud de la descripcin
Con el nivel de detalle as especificado puede explorarse el significado de la complejidad de un
esquema de conexiones. Consideremos primero un pequeo nmero de puntos, por ejemplo ocho (N
= 8). Es fcil entonces trazar parte de los esquemas que resultan, incluyendo algunos triviales. Los
diagramas de la Figura 3 representan algunos de los esquemas de conexiones posibles entre ocho
individuos. En A ningn punto est conectado con otro. En B hay puntos conectados y puntos
aislados. En C todos los puntos estn conectados, pero no aparecen todas las conexiones posibles.
En D aparecen las conexiones que faltan en C y estn ausentes las otras; D es lo que podramos
llamar el complementario de C y viceversa. Lo mismo podemos decir de E y B, y tambin de F y
A: en el esquema A no hay conexiones, mientras que en el F estn todas las posibles. A qu
esquemas hay que asignar mayor, o menor, complejidad?
Figura 3. Algunos esquemas de conexiones posibles entre ocho puntos
Todo el mundo estar de acuerdo en que A, que no tiene conexiones, es simple y que B, con
algunas conexiones, es ms complejo, o menos simple, que A. Pero qu ocurre con el resto? El caso
F es particularmente interesante. Inicialmente, uno podra pensar que se trata del ms complejo de
todos, pues es donde hay ms conexiones. Ahora bien, es esto razonable? No resulta acaso igual de
simple estar totalmente conectado que no estarlo en absoluto? Quiz F deba situarse junto con A en
la parte inferior de la escala de complejidad.
Lo cual nos lleva de nuevo a la propuesta de definir la complejidad de un sistema por medio de la
longitud de su descripcin. La figura F resulta entonces tan simple como su complementaria A, ya
que la frase todos los puntos conectados es ms o menos igual de larga que la frase ningn punto
conectado. Por otra parte, la complejidad de E no es muy diferente de la de su complementario B,
ya que la adicin del trmino complementario no alarga significativamente la descripcin. Lo
mismo pasa con D y C. En general, los esquemas complementarios tendrn una complejidad
semejante.
Los esquemas B y E son evidentemente ms complejos que A y F, y lo mismo pasa con C y D.
La comparacin de B y E con C y D es ms complicada. Segn el criterio de la longitud de la
descripcin, podra parecer que C y D son ms complejos, pero el que esto sea cierto depende en
alguna medida del vocabulario disponible para efectuar la descripcin.
Antes de seguir adelante, es interesante remarcar que los mismos diagramas y la misma
argumentacin que hemos desarrollado en relacin con los esquemas de comunicacin pueden
aplicarse a otra situacin de gran trascendencia para la ciencia, la tecnologa y el comercio actuales. La
informtica moderna est haciendo rpidos progresos en la construccin y utilizacin de ordenadores
paralelos, mucho ms efectivos que las mquinas convencionales en la resolucin de ciertos
problemas. En lugar de un nico ordenador gigante que trabaja continuamente en un problema hasta
su conclusin, se disponen numerosas unidades ms pequeas trabajando simultneamente, con una
determinada red de conexiones entre ellas. Una vez ms podemos preguntamos qu significado tiene
el que una red de comunicacin sea ms compleja que otra. De hecho, fue precisamente un fsico que
trabajaba en el diseo de un ordenador paralelo quien me plante esta misma cuestin hace aos,
renovando as mi inters en el problema de la definicin de la complejidad.
Recordemos la posibilidad de contar el nmero de especies, tener en cuenta las interacciones, etc.,
como opcin para caracterizar las comunidades ecolgicas simples y complejas. Si se hiciera una lista
de, por ejemplo, los tipos de rboles presentes en una comunidad, la longitud de esta parte de la
descripcin sera ms o menos proporcional al nmero de especies de rboles. Tambin en este caso,
por lo tanto, sera de hecho la longitud de la descripcin lo que se estara empleando como medida.
Dependencia del contexto
Si la complejidad se define en trminos de la longitud de una descripcin dada, entonces no es una
propiedad intrnseca de la cosa descrita. Es obvio que la longitud de la descripcin depende tambin
del descriptor. (Me viene a la memoria el relato de James Thurber The Glass in the Field [El cristal
en el campo], en el que un jilguero cuenta a los otros pjaros su colisin con una lmina de vidrio:
Volaba cruzando un prado cuando de pronto el aire cristaliz sobre m.) Cualquier definicin de
complejidad es necesariamente dependiente del contexto, incluso subjetiva. El grado de detalle con
que se efecta la descripcin del sistema tiene ya algo de subjetivo tambin depende del
observador o de los instrumentos de observacin. As pues, en realidad estamos discutiendo una o
ms definiciones de complejidad que dependen de la descripcin del sistema a cargo de otro sistema,
presumiblemente un sistema complejo adaptativo que podra ser un observador humano.
Para precisar la nocin de longitud de una descripcin hay que eliminar la posibilidad de describir
algo simplemente sealndolo, pues es tan fcil sealar un sistema complejo como uno simple. La
descripcin del sistema debe suponerse dirigida a un interlocutor lejano. Tambin es fcil dar un
nombre como Sam o Judy a algo extremadamente complicado, haciendo su descripcin
trivialmente corta. Hay que describir el sistema mediante un lenguaje previamente convenido y que
no incluya trminos especiales introducidos a propsito.
Aun as quedan muchas fuentes de arbitrariedad y subjetividad. La longitud de la descripcin
depender del lenguaje empleado y tambin del conocimiento o concepcin del mundo que compartan
los interlocutores. La descripcin de un rinoceronte, por ejemplo, puede acortarse si ambos
interlocutores ya saben lo que es un mamfero. La descripcin de la rbita de un asteroide es muy
diferente si los interlocutores conocen la ley de gravitacin de Newton y su segunda ley del
movimiento tambin puede influir en la longitud de la descripcin el hecho de que ambas partes
conozcan las rbitas de Marte, Jpiter y la Tierra.
Concisin y complejidad bruta
Pero qu pasa cuando la descripcin se hace innecesariamente larga? Es como la historia del
maestro que puso como deber a sus alumnos escribir una redaccin de trescientas palabras. Uno de
ellos, que se haba pasado todo el tiempo jugando, a ltima hora garabate lo siguiente: Ayer tarde a
los vecinos se les incendi la cocina y yo saqu la cabeza por la ventana y grit: Fuego! Fuego!
Fuego!. As hasta completar las trescientas palabras exigidas. Sin embargo, de no haber sido por
este requerimiento, podra perfectamente haber escrito grit fuego! doscientas ochenta veces
para comunicar lo mismo. Est claro que en nuestra definicin de complejidad debemos referimos
siempre a la longitud del mensaje ms corto posible para describir el sistema.
Todos estos puntos pueden integrarse en una definicin de lo que podra llamarse complejidad
bruta: la longitud del mensaje ms corto que describe un sistema, con una resolucin dada, dirigido a
un interlocutor distante y haciendo uso de un lenguaje y un conocimiento del mundo que ambas
partes comparten (y saben que comparten) de antemano.
Algunas maneras familiares de describir un sistema no dan como resultado nada parecido al
mensaje ms corto. Por ejemplo, si describimos por separado las partes de un sistema (como las
piezas de un coche o las clulas de un ser humano) junto con el modo en que se ensamblan entre s,
estamos ignorando muchas formas de comprimir el mensaje que haran uso de las similaridades entre
las partes. Casi todas las clulas del cuerpo humano, por ejemplo, comparten los mismos genes,
adems de muchos otros rasgos comunes, y las clulas de un tejido cualquiera son incluso ms
similares. La descripcin ms corta debera tenerlo en cuenta.
Informacin algortmica
Algunos expertos en teora de la informacin hacen uso de una magnitud muy parecida a la
complejidad bruta, aunque de definicin ms tcnica y, naturalmente, relacionada con los
ordenadores. Se parte de una descripcin con una resolucin dada y expresada en un lenguaje
determinado, que es codificada en una cadena de ceros y unos por medio de algn procedimiento de
codificacin estndar. Cada eleccin de un 1 o un 0 es un bit (contraccin de binary digit, dgito
binario en ingls; binario porque slo hay dos elecciones posibles, mientras que en el sistema
decimal normal hay diez, los dgitos 0, 1,2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9). Lo que se maneja es una cadena de bits,
o mensaje codificado.
La magnitud definida recibe el nombre de complejidad algortmica, contenido de informacin
algortmica o incertidumbre algortmica. La palabra algoritmo se refiere a una regla para calcular
algo y tambin, por extensin, a un programa de ordenador. El contenido de informacin algortmica
se refiere, como veremos, a la longitud de un programa de ordenador.
El significado original de algoritmo es algo diferente. Aunque suena parecido a aritmtica, que
deriva del griego, en realidad la t se introdujo por analoga, y quiz sera ms correcto decir
algorismo, que refleja mejor la etimologa. La palabra deriva del nombre de un matemtico rabe del
siglo IX, Mohamed ben Musa al Khuarizmi, que fue quien introdujo el concepto de cero en la cultura
occidental. El apellido indica que su familia proceda de la provincia de Khorezm, al sur del mar de
Aral, dentro de la repblica ahora independiente de Uzbekistn. Escribi un tratado en cuyo ttulo
aparece la frase al jabr (la transposicin en rabe), de la que deriva la palabra lgebra.
Originalmente, la palabra algorismo haca referencia al sistema decimal de numeracin, que se cree
lleg a Europa desde la India principalmente a travs de la traduccin al latn del Algebra de al
Khuarizmi.
El contenido de informacin algortmica fue introducido por tres autores, de modo independiente,
en los aos sesenta. Uno fue el gran matemtico ruso Andri N. Kolmogorov. Otro fue el
norteamericano Gregory Chaitin, que a la sazn contaba slo quince aos. El tercero fue otro
norteamericano, Ray Solomonoff. Todos suponen la existencia de un ordenador ideal, de memoria
infinita (o finita pero ampliable) y equipado con circuitos y programas predeterminados. Despus
consideran un mensaje codificado particular y los programas que hacen que el ordenador imprima el
mensaje y despus se pare. La longitud del ms corto de tales programas es el contenido de
informacin algortmica del mensaje.
Hemos visto que existe una subjetividad o arbitrariedad inherente a la definicin de complejidad
bruta, que surge de fuentes como la resolucin y el lenguaje empleado en la descripcin del sistema.
En el contenido de informacin algortmica se introducen nuevas fuentes de arbitrariedad, a saber, el
procedimiento de codificacin particular que convierte la descripcin del sistema en una cadena de
bits, y los circuitos y programas particulares del ordenador.
Ninguna de estas fuentes de arbitrariedad incomoda demasiado a los matemticos, que suelen
moverse dentro de lmites en los que la arbitrariedad finita se hace comparativamente insignificante.
Acostumbran a considerar series de cadenas de bits similares y de longitud creciente, estudiando
cmo se comporta el contenido de informacin algortmica cuando la longitud tiende a infinito (lo que
recuerda el tratamiento de la complejidad computacional de una serie de problemas similares a medida
que el problema se hace infinitamente grande).
Volvamos al ordenador paralelo ideal compuesto de unidades, representadas por puntos,
conectadas por enlaces de comunicacin representados por lneas. Aqu Kolmogorov, Chaitin y
Solomonoff no se interesaran demasiado por el contenido de informacin algortmica de los diversos
esquemas de conexiones entre ocho puntos en concreto, sino que se interrogaran sobre las
conexiones entre N puntos cuando N tiende a infinito. En estas condiciones, ciertas diferencias en el
comportamiento del contenido de informacin algortmica (por ejemplo entre el esquema de
conexiones ms simple y el ms complejo) hacen insignificantes las diferencias atribuibles al
ordenador, el procedimiento de codificacin e incluso el lenguaje de turno. Los tericos de la
informacin se interesan en si un cierto contenido de informacin algortmica sigue aumentando a
medida que N se aproxima a infinito y, si lo hace, a qu ritmo. No se preocupan demasiado por las
diferencias, en comparacin despreciables, en el contenido de informacin algortmica introducidas
por las diversas fuentes de arbitrariedad en el aparato descriptivo.
De todos estos estudios tericos se puede extraer una interesante conclusin. Aunque no nos
restrinjamos a sistemas que se hacen infinitamente grandes, es importante comprender que las
discusiones sobre simplicidad y complejidad adquieren ms sentido a medida que las cadenas de bits
se hacen ms largas. En el otro extremo, para una cadena de un solo bit, es evidente que no tiene
sentido hablar de simplicidad y complejidad.
Definicin de informacin
Es momento de dejar clara la distincin entre informacin algortmica e informacin tal como la
concibe, por ejemplo, Claude Shannon, el fundador de la moderna teora de la informacin.
Bsicamente, la informacin tiene que ver con una seleccin entre diversas alternativas, y puede
expresarse de modo muy simple si dichas alternativas pueden reducirse a una serie de elecciones
entre alternativas binarias igualmente probables. Por ejemplo, si sabemos que el resultado de lanzar
una moneda ha sido cruz en vez de cara, tenemos un bit de informacin. Si sabemos que el resultado
de lanzar una moneda tres veces ha sido cara, cruz y cara, tenemos tres bits de informacin.
El juego de las veinte preguntas proporciona una bonita ilustracin de las ms diversas clases de
informacin en la forma de elecciones sucesivas entre alternativas binarias igualmente probables, o
tan cerca de la equiprobabilidad como el interrogador pueda conseguir. Se juega entre dos personas,
una de las cuales piensa algo que la otra tiene que adivinar con veinte preguntas o menos, despus de
averiguar si es animal, vegetal o mineral. Las cuestiones slo pueden responderse con un s o un
no; cada una es una alternativa binaria. Para el segundo jugador es ventajoso que sus preguntas le
permitan acercarse todo lo posible a una eleccin entre alternativas igualmente probables. Sabiendo
que la cosa es, por ejemplo, un mineral, no sera aconsejable que el interrogador preguntara
directamente si se trata del diamante Esperanza. En vez de eso, podra preguntar algo as como es
natural? (en oposicin a manufacturado o tratado por manos humanas). Aqu la probabilidad de una
respuesta afirmativa es ms o menos igual a la de una respuesta negativa. Si la respuesta es no, la
siguiente cuestin podra ser es un objeto concreto? (en oposicin a una clase de objetos). Cuando
las probabilidades de una respuesta positiva o negativa son iguales, cada pregunta rinde un bit de
informacin. Veinte bits de informacin corresponden a una eleccin entre 1 048 576 alternativas
equiprobables, el producto de la multiplicacin de 20 factores de 2 (este producto es el nmero de
cadenas de bits diferentes de longitud 20).
Ntese que en el tratamiento del contenido de informacin algortmica las cadenas de bits se
emplean de modo diferente que en el de la informacin de Shannon. En el caso del contenido de
informacin algortmica se considera una cadena de bits (preferiblemente larga) y se miden sus
regularidades internas mediante la longitud (en bits) del programa ms corto que har que un
ordenador estndar la imprima y despus se pare. En contraste, en el caso de la informacin uno
puede considerar una eleccin entre todas las diferentes cadenas de bits de una longitud dada. Si todas
son igualmente probables, su longitud es el nmero de bits de informacin.
Uno puede tratar tambin con un conjunto de cadenas de bits, que pueden ser igualmente
probables, cada una con un contenido de informacin algortmica particular. En ese caso es til definir
el promedio de la cantidad de informacin y tambin el promedio del contenido de informacin
algortmica, ambos determinados por el nmero de cadenas de bits.
Compresin y cadenas aleatorias
El contenido de informacin algortmica tiene una propiedad muy curiosa. Para discutirla tenemos
que fijamos en primer lugar en la compresibilidad relativa de diferentes mensajes. Para una cadena
de bits de cierta longitud (digamos una muy larga) podemos preguntamos cundo la complejidad
algortmica es baja y cundo es alta. Si una cadena larga tiene la forma 110110110110110110110
110110, puede ser producida por un programa muy corto que imprima 110 un nmero determinado
de veces. Esta cadena de bits tiene un contenido de informacin algortmica muy bajo aunque sea
larga. Esto quiere decir que es altamente compresible.
En contraste, puede demostrarse matemticamente que la mayora de cadenas de bits de una
cierta longitud son incompresibles. En otras palabras, el programa ms corto capaz de producirlas (y
despus detener el ordenador) es aquel que dice IMPRIMIR seguido de la cadena misma. Las cadenas
de bits de esta clase tienen un contenido de informacin algortmica mximo para una longitud dada.
No hay ninguna regla, ni algoritmo, ni teorema que simplifique la descripcin de la cadena y permita
describirla con un mensaje ms corto. Se les llama aleatorias precisamente porque no contienen
regularidades que permitan comprimirlas. El hecho de que el contenido de informacin algortmica sea
mximo para las cadenas aleatorias justifica la denominacin alternativa de incertidumbre algortmica.
La no computabilidad de la informacin algortmica
Una curiosa propiedad de la informacin algortmica es que no es computable. Aunque la mayora
de cadenas de bits es aleatoria, no hay manera de conocer exactamente cundo lo son. De hecho, en
general no puede asegurarse que el contenido de informacin algortmica de una cadena dada no sea
menor de lo que pensamos. Esto se debe a que siempre puede haber un teorema que nunca
encontraremos o un algoritmo que nunca descubriremos que permitira comprimir la cadena de bits.
De modo ms preciso, no existe un procedimiento para encontrar todos los teoremas que permitiran
una ulterior compresin. Esto fue demostrado hace unos aos por Greg Chaitin, en un trabajo con
reminiscencias de un famoso resultado de Kurt Gdel.
Gdel fue un lgico matemtico que, a principios de la dcada de los treinta, dej aturdidos a sus
colegas con sus descubrimientos sobre las limitaciones de los sistemas de axiomas en matemticas.
Hasta entonces, los matemticos crean posible formular un sistema de axiomas que demostrase ser
consistente y del que, en principio, pudiese derivarse la verdad o falsedad de todas las proposiciones
matemticas. Gdel demostr que ninguna de estas metas es alcanzable.
Estas conclusiones negativas suponen un progreso monumental tanto en matemticas como en la
ciencia en general. Pueden compararse con el descubrimiento de Albert Einstein de que no es posible
definir un tiempo o espacio absolutos, sino slo un espacio-tiempo que sea combinacin de ambos.
De hecho, Gdel y Einstein eran buenos amigos. A principios de los cincuenta sola verlos paseando
juntos en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, en New Jersey. Formaban una curiosa
pareja. Gdel era tan bajito que a su lado Einstein pareca alto. Nunca supe si discutan sobre
cuestiones profundas de matemticas o de fsica (Gdel trabajaba de vez en cuando en problemas de
relatividad general) o del tiempo y de sus problemas de salud.
De entre las conclusiones de Gdel, las ms relevantes para nuestra discusin son las relativas a
la indecidibilidad: dado un sistema de axiomas matemticos, siempre habr proposiciones indecidibles
sobre la base de tales axiomas. En otras palabras, hay proposiciones de las que, en principio, no
puede demostrarse su verdad o falsedad.
Las proposiciones indecidibles ms celebradas son aquellas que son independientes de los
axiomas. Cuando se tiene una de tales proposiciones, el conjunto inicial de axiomas puede ampliarse
introducindola como nuevo axioma, y lo mismo puede hacerse con la proposicin contraria.
Pero hay otras proposiciones indecidibles de carcter distinto. Supongamos, por ejemplo, una
proposicin indecidible relativa a los enteros positivos de la forma todo nmero par mayor que 2
tiene la propiedad siguiente. En principio, si hubiese alguna excepcin a tal proposicin
podramos encontrarla, al cabo de un cierto tiempo, probando un nmero par tras otro (4, 6, 8, 10,
) hasta dar con uno que contradiga el enunciado. Esto demostrara inmediatamente la falsedad de la
proposicin, pero tambin contradira su indecidibilidad, pues indecidible quiere decir precisamente
que no puede demostrarse si la proposicin es verdadera o falsa. Por lo tanto, no puede haber
excepciones. La proposicin es verdadera en el sentido ordinario de la palabra.
Podemos concretar la cuestin considerando una proposicin que, tras siglos de esfuerzos, nunca
ha sido demostrada, aunque no se ha encontrado ninguna excepcin que la refute. Se trata de la
conjetura de Goldbach, que establece que todo nmero par mayor que 2 resulta de la suma de dos
nmeros primos (iguales o distintos). Un nmero primo es un nmero mayor que 1 que no es
divisible por ningn nmero excepto l mismo y 1. Los primeros son 2, 3, 5, 7, 11, 13, 17, 19, 23,
29, 31 y 37. Es fcil ver que cualquier nmero par entre 4 y 62 puede expresarse al menos de una
manera como suma de dos elementos de esta lista. Con el empleo de ordenadores se ha podido
verificar esta propiedad hasta nmeros pares increblemente grandes. Sin embargo, ningn ordenador
puede demostrar la conjetura, que siempre podra dejar de ser cierta para algn nmero an ms
grande. Slo una demostracin matemtica rigurosa podra convertir la conjetura en un teorema cierto.
No hay razn para pensar que la conjetura de Goldbach sea indecidible, pero supongamos que lo
fuera. Entonces, aunque indemostrable, sera verdadera, pues no podra haber ninguna excepcin a
ella. La existencia de cualquier nmero par mayor que 2 que no fuera la suma de dos primos refutara
la conjetura, lo que contradira su indecidibilidad.
La existencia oculta de tales teoremas verdaderos pero indemostrables significa, como Chaitin ha
demostrado, que siempre puede haber uno que permita comprimir un mensaje largo cuando
pensamos que es incompresible, o comprimirlo ms cuando creemos haber encontrado el programa de
ordenador ms corto que har imprimir el mensaje y parar. As pues, en general no se puede estar
seguro del contenido de informacin algortmica; slo puede establecerse un lmite superior, un valor
que no puede excederse. Dado que el valor real podra estar por debajo de este lmite, el contenido de
informacin algortmica no es computable.
La no computabilidad es una propiedad que puede crear problemas, pero lo que en verdad impide
que el contenido de informacin algortmica pueda emplearse para definir la complejidad es otra cosa.
El contenido de informacin algortmica es til para la introduccin de nociones como resolucin,
compresibilidad o cadena de bits, as como la de longitud de una descripcin generada por un sistema
observador, pero su nombre alternativo de incertidumbre algortmica delata un importante defecto. El
contenido de informacin algortmica es mayor para las cadenas aleatorias. Es una medida de
incertidumbre, que no es lo que suele entenderse por complejidad, ni en sentido ordinario ni en
sentido ms cientfico. As pues, el contenido de informacin algortmica no representa una
complejidad verdadera o efectiva.
En cualquier discusin sobre incertidumbre hay que ser cuidadoso, pues el trmino no siempre
significa exactamente lo mismo. Repar en este escollo por primera vez hace tiempo, en mis
contactos con la RAND Corporation.
4
Aleatoriedad
Cuando comenc a trabajar en Caltech en los aos cincuenta, pens en buscar un trabajo de
asesoramiento para poder pagar algunas facturas. A los profesores de Caltech se les permita ejercer
de asesores un da a la semana, de manera que indagu entre mis colegas para ver qu posibilidades
haba. Dos de ellos me sugirieron la RAND Corporation, en Santa Mnica, cerca del muelle y la
famosa Muscle Beach.
La RAND Corporation comenz su andadura poco despus de la segunda guerra mundial a raz
del proyecto RAND (acrnimo de research and development, investigacin y desarrollo en ingls) de
las fuerzas areas, con el objeto de asesorar a este cuerpo en materias tales como el ajuste de las
misiones (es decir, las tareas asignadas al servicio) a la estrategia y el diseo de mtodos racionales
para su cumplimiento. Al poco tiempo su papel se extendi hasta incluir el asesoramiento sobre
diversos asuntos gubernamentales, muchos de ellas relacionados con la defensa estratgica. Sin perder
importancia, el proyecto RAND se limit a suministrar una parte de los recursos financieros que
precisaba la organizacin, que acab convirtindose en una corporacin sin nimo de lucro, ramificada
en mltiples conexiones con las actividades civiles. La RAND da empleo a especialistas en muchas
reas, entre ellas las ciencias polticas, la economa, la fsica, las matemticas y la investigacin
operativa.
El departamento de fsica, constituido en su mayor parte por fsicos tericos, me contrat como
asesor y comenc a tener algunos ingresos extras realizando estudios no clasificados. Tres profesores
del Caltech compartamos coche y nos pasbamos todos los jueves en la RAND.
Los significados de aleatorio
Una de las cosas que mejor recuerdo de mis primeras visitas a la RAND es un pequeo montn
de memorias recientes que me fue entregado para que pudiese familiarizarme con el trabajo que se
estaba llevando a cabo. Una de las memorias era la RAND Table of Random Numbers, algo
indudablemente til, aunque de lectura poco emocionante (me dijeron, sin embargo, que el subttulo
And 100 000 Normal Deviates indujo a muchos bibliotecarios a guardarla en el estante de psicologa
patolgica).
Lo que me pareci realmente interesante de aquella memoria fue un papelito que cay
revoloteando al suelo de entre sus hojas. Lo recog y descubr que era una fe de erratas. Los
matemticos de la RAND daban correcciones de algunos de sus nmeros aleatorios! Haban
detectado errores aleatorios en sus nmeros aleatorios? Durante mucho tiempo contempl esta
ancdota como una escena ms de la comedia humana, pero ms tarde, reflexionando sobre ella,
repar en un hecho importante: la palabra aleatorio tiene ms de un significado, incluso entre
matemticos y cientficos.
Tal como hemos estado emplendola, aplicada por ejemplo a una nica cadena de un millar de
bits, aleatorio significa que la cadena es incompresible. En otras palabras, es tan irregular que no
puede expresarse de manera ms corta. No obstante, un segundo significado es que ha sido generada
por medio de un proceso aleatorio, es decir, por un proceso azaroso semejante al acto de lanzar al
aire una moneda, en el que se asignara un 1 a las caras y un 0 a las cruces. Estos dos significados no
son exactamente iguales. Una secuencia de mil monedas lanzadas al aire podra producir una
secuencia de mil caras, representada por una cadena de bits formada por mil unos, la cual distara de
ser una cadena de bits aleatoria. Por descontado, una secuencia de mil caras no es en absoluto
probable; de hecho, la posibilidad de obtenerla es slo de una entre un enorme nmero de trescientos
dgitos. Dado que la mayora de las cadenas de bits son incompresibles (aleatorias), o prcticamente
incompresibles, una serie de mil monedas lanzadas al aire producir con mucha frecuencia una cadena
de bits aleatoria, pero no siempre. Una manera de evitar esta confusin consiste en referirse a los
procesos azarosos como estocsticos en lugar de aleatorios, reservando este ltimo trmino de
modo preferente para las cadenas de bits incompresibles.
Qu significa entonces aleatorio en el contexto de la tabla de nmeros aleatorios de la RAND?
Cmo podra darse una fe de erratas para una tabla de este tipo? Y, para empezar, para qu sirve
una tabla de nmeros aleatorios?
Una de las actividades del departamento de fsica de la RAND entre 1956 y 1957 era un
proyecto no clasificado con aplicaciones en astrofsica que requera clculos de fsica bsica. Me
encargu de l contando con la ayuda de otro asesor, un viejo amigo llamado Keith Brueckner. Una
parte de los clculos consista en determinar de manera aproximada un par de sumas muy difciles.
Uno de los fsicos ms interesantes de la RAND, Jess Marcum, se ofreci a hacerla por medio del
mtodo de Monte Carlo, empleando la tabla de nmeros aleatorios.
Los nmeros aleatorios y el mtodo de Monte Carlo
Este mtodo resultaba muy apropiado para Jess, porque era tan buen tahr como fsico. En su
juventud haba ganado un buen dinero jugando al blackjack en los casinos. Su estrategia para ganar era
el mtodo del estudiante, consistente en apostar flojo en la mayora de manos, cuando las
probabilidades estn ligeramente en contra, y apostar fuerte cuando las probabilidades estn a favor,
por ejemplo cuando todas las cartas de valor 10 (los dieces y las figuras) estn en una cierta parte del
mazo. Este mtodo slo resulta practicable cuando se juega con un nico mazo de cartas; al poco, los
casinos ajustaron sus procedimientos (adaptndolos a los estudiantes) y comenzaron a emplear
varios mazos a la vez. Jess se dedic entonces a otros menesteres.
Una vez pidi un permiso de varios meses a la RAND para apostar en las carreras. Su mtodo
era hacer pronsticos sobre los pronosticadores. No pretenda ser un experto en caballos,
simplemente estudiaba los folletos de las carreras para constatar cmo cuadraban los puntos que
otorgaban los pronosticadores con los resultados reales, y despus segua las sugerencias de los
pronosticadores que ms acertaban. Aadi adems otra mejora: justo antes de la carrera,
comprobaba en la tabla de apuestas si los puntos referidos (que reflejaban las apuestas recibidas
hasta ese momento) se correspondan con los de los buenos pronosticadores. Si no era as, es que la
gente estaba siguiendo otros consejos, probablemente malos. Jess se abalanzaba a la ventanilla y
apostaba mucho dinero. Siguiendo este mtodo consigui ganar regularmente en el hipdromo; sin
embargo, al poco tiempo decidi que su salario en la RAND le proporcionaba prcticamente lo
mismo y con menos riesgo, de modo que regres a su trabajo. As es como Jess acert a estar
disponible para ayudarme.
El mtodo de Monte Carlo de sumar se aplica cuando el nmero de sumandos es realmente
grande. Se tiene una ley (un algoritmo!) para calcular la primera cantidad a partir del nmero 1, la
segunda cantidad a partir del nmero 2, y as sucesivamente; la ley es tal que el total vara de forma
regular de un nmero al siguiente, y el clculo de cada cantidad a partir del nmero correspondiente es
largo y tedioso, por lo que nadie est dispuesto a hacer ms clculos de este tipo que los
estrictamente necesarios. (En la actualidad, gracias a los rpidos y potentes ordenadores de que
disponemos, muchas de tales sumas pueden hacerse directamente, pero los ordenadores de hace
treinta y cinco aos necesitaban de trucos como el mtodo de Monte Carlo.)
Supongamos que tenemos que sumar 100 millones de sumandos, despus de calcular cada uno de
ellos a partir del nmero entero correspondiente, que, por supuesto, va de 1 a 100 millones. Para
aplicar la aproximacin de Monte Carlo, se emplea una tabla de nmeros aleatorios para obtener, por
ejemplo, 5000 nmeros elegidos al azar entre 1 y 100 millones. Todos los nmeros tienen la misma
probabilidad de ser elegidos. Calculamos entonces los sumandos correspondientes a los 5000
nmeros y los sumamos. Tomndolos como una muestra representativa del conjunto de los 100
millones de cantidades a sumar, obtenemos nuestra aproximacin multiplicando el resultado por 100
millones y dividindolo por 5000 (es decir, multiplicndolo por 20 000). De este modo, hemos
aproximado un clculo muy largo por otro mucho menor.
Aleatorio o pseudoaleatorio?
Una tabla de nmeros aleatorios es un conjunto de nmeros enteros comprendidos entre 1 y un
valor fijo grande en el que cada nmero ha sido elegido por un proceso estocstico en el que todos los
nmeros en el intervalo elegido tienen la misma probabilidad de aparecer. De hecho, tales tablas no se
suelen generar de este modo, sino que son en realidad tablas de nmeros pseudoaleatorios. Estos
nmeros los produce un ordenador mediante alguna ley matemtica definida, pero tan confusa que
pueda suponerse que simula un proceso azaroso (por ejemplo, podra emplearse una ley catica, en
el sentido tcnico del trmino). La lista de nmeros resultante puede comprobarse para determinar si
satisface los criterios estadsticos que una tabla producida por un proceso estocstico autntico
satisfara en la mayora de casos. En el caso de la tabla de la RAND, eran los nmeros realmente
pseudoaleatorios? Revel una comprobacin de ltima hora que uno de tales criterios no se
satisfaca lo suficiente? Fue por eso por lo que se adjuntaba la fe de erratas? Pues bien, la respuesta
a todas estas preguntas es no. Despus de todo, es posible generar una tabla de nmeros aleatorios
por medio de un proceso verdaderamente estocstico, como, por ejemplo, un fenmeno
mecanocuntico. En efecto, la tabla de la RAND fue generada estocsticamente por medio del ruido
producido en un tubo de vaco. Ms an, la fe de erratas se refera a los 100 000 nmeros con
distribucin normal, y no a la propia tabla de nmeros aleatorios. El misterio que result tan
instructivo no era, despus de todo, ningn misterio. No obstante, los mtodos estocsticos
requieren una gran cantidad de trabajo, y resulta ms prctico dejar que un ordenador genere una
secuencia siguiendo una ley determinista y asegurarse despus de que las indeseables regularidades
introducidas sean relativamente inofensivas en las situaciones en que va a utilizarse la tabla. Hay que
tener en cuenta, no obstante, que puede resultar peligroso el empleo de secuencias pseudoaleatorias
como si fuesen verdaderamente aleatorias.
Hace poco le que una tabla de nmeros pseudoaleatorios empleada en muchos laboratorios haba
resultado ser seriamente no aleatoria. Como consecuencia, ciertos clculos efectuados con esos
nmeros estaban muy equivocados. Este incidente nos demuestra que las secuencias de nmeros
provenientes de procesos deterministas caticos o cuasicaticos pueden contener muchas
regularidades.
El caos determinista en los mercados financieros
En ocasiones, secuencias que parecan estocsticas resultan ser en realidad parcialmente
pseudoaleatorias. Por ejemplo, muchos economistas neoclsicos han predicado durante aos que, en
los mercados financieros, las fluctuaciones de precios en torno a los valores establecidos por los
principios de mercado eran un paseo aleatorio, es decir, un cierto tipo de proceso estocstico. Al
mismo tiempo, es posible obtener asesoramiento financiero por parte de asesores burstiles, que
estudian concienzudamente en las grficas las variaciones de los precios en funcin del tiempo y
pretenden derivar de ellas predicciones sobre si los precios subirn o bajarn en un futuro prximo.
Una vez le un artculo de un economista que mostraba su ira ante la idea de que alguien pretendiese
utilizar tal mtodo para desafiar la fe de los economistas en que las fluctuaciones no son ms que un
proceso aleatorio.
En la actualidad ha quedado probado que la idea del carcter azaroso de las fluctuaciones
financieras es errnea. De hecho, son en parte un proceso pseudoaleatorio, como el caos
determinista; en principio contienen suficientes regularidades para que pueda ganarse dinero
aprovechndolas. Ello no significa que uno pueda hacer fortuna con todas las panaceas financieras
que ofrecen los asesores burstiles; muchos de sus consejos no valen probablemente para nada. No
obstante, la idea de que las fluctuaciones de precios son algo ms que un proceso estocstico no es
tan descabellada como crea el irritado economista del artculo. (Doyne Farmer y Norman Packard,
dos fsicos miembros de la familia del Instituto de Santa Fe, han abandonado su trabajo como
investigadores para fundar una empresa de inversiones. Emplean tcnicas derivadas de la teora del
caos determinista y los sistemas cuasicaticos para descubrir las regularidades presentes en las
fluctuaciones mercantiles e invertir de acuerdo con ellas. Comenzaron practicando sobre el papel
unos cuantos meses, y ms tarde invirtieron dinero procedente de un prstamo bancario. Hasta hoy,
las cosas les han ido bastante bien.)
Resumamos los tres usos tcnicos de la palabra aleatorio con los que nos hemos encontrado:
1. Una cadena aleatoria de bits es una cadena tal que no existe ninguna regla para comprimir su
descripcin.
2. Un proceso aleatorio es un proceso azaroso o estocstico. Si lo empleamos para generar una
cadena de bits de cierta longitud, producir a menudo secuencias aleatorias completamente
incompresibles; sin embargo, ocasionalmente producir cadenas con unas pocas regularidades
que puedan comprimirse algo, y muy raras veces producir secuencias muy regulares,
altamente compresibles y en absoluto aleatorias.
3. Una tabla de nmeros aleatorios est generada normalmente por un proceso pseudoaleatorio
un proceso informtico determinista que no es realmente un proceso estocstico, pero que
es lo suficientemente confuso (por ejemplo, catico) como para simular bastante bien un
proceso realmente estocstico en la mayora de aplicaciones, satisfaciendo algunos de los
criterios estadsticos que cumplira un proceso estocstico. Cuando se emplean procesos
pseudoaleatorios para producir cadenas de bits, las secuencias generadas se parecen mucho a
los resultados obtenidos por un proceso azaroso.
Shakespeare y los monos escritores
Ya estamos preparados para comprender por qu la incertidumbre algortmica (o contenido de
informacin algortmica) no se ajusta plenamente a nuestra idea intuitiva de complejidad.
Consideremos el conocido ejemplo de los monos escritores, que golpean las teclas de sus mquinas
de escribir de manera estocstica, con la misma probabilidad de teclear cualquier smbolo o un espacio
en blanco cada vez. Me cuesta creer que algn mono de verdad se comporte nunca de esta manera,
pero esto no importa aqu. Lo que nos preguntamos es cul ser la probabilidad de que, en un
determinado perodo de tiempo, consiguiesen teclear las obras completas de Shakespeare (o, si se
prefiere, todos los libros del Museo Britnico, lo que ahora se llama la Biblioteca Britnica).
Naturalmente, si cierto nmero de monos teclease un nmero suficientemente grande de pginas,
habra una probabilidad distinta de cero de que en la totalidad del texto escrito estuviese contenido un
pasaje con las obras completas de Shakespeare (pongamos la edicin Folio). Sin embargo, esta
probabilidad sera inimaginablemente pequea. Si todos los monos del mundo tecleasen sin descanso
ocho horas al da durante diez mil aos, la probabilidad de que compusiesen de modo conexo la
edicin Folio de las obras de Shakespeare seguira siendo completamente despreciable.
En un cuento de Russell Maloney titulado Inflexible Logic (Lgica inflexible), aparecido en la
revista The New Yorker hace algunos aos, seis chimpancs comienzan a teclear sistemticamente,
sin dudas ni errores, los libros del Museo Britnico, uno detrs de otro. Los pobres monos tienen un
final desdichado: un cientfico los mata para preservar sus concepciones sobre las leyes de la
probabilidad. El ltimo chimpanc, agonizante, se dej caer ante su mquina de escribir.
Penosamente, con su mano izquierda, sac la ltima pgina terminada del Florio de Montaigne.
Busc a tientas un folio en blanco, lo puso en el carro y tecle con un dedo: LA CABAA DEL TO
TOM, por Harriet Beecher Stowe, Capt. Luego, l tambin muri.
Consideremos un mono escritor, no del tipo descrito por Maloney, que escriba un texto de
longitud igual a la edicin Folio, y comparemos un producto tpicamente simiesco con las obras de
Shakespeare. Cul tiene un mayor contenido de informacin algortmica? Obviamente, la obra del
mono. A travs de un proceso azaroso (el segundo significado que dimos a la palabra aleatorio), es
muy probable que el mono componga una cadena aleatoria o cuasialeatoria de smbolos (en el primer
sentido de aleatorio). Si de alguna manera codificsemos el trabajo del mono en una cadena de bits,
sera muy probable que tal secuencia exhibiese una incertidumbre algortmica mxima, o
prcticamente mxima, para una cadena de su longitud. Las obras de Shakespeare no son tan
aleatorias. Las reglas de la gramtica inglesa, la ortografa (pese al uso descuidado que Shakespeare
haca de un mtodo ya de por s poco sistemtico), la necesidad de componer oraciones con sentido
lgico y muchos otros factores, contribuyen a la regularidad en los textos de Shakespeare, haciendo
que stos posean un contenido de informacin algortmica (o incertidumbre algortmica) mucho
menor que cualquier pasaje razonablemente probable de la misma longitud tecleado por un mono. Y
esto es cierto para cualquier autor de habla inglesa: todava no hemos tenido en cuenta la genialidad
de Shakespeare!
Complejidad efectiva
Resulta evidente que el contenido de informacin algortmica o incertidumbre algortmica, aunque
a veces reciba el nombre de complejidad algortmica, no se corresponde en la mayora de situaciones
con lo que entendemos por complejidad. Para definir la complejidad efectiva precisamos algo distinto
de una magnitud que se hace mxima en las cadenas aleatorias. De hecho, son los aspectos no
aleatorios de un sistema o una cadena los que contribuyen a su complejidad efectiva; sta puede
caracterizarse de modo aproximado por la longitud de una descripcin concisa de las regularidades de
dicho sistema o cadena. La complejidad bruta y el contenido de informacin algortmica no se
corresponden con lo que entendemos habitualmente por complejidad, porque se refieren a la longitud
de una descripcin concisa de la totalidad del sistema o cadena incluyendo sus caractersticas
aleatorias, y no nicamente de sus regularidades.
Para discutir con mayor profundidad el concepto de complejidad efectiva es esencial examinar
detalladamente la naturaleza de los sistemas complejos adaptativos. Veremos que el aprendizaje y la
evolucin requieren, entre otras cosas, la capacidad de distinguir lo aleatorio de lo regular. De esta
forma, la complejidad efectiva de un sistema est relacionada con la descripcin de sus regularidades
por parte de otro sistema complejo adaptativo que lo est observando.
5
Un nio aprendiendo a hablar
Cuando mi hija estaba aprendiendo a hablar, una de sus primeras frases era Daddy go car-car,
que recitaba cada maana cuando me iba a trabajar. Que la frase aludiera a m me produca una gran
satisfaccin, y me encantaba que ella estuviese realmente hablando, aunque su ingls todava
necesitara algo de prctica. Hasta hace poco no ca en la cuenta de que ciertos rasgos de la gramtica
inglesa estaban ya presentes en aquella frase. Pensemos, por ejemplo, en el orden de las palabras. En
ingls el sujeto se antepone al verbo (lo que no ocurre en otras lenguas como, por ejemplo, el gals, el
hawaiano y el malgache). El sujeto y el verbo estaban correctamente colocados, igual que la expresin
car-car. En la sentencia gramatical inglesa [Dady] [is going away] [in his car] el orden de los
tres elementos es exactamente el mismo que en la aproximacin del beb.
Naturalmente, a medida que mi hija creca su gramtica mejoraba y en unos pocos aos ya
hablaba correctamente. Cualquier nio normal al cuidado de una persona que hable un lenguaje
particular y lo emplee regularmente para dirigirse a l, aprender a hablar de modo gramaticalmente
correcto ese mismo lenguaje al cabo de algunos aos (aunque ms de un norteamericano pensar que
esto no es aplicable a muchos estudiantes de enseanza secundaria). De hecho, la mayora de nios
son capaces de aprender dos y hasta tres lenguas, especialmente cuando el nio es cuidado
habitualmente por ms de una persona y cada una de ellas le habla regularmente en un lenguaje
distinto. El aprendizaje se produce aunque la exposicin del nio a un lenguaje particular sea a travs
de un solo hablante. Pero cmo se las arregla el nio para saber, de entre las maneras posibles de
construir un enunciado en un lenguaje dado, cules son gramaticales y cules no?
Imaginemos que haya slo cincuenta mil enunciados posibles y que un nio ensaye
sistemticamente cincuenta enunciados nuevos cada da durante mil das, indicndole su madre
pacientemente bien o mal en cada caso. Asumiendo este absurdo planteamiento y una memoria
perfecta por parte del nio, ste necesitar un mnimo de tres aos para conocer exactamente cules
de entre los cincuenta mil enunciados posibles son gramaticales.
Un informtico dira que este nio ficticio se ha construido un listado mental que incluira
todos los enunciados candidatos junto con la etiqueta gramatical o no gramatical. Pero cincuenta
mil enunciados es demasiado poco; est claro que los nios reales tienen que aprender de otra manera.
En cualquier lenguaje humano hay un nmero ilimitado de enunciados posibles, los cuales pueden
contener un nmero arbitrariamente grande de oraciones que a su vez incluyen palabras y expresiones
modificadoras. La longitud de un enunciado est limitada slo por el tiempo disponible y por la
paciencia y memoria del hablante y del oyente. Por otro lado, el vocabulario que se maneja suele
incluir muchos miles de palabras. No hay modo de que un nio escuche o recite todos los enunciados
posibles y elabore con ellos un listado. Es ms, una vez completado el proceso real de aprendizaje,
un nio puede decir si un enunciado nunca odo con anterioridad es gramatical o no.
Los nios tienen que elaborar, sin tener plena conciencia de ello, un conjunto provisional de reglas
acerca de lo que es gramatical y lo que no. Despus, a medida que continan escuchando enunciados
gramaticalmente correctos y ensayan ocasionalmente enunciados que les son corregidos, van
modificando el conjunto de reglas, de nuevo sin tener necesariamente plena conciencia de ello. En
ingls, por ejemplo, resulta fcil para un nio aprender la construccin regular o dbil del pasado
de un verbo aadiendo -ed o -d al presente. Ms tarde, cuando se encuentra con irregularidades como
sing y sang (presente y pasado del verbo cantar, un verbo fuerte), el nio modifica el conjunto
de reglas para incluir esta excepcin. Pero esto puede llevarle a pronunciar, por ejemplo, bring y
brang en vez de bring y brought (presente y pasado del verbo traer), un error que, una vez
corregido, conducir a una nueva modificacin de las reglas. De este modo, a travs del mejoramiento
progresivo del conjunto de reglas internas, en la mente del nio va tomando forma una gramtica.
Est claro que, mientras aprende a hablar, el nio hace uso de informacin gramatical que va
adquiriendo ao tras ao a partir de ejemplos de enunciados gramaticales y no gramaticales. Pero, en
vez de construir una lista, el nio comprime de alguna manera esta experiencia en un conjunto de
reglas, una gramtica interna que se ajusta incluso a enunciados nuevos no escuchados con
anterioridad.
Ahora bien, la informacin obtenida del mundo exterior, por ejemplo de unos padres que hablan
la lengua en cuestin, es suficiente para construir tal gramtica interna? Para Noam Chomsky y su
escuela la respuesta es no: el nio tiene que estar equipado ya desde el nacimiento con una gran
cantidad de informacin aplicable a la gramtica de cualquier lengua natural humana. La nica fuente
plausible de dicha informacin es una tendencia innata, fruto de la evolucin biolgica, a hablar
lenguas con ciertos rasgos gramaticales generales compartidos por todas las lenguas humanas
naturales. La gramtica de cada lengua particular contiene tambin rasgos adicionales no programados
biolgicamente. Muchos de ellos varan de una lengua a otra, pero otros probablemente son tan
universales como los innatos. Son estos rasgos adicionales los que el nio tiene que aprender.
La gramtica como esquema parcial
Naturalmente, el que un enunciado sea gramatical no significa que tenga que ajustarse a los
hechos. Cualquier hispanohablante sabe que es gramaticalmente correcto decir el cielo es verde con
rayas rojas y amarillas, aunque tal cosa es improbable, por lo menos en la Tierra. Pero hay muchos
otros criterios aparte de la mera veracidad que condicionan la eleccin de los enunciados gramaticales
que uno pronuncia en cada ocasin.
Al construir una gramtica interna, el nio separa efectivamente los rasgos gramaticales de todos
los otros factores, en parte estocsticos, que conducen a los enunciados particulares que escucha.
Slo de este modo es posible la compresin en un conjunto de reglas gramaticales manejable.
El nio exhibe as la primera caracterstica de un sistema complejo adaptativo. Ha comprimido
ciertas regularidades identificadas en un cuerpo de experiencia dentro de un esquema que incluye
reglas que gobiernan dicha experiencia, pero omite las circunstancias especiales en que las reglas
deben aplicarse.
La gramtica, sin embargo, no abarca todas las regularidades presentes en una lengua. Tambin
hay que considerar las reglas de los sonidos (lo que los lingistas llaman la fontica de un lenguaje),
las de la semntica (relativas a lo que tiene sentido y lo que no) y otras. El esquema gramatical, por lo
tanto, no incluye todas las reglas del habla, y la gramtica no es lo nico que se echa en falta cuando
se prescinde arbitrariamente de algn rasgo de la sucesin de datos lingsticos. De todos modos, la
adquisicin infantil de una gramtica es un ejemplo excelente de la construccin de un esquema, en
este caso un esquema parcial.
El proceso de aprendizaje gramatical tambin pone de manifiesto las otras propiedades del
funcionamiento de los sistemas complejos adaptativos. Un esquema est sujeto a variacin. Para
poner a prueba las diferentes variantes en el mundo real es necesario incorporar detalles adicionales
como los que se dejaron de lado en la creacin del esquema. De este modo se vuelve a encontrar en el
mundo real una sucesin de datos de la misma clase que aquella de la que el esquema fue abstrado
previamente. Finalmente, lo que ocurre en el mundo real determina qu variantes sobreviven.
En la adquisicin de la gramtica inglesa, el esquema vara cuando, por ejemplo, la regla de
construccin del pasado simple de un verbo con la terminacin -ed o -d es modificada por
excepciones como sing-sang y bring-brought. Para poner a prueba estas variantes, el nio tiene que
hacer uso del esquema en un enunciado real, restituyendo las circunstancias especiales eliminadas
para hacer el esquema posible. El nio puede decir, por ejemplo, We sang a hymn yesterday
morning [Cantamos un himno ayer por la maana]. El enunciado es satisfactorio. Si, en cambio, el
nio dice I brang home something to show you [Traje algo a casa para ensertelo], el padre podra
replicar: Es muy amable por tu parte ensearme esta cucaracha que encontraste en casa de ta
Bessie, pero deberas decir I brought. Como resultado de esta experiencia, es probable que en el
futuro el nio ensaye un nuevo esquema que d cabida a ambas irregularidades (naturalmente, en
muchos casos el esquema se pone a prueba simplemente cuando el nio escucha hablar a alguien).
Sistemas complejos adaptativos y complejidad efectiva
El funcionamiento de un sistema complejo adaptativo se muestra en el diagrama de la Figura 2.
Puesto que un sistema complejo adaptativo extrae regularidades de entre lo aleatorio, es posible
definir la complejidad en trminos de la longitud del esquema empleado por un sistema complejo
adaptativo para describir y predecir las propiedades de una sucesin de datos de entrada.
Naturalmente, estos datos son por lo general relativos al funcionamiento de algn otro sistema que
est siendo observado por el sistema complejo adaptativo considerado.
La utilizacin de la longitud de un esquema no significa una vuelta al concepto de complejidad
bruta, pues el esquema no constituye una descripcin completa de la sucesin de datos o del sistema
observado, sino tan slo de las regularidades abstradas a partir de los datos disponibles. En algunos
casos, como en el de la gramtica, slo se incluye un cierto tipo de regularidades, dejando aparte el
resto, y el resultado es un esquema parcial.
Se podra concebir la complejidad gramatical en trminos de un libro de texto de gramtica. En
pocas palabras, cuanto ms largo es el texto ms compleja es la gramtica. Esto concuerda muy bien
con la nocin de complejidad como longitud de un esquema. Cada una de las pequeas y fastidiosas
excepciones incrementa la extensin del libro y la complejidad gramatical del lenguaje.
Aqu vuelven a aparecer fuentes de arbitrariedad tales como la resolucin y el conocimiento o
entendimiento compartidos inicialmente. En el caso de un libro de gramtica, la resolucin se
corresponde con el grado de detalle alcanzado en el texto. Se trata de una gramtica muy elemental
que deja de lado muchas excepciones y reglas poco claras, tratando slo los puntos principales que
necesita un viajero al que no le preocupe equivocarse de vez en cuando? O se trata de un
voluminoso tomo acadmico? Si es as, es uno de los viejos textos familiares o una gramtica
generativa de las que se han puesto ahora de moda? Es obvio que la longitud del libro depender de
tales distinciones. En cuanto al conocimiento inicial, considrese una gramtica clsica de una lengua
extranjera escrita en ingls para angloparlantes. Si se trata de una gramtica holandesa (estrechamente
relacionada con la inglesa y con similitudes evidentes), el nmero de conceptos gramaticales nuevos
que habr que introducir ser bastante inferior al que habra que introducir en el caso del idioma
navajo, cuya estructura es muy diferente de la del ingls. La gramtica del navajo tendra que ser ms
larga. Del mismo modo, una hipottica gramtica holandesa escrita para hablantes navajos tendra que
ser presumiblemente ms larga que una gramtica holandesa escrita para ingleses.
Aun teniendo en cuenta estos factores, sigue siendo razonable relacionar la complejidad
gramatical de una lengua con la longitud de un texto que describa su gramtica. Sin embargo, sera ms
interesante poder mirar dentro del cerebro de un hablante nativo (cosa que los avances tecnolgicos
quizs hagan posible algn da) y observar cmo est codificada en l la gramtica. La longitud del
esquema representado por esta gramtica interna proporcionara una medida algo menos arbitraria de
la complejidad gramatical. (Naturalmente, la definicin de longitud en este caso puede ser sutil,
dependiendo del modo en que est codificada la informacin gramatical. Est inscrita localmente en
neuronas y sinapsis o distribuida de algn modo en una red general?)
Definimos la complejidad efectiva de un sistema, relativa a un sistema complejo adaptativo
observador, como la longitud del esquema utilizado para describir sus regularidades. Podemos
emplear el trmino complejidad efectiva interna cuando el esquema gobierna de algn modo el
sistema objeto de discusin (igual que la gramtica inscrita en el cerebro regula el habla) en vez de
limitarse a ser un mero recurso de un observador externo, como el autor de un texto gramatical.
Separacin entre regularidad y aleatoriedad
La utilidad del concepto de complejidad efectiva, especialmente cuando no es interna, depende de
si el sistema complejo adaptativo observador es competente a la hora de identificar y comprimir
regularidades y descartar lo que es incidental. Si no es as, la complejidad efectiva del sistema
observado tiene que ver ms con las limitaciones particulares del observador que con las propiedades
del sistema observado. La eficiencia del observador con frecuencia resulta evidente, pero el concepto
mismo de eficiencia plantea cuestiones profundas. Ya hemos visto que la nocin de compresin
ptima puede tropezar con el obstculo de la no computabilidad. Pero, aparte de la compresin, qu
ocurre con la identificacin de regularidades? Est realmente bien definido el problema de identificar
regularidades a partir de una sucesin de datos?
La tarea sera ms fcil si la sucesin de datos fuera, en algn sentido, de longitud indefinida,
como en el caso de un discurso o texto tan extenso que comprenda muestras representativas de todos
los enunciados posibles (hasta una determinada longitud) que pueden pronunciarse en un lenguaje
dado. De este modo hasta la ms rara regularidad gramatical se mostrara una y otra vez en
condiciones similares, resultando as distinguible de una regla falsa fruto de una mera fluctuacin
aleatoria (por ejemplo, en un texto corto en ingls el pretrito perfecto podra no aparecer, sugiriendo
equivocadamente que en dicha lengua no existe tal tiempo verbal, mientras que en un texto muy largo
no es probable que esto ocurra).
Identificacin de ciertas clases de regularidad
Un grupo de fsicos tericos, entre ellos Jim Crutchfield, que trabaja en el Instituto de Santa Fe y
en la universidad de California en Berkeley, ha hecho considerables progresos en la distincin entre
regularidad y aleatoriedad dentro de una cadena de bits indefinidamente larga. Para ello definen clases
que abarcan un abanico de regularidades y muestran cmo podra emplearse en principio un
ordenador para encontrar y clasificar cualquier regularidad que caiga dentro de una de estas categoras.
Pero estos mtodos no proporcionan ningn algoritmo para identificar cada tipo de regularidad. No
existe tal algoritmo. Sin embargo demuestran que en cuanto un computador ha encontrado
regularidades pertenecientes a ciertas clases en una cadena de bits, puede deducir la presencia de
nuevas regularidades pertenecientes a una clase ms amplia e identificarlas. Esto es lo que se llama
aprendizaje jerrquico.
Por lo general, una clase de regularidades corresponde a un conjunto de modelos matemticos
para generar una sucesin de datos. Supongamos que la sucesin de datos es una cadena de bits que
se sabe generada por un proceso al menos en parte estocstico, como el lanzamiento de una moneda.
Un ejemplo muy simple de conjunto de modelos sera entonces el que surge de considerar una
secuencia de lanzamientos de una moneda trucada, en que la probabilidad de que salga cara (un 1 en la
cadena de bits) es algn valor fijo entre 0 y 1, distinto para cada modelo, mientras que la probabilidad
de que salga cruz (un 0 en la cadena de bits) es 1 menos la probabilidad de que salga cara.
Si la probabilidad de que salga cara es 1/2, cualquier regularidad aparente en la secuencia sera
nicamente debida al azar. A medida que la cadena de bits se alarga, la probabilidad de dejarse engaar
por tales regularidades aleatorias disminuye, a la vez que aumenta la probabilidad de reconocer que la
secuencia corresponde a una moneda no trucada. En el extremo opuesto, consideremos una cadena de
dos bits. En el caso de una moneda no trucada, hay una posibilidad sobre cuatro de que ambos bits
sean 1 (regularidad perfecta). Pero una secuencia as podra obtenerse tambin con una moneda de
dos caras. As pues, una corta cadena de bits procedente de una secuencia de lanzamientos de una
moneda no trucada puede confundirse a menudo con la de una moneda fuertemente desequilibrada.
En general, la ventaja de considerar una sucesin de datos indefinidamente larga es que se incrementa
enormemente la posibilidad de discriminar entre modelos distintos, correspondiendo cada modelo a
una clase particular de regularidades.
Una ligera complicacin adicional podra consistir en imponer que todas las secuencias en que
salgan dos caras seguidas sean descartadas. La regularidad resultante que la cadena de bits nunca
contendra dos unos seguidos sera fcil de reconocer en cualquier cadena larga. Una complicacin
an mayor podra consistir en descartar todas las secuencias que contengan un nmero par de caras
seguidas.
Cuando un sistema complejo adaptativo recibe una sucesin de datos arbitrariamente larga, por
ejemplo en la forma de una cadena de bits, puede dedicarse a buscar sistemticamente regularidades
de una clase dada (correspondientes a modelos de una clase dada), pero no hay ningn procedimiento
exhaustivo para buscar todas las regularidades posibles. Cualquier regularidad identificada puede
incorporarse entonces en un esquema que describa la sucesin de datos (o un sistema que la genere).
Particin de la sucesin de datos: Informacin mutua
Para identificar regularidades dentro de una sucesin de datos de entrada, un sistema complejo
adaptativo tpico divide dicha sucesin en numerosas partes comparables entre s e investiga sus
rasgos comunes. La informacin comn a muchas partes, o informacin mutua, sirve para
diagnosticar regularidades. En el caso de un texto en un lenguaje determinado, los enunciados podran
ser las partes objeto de comparacin. La informacin gramatical mutua entre los distintos enunciados
pondra de manifiesto las regularidades gramaticales.
Sin embargo, la informacin mutua slo sirve para identificar regularidades, y su magnitud no
constituye una medida directa de la complejidad efectiva. Una vez han sido identificadas ciertas
regularidades y se ha elaborado una concisa descripcin de ellas, es la longitud de la descripcin lo
que mide la complejidad efectiva.
Alta complejidad efectiva y contenido de informacin algortmica
intermedio
Supongamos que en el sistema objeto de descripcin no hay regularidades de ninguna clase, como
ocurrira muchas veces (pero no siempre!) con un pasaje tecleado por nuestros proverbiales monos.
Un sistema complejo adaptativo sera entonces incapaz de encontrar ningn esquema, pues los
esquemas resumen regularidades. En otras palabras, el nico esquema posible tendra longitud cero, y
el sistema complejo adaptativo asignara el valor cero a la complejidad efectiva del desorden aleatorio
en estudio. Esto es absolutamente apropiado, pues la gramtica de un puro galimatas debera tener
longitud cero. Aunque el contenido de informacin algortmica de una cadena de bits aleatoria de
longitud dada es mximo, la complejidad efectiva es cero.
En el otro extremo de la escala, el contenido de informacin algortmica de una cadena de bits
enteramente regular, por ejemplo una sucesin de unos, es prxima a cero. La complejidad efectiva
la longitud del esquema que describe las regularidades de la cadena de bits tambin debera ser
prxima a cero, ya que el mensaje todo 1 es muy corto.
As pues, para que la complejidad efectiva tenga un valor apreciable el contenido de informacin
algortmica no debe ser ni demasiado bajo ni demasiado alto; en otras palabras, el sistema no debe
estar ni demasiado ordenado ni demasiado desordenado.
El diagrama de la Figura 4 ilustra a grandes rasgos cmo la mayor complejidad efectiva posible de
un sistema (relativa a un sistema complejo adaptativo observador) vara con el contenido de
informacin algortmica, alcanzando valores mximos en la zona intermedia entre el orden excesivo y
el desorden excesivo. Muchas magnitudes importantes que surgen en el tratamiento de la simplicidad,
la complejidad y los sistemas complejos adaptativos comparten esta misma propiedad.
Figura 4. Diagrama que muestra a grandes rasgos cmo vara la complejidad efectiva mxima con el contenido de
informacin algortmica
Cuando un sistema complejo adaptativo observa otro sistema e identifica algunas regularidades, el
contenido de informacin algortmica de la sucesin de datos procedente del sistema observado se
expresa como la suma de dos trminos: el contenido de informacin aparentemente regular y el
contenido de informacin aparentemente estocstica. La longitud del esquema la complejidad
efectiva del sistema observado se corresponde esencialmente con la fraccin aparentemente regular
del contenido de informacin. Para una sucesin aleatoria de datos, reconocida como tal, la
complejidad efectiva es cero y el contenido de informacin algortmica es atribuible en su totalidad al
azar. Para una sucesin de datos perfectamente regular (por ejemplo, una larga cadena de bits que
slo contenga unos) el contenido de informacin algortmica en su totalidad es regular (no existe
fraccin estocstica) pero extremadamente pequeo. Las situaciones ms interesantes son las que se
encuentran entre estos dos extremos, donde el contenido de informacin algortmica es apreciable
pero no mximo (para la longitud de la sucesin de datos) y es la suma de dos trminos significativos,
la fraccin aparentemente regular (la complejidad efectiva) y la fraccin aparentemente estocstica.
Aprendizaje mediante los genes o el cerebro
Aunque nuestro examen de los sistemas complejos adaptativos arranca con el ejemplo del
aprendizaje en el nio, no es necesario acudir a algo tan sofisticado para ilustrar este concepto.
Tambin podran servir nuestros parientes los primates caricaturizados antes en la historia de la
mquina de escribir, lo mismo que un perro. De hecho, el adiestramiento de nuestras mascotas es
una de las maneras de observar procesos de aprendizaje en otros mamferos.
Ensear a un perro a estarse quieto supone aplicar una abstraccin a gran nmero de situaciones:
permanecer sentado en el suelo, quedarse dentro de un coche con la ventanilla abierta, resistirse a
perseguir una tentadora ardilla, etc. El perro aprende, por medio de recompensas y/o castigos, el
esquema correspondiente a la orden de estarse quieto. Los esquemas alternativos como, por ejemplo,
que haga una excepcin a la hora de perseguir gatos, son (al menos en teora) descartados a medida
que progresa el aprendizaje. Pero aunque el perro adopte un esquema como ste estaremos ante el
resultado del funcionamiento de un sistema complejo adaptativo. En este caso la competencia entre
las presiones del entrenamiento y del instinto cazador habr propiciado la supervivencia de un
esquema distinto al deseado por el adiestrador.
Una vez dada la orden de estarse quieto, el perro entrenado incorpora los detalles apropiados a la
situacin concreta y aplica el esquema al mundo real en forma de una conducta que es premiada o
castigada, lo que contribuye a determinar si el esquema sobrevive o no. Sin embargo, la tendencia a
perseguir gatos o ardillas, que tambin influye en la competencia entre esquemas, no ha sido
aprendida por el perro, sino que ha sido programada genticamente como resultado de la evolucin
biolgica.
Todos los organismos incorporan tales programas. Cuando una hormiga merodea en busca de
alimento, sigue una pauta innata que ha evolucionado a lo largo de millones de aos. Hace algn
tiempo, Herb Simon, un prestigioso experto en psicologa, economa e informtica de la Universidad
de Carnegie-Mellon, se vali de los movimientos de las hormigas para ilustrar el sentido de lo que yo
llamo complejidad efectiva. La trayectoria seguida por una hormiga puede parecer compleja, pero las
reglas del proceso de bsqueda son simples. La intrincada trayectoria de la hormiga manifiesta una
elevada complejidad algortmica, de la que slo una pequea parte es atribuible a las reglas que
subyacen a las regularidades de la bsqueda. Pero esta pequea parte constituye al menos
aproximadamente la totalidad de la complejidad efectiva. El contenido de informacin algortmica
restante, el grueso de la complejidad aparente, es resultado de rasgos aleatorios del terreno explorado
por la hormiga. (Hace poco habl de este asunto con Herb, quien al final exclam con sorna: Esa
hormiga debe de estar ya a un montn de kilmetros de aqu!.)
En una secuencia de organismos cada vez menos sofisticados pongamos un perro, un pez de
colores, un gusano y una ameba el aprendizaje individual tiene cada vez menos relevancia en
comparacin con los instintos acumulados en el transcurso de la evolucin biolgica. Pero la propia
evolucin biolgica puede ser descrita a su vez como un sistema complejo adaptativo, incluso en los
organismos ms sencillos.
6
Bacterias que desarrollan resistencia a los
frmacos
De joven yo tena la costumbre de hojear enciclopedias (un hbito que todava persiste, para
regocijo de mi familia). Una vez encontr un artculo sobre la enfermedad del bronce que me hizo
pensar por vez primera en algunas de las cuestiones centrales de este libro.
La enfermedad del bronce es un conjunto de reacciones qumicas responsables de la corrosin de
las superficies de dicho metal en forma de manchas verdeazuladas que crecen y se extienden. En
condiciones de humedad, la enfermedad puede propagarse por el aire de una superficie a otra y
arruinar una coleccin completa de objetos de bronce. La proteccin contra la enfermedad del bronce
no es un asunto balad, ya que los jarrones de bronce chinos de la dinasta Shang, por poner un
ejemplo, pueden llegar a valer hasta un milln de dlares. Cuando le esto por primera vez, como
pobre que era, mi punto de vista era bien diferente del de los coleccionistas.
Por lo que a m respecta estaba maravillado. En qu se diferencia la enfermedad del bronce de
una plaga causada por un organismo vivo? Obedece la enfermedad del bronce meramente a las leyes
de la fsica y la qumica?. Pero ya de nio yo rechazaba, como han hecho los cientficos serios
durante generaciones, la idea de que la vida estuviese caracterizada por alguna fuerza vital ms all
de la fsica y la qumica. No, una bacteria obedece igualmente a las leyes de la fsica y la qumica. Pero
entonces, cul era la diferencia? Se me ocurri que las bacterias (como todos los dems seres vivos)
exhiben una variabilidad heredable y sujeta a la seleccin natural, mientras que en la enfermedad del
bronce no hay ninguna evidencia de tales cosas. sta s es una diferencia crtica.
Para explorar esta distincin un poco ms, considrese el ejemplo del flujo turbulento de un
fluido a travs de una tubera. Se sabe desde hace ms de un siglo que la energa se disipa en forma de
remolinos cada vez ms pequeos. Para describirlos, los fsicos citan a menudo a Jonathan Swift:
As, segn observan los naturalistas, una pulga
Engendra pulgas menores que hacen presa en ella,
Y stas engendran pulgas menores que las pican,
Y as hasta el infinito.
Y el fsico y matemtico L. F. Richardson compuso su propio ripio especialmente dedicado a los
remolinos:
Grandes espirales generan pequeas espirales,
Que se alimentan de su velocidad;
Y las pequeas espirales generan espirales menores,
Y as hasta la viscosidad.
En cierto sentido, los remolinos pequeos nacen de los grandes. Si la tubera tiene dobleces y
constricciones, puede que algunos remolinos grandes desaparezcan sin dejar descendencia, mientras
que otros sobreviven y generan muchos remolinos pequeos, que a su vez generan otros ms
pequeos, y as sucesivamente. As pues, los remolinos parecen exhibir una forma de variacin y
seleccin. Pero nadie ha sugerido nunca que se parezcan a la vida. Qu propiedad importante falta
en los remolinos que los organismos vivos poseen? Qu es lo que distingue realmente el flujo
turbulento de la evolucin biolgica?
La diferencia radica en la informacin que se maneja en uno y otro caso. No hay ningn indicio de
que en el flujo turbulento tenga lugar ningn procesamiento significativo de informacin, ninguna
sntesis de regularidades. En la evolucin biolgica, en cambio, la experiencia representada por la
variacin y seleccin natural en el pasado es transmitida a las generaciones futuras en un paquete de
informacin altamente comprimida, el genoma (o conjunto de genes) de un organismo. Cada gen
puede tener formas alternativas diferentes, que reciben el nombre de alelos. El conjunto de alelos
particulares de todos los genes de un organismo dado se conoce como genotipo.
Los bilogos hacen hincapi en la distincin entre genotipo, que se aplica a la informacin
hereditaria contenida en los genes de un organismo individual, y fenotipo, que se aplica a la apariencia
y comportamiento del organismo en el curso de su vida. Naturalmente, los cambios en el genotipo,
como la sustitucin de un cierto alelo por otro, pueden afectar al fenotipo a travs de la influencia de
los genes en los procesos qumicos del organismo. Pero durante el desarrollo del organismo el
fenotipo tambin es influenciado por multitud de factores, muchos de ellos aleatorios. Pinsese en
todas las circunstancias accidentales que afectan al desarrollo de un ser humano, desde las etapas
unicelular y fetal, pasando por la infancia y la niez, antes de que se haga posible la reproduccin en
la madurez. El genotipo de un ser humano individual es como una receta de cocina bsica que admite
amplias variaciones en el plato preparado al final por el cocinero. Un genotipo individual permite que
emerja del proceso de desarrollo uno de los muchos adultos alternativos posibles, todos diferentes.
En el caso de gemelos idnticos, que comparten el mismo genotipo, coexisten dos de los adultos
alternativos diferentes. Cuando se cran por separado suministran a menudo una informacin
preciosa sobre los papeles respectivos de la naturaleza y la educacin en la formacin del fenotipo
adulto.
En el curso de la evolucin biolgica se producen, de generacin en generacin, cambios aleatorios
que contribuyen, junto con las vicisitudes en el desarrollo individual, a los cambios fenotpicos que
determinarn en parte si un organismo es viable y capaz de alcanzar la madurez, de reproducirse y de
transferir as su genotipo, total o parcialmente, a la descendencia. As pues, la distribucin de
genotipos en la poblacin es el resultado de la combinacin del azar y la seleccin natural.
La evolucin de la resistencia a los frmacos en bacterias
Un ejemplo de evolucin biolgica de gran importancia para la humanidad contempornea es el
desarrollo de bacterias resistentes a los antibiticos. Por ejemplo, tras el empleo extensivo de la
penicilina durante varias dcadas para controlar ciertas especies de bacterias patgenas, han
aparecido cepas que no muestran una sensibilidad especial al frmaco. Para tratar las enfermedades
provocadas por estos grmenes modificados se requieren nuevos antibiticos, y pueden causar
mucho sufrimiento e incluso muerte antes de que las nuevas drogas sean perfeccionadas. De modo
similar, el bacilo de la tuberculosis ha sido mantenido a raya durante dcadas por ciertos antibiticos,
pero en los ltimos aos han aparecido cepas resistentes. La tuberculosis vuelve a ser un problema
sanitario importante, incluso en regiones donde antiguamente la enfermedad estaba controlada.
En la adquisicin de la resistencia bacteriana a los frmacos suele desempear un importante
papel el intercambio de material gentico entre dos bacterias individuales. Este proceso, lo ms
cercano a la reproduccin sexual de que son capaces organismos tan primitivos, fue observado por
primera vez por Joshua Lederberg cuando era un graduado en Yale. Por entonces yo no me haba
graduado todava, y recuerdo la atencin que suscit en el pblico en general el descubrimiento del
sexo en el reino de los grmenes; hasta la revista Time le dedic un artculo al tema. Para Josh supuso
un lanzamiento en su carrera que le llevara finalmente al rectorado de la Universidad Rockefeller.
Pero para simplificar la discusin sobre resistencia bacteriana a los frmacos ignorar este fenmeno
(mis excusas a Josh).
Por la misma razn propongo ignorar otro importante mecanismo de transferencia de material
gentico entre clulas, donde el transportador es un virus un bacterifago o fago que infecta a
las bacterias. En este proceso, llamado transduccin, se basaron los experimentos precursores de la
ingeniera gentica.
Las investigaciones minuciosas sobre bacterias se han centrado en la especie Escherichia coli (o
E. coli), comn, inofensiva y hasta til para la funcin digestiva en el intestino humano, pero que a
menudo resulta patgena cuando infecta otras partes del cuerpo (y tambin, en ciertas formas
mutantes, peligrosa incluso en el tracto digestivo). E. coli es un organismo unicelular cuyo material
gentico consiste en unos pocos miles de genes. Un gen tpico es una secuencia de alrededor de un
millar de nucletidos (conocidos colectivamente como ADN). Estos componentes del ADN, que
constituyen todos los genes de todos los organismos, son de cuatro clases, llamadas A, C, G y T,
iniciales de sus nombres qumicos. Todo gen forma parte de una cadena de nucletidos ms larga que,
apareada con otra, forma la famosa doble hlice. La estructura de la doble hlice fue determinada en
1953 por Francis Crick y James Watson a partir de los trabajos de Rosalind Franklin y Maurice
Wilkins. En E. coli hay dos cadenas helicoidales que contienen alrededor de cinco millones de
nucletidos cada una.
Los nucletidos alineados a lo largo de ambas cadenas son complementarios entre s, en el sentido
de que A y T siempre se encuentran enfrentados, igual que G y C. Como la secuencia de nucletidos
de una cadena determina la de la otra, basta con fijarse en una de ellas para leer el mensaje que
contienen.
Supongamos que en cada cadena hay justamente cinco millones de nucletidos. Podemos
codificar A como 00, C como 01, G como 10 y T como 11, de modo que los cinco millones de
nucletidos quedarn representados por una cadena de diez millones de ceros y unos, es decir, por
una cadena de diez millones de bits. Esta cadena contiene la informacin que cada E. coli transmite a
las clulas hijas, que se originan por la divisin en dos de la clula bacteriana inicial, un proceso en el
que la doble hlice se duplica y surgen dos nuevas dobles hlices, una por cada clula hija.
Los nucletidos de una cadena pueden ordenarse de muchas formas, lo que hace que las
posibilidades matemticas sean extremadamente numerosas. Para una cadena de, digamos, un millar
de nucletidos el nmero de secuencias diferentes concebibles sera de 4 4 4 4 4, mil
veces. Este nmero, en la notacin decimal usual, tiene alrededor de 600 dgitos! Slo una pequea
fraccin de las secuencias tericamente posibles se encuentra en la naturaleza (la existencia de todas
ellas requerira muchos ms tomos de los que hay en el universo). En la prctica, cada gen puede
tener, en un momento dado, cientos de alelos diferentes con una probabilidad significativa de
aparicin dentro de la poblacin bacteriana, distinguibles entre s por sus diferentes efectos
bioqumicos y fisiolgicos.
Un gen puede experimentar mutaciones como resultado de accidentes diversos tales como la
incidencia de un rayo csmico o la presencia de ciertos reactivos qumicos en el entorno. Una sola
mutacin puede tener un efecto significativo en el comportamiento celular. Por ejemplo, la mutacin
de un cierto gen en una clula de E. coli podra, en principio, producir un nuevo alelo que le confiriese
resistencia a la penicilina. Esta resistencia podra entonces pasar a la descendencia de la clula al
multiplicarse por divisiones celulares repetidas.
Las mutaciones son procesos aleatorios tpicos. Supongamos que una nica bacteria hospedada
en un tejido produce una colonia compuesta por bacterias de idntico genotipo. En esta colonia
pueden aparecer formas mutantes que den lugar a su vez a nuevas colonias. De este modo los
genotipos de la poblacin bacteriana en el tejido infectado se diversifican. Si se aplica penicilina en
cantidad suficiente, slo las colonias resistentes continuarn creciendo. Lo importante es que las
bacterias resistentes mutantes estn ya presentes como resultado de una mutacin aleatoria ancestral
antes de que el frmaco comience a ejercer una presin selectiva en su favor. Y si no estn presentes
en el tejido, seguramente existen en alguna otra parte, o por lo menos aparecen de vez en cuando por
azar y despus desaparecen. Las mutaciones, como Lederberg demostr hace tiempo, no son
inducidas por la penicilina.
La mutacin gnica que origina un alelo que confiere resistencia a los frmacos tiene,
presumiblemente, algunos efectos desfavorables para la funcin celular. Si no fuera as, es seguro que
tales alelos estaran ya presentes en gran nmero de clulas de E. coli, y la penicilina habra sido intil
desde el principio. Pero a medida que el empleo de la penicilina se extiende, la supervivencia de las
cepas resistentes se ve favorecida, y cualquier posible desventaja funcional queda en un segundo
plano (un ejemplo an mejor sera un antibitico diferente no tan frecuente en la naturaleza como la
penicilina, ya que la bacteria habra tenido menos contactos con l antes de su empleo en medicina).
El desarrollo de la resistencia a los frmacos tiene lugar, pues, a travs de un cambio en el
genotipo, la cadena de unas decenas de millones de bits que la clula transfiere a sus descendientes. A
travs de los genes, la bacteria aprende a superar las amenazas a su supervivencia. Pero el genotipo
contiene adems una enorme cantidad de informacin que permite el funcionamiento de la clula
bacteriana. Los genes contienen las lecciones de supervivencia aprendidas durante miles de millones
de aos de evolucin biolgica.
La experiencia de la especie E. coli y sus formas ancestrales no ha quedado registrada slo para
servir de referencia en un listado; las regularidades presentes en dicha experiencia han sido
identificadas y comprimidas en la cadena representada por el genotipo. Algunas de estas
regularidades, como la presencia frecuente de antibiticos en el medio, se han experimentado slo en
tiempos recientes, pero la mayora son muy antiguas. El genotipo vara en cierto grado de un
individuo a otro (o de una colonia de individuos genticamente idnticos a otra), y las mutaciones
accidentales pueden producirse en cualquier momento y ser transmitidas a la descendencia.
Es interesante comparar este tipo de aprendizaje con el que se basa en el uso del cerebro. Hemos
hecho hincapi en que las formas mutantes de una bacteria que exhiben resistencia a un antibitico
pueden muy bien encontrarse presentes por puro azar cuando se aplica el frmaco y que, en
cualquier caso, seguramente han existido alguna vez en el pasado. Las ideas, en cambio, surgen ms a
menudo como respuesta a un desafo, en vez de estar disponibles cuando ste se presenta. (Parece
ser que hay ligeros indicios de mutaciones genticas ocasionales que surgen como respuesta a la
necesidad, pero, si el fenmeno en verdad existe, es insignificante en comparacin con la mutacin
aleatoria.)
La evolucin como sistema complejo adaptativo
En qu medida puede describirse el proceso evolutivo como la manifestacin del funcionamiento
de un sistema complejo adaptativo? El genotipo satisface los criterios de esquema: encapsula en
forma altamente comprimida la experiencia del pasado y est sujeto a variacin a travs de las
mutaciones. El genotipo en s no es puesto a prueba directamente por la experiencia. Aunque
controla en gran medida la qumica del organismo, el destino ltimo de cada individuo depende
tambin de factores medioambientales que no estn bajo el control de los genes. En otras palabras, el
fenotipo est codeterminado por el genotipo y por las condiciones del entorno, en gran parte
aleatorias. Tal despliegue de esquemas junto con la recepcin de nuevos datos para producir
efectos en el mundo real es caracterstico de un sistema complejo adaptativo.
Por ltimo, en un organismo unicelular la supervivencia de cierto genotipo depende de que las
clulas que lo portan sobrevivan hasta el momento de la divisin, as como las clulas descendientes,
las descendientes de las descendientes, y as sucesivamente. Esto satisface el requerimiento de un
bucle retroactivo en el que intervengan presiones selectivas. No hay duda de que la poblacin
bacteriana es un sistema complejo adaptativo.
La complejidad efectiva de una bacteria, en el sentido nuestro de longitud de un esquema, est
evidentemente relacionada con la longitud del genoma (si hubiera partes del ADN que cumpliesen
nicamente una funcin de relleno y no contribuyeran a la informacin gentica, como parece ocurrir
en los organismos superiores, habra que descontarlas). La longitud de la parte relevante del genoma
proporciona una medida interna aproximada de la complejidad efectiva. Es interna porque se
relaciona con el esquema del que se sirve el organismo para describir su propia herencia a sus
descendientes, y no con un esquema diseado por algn observador externo (esta medida se asemeja a
la longitud de la gramtica interna en el cerebro de un nio que aprende su lenguaje nativo, en
oposicin a la longitud de un libro que describe la gramtica de dicho lenguaje). Es slo una medida
aproximada porque la evolucin biolgica, como cualquier otro sistema complejo adaptativo, lleva a
cabo la tarea de sntesis de regularidades con eficiencia variable. A veces esta variabilidad invalida la
medida, como es el caso de ciertos organismos cuya simplicidad es obvia y en cambio presentan un
genoma de longitud anmala.
Pero la comparacin entre genomas de distintos organismos revela deficiencias en la idea de
emplear la complejidad efectiva, basada en la longitud de un esquema, como nica medida de la
complejidad de una especie. Al considerar diferencias sutiles pero importantes, como, por ejemplo,
las que distinguen nuestra especie de nuestros parientes cercanos los grandes monos, hay que
introducir ideas ms sofisticadas.
Los cambios genticos que permiten a una criatura simiesca desarrollar lenguajes, pensamiento
avanzado y culturas elaboradas, manifestaciones todas de gran complejidad efectiva, son
relativamente pequeos, pero de gran significacin. La complejidad efectiva del nuevo genoma
(humano), medida por su longitud, no es en s misma una medida satisfactoria de la complejidad de
los organismos correspondientes (personas), pues ligeras alteraciones del genoma han dado lugar a
una gran complejidad efectiva de una clase nueva (complejidad cultural).
Es necesario, por lo tanto, suplementar la complejidad efectiva con el concepto de complejidad
potencial. Cuando un modesto cambio en un esquema permite a un sistema complejo adaptativo crear
una gran cantidad de complejidad efectiva nueva en un cierto perodo de tiempo, puede decirse que el
esquema modificado ha tenido un gran incremento de complejidad potencial con respecto a un
intervalo de tiempo dado. Volveremos ms tarde sobre este tema, pero por ahora volvamos a la idea
de la adaptacin a los antibiticos como sistema complejo adaptativo y comparemos este cuadro con
una teora incorrecta de la adquisicin de la resistencia.
Adaptacin directa
Hoy da parece obvio que la resistencia a los frmacos se desarrolla principalmente a travs de
mecanismos genticos como los que hemos estado considerando. Pero no siempre fue as. En los aos
cuarenta, cuando el uso de la penicilina estaba en sus comienzos y las sulfamidas eran todava las
armas predilectas en la batalla contra las infecciones bacterianas, la resistencia ya era un problema y
unos cuantos cientficos ofrecieron modelos muy diferentes para explicar su desarrollo. Uno de ellos
fue el eminente qumico ingls Cyril (ms tarde Sir Cyril) Hinshelwood. Recuerdo haber ledo su libro
sobre el tema cuando era estudiante, y el escepticismo que ya entonces me inspiraron sus ideas.
La teora de Hinshelwood era, naturalmente, una teora qumica. Su libro estaba repleto de
ecuaciones que describan velocidades de reaccin. La idea general era que la presencia del frmaco
provocaba cambios en el equilibrio qumico de la clula bacteriana que iban en detrimento de la
reproduccin celular. Sin embargo, la exposicin prolongada de la bacteria a altas dosis de
medicamento produca, directamente por medios qumicos, ajustes en el metabolismo celular que
limitaban el efecto del frmaco y permitan a las clulas sobrevivir y dividirse. En la divisin celular,
segn la teora, esta forma simple de resistencia pasaba mecnicamente a las clulas hijas a travs de
la composicin qumica del material celular ordinario. El mecanismo propuesto era una simple
retroaccin negativa en un conjunto de reacciones qumicas (un ejemplo de retroaccin negativa lo
tenemos cuando un coche en marcha comienza a salirse de rumbo y el conductor gira el volante para
corregir la trayectoria).
En la teora de Hinshelwood no intervenan los genes bacterianos. No haba un sistema complejo
adaptativo subyacente al desarrollo de la resistencia: ni compresin de la informacin, ni esquema, ni
variacin aleatoria ni seleccin. De hecho, un captulo del libro est dedicado a refutar la idea de la
seleccin de variantes surgidas espontneamente.
La teora de Hinshelwood se puede describir como de adaptacin directa. Se trata de procesos
muy comunes. Considrese el funcionamiento de un termostato ajustado a una temperatura dada; el
dispositivo enciende un calefactor cuando la temperatura cae por debajo de la de referencia y lo apaga
cuando se alcanza de nuevo. En vez de un grupo de esquemas en competencia y evolucin, el
termostato tiene un programa fijo, y adems muy simple. El dispositivo nicamente se dice a s
mismo, hace fro; hace fro; hace calor; hace fro y acta en consecuencia.
Es til contrastar la adaptacin directa con el funcionamiento de un sistema complejo adaptativo,
lo que no quiere decir que la adaptacin directa carezca de inters. De hecho, la mayor parte de las
expectativas de la ciberntica tras la segunda guerra mundial se centraban en los procesos de
adaptacin directa, especialmente la estabilizacin de sistemas por retroaccin negativa. El principio
bsico es el mismo que el del termostato, pero los problemas que se presentan pueden constituir un
reto mucho mayor.
Adaptacin directa, sistemas expertos y sistemas complejos adaptativos
La palabra ciberntica fue introducida por Norbert Wiener, un matemtico bastante excntrico
y de gran talento del Instituto Tecnolgico de Massachusetts (MIT), que fue un nio prodigio y
nunca dej de demostrarlo de las maneras ms estrafalarias. Cuando yo era estudiante graduado en el
MIT me lo encontraba de vez en cuando durmiendo en las escaleras y obstaculizando el paso con su
oronda figura. Una vez asom la cabeza por la puerta del despacho de mi director de tesis, Viki
Weisskopf, y profiri unas palabras absolutamente incomprensibles para Viki. Oh, pensaba que
todos los intelectuales europeos conocan el chino, dijo Wiener, y se fue corriendo.
La palabra ciberntica deriva del vocablo griego kubernetes, que significa timonel, del cual deriva
tambin el verbo gobernar. La ciberntica, en efecto, tiene que ver con la direccin y el gobierno,
como en el control de un autmata. Pero en los comienzos de la ciberntica los autmatas no eran
capaces de crear un esquema susceptible de evolucin ms all de sus percepciones sensoriales. Slo
ahora estamos entrando en una era de autmatas que pueden considerarse verdaderos sistemas
complejos adaptativos.
Pensemos, por ejemplo, en un autmata mvil. En la primera poca de la ciberntica podra haber
sido equipado con sensores para detectar la presencia de un muro cercano y activar un dispositivo
para evitarlo. Otros sensores podran servir para detectar socavones en el camino y adoptar una
forma de locomocin predeterminada para que el robot pueda superarlos. El diseo se centrara en
proporcionar respuestas directas a seales del medio ambiente.
Despus llegaron los sistemas expertos, en los que la informacin suministrada por expertos
humanos en un cierto campo se introduca en un ordenador en la forma de un modelo interno que
sirviese para interpretar los datos de entrada. El avance en relacin a los diseos anteriores es sutil,
pero un ejemplo tomado de un campo distinto puede servir de ilustracin. La diagnosis mdica puede
automatizarse hasta cierto punto componiendo, con el asesoramiento de especialistas, un rbol de
decisin para el ordenador y dotndole de un criterio de decisin definido para cada rama basado en
datos particulares del paciente. Un modelo interno como ste es fijo, a diferencia de los esquemas
propios de los sistemas complejos adaptativos. El ordenador puede diagnosticar enfermedades, pero
es incapaz de aprender nada de su experiencia con los sucesivos pacientes. En vez de eso sigue
haciendo uso del mismo modelo interno desarrollado previamente.
Naturalmente, siempre se puede consultar otra vez a los expertos y redisear el modelo interno
en funcin de los aciertos y fallos del diagnstico informtico. El sistema ampliado constituido por el
ordenador, los diseadores y los expertos puede contemplarse como un sistema complejo adaptativo,
en este caso uno artificial con humanos en el bucle.
Hoy da estamos entrando en una era de ordenadores y autmatas que funcionan como sistemas
complejos adaptativos sin humanos en el bucle. Muchos autmatas futuros contendrn esquemas
elaborados sujetos a variacin y seleccin. Considrese un autmata mvil de seis patas que tenga en
cada una un juego de sensores que detecten obstculos y un procesador de informacin que responda
de algn modo predeterminado a las seales procedentes de aqullos para controlar el movimiento de
la pata, ya sea arriba, abajo, adelante o atrs. Este juego de patas no sera ms que un conjunto de
dispositivos cibernticos primitivos.
En la actualidad un diseo de robot podra incluir una forma de coordinacin entre las patas, pero
no a travs de una unidad central de proceso. En vez de eso cada pata ejercera influencia en el
comportamiento de las otras a travs de enlaces de comunicacin. El patrn de interacciones mutuas
de las patas sera un esquema que podra estar sujeto a variaciones como, por ejemplo, las producidas
por un generador de nmeros pseudoaleatorios. Las presiones selectivas que influiran en la adopcin
o rechazo de los patrones candidatos podran tener su origen en sensores adicionales que registraran
el comportamiento no slo de una pata individual, sino de todo el conjunto, como por ejemplo si el
autmata est avanzando o retrocediendo, o si la cara inferior est suficientemente separada del suelo.
De este modo el autmata tendera a desarrollar un esquema que proporcionara un modo de andar
adecuado al tipo de terreno y sujeto a modificacin en funcin de los cambios de ste. Un autmata
as puede considerarse una forma de sistema complejo adaptativo primitivo.
Tengo noticias de que en el MIT se ha construido un robot semejante de seis patas que ha
descubierto, entre otros, el modo de andar que emplean comnmente los insectos: las patas delantera
y trasera de un lado se mueven al unsono con la pata media del otro. El uso de este paso por el robot
depende del terreno.
Considrese ahora, en contraste con un autmata que aprende unos pocos rasgos tiles del
terreno que tiene que atravesar, un sistema complejo adaptativo capaz de explorar los rasgos
generales, adems de un sinfn de detalles, de un terreno mucho mayor: la totalidad del universo.
7
La empresa cientfica
La empresa cientfica humana constituye una hermosa ilustracin del concepto de sistema
complejo adaptativo. Los esquemas son en este caso las teoras, y lo que tiene lugar en el mundo real
es la confrontacin entre la teora y la observacin. Las nuevas teoras tienen que competir con las ya
existentes, en parte en cuanto a coherencia y generalidad, pero en ltimo trmino en cuanto a su
capacidad de explicar las observaciones existentes y predecir correctamente otras nuevas. Cada teora
es una descripcin altamente condensada de toda una clase de situaciones, y como tal tiene que
suplementarse con los detalles de una o ms de estas situaciones a fin de poder hacer predicciones
concretas.
El papel de la teora en la ciencia debera ser obvio, aunque en mi propio caso, pese a haber
dedicado toda mi carrera profesional a la fsica terica, me llev mucho tiempo apreciarlo. Fue al
ingresar en el MIT para graduarme cuando finalmente se me revel cmo es en verdad la fsica
terica.
Cuando estudiaba en Yale siempre consegua altas calificaciones en los cursos de ciencias y
matemticas sin entender por completo lo que estaba aprendiendo. A veces me pareca que slo
estaba all para regurgitar en los exmenes la informacin con que me haban cebado en clase. Todo
cambi tras acudir a una de las sesiones de los seminarios de fsica terica que organizaban la
Universidad de Harvard y el MIT. Pensaba que el seminario sera una especie de clase magistral; pero
de hecho no fue una clase en absoluto, sino un debate serio sobre temas de fsica terica, en particular
de la fsica de los ncleos atmicos y partculas elementales. Asistieron profesores, investigadores y
estudiantes graduados de ambas instituciones: un fsico terico pronunciara una breve conferencia y
despus habra un debate general sobre el tema presentado. En aquel entonces yo era incapaz de
apreciar en su justa medida tal actividad cientfica, pues mi modo de pensar se circunscriba a asistir a
clase, aprobar exmenes y tener contento al profesor.
El conferenciante era un estudiante graduado de Harvard que acababa de presentar su tesis
doctoral sobre el carcter del estado fundamental del boro 10 (B
10
), un ncleo atmico compuesto de
cinco protones y cinco neutrones. Mediante un mtodo aproximado que pareca prometedor, pero
cuya validez an no estaba garantizada, haba hallado que el estado fundamental deba poseer un
momento angular de espn de una unidad cuntica, como se esperaba que fuese. Cuando termin de
hablar, me pregunt qu impresin habran causado sus clculos a los eminentes fsicos tericos de la
primera fila. Sin embargo, el primero en tomar la palabra no fue ningn terico, sino un hombrecillo
con barba de tres das que pareca haber salido arrastrndose de los stanos del MIT. Dijo: Oye, el
espn ese no es uno. Es tres. Lo acaban de medir! De repente comprend que la misin del fsico
terico no es impresionar a los profesores que se sientan en primera fila, sino explicar los resultados
de las observaciones. (Por supuesto, los experimentadores pueden cometer errores, pero en este caso
las observaciones a las que se refera aquel desaseado sujeto resultaron ser correctas.)
Me avergonc de m mismo por no haber sido capaz de descubrir antes cmo funcionaba la
empresa cientfica. El proceso por el cual las teoras resultan seleccionadas de acuerdo con la
experiencia (as como por su coherencia y generalidad) no es muy diferente de la evolucin biolgica,
donde se seleccionan patrones genticos que tienden a producir organismos con una mayor capacidad
de reproduccin. El paralelismo entre estos dos procesos se me escapara hasta muchos aos
despus, cuando supe ms sobre simplicidad y complejidad, y sobre sistemas complejos
adaptativos.
En la actualidad, la mayora de fsicos son o bien tericos o bien experimentales. A veces los
tericos van por delante, formulando un cuerpo terico exitoso capaz de realizar predicciones que
resultan repetidamente confirmadas experimentalmente. En otras ocasiones, los fsicos
experimentales encuentran resultados inesperados, y los tericos tienen que volver a la pizarra. Pero
no hay que dar por sentada la existencia de dos clases distintas de investigadores. No siempre fue as
en fsica, y en otros campos, como la antropologa cultural, la arqueologa y la mayor parte de la
biologa, hay todava muy pocos tericos y no se les tiene un gran respeto. En biologa molecular,
una rama de la biologa que goza hoy de gran prestigio, la mayora de los enigmas tericos han sido
resueltos gracias a la genialidad de los experimentadores. A resultas de ello, muchos eminentes
bilogos moleculares no creen necesaria la existencia de bilogos tericos.
En contraposicin, la biologa de poblaciones cuenta con una larga y honorable tradicin
matemtica, personificada en las figuras de Sir Ronald Fisher, J. B. S. Haldane y Sewall Wright entre
otros. Gracias al trabajo de stos y muchos otros tericos, se han realizado y comprobado
experimentalmente numerosas predicciones en gentica de poblaciones, y hasta la propia literatura
matemtica se ha enriquecido.
Cuando una ciencia madura y sus mtodos tericos ganan en profundidad y potencia, la teora
tiende a emerger como especialidad. Sin embargo, los papeles respectivos de la teora y la
observacin deberan considerarse por separado, haya o no expertos en cada una de estas actividades.
Veamos cmo la interaccin entre ambas disciplinas encaja en la nocin de sistema complejo
adaptativo.
Normalmente, las teoras surgen como resultado de multitud de observaciones, en el transcurso de
las cuales se realiza un esfuerzo deliberado por separar el trigo de la paja, las leyes de las
circunstancias especiales o meramente accidentales. Una teora se formula como un principio o
conjunto de principios simples, expresados en un mensaje relativamente corto. Como ha dicho
Stephen Wolfram, es un paquete comprimido de informacin, aplicable a muchos casos particulares.
Por regla general, existen varias teoras en competencia que comparten estas caractersticas. Para
realizar predicciones particulares, cada teora debe desplegarse, es decir, el enunciado general
comprimido que constituye propiamente la teora debe complementarse con informacin detallada
sobre el caso particular en cuestin. Entonces las teoras pueden verificarse por medio de
observaciones posteriores, muchas veces de carcter experimental. La bondad de las predicciones de
cada teora, en consonancia con los resultados de estas observaciones, contribuye a determinar su
supervivencia. Las teoras en seria discordancia con los resultados de experimentos bien diseados y
cuidadosamente realizados (especialmente cuando se trata de experimentos con resultados
repetidamente consistentes) tienden a ser desplazadas por otras mejores, mientras que las teoras que
predicen y explican satisfactoriamente las observaciones tienden a ser aceptadas y sirven de base
para teoras futuras (siempre y cuando no resulten cuestionadas ms adelante por nuevas
observaciones).
Falsabilidad e intriga
El filsofo Karl Popper ha remarcado que el rasgo esencial de la ciencia es que sus teoras son
falsables. Las teoras cientficas hacen predicciones verificables mediante observaciones posteriores.
Cuando una teora resulta contradicha por observaciones fiables repetidas debe considerarse errnea.
La posibilidad del error est siempre presente, prestando un aire de intriga a toda actividad cientfica.
A veces, el retraso en la confirmacin o refutacin de una teora es tan grande que sus
proponentes fallecen antes de que se conozca el destino de su idea. Los que hemos trabajado en fsica
fundamental en las ltimas dcadas hemos tenido la fortuna de ver comprobadas nuestras teoras en
vida. La emocin de saber que la prediccin propia ha sido verificada y que el nuevo esquema
subyacente es bsicamente correcto no siempre es fcil de transmitir, pero resulta abrumadora.
Se ha dicho tambin que las teoras slo mueren cuando lo hacen sus promotores, aunque haya
nuevas evidencias en contra. Esta observacin suele dirigirse a las ciencias fsicas, aunque mi
impresin es que resulta mucho ms aplicable a las difciles y complejas ciencias de la vida y del
comportamiento. En los aos cincuenta a mi primera esposa, Margaret, estudiante de arqueologa
clsica, le produjo asombro descubrir que muchos fsicos cambian de opinin cuando se enfrentan a
evidencias que contradicen sus ideas favoritas.
Cuando en un cierto campo parece faltar la intriga, puede surgir la controversia sobre si ste es
verdaderamente cientfico. Frecuentemente se critica al psicoanlisis por no ser falsable, y estoy de
acuerdo con ello. El psicoanlisis es una teora que describe la influencia en el comportamiento
humano de los procesos mentales que tienen lugar fuera del estado consciente y cmo estos mismos
procesos mentales tienen su inicio en determinadas vivencias, en especial las tempranas. (No hablar
del tratamiento psicoanaltico, que es otro asunto. Puede resultar til al establecer una relacin
constructiva entre el psicoanalista y el paciente, pero esto no confirma las ideas del psicoanlisis. De
la misma forma, el tratamiento podra resultar intil aunque la mayora de esas ideas fuesen
correctas.)
Creo que probablemente hay mucho de cierto en la tradicin psicoanaltica, pero que, hasta el
momento presente, no constituye una ciencia puesto que no es falsable. Hay algo que pueda decir
un paciente, o un comportamiento que pueda mostrar, que no pueda reconciliarse de alguna manera
con las ideas fundamentales del psicoanlisis? Si no es as, stas no pueden constituir una teora
verdaderamente cientfica.
En la dcada de los sesenta acarici la idea de pasarme de la fsica terica a la psicologa emprica
o la psiquiatra. Quera aislar un subconjunto de ideas psicoanalticas que fueran falsables y pudiesen
constituir una teora, y tratar luego de comprobarla. (Dicho conjunto de ideas podra no
corresponderse exactamente con las de ninguna escuela psicoanaltica, pero al menos estara
ntimamente relacionado con el psicoanlisis en general. Tendra que ver con el papel de los procesos
mentales exteriores a la conciencia en la vida diaria de la gente razonablemente normal, as como en
los patrones repetitivos de comportamiento aparentemente inadaptado que exhibe la gente clasificada
como neurtica.)
Durante algunos meses me dediqu a visitar a distinguidos psicoanalistas por un lado y
psiclogos acadmicos (en aquella poca todava fuertemente influidos por el conductismo, pues la
psicologa cognitiva todava estaba en paales) por otro. Todos me desanimaron, aunque por
diferentes razones. Muchos psiclogos tendan a creer que los procesos mentales inconscientes
carecen de importancia, son demasiado difciles de estudiar o ambas cosas a la vez, y que el
psicoanlisis era una tontera que no vala la pena considerar. Los psicoanalistas pensaban que su
disciplina estaba tan bien establecida que no haca falta ningn esfuerzo por incorporar algunas de sus
ideas dentro de la ciencia, y que cualquier investigacin necesaria para afinar sus preceptos sera
llevada a cabo mejor que nadie por los propios psicoanalistas en el curso de su trabajo con los
pacientes. Abandon finalmente mi propsito y prosegu en la fsica, pero muchos aos despus
tuve la oportunidad de contribuir indirectamente a un nuevo esfuerzo por incorporar en la ciencia
ciertas ideas sobre los procesos mentales conscientes e inconscientes y sobre sus efectos en las
pautas de conducta. Aquel esfuerzo est rindiendo algunos resultados esperanzadores.
Presiones selectivas sobre la empresa cientfica
En la prctica, la empresa cientfica no se ajusta de modo preciso a ningn modelo bien definido.
Idealmente, los cientficos realizan experimentos de carcter exploratorio o para comprobar una
propuesta terica seria. Se supone que juzgan una teora segn lo exacta, general y coherente que sea
la descripcin de los datos que de ella se deduce. Se supone que no tienen prejuicios, ni son
deshonestos o egostas.
Pero los practicantes de la ciencia son, al fin y al cabo, seres humanos. No son inmunes a las
influencias normales del egotismo, el inters econmico, la moda, las ilusiones y la pereza. Un
cientfico puede intentar apropiarse del crdito ajeno, iniciar a sabiendas un proyecto sin valor por
los beneficios que obtendr, o dar por sentada una idea convencional en lugar de buscar una
explicacin ms convincente. De vez en cuando, los cientficos llegan a falsear sus resultados,
rompiendo el tab ms severo de su profesin.
No obstante, el filsofo, socilogo o historiador de la ciencia ocasional que se agarra a estas
desviaciones de la rectitud cientfica o de la prctica cientfica ideal para condenar por corrupta a toda
la empresa, demuestra que no ha llegado a comprender su aspecto esencial. La empresa cientfica es,
por naturaleza, autocorrectiva, y tiende a elevarse por encima de cualquier abuso que pueda
producirse. Las noticias extravagantes y carentes de fundamento, como el caso de la poliagua o de la
fusin fra, pronto son dejadas de lado. Engaos como el del hombre de Piltdown acaban por
descubrirse. Los prejuicios, como los que hubo inicialmente contra la teora de la relatividad, acaban
siendo superados.
Un estudioso de los sistemas complejos adaptativos dira que, en la empresa cientfica, a las
presiones selectivas que caracterizan la ciencia se suman las presiones selectivas familiares que
intervienen en todos los asuntos humanos. Sin embargo, las presiones selectivas caractersticas de la
ciencia desempean un papel crucial en el avance de nuestra comprensin de la naturaleza. Las
observaciones repetidas y los clculos (y las comparaciones entre ambos) tienden, sobre todo a largo
plazo, a eliminar las imperfecciones (es decir, los rasgos defectuosos desde el punto de vista
cientfico) introducidas por las otras presiones.
Aunque los detalles histricos de cualquier descubrimiento cientfico suelen ser algo confusos, el
resultado final puede ser una clarificacin general brillante, como en el caso de la formulacin y
verificacin de una teora unificadora.
Teoras que unifican y sintetizan
De vez en cuando, con una teora se logra una notable sntesis, comprimiendo en un enunciado
breve y elegante muchos fenmenos descritos anteriormente por separado y, en cierta forma, de
manera inadecuada. Un excelente ejemplo procedente de la fsica fundamental es el trabajo que realiz
James Clerk Maxwell entre los aos 1850 y 1860 sobre la teora del electromagnetismo.
En la antigedad ya se conocan fenmenos electrostticos simples y familiares, por ejemplo que
el mbar (elektron en griego) tiene la propiedad de atraer trocitos de plumas cuando se lo frota con
una piel de gato. Anlogamente, se conocan algunas propiedades del magnetismo, como el hecho de
que el mineral llamado magnetita (un xido de hierro cuyo nombre deriva de la regin de Magnesia, en
el Asia Menor, donde es muy comn) es capaz de atraer trozos de hierro y magnetizarlos, de modo
que pueden a su vez atraer otros trozos de hierro. William Gilbert, uno de los primeros cientficos
modernos, estudi algunas de las propiedades de la electricidad en su famoso tratado sobre
magnetismo publicado en 1600. Sin embargo, electricidad y magnetismo eran considerados todava
dos categoras diferentes de fenmenos. Hasta el siglo XIX no se comprendi la estrechsima relacin
que hay entre una y otro.
Los experimentos sobre la corriente elctrica que siguieron a la invencin por Alejandro Volta de
la primera batera elctrica (la pila voltaica) hacia 1800 abrieron el camino para el descubrimiento de
las interacciones entre electricidad y magnetismo. Hacia 1820, Hans Christian Oersted descubri que
una corriente elctrica que circula por un cable produce un campo magntico que se enrosca alrededor
de ste. En 1831, Michael Faraday observ que un campo magntico variable induce una corriente
elctrica en una espiral de alambre; la interpretacin posterior de este hecho fue que un campo
magntico variable en el tiempo produce un campo elctrico.
Figura 5. Tres formas de escribir las ecuaciones de Maxwell
En la dcada de 1850, cuando Maxwell comenz su trabajo sobre una descripcin matemtica
exhaustiva de los fenmenos electromagnticos, la mayor parte de las piezas que componan el
rompecabezas ya haban sido formuladas en forma de leyes cientficas. El mrito de Maxwell fue
enunciar un conjunto de ecuaciones que reproducan dichas leyes, tal como se muestra en la Figura 5.
La versin que ofrecen los libros de texto suele constar de cuatro ecuaciones. La primera representa la
ley de Coulomb, que describe cmo las cargas elctricas generan un campo elctrico. La segunda
expresa la conjetura de Ampre, segn la cual no existen verdaderas cargas magnticas (de modo que
todo el magnetismo se debe a las corrientes elctricas). La tercera reformula la ley de Faraday, que
describe cmo se crea una corriente elctrica a travs de un campo magntico variable. La cuarta
ecuacin, tal como la enunci Maxwell por primera vez, no era ms que la ley de Ampre, que
describe cmo las corrientes elctricas generan un campo magntico. Estudiando sus cuatro
ecuaciones, Maxwell observ que haba algo incorrecto en ellas; modificando la ltima ecuacin
consigui corregir el error. El razonamiento que emple en su poca nos parecera hoy muy oscuro,
pero podemos presentar una versin ms clara adaptada a la fsica actual.
La conservacin de la carga elctrica total (su constancia en el tiempo) es una idea simple y
elegante que, confirmada experimentalmente ya era uno de los principios bsicos de la fsica en la
poca de Maxwell. Sin embargo, sus ecuaciones originales no respetaban este principio. Qu clase
de cambio en las ecuaciones permitira recogerlo? La tercera ecuacin contiene un trmino que
describe la generacin de un campo elctrico por un campo magntico variable. Por qu no habra de
tener la cuarta ecuacin un trmino anlogo que describiese la generacin de un campo magntico por
un campo elctrico variable? En efecto, para un valor particular del coeficiente (multiplicador) del
nuevo trmino, la ecuacin era consistente con la conservacin de la carga elctrica. Es ms, este valor
era lo suficientemente pequeo como para que Maxwell pudiese insertar el nuevo trmino sin
introducir resultados contradictorios con cualquiera de los experimentos conocidos. Con el nuevo
trmino, denominado corriente de desplazamiento, las ecuaciones de Maxwell quedaron completas.
Las disciplinas de la electricidad y el magnetismo quedaron enteramente unificadas por medio de una
descripcin elegante y consistente de los fenmenos electromagnticos.
Ya podan explorarse las consecuencias del nuevo formalismo. Pronto se descubri que las
ecuaciones, con la inclusin del nuevo trmino, posean soluciones ondulatorias ondas
electromagnticas de todas las frecuencias, generadas de modo predecible por cargas elctricas
aceleradas. En el vaco, todas las ondas viajaran a la misma velocidad. Cuando calcul esta
velocidad, Maxwell hall que era idntica, dentro del margen de error aceptado en la poca, a la
famosa velocidad de la luz, unos 300 000 kilmetros por segundo. Sera posible que la luz
consistiese en ondas electromagnticas pertenecientes a una determinada banda de frecuencias? Esta
conjetura ya haba sido formulada anteriormente de forma vaga por Faraday, pero gan en claridad y
plausibilidad merced al trabajo de Maxwell. Aunque llev aos probarla experimentalmente, la idea
result por completo correcta. Las ecuaciones de Maxwell requeran tambin la existencia de ondas
de frecuencias superiores a las de la luz visible (que ahora reciben el nombre de rayos ultravioleta,
rayos X. etc.), y tambin de frecuencias inferiores (lo que hoy denominamos rayos infrarrojos,
microondas, ondas de radio, etc.). Todas estas formas de radiacin electromagntica acabaron
descubrindose experimentalmente, lo que adems de confirmar la teora condujo a los extraordinarios
avances tecnolgicos con los que hoy estamos familiarizados.
La simplicidad de las teoras unificadas
Las ecuaciones de Maxwell describen en pocas lneas (el nmero exacto depende de lo compacta
que sea la notacin, como puede verse en la figura) el comportamiento del electromagnetismo en
cualquier parte del universo. Conociendo las condiciones de contorno y las cargas y corrientes
presentes, pueden determinarse los campos elctrico y magntico. Las ecuaciones encierran los
aspectos universales del electromagnetismo, slo es preciso suplementarias en cada caso con detalles
particulares. Identifican con precisin las regularidades y las comprimen en un pequeo paquete
matemtico de inmensa potencia. Podramos presentar un ejemplo de esquema ms elegante?
Dado que la longitud del esquema es prcticamente cero, se es el valor de su complejidad
efectiva, tal como la hemos definido. En otras palabras, las leyes del electromagnetismo son
extremadamente simples.
Un crtico puntilloso podra quejarse de que, aunque las ecuaciones de Maxwell son en efecto
cortas, se necesitan ciertos conocimientos previos para comprender la notacin en que estn
formuladas. Cuando public por primera vez sus ecuaciones, Maxwell utiliz una notacin menos
compacta que la que aprenden en la actualidad los universitarios, de modo que el conjunto pareca
algo ms largo. Anlogamente, ahora podemos usar la notacin relativista, que lo hace an ms corto.
(En la figura estn ilustradas las tres versiones.) El crtico podra exigir que en cada caso se incluyese
en el esquema, adems de las propias ecuaciones, una explicacin de la notacin utilizada.
Es una exigencia no del todo irrazonable. Como ya hemos dicho en relacin a la complejidad
bruta, sera engaoso emplear un lenguaje especial que redujese la longitud de una descripcin. De
hecho, las matemticas subyacentes a las ecuaciones de Maxwell no son particularmente difciles de
explicar, pero aunque no fuese as la informacin necesaria para interpretarlas sera finita, lo cual
resulta insignificante cuando consideramos que las ecuaciones son vlidas para todos los campos
elctricos y magnticos en cualquier lugar del universo. La compresin conseguida sigue siendo
enorme.
La gravitacin universal: Newton y Einstein
La gravitacin constituye otro caso extraordinario de ley universal. Isaac Newton elabor la
primera versin, seguida dos siglos y medio despus por otra ms exacta, la teora de la relatividad
general de Albert Einstein.
Newton tuvo su brillante intuicin sobre la universalidad de la gravitacin a la edad de veintitrs
aos. En 1665 la Universidad de Cambridge se vio obligada a cerrar sus puertas debido a la peste, y
Newton, licenciado de nuevo cuo, regres a la casa de su familia en Woolsthorpe, Lincolnshire. All,
entre 1665 y 1669, comenz a desarrollar el clculo diferencial e integral, as como la ley de la
gravitacin y sus tres leyes del movimiento. Adems, llev a cabo el famoso experimento de la
descomposicin de la luz blanca en los colores del arco iris por medio de un prisma. Cada uno de
estos trabajos represent por s solo un hito, y aunque a los historiadores de la ciencia les gusta
recalcar que Newton no los complet en un nico annus mirabilis, admiten que dio un buen impulso
a todos ellos en ese perodo de tiempo. Como le gusta decir a mi esposa, la poetisa Marcia
Southwick, sin duda podra haber escrito una redaccin impresionante sobre el tema Qu he hecho
en mis vacaciones de verano.
La leyenda relaciona el descubrimiento de Newton de una ley universal de la gravitacin con la
cada de una manzana. Sucedi realmente dicho episodio? Los historiadores de la ciencia no estn
seguros, pero no rechazan completamente esta posibilidad, pues hay cuatro fuentes distintas que
hacen referencia al mismo. Una de ellas es la versin del historiador Conduitt:
En 1666 se retir de nuevo a su casa natal en Lincolnshire y, mientras estaba
descansando en un jardn, se le ocurri que la fuerza de la gravedad (que hace caer al suelo las
manzanas que cuelgan del rbol) no estaba limitada a una cierta distancia desde la superficie
de la Tierra, sino que podra extenderse mucho ms lejos de lo que se pensaba. Por qu no
tan lejos como la Luna?, se dijo, y si as fuese tal vez podra influir en su movimiento y
retenerla en su rbita. Inmediatamente comenz a calcular cules seran las consecuencias de
esta suposicin, pero como no tena libros a mano, emple la estimacin en uso entre
gegrafos y marinos desde que Norwood haba establecido que un grado de latitud sobre la
superficie de la Tierra comprende 60 millas inglesas. Con esta aproximacin sus clculos no
concordaban con su teora. Este fracaso le llev a considerar la idea de que, junto con la fuerza
de gravedad, podra superponerse la que la Luna experimentara si se viese arrastrada en un
vrtice
En esta narracin de los hechos pueden verse en accin algunos de los procesos que de vez en
cuando tienen lugar en la vida de un cientfico terico. Una idea le asalta a uno repentinamente. La
idea hace posible la conexin entre dos conjuntos de fenmenos que antes se crean separados. Se
formula entonces una teora, algunas de cuyas consecuencias pueden predecirse; en fsica, el terico
deja caer un clculo para determinarlas. Las predicciones pueden no estar de acuerdo con la
experiencia, incluso aunque la teora sea correcta, ya sea porque haya un error en las observaciones
previas (como en el caso de Newton), ya sea porque el terico haya cometido un error conceptual o
matemtico al aplicar la teora. En este caso, el terico puede modificar la teora correcta (simple y
elegante) y elaborar otra, ms complicada, remendada a fin de acomodar el error. Observemos el
fragmento final de la cita de Conduitt sobre la peregrina fuerza de vrtice que Newton pens
aadir a la fuerza de gravedad!
Finalmente, las discrepancias entre teora y observacin se resolvieron y la teora de la gravitacin
universal de Newton fue aceptada hasta su sustitucin en 1915 por la teora de la relatividad general
de Einstein, que concuerda con la de Newton en el dominio en que todos los cuerpos se mueven muy
lentamente en comparacin con la velocidad de la luz. En el sistema solar, los planetas y satlites
viajan a velocidades del orden de decenas de kilmetros por segundo, mientras que la velocidad de la
luz es de alrededor de 300 000 kilmetros por segundo. Las correcciones einstenianas de la teora de
Newton son pues prcticamente inapreciables, y slo pueden detectarse en un nmero muy reducido
de observaciones. La teora de Einstein ha superado todas las pruebas a las que ha sido sometida.
El reemplazo de una teora excelente por otra an mejor ha sido descrito de modo particular en el
libro de Thomas Kuhn La estructura de las revoluciones cientficas, cuyo punto de vista ha ejercido
una enorme influencia. Este autor presta especial atencin a los cambios de paradigma, usando la
palabra paradigma en un sentido bastante especial (podra decirse que abusando de ella!). Su
tratamiento enfatiza los cambios que, en cuestiones de principio, se producen al imponerse una teora
mejorada.
En el caso de la gravitacin, Khun podra sealar el hecho de que la teora newtoniana hace uso de
la accin a distancia, es decir, de una fuerza gravitatoria que acta instantneamente, mientras que
en la teora einsteniana la interaccin gravitatoria se propaga a la velocidad de la luz, al igual que la
interaccin electromagntica. En la teora no relativista de Newton, el espacio y el tiempo se
consideran separados y absolutos, y la gravedad no est relacionada en forma alguna con la geometra;
por su parte, en la teora de Einstein, el espacio y el tiempo se confunden (como ocurre siempre en la
fsica relativista) y la gravedad se halla ntimamente relacionada con la geometra del espacio-tiempo.
La relatividad general, a diferencia de la gravitacin newtoniana, est fundamentada en el principio de
equivalencia: es imposible distinguir localmente entre un campo gravitatorio y un sistema de
referencia uniformemente acelerado (como un ascensor). Lo nico que un observador puede percibir o
medir localmente es la diferencia entre su aceleracin propia y la aceleracin local debida a la
gravedad.
La interpretacin basada en el cambio de paradigma se centra en las profundas diferencias
filosficas y de lenguaje entre la teora antigua y la nueva. Kuhn no subraya el hecho (aunque, por
supuesto, lo menciona) de que la vieja teora puede proporcionar una aproximacin suficientemente
vlida para realizar clculos y predicciones dentro del dominio para el que fue desarrollada (en este
caso sera el lmite de velocidades relativas muy bajas). Sin embargo, me gustara destacar esta
caracterstica, pues en la competencia entre esquemas en el marco de la empresa cientfica, el triunfo
de un esquema sobre otro no implica necesariamente que el anterior sea abandonado y olvidado. De
hecho, al final puede ser utilizado con mucha mayor frecuencia que su ms preciso y sofisticado
sucesor. Eso es lo que pasa ciertamente con las mecnicas newtoniana y einsteniana restringidas al
sistema solar. La victoria en la pugna entre teoras cientficas competidoras puede ser ms una
cuestin de degradacin de la teora antigua y promocin de la nueva que de muerte de la teora
desbancada. (Ni que decir tiene que a menudo la vieja teora pierde todo valor, y entonces slo los
historiadores de la ciencia se molestan en discutir sobre ella.)
La ecuacin de Einstein para la relatividad general
G

= 8KT

representa para la gravitacin lo que las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo. El lado
izquierdo de la ecuacin hace referencia a la curvatura del espacio-tiempo (al campo gravitatorio), y el
lado derecho a la densidad de energa, etc., de todo lo que no es campo gravitatorio. Expresa en una
nica y pequea frmula las caractersticas universales de los campos gravitatorios en todo el
cosmos. A partir de las masas, las posiciones y las velocidades de todas las partculas materiales,
puede calcularse el campo gravitatorio (y por lo tanto el efecto de la gravitacin sobre el movimiento
de un cuerpo de prueba) sea cual sea el lugar y momento. Es ste un esquema particularmente
poderoso, que resume en un breve mensaje las propiedades generales de la gravedad en cualquier
lugar.
Un crtico podra exigir de nuevo que incluyramos como parte del esquema no slo la frmula,
sino tambin una explicacin de los smbolos que la componen. Mi padre, un abogado culto que
batall por comprender la teora de Einstein, sola decir: Mira qu simple y hermosa es esta teora,
pero qu significan T

y G

?. Como en el caso del electromagnetismo, aunque se tenga que incluir


todo un curso de matemticas dentro del esquema, la ecuacin de Einstein seguir siendo un prodigio
de compresin, puesto que describe el comportamiento de todos los campos gravitatorios
dondequiera que se encuentren. El esquema ser todava extraordinariamente pequeo, y su
complejidad muy baja. La teora de la relatividad general de Einstein para la gravedad es, pues,
simple.
8
El poder de la teora
La actitud intelectual del cientfico terico no slo es vlida para investigar los secretos ltimos
del universo, sino tambin para otras muchas tareas. Todo lo que nos rodea son, a fin de cuentas,
hechos relacionados entre s. Naturalmente, pueden considerarse como entidades separadas y
estudiarse de esta forma; no obstante, qu diferentes resultan cuando los contemplamos como parte
de un todo! Muchos elementos dejan de ser slo detalles para memorizar: sus relaciones permiten
elaborar una descripcin comprimida, una forma de teora, un esquema que los comprenda y resuma
y en cuyo marco comienzen a tener sentido. El mundo se hace ms comprensible.
El reconocimiento de formas es algo natural para los seres humanos; despus de todo, nosotros
mismos somos sistemas complejos adaptativos. Poseemos en nuestra naturaleza, tanto por herencia
biolgica como por transmisin cultural, la capacidad de reconocer patrones, identificar regularidades,
construir esquemas mentales. A menudo, estos esquemas son favorecidos o relegados, aceptados o
rechazados, en respuesta a presiones selectivas muy diferentes de las que operan en el mundo de la
ciencia, donde es tan fundamental el acuerdo con la experiencia.
Las aproximaciones acientficas para la elaboracin de modelos del mundo que nos rodea han
caracterizado el pensamiento humano desde tiempos inmemoriales, y siguen estando muy extendidas.
Tomemos, por ejemplo, la magia simptica basada en la consideracin de que las cosas similares
estn relacionadas. Para mucha gente de todo el mundo resulta natural, cuando hace falta que llueva,
ejecutar una ceremonia en la que se derrame en el suelo agua proveniente de algn lugar especial. La
semejanza entre la accin realizada y el fenmeno deseado sugiere que debera existir una conexin
causal entre ambos. Las presiones selectivas que ayudan a mantener tal creencia no incluyen el xito
objetivo, el criterio aplicado en la ciencia (al menos, cuando la ciencia funciona correctamente). En su
lugar operan otros tipos de seleccin. Por ejemplo, puede haber ciertos individuos investidos de
poder que ejecuten la ceremonia y estimulen la creencia con objeto de perpetuar su autoridad.
La misma sociedad puede estar familiarizada con la magia simptica que opera a travs de un
efecto sobre la gente, como, por ejemplo, comer el corazn de un len para aumentar la bravura de un
guerrero. En este caso puede obtenerse algn xito objetivo, simplemente por efectos psicolgicos: si
un hombre cree que lo que ha ingerido lo har ms valiente, eso puede darle la conviccin necesaria
para actuar valientemente. Anlogamente, la brujera destructiva (basada o no en la magia simptica)
puede tener un xito objetivo si la vctima cree en ella y sabe que se le est practicando. Pongamos
por caso que alguien quiere hacerme dao y construye un mueco de cera a imagen ma en el que pega
algunos cabellos y recortes de ua mios, y despus le clava agujas. Si yo creo, aunque sea sin
conviccin, en la eficacia de tal magia y s que alguien la est empleando contra m, puedo llegar a
sentir dolor en los lugares precisos y enfermar (y en un caso extremo, incluso morir) por efectos
psicosomticos. El xito ocasional (o frecuente!) de la magia simptica en tales casos puede
promover la creencia de que tales mtodos funcionan, incluso cuando, como en la ceremonia para
invocar la lluvia, no puede obtenerse un xito objetivo, excepto por casualidad.
Volveremos al tema de los modelos acientficos, y las muchas razones para recurrir a ellos, en el
captulo sobre supersticin y escepticismo. Lo que ahora nos interesa es el valor de la teorizacin
cientfica sobre el mundo que nos rodea, viendo cmo encajan en su justo lugar las conexiones y
relaciones observadas.
Slo una teora
Mucha gente parece tener dificultades con el concepto de teora, comenzando por la propia
palabra, empleada comnmente con dos significados bastante diferentes. Por un lado, puede significar
un sistema coherente de leyes y principios, una explicacin ms o menos verificada o establecida que
da cuenta de hechos o fenmenos conocidos. Por otro, puede referirse a una suposicin, una
conjetura, una hiptesis no comprobada, una idea o una opinin. Aqu se emplea la palabra en su
primera acepcin, pero mucha gente, cuando oye hablar de teora o de terico, piensa en la
segunda. Cuando estudiamos la propuesta de financiacin de un proyecto de investigacin algo
atrevido uno de mis colegas en la junta directiva de la Fundacin John D. y Catherine T. MacArthur
suele decir: Creo que deberamos darle una oportunidad y financiarlo, pero vayamos con cuidado en
no gastar dinero en nada terico. Para un fsico terico profesional, estas palabras deberan resultar
una provocacin, pero entiendo que mi colega y yo empleamos la palabra terico en sentido
diferente.
Teoras sobre topnimos
Puede resultar til teorizar sobre casi cualquier aspecto del mundo que nos rodea. Consideremos
los topnimos como ejemplo. A los habitantes de California, familiarizados con los nombres
hispnicos de los pueblos de la costa, no les sorprende que muchos de ellos estn relacionados con la
religin catlica, de la cual eran devotos practicantes los conquistadores y colonos espaoles. No
obstante, poca gente se pregunta por qu cada lugar recibi el nombre que tiene. Parece razonable
investigar si hay algn proceso sistemtico detrs de nombres de santos tales como San Diego, Santa
Catalina y Santa Brbara, as como otros nombres religiosos como Concepcin o Santa Cruz, dados a
islas, bahas y cabos a lo largo de la costa. Encontramos una pista cuando descubrimos sobre el mapa
Punta Ao Nuevo. Podran los otros nombres referirse tambin a das del ao? Naturalmente! En el
calendario catlico romano encontramos, adems del da de ao nuevo en el 1 de enero, los siguientes
das:
San Diego (San Diego de Alcal de Henares)
12 de noviembre
Santa Catalina (Santa Catalina de Alejandra)
25 de noviembre
San Pedro (San Pedro de Alejandra)
26 de noviembre
Santa Brbara (Santa Brbara, virgen y mrtir)
4 de diciembre
San Nicols (San Nicols de Mira)
6 de diciembre
La Pursima Concepcin (La Inmaculada Concepcin)
8 de diciembre
Tal vez, durante un viaje de descubrimiento, estos accidentes geogrficos recibieron su nombre
segn los das del ao en el orden en que fueron avistados, de sureste a noroeste. Seguramente, los
eruditos han verificado en algn registro histrico que, en 1602, el explorador Sebastin Vizcano dio
nombre a la baha de San Diego el 12 de noviembre, a la isla de Santa Catalina el 25 de noviembre, a la
baha de San Pedro el 26 de noviembre, a la baha de Santa Brbara el 4 de diciembre, a la isla de San
Nicols el 6 de diciembre y a Punta Concepcin el 8 de diciembre. Punta Ao Nuevo fue,
aparentemente, el primer punto avistado el siguiente ao, 1603, aunque fue el 3 de enero en vez del
da de ao nuevo. El 6 de enero, el da de reyes, Vizcano dio nombre a Punta Reyes.
La teora funciona, pero es general? Qu pasa con Santa Cruz? El da de la Santa Cruz es el 14
de septiembre, lo que no encaja en la secuencia. Recibi el nombre en otra expedicin descubridora?
El esquema comienza a adquirir algo de complejidad. De hecho, muchos de los nombres religiosos
espaoles a lo largo de la costa fueron asignados en unas pocas expediciones, de modo que la
complejidad efectiva no es tan grande.
En este tipo de teorizacin (la construccin de un esquema aproximado para describir los
resultados de la actividad humana) pueden encontrarse excepciones arbitrarias, que, afortunadamente,
no infestan esquemas tales como las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo. La isla de San
Quintn, por ejemplo, situada al norte de San Francisco y conocida por su prisin estatal, parece a
primera vista haber recibido su nombre de algn conquistador espaol el da de San Quintn. Sin
embargo, una investigacin cuidadosa revela que el San fue aadido por error al nombre original de
Quintn, un jefe indio capturado all en 1840.
Teora emprica: Ley de Zipf
En el ejemplo de los topnimos, la elaboracin de una teora ha conducido no slo a la
identificacin de las regularidades presentes, sino tambin a una explicacin plausible y a su posterior
confirmacin. Es la situacin ideal. A menudo, sin embargo, nos encontramos con situaciones menos
claras. Podemos hallar regularidades, predecir la aparicin de regularidades similares en otras partes,
descubrir que las predicciones se confirman e identificar as un modelo slido; no obstante, puede
tratarse de un modelo cuya explicacin contine escapndose. En este caso, hablamos de una teora
emprica o fenomenolgica, pomposas palabras que significan bsicamente que vemos que algo
sucede, pero no podemos explicarlo. Hay multitud de leyes empricas que relacionan entre s hechos
de la vida cotidiana.
Tomemos un libro sobre datos estadsticos, como el World Almanac. Hojendolo, encontraremos
una lista de las reas metropolitanas estadounidenses junto con su nmero de habitantes en orden
decreciente. Tambin encontraremos listas de ciudades de estados individuales, as como de pases
extranjeros. En cada lista, puede asignarse a cada ciudad un rango, igual a 1 para la ciudad ms
poblada, 2 para la segunda ms poblada, y as sucesivamente. Existe una regla general para todas
estas listas que describa cmo disminuye la poblacin a medida que el rango asignado aumenta?
Efectivamente, con una buena aproximacin, la poblacin es inversamente proporcional al rango
asignado; en otras palabras, las sucesivas poblaciones son aproximadamente proporcionales a 1, 1/2,
1/3, 1/4, 1/5, 1/6, 1/7, 1/8, 1/9, 1/10, 1/11, y as sucesivamente.
Echemos ahora un vistazo a la lista de las mayores empresas, en orden decreciente de volumen de
negocio (por ejemplo, el importe de las ventas realizadas en un ao dado). Hay alguna regla
aproximada que nos diga cmo varan con el rango las cifras de ventas de las empresas? S, y es la
misma ley que para las poblaciones. El volumen de negocio es, de manera aproximada, inversamente
proporcional al rango de la empresa.
Qu sucede con el valor monetario de las exportaciones anuales de un pas determinado en orden
decreciente? Aparece de nuevo la misma ley como una buena aproximacin.
Una interesante consecuencia de esta ley se puede verificar fcilmente examinando una de las
listas mencionadas, por ejemplo la de ciudades y sus poblaciones. En primer lugar, prestemos
atencin al tercer dgito de la cifra de cada poblacin. Como es de esperar, est distribuido
aleatoriamente; los nmeros 0, 1, 2, etc. en la tercera posicin se hallan distribuidos aproximadamente
por igual. Una situacin completamente distinta se obtiene para la distribucin de los primeros
dgitos. Existe una enorme preponderancia del 1, seguido del 2, y as sucesivamente. El porcentaje de
cifras de poblacin que comienzan con un 9 es extremadamente pequeo. Este comportamiento del
primer dgito viene predicho por la ley anterior, que si fuese obedecida exactamente dara una
proporcin de 45 a 1 del 1 respecto del 9.
Rango Ciudad
Poblacin
(1990)
Ley de Zipf original
10.000.000 dividido por
n
Ley de Zipf modificada
5.000.000 dividido por (n-
2/5)
3/4
1 Nueva York 7.322.564 10.000.000 7.334.265
7 Detroit 1.027.974 1.428.571 1.214.261
13 Baltimore 736.014 769.321 747.639
19 Washington, D.C. 606.900 526.316 558.258
25 Nueva Orleans 496.938 400.000 452.656
31 Kansas City, Mo. 434.829 322.581 384.308
37 Virginia Beach, Va. 393.089 270.270 336.015
49 Toledo 332.943 204.082 271.639
61 Arlington, Texas 261.721 163.934 230.205
73 Baton Rouge, La. 219.531 136.986 201.033
85 Hialeah, Fla. 188.008 117.647 179.243
97 Bakerfield, Calif. 174.820 103.093 162.270
Figura 6. Poblaciones de ciudades estadounidenses (segn datos del 1994 World Almanac) comparadas con la ley de
Zipf original y con una versin modificada de sta.
Qu ocurre si dejamos de lado el World Almanac y tomamos un libro de cdigos secretos que
contenga una lista de las palabras ms comunes en cierto tipo de textos en castellano, ordenadas en
orden decreciente segn la frecuencia con que aparecen? Cul es la ley aproximada para la frecuencia
de cada palabra en funcin de su posicin en la lista? De nuevo encontramos la misma ley, vlida
tambin para otros idiomas.
Todas estas relaciones fueron descubiertas en los aos treinta por George Kingsley Zipf, un
profesor de alemn de Harvard, y todas ellas representan variaciones de lo que actualmente llamamos
ley de Zipf. En la actualidad consideramos que la ley de Zipf es uno de los muchos ejemplos de las
llamadas leyes de escala o leyes potenciales, comunes en muchas reas de la fsica, la biologa y las
ciencias del comportamiento. Pero en los aos treinta estas leyes constituan una novedad.
En la ley de Zipf, la magnitud considerada es inversamente proporcional al rango, es decir,
proporcional a 1, 1/2, 1/3, 1/4, etc. Benot Mandelbrot ha demostrado que se puede obtener una ley
potencial ms general (casi la ms general) sometiendo esta secuencia a dos modificaciones. La
primera consiste en aadir una constante al rango, lo que da 1/(1+constante), 1/(2+constante),
1/(3+constante), 1/(4+constante), etc. La siguiente da cabida, en lugar de estas fracciones, a sus
cuadrados, cubos, races cuadradas o cualesquiera otras potencias. La eleccin de los cuadrados, por
ejemplo, dara lugar a la siguiente sucesin: 1/(1+constante)
2
, 1/(2+constante)
2
, 1/(3+constante)
2
,
1/(4+constante)
2
, etc. La ley de Zipf corresponde a una ley potencial de exponente 1, 2 en el caso de
los cuadrados, 3 para los cubos, 1/2 para las races cuadradas, etc. Las matemticas permiten tambin
potencias fraccionarias, como 3/4 o 1,0237. En general, podemos considerar la potencia como 1 ms
una segunda constante. Tal como se aada una primera constante al rango, as se suma una segunda a
la potencia. La ley de Zipf es entonces el caso particular en que ambas constantes valen cero.
La generalizacin de Mandelbrot de la ley de Zipf es todava muy simple: la complejidad
adicional reside nicamente en la introduccin de las dos constantes ajustables, una sumada al rango y
otra a la potencia 1. (Por cierto, una constante ajustable se denomina parmetro, palabra mal
empleada ltimamente, tal vez por la influencia de otra palabra similar, permetro. La ley potencial
modificada tiene dos parmetros.) En cada caso, en lugar de comparar los datos con la ley de Zipf
original, uno puede introducir estas dos constantes y determinarlas para que se ajusten ptimamente
a los datos. En la tabla de la Figura 6 puede verse cmo una versin ligeramente modificada de la ley
de Zipf se ajusta significativamente mejor a unas cifras de poblacin que la ley original (con ambas
constantes iguales a cero), la cual funciona ya bien de por s. Ligeramente modificada significa que
las nuevas constantes de la ley modificada tienen valores bastante pequeos. (Las constantes para la
tabla mencionada se ajustaron por mera inspeccin de los datos. Un ajuste ptimo habra producido
un mejor acuerdo con las poblaciones reales.)
Cuando Zipf describi su ley por primera vez, en una poca en que se conocan muy pocas leyes
de escala, declar que su principio distingua las ciencias de la conducta de las fsicas, en las que se
supona que no existan este tipo de leyes. En la actualidad se han descubierto tantas de estas leyes
en fsica que estos comentarios tienden a menoscabar la reputacin de Zipf ms que a aumentarla. Se
dice que haba otra causa de su mala fama, a saber, una cierta simpata por las reordenaciones
territoriales europeas por parte de Hitler, simpata que tal vez justificaba porque las conquistas
tendan a modificar las poblaciones europeas de modo que concordaban ms exactamente con su ley.
Sea o no cierta, esta historia nos ensea una importante leccin acerca de las aplicaciones
polticas de las ciencias del comportamiento: el que ciertas relaciones tiendan a darse no significa
necesariamente que sean siempre deseables. Me encontr con este mismo problema en un reciente
seminario en el Instituto de Aspen, en el que mencion que ciertas distribuciones de riquezas o
ingresos tendan, bajo ciertas condiciones, a seguir leyes de escala. Inmediatamente me preguntaron si
tal situacin poda considerarse como algo bueno. Segn recuerdo, me encog de hombros. Despus
de todo, la pendiente de la distribucin, que determina el grado de desigualdad en las riquezas o los
ingresos, depende de la potencia que se d en la ley.
La ley de Zipf carece de explicacin, y lo mismo puede decirse de la gran mayora de las otras
leyes potenciales. Benot Mandelbrot, que ha hecho contribuciones realmente importantes al estudio
de estas leyes (especialmente en conexin con los fractales), admite con gran franqueza que su carrera
cientfica se ha visto coronada por el xito debido en gran medida a que siempre ha puesto mayor
empeo en hallar y describir nuevas leyes potenciales que en intentar explicarlas. (En su libro La
geometra fractal de la naturaleza se refiere a su inclinacin a dar preponderancia a las
consecuencias por encima de las causas). Sin embargo, seala con prontitud que en algunos campos,
especialmente las ciencias fsicas, se han desarrollado explicaciones bastante convincentes. Por
ejemplo, el fenmeno del caos en dinmica no lineal est ntimamente relacionado con los fractales y
las leyes potenciales, en una forma bastante bien comprendida. Benot ha construido tambin de vez
en cuando modelos que exhiben leyes potenciales. Por ejemplo, ha calculado la distribucin de
frecuencias de longitudes de palabra en los textos tecleados por nuestros monos escritores; se ajusta a
una versin modificada de la ley de Zipf, con una potencia que se aproxima a 1 (la ley original) al
aumentar el nmero de smbolos. (Tambin ha descubierto que cuando se ajusta a una ley de Zipf la
distribucin de frecuencias de longitudes de palabra en los textos reales, escritos en lenguajes
naturales, la potencia puede diferir significativamente de 1, con una desviacin que depende de la
riqueza de vocabulario del texto en cuestin.
Independencia de la escala
En los ltimos aos se ha progresado en la explicacin de ciertas leyes potenciales. Uno de los
caminos seguidos es la llamada criticalidad autoorganizada, concepto propuesto por el fsico
terico dans Per Bak, en colaboracin con Chao Tang y Kurt Wiesenfeld. La aplicacin inicial
consisti en el estudio de montones de arena, como los que podemos ver en el desierto o en la playa.
Los montones son aproximadamente cnicos, y cada uno tiene una pendiente ms o menos bien
definida. Si examinamos estas pendientes, descubrimos que casi todas tienen el mismo valor. Cmo
se explica? Supongamos que el viento deposita constantemente granos de arena adicionales sobre los
montones (o un fsico en el laboratorio deja caer grano a grano arena de un depsito sobre un montn
experimental). Al crecer el montn, la pendiente lateral aumenta, pero solamente hasta un valor
crtico. Una vez que se alcanza esta pendiente crtica, la adicin de ms arena produce avalanchas que
disminuyen la altura del montn.
Si la pendiente es mayor que la crtica, se produce una situacin inestable en la que las avalanchas
se dan con frecuencia, reduciendo la pendiente hasta que su valor desciende por debajo del crtico.
Los montones de arena se ven atrados de modo natural hacia el valor crtico de la pendiente, sin
que sea precisa ninguna influencia externa (de aqu el nombre criticalidad autoorganizada).
El tamao de una avalancha se define por el nmero de granos de arena que participan en ella. La
experiencia revela que, cuando el valor de la pendiente est prximo al crtico, los tamaos de las
avalanchas siguen con buena aproximacin una ley potencial.
En este caso, la constante que hay que aadir a la ley de Zipf es muy grande. En otras palabras, si
se asigna un rango numrico a las avalanchas segn su tamao, entonces el nmero de granos que
participan en ellas decrece muy rpidamente con dicho rango. La distribucin de las avalanchas en los
montones de arena es un ejemplo de ley potencial que ha sido estudiado satisfactoriamente tanto por
mtodos tericos como experimentales. Bak y sus colegas reprodujeron, por medio de una simulacin
numrica, tanto la ley potencial como el valor aproximado de su exponente.
A pesar del fuerte descenso en el tamao al aumentar el rango asignado, estn presentes
prcticamente todas las escalas de tamao de avalancha posibles. En general, una distribucin que
satisfaga una ley potencial es independiente de la escala; por ello, las leyes potenciales se llaman
tambin leyes de escala. Pero qu significa exactamente que una ley de distribucin sea
independiente de la escala?
La independencia de la escala de las leyes potenciales queda bien ilustrada por la ley de Zipf
original, la cual establece, por ejemplo, que las poblaciones de las ciudades son proporcionales a 1/1 :
1/2 : 1/3 : 1/4 : 1/5 Para simplificar, supongamos que corresponden a un milln, medio milln, un
tercio de milln, etc. Multipliquemos estas poblaciones por una fraccin dada, por ejemplo, 1/2; las
nuevas poblaciones, en millones de habitantes, son ahora 1/2, 1/4, 1/6, 1/8, 1/10 Son justamente
las poblaciones asignadas a los antiguos rangos 2, 4, 6, 8, 10, De modo que dividir por dos los
valores de las poblaciones equivale a doblar los rangos de las ciudades, pasando de la secuencia 1, 2,
3, 4, a la secuencia 2, 4, 6, 8, 10, Si representamos grficamente los nuevos rangos en funcin
de los antiguos, el resultado es una lnea recta, como el diagrama mostrado en la Figura 7.
Esta relacin lineal entre rangos puede servir como definicin de ley de escala para cualquier
magnitud: la reduccin de todos los valores por cualquier factor constante (1/2 en el ejemplo)
equivale a asignar nuevos rangos en el conjunto original de valores, y de ese modo los nuevos rangos
son una funcin lineal de los antiguos. (Los nuevos rangos no sern siempre nmeros enteros, pero
en cualquier caso la frmula para los tamaos en funcin del rango producir siempre una curva
regular que puede emplearse para interpolar entre nmeros enteros.)
En el caso de las avalanchas en montones de arena, como sus tamaos se distribuyen segn una
ley potencial, una reduccin por cualquier factor comn es equivalente a una simple reasignacin de
los rangos en la secuencia original de avalanchas. Resulta evidente que en dicha ley no se ha
seleccionado ninguna escala particular, excepto en los dos extremos del espectro de tamaos, donde
aparecen limitaciones obvias. Ninguna avalancha puede incluir menos de un grano de arena y,
evidentemente, la ley potencial debe dejar de aplicarse en la escala de un nico grano; en el otro
extremo del espectro, ninguna avalancha puede ser mayor que la totalidad del montn en cuestin, de
modo que a la mayor avalancha posible se le asigna, por definicin, rango uno.
Las consideraciones sobre la mayor avalancha posible nos recuerdan una caracterstica comn de
las distribuciones potenciales de magnitud en sucesos naturales. Los eventos mayores o ms
catastrficos, con rangos numricos muy pequeos, pueden considerarse, pese a situarse ms o
menos en la curva dictada por la ley potencial, como sucesos histricos individuales de los que se
derivan consecuencias muy importantes. Por su parte, los sucesos menores, con un rango numrico
muy grande, se consideran slo desde un punto de vista meramente estadstico. Los grandes
terremotos, con un ndice del orden de 8,5 en la escala de Richter, se recuerdan en los titulares de la
prensa y en los libros de historia (especialmente si devastan alguna gran ciudad). Los registros de la
multitud de terremotos de ndice 1,5 languidecen en las bases de datos de los sismlogos, y su
destino es, fundamentalmente, el anlisis estadstico. Charles Richter y su maestro Beno Gutenberg,
ambos colegas ya fallecidos de Caltech, descubrieron hace ya mucho tiempo que la energa liberada en
un terremoto sigue una ley potencial. (Un da de 1933, Gutenberg estaba manteniendo una
conversacin tan intensa con Einstein sobre sismologa que ninguno de los dos percibi el terremoto
de Long Beach que sacudi el campus de Caltech.) De igual manera, los pequeos meteoritos que
constantemente se estrellan contra la Tierra nicamente se registran en los estudios estadsticos de
los especialistas, mientras que el colosal impacto que contribuy a la extincin masiva del Cretceo,
hace 65 millones de aos, est considerado como el suceso individual de mayor importancia en la
historia de la biosfera.
Puesto que se ha demostrado que las leyes potenciales operan en los fenmenos de criticalidad
autoorganizada, la ya popular expresin autoorganizado se est convirtiendo en moneda comn, a
menudo asociada con el trmino emergente. Muchos cientficos, entre los que se cuentan miembros
de la familia del Instituto de Santa Fe, intentan comprender el fenmeno de la aparicin de
estructuras sin que medien condiciones especiales impuestas desde el exterior. Estructuras o
comportamientos aparentemente complejos pueden surgir en una asombrosa variedad de contextos
en el seno de sistemas caracterizados por reglas muy simples. De estos sistemas se dice que son
autoorganizados, y sus propiedades, emergentes. El mayor ejemplo es el propio universo, cuya
complejidad emerge de un conjunto de leyes simples a las que se suma el azar.
Figura 7. Comportamiento de una ley potencial (en este caso la ley de Zipf original) ante un cambio de escala
En muchos casos, el estudio de estas estructuras se ha visto facilitado en gran medida por el
desarrollo de los modernos ordenadores. A menudo resulta ms fcil seguir la emergencia de nuevos
rasgos por medio de un ordenador que a travs de ecuaciones en una hoja de papel. Los resultados
son especialmente sorprendentes en aquellos casos en los que la emergencia requiere un gran lapso de
tiempo real, pues la computadora puede acelerar el proceso por un factor gigantesco. No obstante, el
clculo por ordenador puede requerir un elevado nmero de pasos, lo que plantea un problema
totalmente nuevo.
Profundidad y cripticidad
En nuestra descripcin de la complejidad hemos considerado hasta ahora descripciones
comprimidas de un sistema o de sus regularidades (o programas cortos de ordenador que generen
descripciones codificadas) y hemos relacionado varias clases de complejidad con la longitud de estos
programas o descripciones. No obstante, hemos prestado poca atencin al tiempo, al trabajo o al
ingenio necesarios para conseguir dicha compresin, o para identificar las regularidades. Como el
trabajo de un cientfico terico consiste precisamente en reconocer regularidades y en comprimir su
descripcin en forma de teoras, prcticamente hemos despreciado el valor del trabajo de los tericos,
lo que ciertamente representa un crimen monstruoso. Algo debemos hacer para rectificar ese error.
Ya ha quedado claro que se necesitan varios conceptos diferentes para aprehender
convenientemente nuestras nociones intuitivas de complejidad. Ahora necesitamos complementar
nuestra definicin de complejidad efectiva con la definicin de otras magnitudes que describirn el
tiempo que emplea un ordenador en pasar de un programa corto a la descripcin de un sistema, y
viceversa. (Estas cantidades estarn relacionadas hasta cierto punto con la complejidad
computacional de un problema, que antes definimos como el mnimo tiempo que tarda un ordenador
en resolverlo.)
Estos conceptos relativos a la complejidad han sido objeto de estudio por parte de varios
cientficos, pero Charles Bennet, un brillante pensador de IBM, los ha tratado de un modo
especialmente elegante. Charlie trabaja en IBM, y la empresa le proporciona tiempo para tener ideas,
publicarlas y dar seminarios aqu y all para hablar de ellas. Me gusta comparar sus peregrinaciones
con las de los trovadores del siglo XII, que viajaban de corte en corte por lo que ahora es el sur de
Francia. En lugar de canciones sobre el amor cortesano, Charlie canta sobre complejidad y
entropa, ordenadores cunticos y cifrado cuntico. He tenido el placer de trabajar con l en Santa Fe
y en Pasadena, durante una estancia con nuestro grupo en Caltech.
Existen dos magnitudes particularmente interesantes relacionadas con la complejidad
computacional, denominadas por Charlie profundidad y cripticidad, con una relacin recproca.
El estudio de ambas resulta muy til en el caso de un sistema aparentemente complejo y que posee
no obstante un contenido de informacin algortmica y una complejidad efectiva bajos, pues se puede
generar su descripcin por medio de un programa muy corto. El truco consiste en preguntarse: 1)
Cunto cuesta pasar del programa corto o esquema altamente comprimido a una descripcin
completamente desarrollada del propio sistema o de sus regularidades? 2) Cunto cuesta, partiendo
del sistema, comprimir su descripcin (o una descripcin de sus regularidades) en un programa o
esquema?
De manera aproximada, la profundidad es una medida del primer tipo de dificultad y la
cripticidad del segundo. Evidentemente, el valor asignable al trabajo de un terico est relacionado
con la cripticidad (aunque una descripcin ms sutil del esfuerzo de elaborar teoras debera incluir
una distincin entre el ingenio y la mera laboriosidad).
Un ejemplo hipottico
Para ilustrar cmo una gran simplicidad puede estar asociada con un valor muy grande de la
profundidad, retomemos a la conjetura de Goldbach, que afirma que todos los nmeros pares
mayores que 2 pueden expresarse como la suma de dos nmeros primos. Como ya se dijo, esta
conjetura no ha sido demostrada ni refutada, pero se ha verificado para todos los pares menores que
una cierta cota muy grande, merced a la potencia de los ordenadores empleados y a la paciencia de los
investigadores.
Previamente nos hemos permitido suponer que la conjetura de Goldbach es tcnicamente
indecidible (sobre la base de los axiomas de la teora de nmeros) pero que, de hecho, es cierta en la
prctica. Ahora imaginaremos que la conjetura es falsa. En ese caso, existe un nmero entero par g
mayor de 2 y que no puede expresarse como la suma de dos primos. Este nmero hipottico g tiene
una descripcin muy simple, justo la que acabamos de dar. Anlogamente, existe un programa muy
pequeo para calcularlo; por ejemplo, uno puede buscar metdicamente nmeros primos cada vez
ms grandes y probar la conjetura de Goldbach sobre todos los nmeros desde el 3 hasta el mayor
primo hallado. De este modo, podr descubrirse finalmente el menor nmero g que viole la conjetura.
Aunque la conjetura de Goldbach sea realmente falsa, es probable que el tiempo de clculo
consumido por tal programa para hallar g sea muy grande de todos modos. En este caso hipottico, el
nmero g tiene un contenido de informacin algortmica y una complejidad efectiva pequeos, pero
una profundidad considerable.
La profundidad en profundidad
La definicin tcnica de profundidad propuesta por Charlie implica un ordenador, del mismo tipo
que el considerado en relacin con el contenido de informacin algortmica: un ordenador ideal
polifactico al que se le pueda incrementar, en cualquier momento y segn las necesidades, la
capacidad de memoria (o que tenga de entrada una memoria infinita). Se parte de un mensaje
compuesto por una cadena de bits, que describe el sistema objeto de estudio, y se considera no slo
el programa ms corto que har que el ordenador imprima la cadena y se detenga despus (como era
el caso en la definicin de contenido de informacin algortmica), sino todo el conjunto de programas
cortos que tengan este efecto. Para cada uno de estos programas, se mira cul es el tiempo de clculo
empleado por el ordenador para pasar del programa a la cadena original y se promedia este valor
sobre el conjunto de todos los programas, empleando un mtodo de promedio que da mayor peso a
los programas ms cortos.
Bennett ha reformulado ligeramente esta definicin sirvindose de la metfora de Greg Chaitin.
Imaginemos que nuestros monos escritores se ponen a trabajar para componer programas de
ordenador en lugar de obras en prosa. Prestemos atencin a aquellos programas excepcionales que
hacen que el ordenador escriba un cierto mensaje y se detenga luego. De entre todos estos programas,
cul es la probabilidad de que el tiempo de ejecucin requerido para uno cualquiera de ellos sea
menor que un cierto tiempo T? Llamemos p a esta probabilidad. La profundidad d se define entonces
como cierto tipo de promedio de los valores posibles de T, promedio que depende de cmo vara p
con T.
La Figura 8 representa aproximadamente la variacin de la probabilidad p en funcin del mximo
tiempo de ejecucin permitido T. Cuando T es muy pequeo, es muy poco probable que los monos
compongan un programa que produzca el resultado deseado en tan poco tiempo, de modo que p es
cercano a cero. Cuando T es muy grande, la probabilidad se aproxima obviamente a 1. La profundidad
d puede definirse, grosso modo, como lo que tarda en subir la curva de T en funcin de p. La
profundidad indica cul es el mximo tiempo de ejecucin permitido que hay que tomar para
seleccionar la mayor parte de los programas que harn que el ordenador imprima nuestro mensaje y
despus se detenga. La profundidad es en cierto modo una medida del tiempo que tardar en
generarse el mensaje.
Figura 8. La profundidad como funcin creciente del tiempo
En la naturaleza, el hecho de que un sistema posea una profundidad muy grande nos indica que ha
tardado mucho tiempo en evolucionar o bien que tiene su origen en otro sistema al cual le ha llevado
mucho tiempo evolucionar a su vez. La gente que muestra inters en la conservacin de la naturaleza
o en la preservacin de monumentos histricos est intentando de hecho preservar la profundidad y
la complejidad efectiva, tal como se manifiestan en las comunidades naturales o en la cultura humana.
Pero, como ha demostrado Charlie, la profundidad tiende a manifestarse como el subproducto de
un proceso evolutivo prolongado Podemos encontrar muestras de profundidad no slo en las formas
de vida actuales, incluido el hombre, en las magnficas obras de arte producidas por la humanidad o en
los restos fsiles de dinosaurios mamferos de la Era Glacial, sino tambin en una lata de cerveza
vaca abandonada en una playa, o en una pintada sobre la pared de un can. Los conservacionistas
no estn obligados a defender toda las manifestaciones de profundidad.
Profundidad y contenido de informacin algortmica
Aunque la profundidad es un promedio de tiempos de ejecucin sobre longitudes de programa,
promedio realizado de modo que los programas ms cortos tengan mayor peso, podemos en muchos
casos hacernos una idea de su valor considerando el tiempo de ejecucin del programa ms corto.
Supongamos, por ejemplo, que la cadena de bits de nuestro mensaje es completamente regular, con
un contenido de informacin algortmica casi nulo. El tiempo de ejecucin del programa ms corto en
este caso es bastante reducido el ordenador no ha de pensar mucho para ejecutar un programa
como IMPRIME veinte billones de ceros (aunque si la impresora es lenta la impresin puede
llevar algn tiempo). Si el contenido de informacin algortmica es muy bajo, la profundidad es
pequea.
Qu ocurre con una cadena aleatoria, con un mximo contenido de informacin algortmica para
una longitud de mensaje dada? Pasar del programa ms corto IMPRIME seguido de la propia
cadena a la impresin efectiva del mensaje no requerir tampoco demasiado esfuerzo por parte del
ordenador, de modo que cuando el contenido de informacin algortmica es mximo la profundidad es
igualmente baja. La situacin recuerda la variacin de la complejidad efectiva mxima con el contenido
de informacin algortmica, como se representa en la Figura 4. En este caso podemos entender cmo
vara la profundidad mxima con el contenido de informacin algortmica. Su valor es bajo en ambos
extremos, pero puede tener un valor finito entre estos puntos, en la regin intermedia entre el orden y
el desorden. Naturalmente, en esta regin intermedia la profundidad no tiene por qu ser grande.
Figura 9. Mxima profundidad posible representada como funcin aproximada del contenido de informacin
algortmica
La figura precedente tiene una forma distinta de la correspondiente a la Figura 4; aunque ambas
son representaciones aproximadas, muestran que la profundidad puede ser grande incluso para
valores del contenido de informacin algortmica muy cercanos al orden o al desorden completos,
donde la complejidad efectiva es tambin pequea.
Cripticidad y teorizacin
La definicin de cripticidad hace referencia a una operacin que es la inversa de la que se
considera en la definicin de profundidad. La cripticidad de la cadena de bits de un mensaje es el
menor tiempo requerido por un ordenador estndar para encontrar, partiendo de la cadena, uno de los
programas ms cortos que hagan que la mquina imprima el mensaje y despus se detenga.
Supongamos que la cadena de bits es el resultado de la codificacin del flujo de datos estudiado
por un terico. La cripticidad de la cadena sera entonces una medida aproximada de la dificultad de la
tarea del terico, no muy diferente de la del ordenador en la definicin. El terico identifica tantas
regularidades como puede, en forma de informacin mutua que relaciona diferentes partes del flujo de
datos, y luego elabora hiptesis, tan simples y coherentes como le sea posible, que expliquen las
regularidades observadas.
Las regularidades son los rasgos comprimibles del flujo de datos. Proceden en parte de las leyes
fundamentales de la naturaleza y en parte de sucesos azarosos que pudieron ocurrir de otra forma.
Pero el flujo posee tambin rasgos aleatorios, procedentes de sucesos azarosos que no dieron lugar a
regularidades; estos rasgos son incomprensibles. Al comprimir las regularidades tanto como sea
posible, el terico est descubriendo al mismo tiempo una descripcin concisa de la totalidad del
flujo, compuesta de regularidades comprimidas y de informacin aleatoria suplementaria
incompresible. Anlogamente, un programa breve que haga que el ordenador imprima el mensaje (y
luego se detenga) puede modificarse para que consista en un programa bsico que describa las
regularidades de la cadena ms una parte adicional que aporte informacin sobre sus circunstancias
especficas accidentales.
Aunque nuestras disquisiciones sobre el concepto de teora apenas han araado la superficie de
este tema, hemos mencionado ya la teorizacin sobre los topnimos, sobre frmulas empricas en
estadstica, sobre la altura de los montones de arena y sobre el electromagnetismo clsico y la
gravitacin. Aunque hay una gran similaridad formal entre estas diversas clases de teorizacin, cada
una implica descubrimientos en muchos niveles diferentes, entre los que resulta til hacer una
distincin. Se estn estudiando las leyes bsicas de la fsica? O leyes aproximadas aplicadas a
objetos fsicos desordenados como los montones de arena? O leyes empricas, generales aunque
aproximadas, sobre instituciones humanas, como ciudades o compaas financieras? O reglas
especficas, cargadas de excepciones, sobre los nombres que la gente aplica a una regin geogrfica
determinada? Existen claras e importantes diferencias en exactitud y generalidad entre toda esta
diversidad de principios tericos. Esas diferencias se discuten frecuentemente en trminos de cules
son ms fundamentales que los dems. Pero qu significa esto?
9
Qu es lo fundamental?
El quark y el jaguar se encuentran prcticamente en los extremos opuestos de la escala de lo
fundamental. La fsica de las partculas elementales y la cosmologa son las dos disciplinas cientficas
ms bsicas, mientras que el estudio de la materia viva altamente compleja es mucho menos bsico,
aunque obviamente de la mayor importancia. A fin de discutir esta jerarqua de las ciencias, es
necesario desenredar al menos dos ovillos distintos, uno de los cuales tiene que ver con convenciones
y el otro con las afinidades reales entre las diferentes materias.
Una vez me contaron que la facultad de ciencias de una universidad francesa sola tratar los
asuntos relativos a sus diversas ctedras en un orden fijo: primero las matemticas, y despus la
fsica, la qumica, la fisiologa, etc. Cabe pensar que los asuntos de los bilogos deban de estar
bastante desatendidos.
Igualmente, en el testamento de Alfred Nobel, el magnate sueco de la dinamita que estableci los
premios que llevan su nombre, los premios cientficos estn ordenados con la fsica en primer lugar,
la qumica en segundo, y la medicina y fisiologa en tercero. Debido a ello, el premio de fsica es el
primero en entregarse al comenzar la ceremonia en Estocolmo. Si slo hay un galardonado y se trata
de un hombre casado, su mujer acude del brazo del rey a la cena que se celebra ms tarde (cuando mi
amigo Abdus Salam, paquistan musulmn, comparti el Nobel de fsica en 1979, se present en
Suecia con sus dos esposas, provocando no pocos problemas de protocolo). El ganador o ganadores
del Nobel de qumica ocupan el segundo lugar en el protocolo, y los de medicina y fisiologa el
tercero. Las matemticas no fueron incluidas en el testamento de Nobel por razones algo oscuras. Un
persistente rumor afirma que Nobel estaba enemistado con un matemtico sueco, Mittag-Leffler, por
el amor de una mujer, pero, por lo que s, no es ms que una leyenda.
El origen de esta jerarqua en las ramas de la ciencia puede situarse en el trabajo del filsofo
decimonnico francs Auguste Comte, quien sostuvo que la astronoma era la disciplina cientfica
fundamental, la fsica la segunda, etc. (consideraba la matemtica ms como un til lgico que como
una autntica ciencia). Estaba en lo cierto? Y si es as, en qu sentido? Llegados a este punto, hay
que dejar de lado las cuestiones de prestigio e intentar comprender qu significa realmente esta
jerarqua en trminos cientficos.
El carcter especial de la matemtica
En primer lugar, es cierto que la matemtica no es realmente una ciencia, si por ciencia
entendemos una disciplina dedicada a la descripcin de la naturaleza y de sus leyes. La matemtica se
ocupa de demostrar las consecuencias lgicas de determinados conjuntos de suposiciones. Se puede
por tanto omitir de la lista de las ciencias (como hizo Nobel) y considerarla tanto una materia
interesante por derecho propio (matemtica pura) como una herramienta extremadamente til para
las ciencias (matemtica aplicada).
Otra manera de enfocar el asunto consiste en considerar la matemtica aplicada como el estudio
de todas aquellas estructuras que se dan en las teoras cientficas, mientras que la matemtica pura
cubre no slo stas, sino todas aquellas que podran haberse dado (o podran darse en el futuro). La
matemtica se convierte as en el estudio riguroso de mundos hipotticos. Desde este punto de vista,
la matemtica es una clase de ciencia, la ciencia de lo que es y de lo que podra haber sido.
Considerada de esta forma, es la matemtica la ms fundamental de las ciencias? En cuanto a las
otras disciplinas qu significa la afirmacin de que la fsica es ms fundamental que la qumica, o la
qumica ms que la biologa? Qu pasa con las diferentes partes de la fsica: son algunas ms
fundamentales que las otras? En general, qu es lo que hace que una ciencia sea ms fundamental que
otra?
Sugiero que la ciencia A tiene un carcter ms fundamental que la ciencia B cuando:
1. Las leyes de la ciencia A abarcan los fenmenos y leyes de la ciencia B.
2. Las leyes de la ciencia A son ms generales que las de la ciencia B (es decir, las propias de B
son vlidas bajo unas condiciones ms restrictivas que las de A).
Si consideramos la matemtica como una ciencia, entonces, de acuerdo con estos criterios, sta
tiene un carcter evidentemente ms fundamental que cualquier otra. Todas las estructuras
matemticas concebibles entran dentro de su esfera, mientras que las tiles para describir fenmenos
naturales representan slo un pequeo subconjunto de aquellas que son, o sern, estudiadas por los
matemticos. Este subconjunto de leyes matemticas cubre todas las teoras empleadas en las dems
ciencias. Pero qu sucede con estas otras ciencias? Cules son las relaciones entre ellas?
La fsica del electrn y la qumica
Se dice que en 1928, cuando public su ecuacin mecanocuntica relativista para el electrn, el
destacado fsico terico ingls Paul Adrien Maurice Dirac declar que su frmula explicaba la mayor
parte de la fsica y toda la qumica. Naturalmente, era una exageracin. No obstante, se puede
entender lo que quera decir, especialmente en lo referente a la qumica, que estudia principalmente el
comportamiento de tomos y molculas, compuestos a su vez por un ncleo masivo rodeado de
electrones ligeros que se mueven a su alrededor. Casi todos los fenmenos qumicos estn gobernados
en gran medida por el comportamiento de los electrones, que interactan entre s y con el ncleo a
travs de fuerzas electromagnticas.
La ecuacin de Dirac, que describe la interaccin del electrn con el campo electromagntico, dio
lugar en pocos aos a la eclosin de la teora mecanocuntica relativista del electrn y el
electromagnetismo. Esta teora, la electrodinmica cuntica, abreviada QED (del ingls quantum
electrodynamics), ha sido verificada experimentalmente con enorme precisin repetidas veces (y
merece por ello la abreviatura, que a algunos nos recuerda aquellos das de escuela en que al final de
una demostracin matemtica ponamos las siglas latinas QED para indicar quod erat
demonstrandum, lo que se quera demostrar).
La QED explica, en principio, una gran parte de la qumica. Puede aplicarse rigurosamente a
todos aquellos problemas en que los ncleos pesados pueden aproximarse por partculas puntuales
cargadas e inmviles. Extensiones simples de la QED permiten incorporar tambin el movimiento del
ncleo y su tamao finito.
En principio, un fsico terico que trabaje con la QED puede determinar el comportamiento de
cualquier sistema qumico en el que la estructura interna del ncleo atmico no sea importante. Los
clculos sobre estos procesos qumicos, que se valen de aproximaciones vlidas de la QED, predicen
satisfactoriamente los resultados experimentales. De hecho, hay una aproximacin particular bien
justificada de la QED que producir buenos resultados en la mayora de casos; es la llamada ecuacin
de Schrdinger con interacciones culombianas, aplicable cuando el sistema es no relativista, es
decir, cuando electrones y ncleos se mueven con velocidades muy pequeas comparadas con la de la
luz. Esta aproximacin fue descubierta en los primeros das de la revolucin cuntica, tres aos antes
de la aparicin de la ecuacin relativista de Dirac.
Para que de las teoras fsicas fundamentales se deriven propiedades qumicas es preciso, por as
decirlo, formular preguntas de qumica a la fsica. Deben introducirse en los clculos no slo las
ecuaciones bsicas, sino tambin las condiciones que caracterizan el sistema o proceso qumico en
cuestin. Tenemos, por ejemplo, que el estado de mnima energa de dos tomos de hidrgeno es la
molcula de hidrgeno H
2
. Una cuestin importante en qumica es la energa de enlace de esta
molcula, es decir, la diferencia entre la energa de la molcula y la suma de las energas de los dos
tomos individuales que la componen. Una vez planteada, la respuesta a esta pregunta puede
obtenerse por medio de la QED. Pero es necesario preguntar a la ecuacin cules son las
propiedades del estado de mnima energa de esa molcula en particular.
Las condiciones de baja energa en que surgen estas cuestiones qumicas no son universales. En el
centro del sol, donde reina una temperatura de decenas de millones de grados, los tomos de
hidrgeno se disgregan en sus electrones y protones constituyentes. Ni tomos ni molculas estn
presentes all en cantidades apreciables. Se puede decir que la qumica no existe en el centro del sol.
La QED satisface los dos criterios que permiten considerarla ms fundamental que la qumica: las
leyes de la qumica son derivables, en principio, de las de la QED, siempre que se suplementen las
ecuaciones con informacin adicional que describa las condiciones qumicas adecuadas, y por otra
parte, estas condiciones son especiales, no son vlidas en todo el universo.
La qumica en su propio nivel
Aun con la ayuda de los mayores y ms rpidos ordenadores disponibles en la actualidad, a partir
de la teora fsica bsica slo son abordables los problemas qumicos ms simples. El nmero de
problemas tratables est creciendo, pero la mayora de procesos qumicos se describe todava
haciendo uso de ideas, conceptos y frmulas propios de la qumica.
En general, los cientficos suelen desarrollar teoras para describir resultados observados en un
campo particular sin derivarlos de las teoras de un campo ms fundamental. Tal derivacin, aunque
en principio resulta posible si se suministra la informacin adicional necesaria, es en la mayor parte
de casos muy difcil o imposible de llevar a la prctica.
Por ejemplo, los qumicos diferencian varios tipos de enlace entre tomos (un ejemplo es el enlace
entre los dos tomos de la molcula de hidrgeno). En el curso de su experiencia, han desarrollado
numerosas ideas prcticas sobre el enlace qumico que les permiten realizar predicciones sobre el
comportamiento de las reacciones qumicas. Al mismo tiempo, los qumicos tericos intentan derivar
esas ideas, en la medida de lo posible, de aproximaciones de la QED. Salvo en los casos ms simples,
su propsito slo se ha visto parcialmente coronado por el xito, pero no albergan dudas de que en
principio, con la suficiente potencia de clculo, podran alcanzar su objetivo con gran precisin.
Escaleras (o puentes) y reduccin
Nos vemos as abocados a la metfora comn de los diferentes niveles de la ciencia, con los ms
fundamentales en la base y los menos en la cima. La qumica no nuclear ocupa un nivel por encima
de la QED. En casos muy simples se puede emplear una aproximacin de la QED para realizar
predicciones directas en el nivel qumico, pero en la mayora de casos las leyes se formulan en el nivel
superior (qumico) para explicar y predecir fenmenos en ese mismo nivel, y ms tarde se intenta
derivar esas leyes, en la medida de lo posible, del nivel inferior (la QED). La ciencia se desarrolla en
ambos niveles, a la vez que se intenta construir escaleras (o puentes) entre ambos.
No es necesario restringir la discusin a los fenmenos no nucleares. Desde su desarrollo en los
aos treinta la QED ha sido ampliamente generalizada, y ha dado lugar a toda una nueva disciplina, la
fsica de las partculas elementales. La teora de las partculas elementales, en la que he trabajado casi
toda mi vida, se ocupa de la descripcin de todas las partculas elementales (las piezas bsicas con
que est construida la materia) y de todas las fuerzas de la naturaleza, no nicamente de los
electrones y el electromagnetismo. La teora de las partculas elementales describe el comportamiento
de los electrones y lo que ocurre en el interior del ncleo atmico. Por lo tanto, la relacin entre la
QED y la parte de la qumica que se ocupa de los electrones puede considerarse como un caso
especial de la relacin entre la fsica de las partculas elementales (en conjunto) en el nivel ms
fundamental, y la qumica (tambin en conjunto, incluyendo la qumica nuclear) en el nivel menos
fundamental.
La explicacin del nivel superior en trminos del inferior se suele denominar reduccin. No s
de ningn cientfico serio que crea en la existencia de fuerzas qumicas especiales que no puedan
explicarse a partir de las interacciones fsicas subyacentes. Aunque a algunos qumicos no les guste
verlo as, lo cierto es que la qumica podra derivarse, en principio, de la fsica de las partculas
elementales. En este sentido todos somos reduccionistas, al menos en lo referente a la qumica y la
fsica. Pero, dado que al aplicarse nicamente bajo ciertas condiciones particulares que permiten la
existencia de fenmenos qumicos, la qumica es ms restringida que la fsica de las partculas
elementales, es necesario introducir en las ecuaciones de la fsica de partculas la informacin
concerniente a esas condiciones para poder derivar, al menos en teora, las leyes de la qumica. Sin
estas consideraciones, la nocin de reduccin resulta incompleta.
De todo esto se desprende una leccin til, y es que, aunque las diferentes ciencias residen
efectivamente en diferentes niveles, forman parte de una nica estructura conexa. La unicidad de esta
estructura est basada en las relaciones entre las partes. Una ciencia perteneciente a un nivel
determinado abarca las leyes de otra ciencia menos fundamental, situada en un nivel superior. Pero
esta ltima, al ser especial, precisa de informacin adicional adems de las leyes del nivel inferior. En
cada nivel hay leyes por descubrir, importantes por s mismas. El desarrollo de la ciencia implica
investigar esas leyes a todos los niveles, a la vez que se trabaja, de arriba abajo, en la construccin de
escaleras entre ellos.
Estas consideraciones se aplican tambin dentro de la fsica. Las leyes de la fsica de partculas
son vlidas para toda la materia, en todo el cosmos, bajo cualesquiera condiciones. No obstante, en
los primeros instantes de la expansin del universo la fsica nuclear no era de hecho aplicable, pues la
densidad era demasiado elevada para permitir la existencia de ncleos aislados, o incluso de neutrones
o protones. Aun as, la fsica nuclear es crucial para comprender qu sucede en el centro del sol,
donde reacciones termonucleares (similares a las que tienen lugar dentro de una bomba de hidrgeno)
liberan la energa que emite el astro, aunque las condiciones all sean demasiado extremas como para
que exista la qumica.
La fsica de la materia condensada, que se ocupa de sistemas tales como vidrios, cristales y
lquidos, o superconductores y semiconductores, es una disciplina muy restringida, aplicable
nicamente bajo condiciones que permitan la existencia de las estructuras objeto de su estudio (como,
por ejemplo, temperaturas suficientemente bajas). Para poder derivarla, tericamente, a partir de la
fsica de partculas, es necesario tambin especificar las condiciones en que se aplica.
La informacin necesaria para la reduccin de la biologa
Qu se puede decir de la relacin entre la fsica y la qumica y otro nivel jerrquico, el de la
biologa? Existen todava, como era comn en pocas pasadas, bilogos serios que crean en la
existencia de fuerzas vitales que no tengan un origen fisicoqumico? Deben ser muy pocos, si es
que queda alguno. Todos estamos virtualmente convencidos de que la vida se fundamenta en las leyes
de la fsica y la qumica, tal como las leyes de la qumica surgen de las de la fsica, y en este sentido
todos somos de alguna manera reduccionistas. Sin embargo, como ocurre con la qumica, sigue siendo
muy provechoso estudiar la biologa en sus propios trminos y en su propio nivel, mientras prosigue
la construccin de la escalera.
Por otra parte, la biologa terrestre es una ciencia extremadamente particular, pues se ocupa de las
formas de vida de este planeta, que pueden resultar muy diferentes de los otros sistemas complejos
adaptativos que seguramente existen en planetas girando en torno a estrellas distantes. En algunos de
estos planetas tal vez no describiramos como seres vivos a los sistemas complejos adaptativos que
all encontrsemos (para tomar prestado un ejemplo trivial de la ciencia ficcin, imaginemos una
sociedad compuesta de robots y ordenadores muy avanzados, descendientes de otros construidos
largo tiempo atrs por una raza extinguida de seres que s habramos descrito como vivos). Incluso
si nos limitamos a los seres propiamente vivos, muchos de ellos presumiblemente exhibiran
propiedades muy distintas de los de la Tierra. Es necesario aportar una enorme cantidad de
informacin especfica adicional, por encima de las leyes de la fsica y la qumica, para caracterizar
los fenmenos biolgicos terrestres.
Para empezar, es probable que muchos de los rasgos comunes que caracterizan cualquier forma de
vida en la Tierra sean el resultado de accidentes ocurridos al principio de la historia de la vida sobre el
planeta, accidentes que pudieron haber tenido un resultado diferente (formas de vida para las cuales
estos accidentes tuvieron un resultado distinto quiz existieron sobre la Tierra hace mucho tiempo).
Incluso la regla de que los genes deben estar compuestos por cuatro nucletidos, denominados
abreviadamente A, C, G y T, que parece regir para toda la vida actual en nuestro planeta, podra no
ser universal a escala csmica. Puede haber muchas otras reglas posibles vlidas en otros planetas, y
seres que obedeciesen estas otras reglas podran haber poblado la Tierra hace miles de millones de
aos, hasta que perdieron la batalla contra la vida basada en los nuclotidos ahora familiares y
desaparecieron.
Bioqumica: Complejidad efectiva frente a profundidad
No slo el conjunto particular de nucletidos que caracteriza el ADN de la vida terrestre puede
resultar o no nico; la misma cuestin se plantea respecto de todas las propiedades generales que
caracterizan la qumica de la vida en la Tierra. Algunos tericos proclaman que la bioqumica debe
tomar formas diferentes en los distintos planetas dispersos por el universo. El caso de la Tierra sera
slo el resultado de una larga sucesin de sucesos azarosos, cada uno de los cuales habra contribuido
a las notables peculiaridades de la bioqumica terrestre, proporcionndole as una gran cantidad de
complejidad efectiva.
En el otro extremo estn quienes creen que la bioqumica es esencialmente nica, y que las leyes
de la qumica, basadas en las leyes ms fundamentales de la fsica, dejan muy pocas posibilidades
para otra qumica de la vida diferente de la observada en la Tierra. Los defensores de este punto de
vista afirman que el paso de las leyes fundamentales a las de la bioqumica no implica de hecho
ninguna informacin adicional, y que contribuye muy poco al aumento de la complejidad efectiva. No
obstante, un ordenador tendra que hacer una enorme cantidad de clculos para deducir, a partir de las
leyes fundamentales de la fsica, la cuasiunicidad de la bioqumica como proposicin terica. En
cualquier caso, la bioqumica seguira poseyendo una gran profundidad, aunque no tuviese una gran
complejidad. Otra forma de presentar la cuestin sobre la cuasiunicidad de la bioqumica terrestre
consiste en preguntarse si la biologa depende principalmente de plantear las cuestiones fsicas
correctas, o si tambin la historia tiene un papel importante.
La vida: Alta complejidad efectiva entre el orden y el desorden
Aunque la qumica propia de la vida terrestre dependa en poca medida de la historia, todava
queda una enorme cantidad de complejidad efectiva dentro de la biologa, mucha ms que en la
qumica o la fsica de la materia condensada. Consideremos el inmenso nmero de cambios evolutivos
aleatorios acaecidos durante los cuatro mil millones de aos transcurridos desde el origen de la vida en
la Tierra. Algunos de estos accidentes (probablemente un pequeo porcentaje, pero aun as muchos)
han desempeado papeles capitales en la subsiguiente historia de la vida en este planeta y en las
caractersticas de las diferentes formas de vida que pueblan la biosfera. Las leyes de la biologa
dependen de las leyes de la fsica y la qumica, pero tambin de una ingente cantidad de informacin
adicional acerca del resultado de aquellos accidentes. En este caso y con mucha ms razn que para
la fsica nuclear, la fsica de la materia condensada o la qumica puede observarse la gran diferencia
entre la clase de reduccin que es posible en principio en biologa y la idea trivial que la palabra
reduccin despertara en la mente de un lector ingenuo. La ciencia de la biologa es mucho ms
compleja que las leyes fundamentales de la fsica porque gran parte de las regularidades que se
observan en la biologa terrestre proceden tanto de sucesos casuales como de dichas leyes.
El estudio de los sistemas complejos adaptativos de cualquier clase y sobre cualquier planeta no
deja de ser bastante singular. El medio ambiente debe presentar una regularidad suficiente, que el
sistema explotar para aprender o adaptarse, pero, al mismo tiempo, esa regularidad no debe ser tanta
como para que no suceda nada en absoluto. Si el ambiente en cuestin es, por ejemplo, el centro del
sol, a una temperatura de decenas de millones de grados, reina en l un estado de total aleatoriedad,
con un contenido de informacin algortmica casi mximo, y no hay lugar para la complejidad efectiva
o para la profundidad no puede existir nada parecido a la vida. Tampoco puede darse la vida si
el medio ambiente es un cristal perfecto a una temperatura de cero absoluto, con un contenido de
informacin algortmica prcticamente nulo y escasas posibilidades para la complejidad efectiva o la
profundidad. Para que un sistema complejo adaptativo pueda funcionar se requieren condiciones
intermedias entre el orden y el desorden.
La superficie del planeta Tierra proporciona un medio ambiente con un contenido de informacin
algortmica intermedio, en el que puede haber complejidad efectiva y profundidad; sta es una de las
razones por las que la vida ha podido evolucionar aqu. Naturalmente, en un principio, bajo las
condiciones que imperaban en la Tierra hace miles de millones de aos, slo se desarrollaron formas
de vida muy primitivas. Pero, posteriormente, estos mismos seres vivos alteraron la biosfera, en
particular al enriquecer en oxgeno la atmsfera, produciendo condiciones similares a las actuales y
permitiendo la evolucin de formas de vida superiores, con una organizacin ms compleja. Las
condiciones intermedias entre el orden y el desorden absolutos caracterizan el medio ambiente en que
puede darse la vida, y tambin la propia vida, con su alta complejidad efectiva y gran profundidad.
Psicologa y neurobiologa: La mente y el cerebro
Los sistemas complejos adaptativos en la Tierra han dado origen a varios niveles de ciencia
situados por encima de la biologa. Uno de los ms importantes es el estudio de la psicologa
animal, especialmente la del animal de ms compleja psicologa, el ser humano. De nuevo, puede que
haya algn raro cientfico contemporneo que crea en la existencia de fuerzas mentales de origen no
biolgico y, en ltima instancia, no fisicoqumico, pero virtualmente todos somos, en este sentido,
reduccionistas. An as, a veces, en conexin con disciplinas como la psicologa (y tambin la
biologa), la palabra reduccionista tiene un carcter peyorativo, incluso entre cientficos. (Por
ejemplo, el Instituto Tecnolgico de California, en el que he enseado durante casi cuarenta aos, es a
menudo tachado de reduccionista; de hecho, yo mismo he empleado el trmino para condenar lo
que considero serias deficiencias de nuestro Instituto.) Ahora bien, sobre qu se discute en realidad?
La cuestin es que el estudio de la psicologa aunque resulte sin duda derivable de la
neurofisiologa, la endocrinologa de los neurotransmisores, etc. es valioso en su propio nivel.
Muchos, yo entre ellos, creen que cuando se hayan construido las escaleras entre la psicologa y la
biologa, la mejor estrategia ser trabajar tanto desde arriba como desde abajo. Es esta proposicin la
que no goza de aceptacin universal, por ejemplo en Caltech, donde virtualmente no hay
investigacin sobre psicologa humana.
All donde se trabaja en biologa y psicologa, as como en la construccin de las escaleras entre
ambas disciplinas, el nfasis en el lado biolgico recae sobre el cerebro (junto con el resto del sistema
nervioso, el sistema endocrino, etc.), mientras que en el lado psicolgico recae sobre la mente es
decir, el conjunto de manifestaciones fenomenolgicas del funcionamiento del cerebro y otros rganos
relacionados. Cada tramo de escalera es un puente entre el cerebro y la mente.
En Caltech, gran parte de la investigacin en esta rea est dedicada al cerebro. La mente est
descuidada y, en algunos crculos, la propia palabra mente resulta sospechosa (un amigo mo la
llama la palabra M). No obstante, no hace mucho se llevaron a cabo en Caltech importantes
investigaciones psicolgicas, en especial los trabajos del psicobilogo Roger Sperry y sus
colaboradores sobre las correlaciones mentales entre los hemisferios izquierdo y derecho del cerebro
humano. Estudiaron pacientes cuyo cuerpo calloso una parte del cerebro que conecta ambos
hemisferios haba sido seccionado a consecuencia de un accidente o de un tratamiento quirrgico
contra la epilepsia. Se saba que el habla y el control del lado derecho del cuerpo estn asociados al
hemisferio izquierdo, mientras que el lado izquierdo del cuerpo se halla asociado al hemisferio
derecho. En sus investigaciones hallaron que un paciente con el cuerpo calloso seccionado era incapaz
de expresar verbalmente informacin adquirida por el lado izquierdo de su cuerpo, a la vez que
mostraba evidencias indirectas de poseer tal informacin.
Al disminuir con la edad la actividad de Sperry, las investigaciones que inici las prosiguieron en
otros centros sus antiguos colaboradores y otros muchos cientficos nuevos en este campo. Se
hallaron nuevas evidencias de que el hemisferio izquierdo est relacionado con el habla, as como con
la lgica y el anlisis, mientras que el hemisferio derecho est asociado con la comunicacin no verbal,
los aspectos afectivos del lenguaje y las funciones integrativas, como el reconocimiento de caras.
Algunos cientficos han llegado a relacionar el hemisferio derecho con la intuicin y la percepcin de
cuadros generales. Desafortunadamente, la divulgacin popular ha exagerado y distorsionado muchos
de los resultados obtenidos, y en la polmica desatada se ha ignorado en gran medida la advertencia
de Sperry de que los dos hemisferios de un cerebro normal intacto tienden regularmente a funcionar
en coordinacin, como una unidad. No obstante, los descubrimientos realizados son realmente
notables. A m me intriga particularmente saber hasta qu punto es cierta la afirmacin de que los
aficionados perciben usualmente la msica con su hemisferio derecho, mientras que los msicos
profesionales lo hacen principalmente con su hemisferio izquierdo.
Concentracin en el mecanismo o en la explicacin: Reduccionismo
Por qu en la actualidad se realiza tan poca investigacin psicolgica en Caltech? Por supuesto,
es un centro pequeo y en l no se puede hacer de todo. Pero por qu tan poca biologa evolutiva?
(A veces digo, bromeando, que si furamos una institucin creacionista, apenas tendramos menos.)
Por qu tan poca ecologa, lingstica o arqueologa? Uno llega a sospechar que todas ellas tienen
algo en comn que desconcierta a nuestro claustro.
Los programas de investigacin cientfica en Caltech tienden a favorecer el estudio de
mecanismos, procesos subyacentes y explicaciones. Naturalmente simpatizo con estos fines, porque
son los propios de la fsica de partculas elementales. De hecho, el nfasis en los mecanismos
subyacentes ha conducido a impresionantes logros en multitud de campos. En los aos veinte, T. H.
Morgan fue invitado a fundar la divisin de biologa mientras se hallaba secuenciando los genes de la
mosca de la fruta, sentando as las bases de la gentica moderna. Max Delbrk, que ingres en los
aos cuarenta, se convirti en uno de los fundadores de la biologa molecular.
Pero si una disciplina se considera demasiado descriptiva y fenomenologa, no situada todava en
el nivel en que sus mecanismos pueden estudiarse, nuestro claustro la considera insuficientemente
cientfica. Si Caltech hubiese existido en la poca de Darwin, con estas mismas inclinaciones, le
hubiesen invitado a l a unirse al claustro? Despus de todo, Darwin formul su teora de la
evolucin sin muchas pistas sobre sus procesos fundamentales. Sus escritos indican que, si le
hubieran presionado para explicar los mecanismos de variacin, probablemente hubiese optado por
una explicacin de tipo lamarckiano (los lamarckianos pensaban que cortando la cola a ratones
durante varias generaciones se obtendra una cepa de ratones rabones, o que los largos cuellos de las
jirafas se deban a generaciones de antepasados que se pasaban el da estirndolos para alcanzar ramas
de acacia ms altas). Sin embargo, su contribucin a la biologa result monumental. En particular, su
teora de la evolucin sent las bases para el principio unificador de que todos los organismos
existentes proceden de un nico ancestro. Qu contraste con la complejidad de la nocin antes
imperante de la estabilidad de las especies, que afirmaba que cada una de ellas haba sido creada por
medios sobrenaturales.
Aunque yo estuviera de acuerdo en que disciplinas como la psicologa no son todava lo
suficientemente cientficas, mis preferencias se decantaran por abordarlas y disfrutar as del placer
de hacerlas ms cientficas. Adems de favorecer, como regla general, la construccin de escaleras
interdisciplinarias partiendo de lo ms fundamental hacia lo menos fundamental, yo me
mostrara, en el caso de la psicologa y en otros muchos, partidario de una aproximacin de arriba
abajo, que comenzase con la identificacin de las principales regularidades en el nivel menos
fundamental y dejase para ms tarde el conocimiento de los mecanismos fundamentales subyacentes.
Pero la atmsfera del campus de Caltech est impregnada de una fuerte propensin a abordar los
problemas desde abajo, lo que ha propiciado la mayor parte de los espectaculares logros
responsables de la reputacin del centro. Es tambin esta propensin la que invita a acusarlo de
reduccionismo, con sus connotaciones peyorativas.
Las disciplinas como la psicologa, la biologa evolutiva, la ecologa, la lingstica y la arqueologa,
trabajan con sistemas complejos adaptativos. Todas ellas son objeto de estudio en el Instituto de
Santa Fe, donde se da un gran nfasis a las semejanzas entre estos sistemas y a la importancia de
estudiarlos en sus propios niveles, no meramente como consecuencias de otras disciplinas cientficas
ms fundamentales. En este sentido el Instituto de Santa Fe forma parte de una revolucin en contra
del exceso de reduccionismo.
Simplicidad y complejidad entre el quark y el jaguar
Aunque considero que Caltech est cometiendo un grave error al despreciar la mayora de las
ciencias de la complejidad, me satisface el soporte que proporciona a la fsica de partculas y a la
cosmologa, las ciencias ms fundamentales de todas, dedicadas a la bsqueda de las leyes bsicas del
universo.
Uno de los grandes desafos de la ciencia contempornea es el explorar la mezcla de simplicidad y
complejidad, regularidad y aleatoriedad, orden y desorden, escaleras arriba desde la fsica de
partculas y la cosmologa hasta el reino de los sistemas complejos adaptativos. Tenemos que
comprender la manera en que surgieron, a partir de la simplicidad, el orden y la regularidad del
universo primigenio, las condiciones intermedias entre orden y desorden que han prevalecido en
muchos lugares en pocas posteriores, y que han hecho posible, entre otras cosas, la existencia de
sistemas complejos adaptativos como los seres vivos.
A este fin, tenemos que examinar la fsica fundamental desde la perspectiva de la simplicidad y la
complejidad, e interrogamos sobre el papel desempeado por la teora unificada de las partculas
elementales, las condiciones iniciales del universo, la indeterminacin de la mecnica cuntica y las
incertidumbres de la teora clsica del caos, en la produccin de los patrones de regularidad y
aleatoriedad universales que han permitido la evolucin de los sistemas complejos adaptativos.
SEGUNDA PARTE
El universo cuntico
10
Simplicidad y aleatoriedad en el universo
cuntico
Cul es el estado actual de las leyes fundamentales de la materia y el universo? Cunto de ellas
est bien establecido y cunto es mera conjetura? Y qu aspecto presentan estas leyes desde la
perspectiva de la simplicidad y la complejidad, o de la regularidad y el azar?
Las leyes fundamentales estn sujetas a los principios de la mecnica cuntica, y en cada etapa de
nuestro razonamiento los tendremos como referencia. La mecnica cuntica es uno de los mayores
descubrimientos llevados a cabo por el hombre, pero es tambin uno de los ms difciles de
aprehender por la mente humana, incluso para los que hemos trabajado con ella a diario durante
dcadas. Viola nuestra intuicin o, ms bien, la intuicin que hemos desarrollado ignorando los
fenmenos mecanocunticos. Esta circunstancia hace que sea de lo ms necesario explorar el
significado de la mecnica cuntica, especialmente en relacin a las nuevas ideas sobre su
interpretacin. De esta manera, puede resultar ms fcil comprender por qu nuestra intuicin parece
obviar algo tan importante.
El universo consta de materia, y la materia est compuesta por partculas elementales de muchas
clases, como los electrones y los fotones. Estas partculas carecen de individualidad cada electrn
del universo es idntico a cualquier otro, y todos los fotones son intercambiables. Sin embargo,
cada partcula puede ocupar uno entre un nmero infinito de diferentes estados cunticos. Hay dos
grandes grupos de partculas: los fermiones, como los electrones, que obedecen el principio de
exclusin de Pauli dos partculas de la misma clase no pueden ocupar el mismo estado
simultneamente y los bosones, como los fotones, que obedecen una especie de principio de
antiexclusin dos o ms partculas de la misma clase muestran una tendencia a ocupar el mismo
estado al mismo tiempo. (Esta propiedad de los fotones hace posible el funcionamiento del lser,
en donde fotones en un cierto estado estimulan la emisin de ms fotones en ese mismo estado. Dado
que los nuevos fotones se hallan en el mismo estado, viajan en la misma direccin y poseen la misma
frecuencia, constituyendo el haz del lser. La palabra LSER es un acrnimo de Ligth Amplification
by Stimulated Emission of Radiation [amplificacin de luz por medio de emisin de radiacin
estimulada].)
Los bosones, dada su tendencia a agruparse en el mismo estado cuntico, pueden incrementar su
densidad hasta tener un comportamiento prcticamente clsico, como el de los campos
electromagntico y gravitatorio. Las partculas bosnicas se pueden considerar en este caso como los
cuantos paquetes cuantizados de energa de estos campos. El cuanto del campo
electromagntico es el fotn. La teora requiere tambin la existencia de un cuanto para el campo
gravitatorio, un bosn llamado gravitn. De hecho, todas las fuerzas fundamentales deben estar
asociadas a una partcula elemental, el cuanto del campo correspondiente. A veces se dice que el
cuanto transporta la fuerza correspondiente.
Cuando se dice que la materia est compuesta de partculas elementales es decir, fermiones y
bosones debera hacerse notar que, bajo ciertas condiciones, algunos de estos bosones pueden
comportarse como campos ms que como partculas (por ejemplo, el campo elctrico que rodea una
carga). Los fermiones pueden describirse tambin en trminos de campos que, aunque no se
comportan en absoluto de manera clsica, pueden sin embargo asociarse, en cierto sentido, con
fuerzas.
Toda la materia posee energa, y toda energa est asociada con materia. Cuando se habla a la
ligera de la conversin de materia en energa (o viceversa), se est diciendo simplemente que ciertas
clases de materia se estn convirtiendo en otras. Por ejemplo, un electrn y su antipartcula asociada
de carga opuesta, el positrn, pueden interaccionar y convertirse en dos fotones, un proceso que a
menudo se describe como aniquilacin o incluso aniquilacin de materia para producir energa.
Sin embargo, no es ms que una simple transformacin de materia o, si se prefiere, de energa.
El modelo estndar
Todas las partculas elementales conocidas (excepto el gravitn, partcula exigida por
consideraciones tericas) estn descritas provisionalmente por una teora que se ha dado en llamar el
modelo estndar. La trataremos con algn detalle ms adelante. Esta teora parece estar en excelente
acuerdo con la observacin, pese a que algunos de sus rasgos an no han sido confirmados
experimentalmente. Los fsicos esperaban comprobar estas peculiaridades (junto a nuevas e
interesantes ideas que van ms all del modelo estndar) en el nuevo acelerador de partculas de altas
energas (el supercolisionador superconductor o SSC) a medio terminar en Texas. Pero sus
aspiraciones se han visto frustradas por la Cmara de Representantes estadounidense, en lo que
constituye un conspicuo revs para la civilizacin humana. La nica esperanza reside ahora en el
acelerador suizo, de ms baja energa, que se est construyendo en el CERN, cerca de Ginebra,
reconvirtiendo una mquina antigua. Desafortunadamente, las energas en las que operar puede que
sean demasiado bajas.
Los que hemos participado en la elaboracin del modelo estndar nos sentimos, naturalmente,
muy orgullosos de l, porque ha extrado una buena dosis de simplicidad de una desconcertante
variedad de fenmenos. No obstante, hay diversas razones por las que no puede ser la teora
definitiva de las partculas elementales.
En primer lugar, las fuerzas tienen formas muy similares que claman por una unificacin dentro
de una teora en la que apareceran como diferentes manifestaciones de una misma fuerza subyacente;
sin embargo, en el modelo estndar estas fuerzas se tratan como diferentes y no unificadas (en contra
de lo que se ha dicho algunas veces). En segundo lugar, el modelo no es lo suficientemente simple;
distingue ms de sesenta clases de partculas elementales, con cierto nmero de interacciones entre
ellas, pero no aporta ninguna explicacin sobre tamaa variedad. En tercer lugar, contiene ms de una
docena de constantes arbitrarias que describen dichas interacciones (incluyendo las constantes que
representan las masas de las diferentes partculas); es difcil aceptar como fundamental una teora en
la que tantos nmeros importantes tienen un valor no calculable en principio. Finalmente, la
gravitacin no est incluida en el modelo, y todos los intentos realizados para incorporarla de una
manera directa topan con dificultades desastrosas: los clculos de las magnitudes fsicas relevantes
incluyen correcciones infinitas, lo que conduce a resultados que carecen de sentido.
Las llamadas teoras de gran unificacin
Los tericos de las partculas elementales intentan corregir estos defectos de dos maneras. La
aproximacin ms directa consiste en generalizar el modelo estndar en lo que algunos han llamado
una teora de gran unificacin, aunque este nombre no est muy justificado. Veamos cmo procede
esta generalizacin con los cuatro problemas anteriormente expuestos.
Primero, las interacciones del modelo estndar que requieren unificacin se consideran de hecho
unificadas, junto con otras nuevas, a energas muy altas, con una descripcin natural de cmo
aparecen separadas en los experimentos actuales de bajas energas. Segundo, en la teora todas las
partculas elementales estn agrupadas en unos pocos conjuntos cuyos miembros estn ntimamente
relacionados; se logra as una gran simplificacin, pese a que el nmero de partculas aumenta
sustancialmente (algunas con masas tan elevadas que no podrn ser observadas en un futuro
prximo). Tercero, la teora contiene an ms constantes arbitrarias no calculables que el modelo
estndar. Y, finalmente, la gravedad sigue sin estar incluida, y el incorporarla resulta tan difcil como
antes.
Una teora como sta posiblemente sea vlida en un amplio rango de energas. Sin embargo, los
puntos tercero y cuarto la invalidan claramente como candidata a teora fundamental de las partculas
elementales.
El sueo de Einstein
La bsqueda de esta teora unificada fundamental nos conduce a la segunda manera de trascender
el modelo estndar. Nos recuerda el sueo de Einstein sobre una teora de campos que unificara de
modo natural su teora de la relatividad general para la gravitacin y la teora de Maxwell del
electromagnetismo. En su vejez, Einstein public un conjunto de ecuaciones que pretenda satisfacer
ese propsito, pero, desafortunadamente, sus argumentos eran puramente matemticos no
describa interacciones fsicas plausibles entre la gravedad y el electromagnetismo. El fsico ms
grande de la era moderna haba perdido sus poderes. En 1979, en Jerusaln, durante la celebracin del
centenario del nacimiento de Einstein, me lament de que una medalla conmemorativa del
acontecimiento hubiese sido acuada con aquellas ecuaciones errneas en el reverso qu vergenza
para un cientfico que en su juventud produjo tantas ecuaciones llenas de belleza, correctas y de
importancia capital. Me molesta tambin que muchos retratos y estatuas de Einstein (como la de
la Academia Nacional de Ciencias de Washington) lo muestren en su vejez, cuando ya no haca
contribuciones importantes a la ciencia, y no cuando era aquel joven atractivo y elegante que hizo
tantos descubrimientos decisivos.
La tentativa de Einstein de elaborar una teora de campos unificada estaba condenada desde un
principio, y no slo por el declive general de sus capacidades, sino por defectos especficos en su
aproximacin. Entre otras cosas, ignoraba tres importantes caractersticas del problema:
La existencia de otros campos, adems del gravitatorio y el electromagntico (Einstein saba
vagamente que deba haber otras fuerzas, pero no intent describirlas).
La necesidad de incluir no slo los campos, que la teora cuntica revela compuestos de
bosones como el fotn y el gravitn, sino tambin los fermiones (Einstein pensaba que el
electrn, por ejemplo, surgira de alguna manera de las ecuaciones).
La necesidad de construir una teora unificada dentro del marco de la mecnica cuntica
(Einstein nunca acept la mecnica cuntica, pese a que haba contribuido a fundamentarla).
Pese a todos sus defectos, los fsicos tericos modernos nos hemos inspirado en una versin
actualizada del sueo de Einstein: una teora cuntica de campos unificada que incluya el fotn, el
gravitn y el resto de bosones fundamentales, con sus campos asociados electromagntico,
gravitatorio, etc., as como los fermiones, tales como el electrn. Esta teora estara contenida en una
frmula simple que describira la gran multiplicidad de partculas elementales y sus interacciones y
que conducira, con las aproximaciones apropiadas, a la ecuacin de Einstein para la relatividad
general y a las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo.
La teora de supercuerdas: El sueo tal vez realizado
En la actualidad, el sueo de Einstein quiz se haya cumplido. Una nueva clase de teora,
denominada de supercuerdas, parece poseer las propiedades adecuadas para conseguir la
unificacin. En particular, la teora de supercuerdas heterticas es el primer candidato viable para
convertirse en la teora cuntica de campos unificada de todas las partculas y sus interacciones.
La teora de supercuerdas se desarroll a partir de un principio de autoconsistencia lo que los
fsicos anglosajones llaman bootstrap principle (principio de la lengeta), denominacin que evoca la
vieja imagen de alguien que se levanta a s mismo del suelo tirando de las lengetas de sus zapatos.
La idea era que un conjunto de partculas elementales poda tratarse de modo autoconsistente como si
sus elementos consistiesen en combinaciones de las propias partculas. Todas ellas haran las veces
de constituyentes y a la vez (incluidos, en cierto sentido, los fermiones) seran los cuantos asociados
a campos de fuerza que las mantendran unidas; todas las partculas apareceran como estados ligados
de dichos constituyentes.
Hace aos intent describir este concepto ante una audiencia de la Hughes Aircraft Company. El
ingeniero encargado del programa de satlites sincrnicos, Harol Rosen, me pregunt si aquello tena
alguna relacin con lo que haban descubierto l y su equipo cuando intentaban explicar la presencia
de seales parsitas en los circuitos que diseaban; finalmente haban conseguido explicarlas
asumiendo que se encontraban all y demostrando que podan generarse a s mismas. Estuve de
acuerdo en que la idea del principio de autoconsistencia era, de hecho, algo por el estilo: las
partculas, si se asume que existen, podran generar las fuerzas que las unen entre s; los estados
ligados resultantes seran las propias partculas, y seran las mismas que aqullas que propagan las
interacciones. Si existiese tal sistema de partculas, se habra dado origen a s mismo.
La primera versin de la teora de supercuerdas fue propuesta por John Schwartz y Andr Neveu
en 1971, basndose en algunas ideas de Pierre Ramond. Aunque aquella teora pareca inverosmil por
aquel entonces, invit a Schwarz y Ramond a Caltech, con la impresin de que las supercuerdas eran
tan hermosas que tenan que servir para algo. Schwarz y varios colaboradores suyos, entre los que
destacaba Jol Scherk, desarrollaron la teora en los quince aos siguientes.
Al principio, la teora se aplicaba nicamente a un subconjunto de partculas, el mismo que los
tericos intentaban explicar por medio del principio de autoconsistencia. Finalmente, en 1974, Scherk
y Schwarz sugirieron que la teora de supercuerdas podra describir todas las partculas elementales.
Les convenci de ello el descubrimiento de que la teora predeca la existencia del gravitn y, por lo
tanto, de la gravedad einsteniana. Casi diez aos ms tarde, cuatro fsicos, conocidos colectivamente
como el cuarteto de cuerda de Princeton, anunciaron la versin conocida como teora de
supercuerdas heterticas.
La teora de supercuerdas, y en particular su versin hetertica, podra ser la largamente buscada
teora cuntica de campos unificada. En una aproximacin adecuada implica, como debera ser, la
teora de la gravedad de Einstein. Ms an, incorpora la relatividad general y los dems campos
dentro de una teora cuntica de campos sin caer en los habituales problemas con los infinitos.
Explica tambin el porqu de la gran multiplicidad de partculas elementales: el nmero de clases
diferentes es en realidad infinito, pero slo un nmero finito de ellas (algunos cientos,
probablemente) tienen una masa lo suficientemente pequea como para ser detectadas en el
laboratorio. La teora no contiene, al menos en principio, constantes arbitrarias o listas de partculas
o interacciones, aunque en los anlisis ms minuciosos pueden reaparecer algunas indeterminaciones.
Por ltimo, la teora de supercuerdas emerge de un simple y hermoso principio de autoconsistencia.
La teora de casi todo
De entre todas las cuestiones fundamentales sobre la teora hetertica de supercuerdas, la que
aqu ms nos interesa es la siguiente: asumiendo que es correcta, es realmente la teora de todo?
Algunos han empleado esta expresin, incluso la abreviatura TDT, para describirla. Sin embargo, se
trata de una caracterizacin engaosa, a menos que todo quiera decir nicamente la descripcin de
las partculas elementales y sus interacciones. La teora no puede explicar por s misma todo lo que
es cognoscible sobre el universo y la materia que ste contiene. Se necesitan tambin otras clases de
informacin.
Las condiciones iniciales y la(s) flecha(s) del tiempo
Parte de esta informacin adicional se refiere a las condiciones iniciales del universo al principio
de su expansin, o cerca. Sabemos que el universo ha estado expandindose durante los ltimos diez
mil millones de aos. Esa expansin se revela con claridad a los astrnomos cuando observan
cmulos distantes de galaxias con potentes telescopios, pero no es en absoluto evidente cuando se
observan objetos ms cercanos. El sistema solar no se est expandiendo, ni nuestra galaxia, ni siquiera
el cmulo de galaxias al que pertenece la Va Lctea. Las otras galaxias y cmulos tampoco estn
expandindose. Pero los diferentes cmulos se alejan unos de otros, y es esta recesin la que revela la
expansin del universo. Nos podemos hacer una idea de esta expansin pensando en la coccin de un
pastel de pasas: debido a la levadura, la masa del pastel (el universo) se expande, pero las pasas (los
cmulos de galaxias) no, aunque se separan entre s.
El comportamiento del universo desde el comienzo de su expansin depende, obviamente, de las
leyes que rigen el comportamiento de las partculas que lo componen y tambin de sus condiciones
iniciales. Pero estas condiciones iniciales no son algo que slo se presente en abstrusos problemas de
fsica y astronoma, ni mucho menos. Desempean un papel importantsimo en nuestra experiencia
cotidiana. En particular, determinan la flecha (o flechas) del tiempo.
Imaginemos la filmacin de un meteorito que penetra en la atmsfera terrestre brillando
incandescente mientras cruza el firmamento, y que se estrella finalmente contra la Tierra con un
tamao y peso mucho menor que al principio de su vuelo, consumida la mayor parte de su sustancia
debido al calor generado por la friccin. Si proyectsemos la pelcula al revs, veramos una roca
parcialmente enterrada en el suelo alzarse en el aire por iniciativa propia, aumentar de tamao al
recoger materia del aire mientras traza un arco en el cielo y alejarse finalmente por el espacio, ms
grande y ms fra. La inversin temporal de la pelcula es una secuencia de sucesos claramente
imposible en el mundo real: podemos identificarla inmediatamente como una pelcula proyectada al
revs.
Esta asimetra en el comportamiento del universo al avanzar el tiempo hacia adelante o hacia atrs
se conoce como la flecha del tiempo. En ocasiones se consideran separadamente diversos aspectos de
esta asimetra como diferentes flechas del tiempo. Sin embargo, todas ellas estn relacionadas; todas
comparten el mismo origen ltimo. Pero cul es este origen?
Puede basarse la explicacin de la flecha o flechas del tiempo en las leyes fundamentales de las
partculas elementales? Si un cambio en el signo del tiempo en las ecuaciones que describen estas
leyes las deja invariables, entonces diremos que son simtricas respecto del sentido del tiempo. Si
una inversin del tiempo altera la forma de las ecuaciones, diremos que presentan una asimetra
temporal o que violan la simetra temporal. Una violacin de este tipo podra dar cuenta, en
principio, de la flecha del tiempo y, de hecho, se ha observado la existencia de una pequea violacin
de esta simetra, aunque es un efecto demasiado particular para ser el causante de un fenmeno tan
general como la flecha del tiempo.
La explicacin alternativa es la siguiente: si desde el presente observamos en ambos sentidos del
tiempo, encontramos que en uno de ellos, a una distancia de unos diez mil millones de aos, el
universo presenta un estado muy peculiar. Este sentido recibe un nombre arbitrario: el pasado. El
sentido opuesto es el futuro. En el estado correspondiente a las condiciones iniciales, el universo era
pequeo, pero esa pequeez no caracteriza completamente su estado, que tambin era especialmente
simple. Si en un futuro muy distante el universo deja de expandirse y comienza a contraerse,
empequeecindose de nuevo, no hay ninguna razn para creer que el estado final resultante sea el
mismo que el estado inicial. La asimetra entre pasado y futuro se habr mantenido.
Un candidato para las condiciones iniciales
Dado que ha surgido un candidato viable para convertirse en la ley unificada de las partculas
elementales, resulta razonable preguntarse si disponemos tambin de una teora plausible para las
condiciones iniciales del universo. Efectivamente, existe una, propuesta por Jim Hartle y Steve
Hawking a principios de los ochenta. A Hawking le gusta llamarla condiciones de contorno sin
contorno, un nombre vlido pero que no transmite lo que tiene de particularmente interesante en lo
que respecta a la informacin. Si las partculas elementales pueden realmente describirse por una
teora unificada (lo que Hartle y Hawking no asumen explcitamente), entonces se podra calcular, a
partir de esa teora, una versin modificada de sus condiciones iniciales, y las dos leyes
fundamentales de la fsica, una para las partculas elementales y otra para el universo, se convertiran
en una sola.
En vez de todo, slo probabilidades para historias
Sea o no correcta la idea de Hartle y Hawking, todava podemos preguntamos lo siguiente: si
especificamos la teora unificada de las partculas elementales y las condiciones iniciales del universo,
podemos predecir el comportamiento del universo y de todo lo que contiene? La respuesta es que
no, porque las leyes de la fsica son cunticas, y la mecnica cuntica no es determinista. Slo
permite predecir probabilidades. Las leyes fundamentales de la fsica nos capacitan, en principio,
para calcular las probabilidades de diferentes historias alternativas del universo que, dadas las
condiciones iniciales, describan diferentes sucesiones de acontecimientos. La informacin sobre cul
de estas historias es la que est ocurriendo realmente slo puede obtenerse a partir de la observacin,
y es suplementaria a las propias leyes fundamentales. De modo que es imposible que las leyes
fundamentales nos suministren una teora de todo.
La naturaleza probabilstica de la teora cuntica puede ilustrarse con un ejemplo simple:
cualquier ncleo atmico radiactivo tiene una propiedad llamada vida media, que es el perodo de
tiempo en el que la probabilidad de desintegrarse es de un 50 por ciento. Por ejemplo, la vida media
del Pu
239
el istopo tpico del plutonio es de unos 25 000 aos. Despus de 25 000 aos, hay
una probabilidad del 50 por ciento de que un ncleo determinado de Pu
239
no se haya desintegrado;
tras 50 000 aos, la probabilidad es slo del 25 por ciento; tras 75 000 aos, del 12,5 por ciento, etc.
El carcter mecanocuntico de la naturaleza implica que esto es todo lo que podemos decir de un
ncleo de Pu
239
acerca de su desintegracin; no hay forma de predecir el momento exacto en que se
producir. nicamente es posible determinar una probabilidad en funcin del tiempo transcurrido,
como indica la Figura 10. (Esta curva se conoce como decrecimiento exponencial; la funcin opuesta,
el crecimiento exponencial, tambin se representa. Cualquier funcin exponencial genera, a intervalos
iguales de tiempo, una progresin geomtrica, tal como 1/2, 1/4, 1/8, 1/16, para el decrecimiento, o
2, 4, 8, 16, para el crecimiento.)
Figura 10. Arriba: Decrecimiento exponencial de la fraccin de ncleos radiactivos no desintegrados al cabo de un
tiempo t. Abajo: Crecimiento exponencial
Si el momento de la desintegracin radiactiva no se puede predecir con exactitud, la direccin en
que se produce es absolutamente impredictible. Supongamos que el ncleo de Pu
239
est en reposo y
que se desintegrar en dos fragmentos cargados elctricamente, uno mucho mayor que el otro, que se
movern en sentidos opuestos. Todas las direcciones resultan entonces igualmente probables para el
movimiento de uno de los fragmentos, pongamos el ms pequeo. No hay forma de predecir en qu
direccin se mover.
Si hay tal grado de desconocimiento a priori sobre un ncleo atmico, imaginemos cunto ms
fundamental es la impredictibilidad del universo entero, incluso aunque dispongamos de una teora
unificada de las partculas elementales y de sus condiciones iniciales.
Ms all de esos principios presumiblemente simples, cada historia alternativa del universo
depende del resultado de un nmero inconcebiblemente grande de accidentes.
Regularidades y complejidad efectiva a partir de accidentes congelados
Tales accidentes tienen resultados aleatorios, como requiere la mecnica cuntica, los cuales han
contribuido a determinar el carcter de las galaxias individuales (como nuestra Va Lctea), de cada
estrella y planeta (como el Sol y la Tierra), de la vida en la Tierra y de las especies particulares que
evolucionaron en nuestro planeta, de los organismos individuales como nosotros mismos y de los
sucesos de la historia humana y de nuestras propias vidas. El genoma de cualquier ser humano ha
recibido la influencia de un sinnmero de accidentes cunticos, no slo en las mutaciones del plasma
germinal ancestral, sino tambin en la fecundacin de un vulo particular por un espermatozoide
determinado.
El contenido de informacin algortmica de cada posible historia alternativa del universo incluye
evidentemente una pequea contribucin de las leyes fundamentales simples, junto con una
gigantesca contribucin de todos los accidentes cunticos que surgen por el camino. Pero no slo el
contenido de informacin algortmica del universo est dominado por tales accidentes; aunque son
sucesos aleatorios, sus efectos contribuyen en gran medida a la complejidad efectiva.
La complejidad efectiva del universo es la longitud de una descripcin concisa de sus
regularidades. Como el contenido de informacin algortmica, la complejidad efectiva slo recibe una
pequea contribucin de las leyes fundamentales. El resto proviene de las numerosas regularidades
que resultan de los accidentes congelados. stos son sucesos aleatorios cuyos resultados
particulares tienen mltiples consecuencias a largo plazo, todas relacionadas por sus antecedentes
comunes.
Las consecuencias de muchos de estos accidentes pueden resultar trascendentales. El carcter de
la totalidad del universo se vio afectado por accidentes que ocurrieron cerca del comienzo de su
expansin. La naturaleza de la vida sobre la Tierra depende de sucesos aleatorios que ocurrieron hace
unos cuatro mil millones de aos. Una vez que el resultado de uno de estos sucesos queda
determinado, sus consecuencias a largo plazo pueden tomar el carcter de una ley perteneciente a
cualquier nivel, excepto el ms fundamental. Una ley geolgica, biolgica o psicolgica puede nacer de
uno o ms sucesos cunticos amplificados, cada uno de los cuales podra haber tenido un resultado
diferente. Las amplificaciones pueden darse en virtud de multitud de mecanismos, entre ellos el
fenmeno del caos, que en ciertas situaciones introduce una sensibilidad indefinidamente grande a las
condiciones iniciales.
Para comprender por completo la significacin de estos sucesos aleatorios, es necesario estudiar
con mayor profundidad el sentido de la mecnica cuntica, la cual nos ensea que el azar juega un
papel fundamental en la descripcin de la naturaleza.
11
Una visin contempornea de la mecnica
cuntica
La mecnica cuntica y la aproximacin clsica
Cuando se descubri la mecnica cuntica, el hecho ms sorprendente fue el contraste entre su
carcter probabilstico y las certidumbres de la antigua fsica clsica, en la cual un conocimiento
exacto y completo de las condiciones iniciales permitira en principio, por medio de la teora correcta,
especificar completa y exactamente la realizacin de cualquier suceso. No se puede aplicar a la
mecnica cuntica un determinismo perfecto de este tipo, pero a menudo se aplica de modo
aproximado bajo las condiciones en las que la fsica clsica es casi correcta lo que podemos llamar
el dominio cuasiclsico. Este dominio puede caracterizarse, a grandes rasgos, como el de los
objetos masivos. Por ejemplo, el movimiento de los planetas en torno al Sol puede calcularse para
cualquier propsito prctico sin considerar correcciones cunticas, por completo despreciables en un
problema de este tipo. Si el dominio cuasiclsico no fuese tan importante, los fsicos no hubieran
desarrollado y empleado la fsica clsica en primer lugar, y las teoras clsicas, como las de Maxwell
y Einstein, no habran conseguido sus maravillosos xitos en la prediccin de los resultados de las
observaciones. ste es otro caso en el que no se descarta el antiguo paradigma (como lo llamara
Kuhn) cuando se adopta uno nuevo, sino que permanece como una aproximacin vlida en un marco
apropiado (como la teora de la gravitacin de Newton, que contina siendo inmensamente til como
aproximacin de la teora de Einstein cuando las velocidades implicadas son relativamente pequeas
comparadas con la de la luz). Sin embargo, la fsica clsica es slo una aproximacin, mientras que la
mecnica cuntica es, hasta donde sabemos, absolutamente correcta. Aunque han transcurrido
muchas dcadas desde su descubrimiento en 1924, slo ahora los fsicos se estn aproximando a una
interpretacin realmente satisfactoria de la mecnica cuntica, interpretacin que permite una
comprensin ms profunda de cmo surge el dominio cuasiclsico de nuestra experiencia cotidiana a
partir del carcter mecanocuntico subyacente de la naturaleza.
La mecnica cuntica aproximada de los sistemas objeto de medida
Cuando fue formulada originalmente por sus descubridores, la mecnica cuntica era presentada a
menudo de una manera curiosamente restrictiva y antropocntrica. Ms o menos, se asume que cierto
experimento (como la desintegracin radiactiva de ncleos atmicos de una clase particular) se repite
de forma idntica una y otra vez. Se observa cada vez el resultado del experimento, preferiblemente
por parte de un fsico que emplea algn tipo de instrumento. Se supone que es importante que el
fsico y su aparato sean externos al sistema objeto de estudio. El fsico registra los porcentajes con
que ocurren los diferentes resultados posibles del experimento (tales como los tiempos de
desintegracin). Cuando el nmero de repeticiones tiende a infinito, estos porcentajes tienden a
aproximarse a las probabilidades de los diferentes resultados, probabilidades predichas por la
mecnica cuntica. (La probabilidad de la desintegracin radiactiva en funcin del tiempo est
estrechamente relacionada con la fraccin de ncleos que permanecen sin desintegrarse despus de
transcurrido un cierto tiempo, como se muestra en la Figura 10. La probabilidad de desintegracin
sigue una curva similar.)
Esta interpretacin original de la mecnica cuntica, restringida a la repeticin de experimentos
realizados por observadores externos, es demasiado estrecha para resultar aceptable hoy da como
caracterizacin fundamental, especialmente desde que se ha ido aclarando que la mecnica cuntica
debe aplicarse al universo como un todo. La interpretacin original no es incorrecta, pero slo puede
aplicarse a las situaciones para las cuales fue desarrollada. Ms an, en un contexto ms amplio esta
interpretacin debe considerarse aproximada adems de particular. Podemos referimos a ella como
mecnica cuntica aproximada de sistemas objeto de medida.
La interpretacin moderna
Para describir el universo, se hace necesaria una interpretacin ms general de la mecnica
cuntica, dado que en este caso no existen experimentadores ni instrumentos externos, ni la
posibilidad de realizar repeticiones para observar muchas copias (en cualquier caso, al universo le
trae sin cuidado que unos seres humanos surgidos en un oscuro planeta estudien su historia, y seguir
obedeciendo las leyes mecanocunticas de la fsica independientemente de la observacin a que se le
someta). Este hecho es una de las razones del desarrollo en las ltimas dcadas de lo que yo llamo la
interpretacin moderna de la mecnica cuntica. La otra razn principal es la necesidad de una
comprensin ms clara de la relacin entre la mecnica cuntica y la descripcin clsica aproximada
del mundo que nos rodea.
En las primeras discusiones sobre la mecnica cuntica, a menudo se consideraba implcitamente,
si no de modo explcito, la existencia de un dominio clsico apartado de la mecnica cuntica, de
modo que la teora fsica bsica de algn modo requera leyes clsicas adems de las mecanocunticas.
Esta situacin poda parecer satisfactoria para una generacin educada en la fsica clsica, pero a
muchos hoy nos parece estrafalaria adems de innecesaria. La interpretacin moderna de la mecnica
cuntica propone que el dominio cuasiclsico surge de las leyes de la mecnica cuntica, incluyendo
las condiciones iniciales al comienzo de la expansin del universo. El mayor desafo reside en
comprender la manera en que surge este dominio.
El pionero de la interpretacin moderna fue Hugh Everett III, un estudiante graduado que
trabajaba con John A. Wheeler en Princeton, posteriormente miembro del Grupo de Evaluacin de
Sistemas Armamentsticos del Pentgono. Varios fsicos tericos han trabajado en ella desde
entonces, incluyendo a James Hartle y a m mismo. Hartle (perteneciente a la Universidad de
California en Santa Brbara y al Instituto de Santa Fe) es un eminente cosmlogo terico, experto en
la teora de la relatividad general de Einstein. A principios de los sesenta, dirig su tesis sobre la teora
de las partculas elementales en Caltech. Ms tarde, Stephen Hawking y l escribieron un artculo
fundamental titulado La funcin de onda del universo, que desempe un papel primordial en la
conformacin del nuevo campo de la cosmologa cuntica. Desde 1986, Jim y yo hemos trabajado
juntos intentando clarificar cmo debe concebirse la mecnica cuntica, especialmente en relacin con
el dominio cuasiclsico.
Nosotros consideramos tiles e importantes las contribuciones de Everett, pero creemos que
todava queda mucho que hacer en esa direccin. En algunos casos, la eleccin del vocabulario, tanto
suya como de sus divulgadores, ha provocado cierta confusin. Su interpretacin se describe a
menudo en trminos de mltiples mundos, lo que nosotros reinterpretamos como mltiples
historias alternativas del universo. Adems, los mltiples mundos se describen como igualmente
reales, mientras que nosotros pensamos que es menos confuso hablar de mltiples historias,
tratadas de modo equitativo por la teora excepto en lo que se refiere a sus probabilidades
respectivas. El lenguaje que proponemos conduce a la nocin familiar de que un sistema puede tener
diferentes historias posibles, cada una con su propia probabilidad; no es necesario indigestarse
intentando concebir muchos universos paralelos, todos ellos igualmente reales. (Un distinguido
fsico, versado en mecnica cuntica, dedujo de ciertos comentarios sobre la interpretacin de Everett
que cualquiera que la aceptase querra jugar apostando dinero a la ruleta rusa, porque en alguno de los
mundos igualmente reales el jugador sobrevivira y se hara rico.)
Otro problema lingstico proviene de que Everett evit la palabra probabilidad en la mayora
de contextos, utilizando en su lugar la nocin matemticamente equivalente, pero menos familiar, de
medida. Hartle y yo no encontramos ninguna ventaja en esto. Dejando de lado las palabras, Everett
dej algunos problemas importantes sin resolver, y el principal desafo no es una cuestin de
lenguaje, sino rellenar los vacos existentes en nuestra comprensin de la mecnica cuntica.
Jim Hartle y yo formamos parte de un grupo internacional de fsicos tericos que intenta de
diversas maneras elaborar una interpretacin moderna de la mecnica cuntica. Entre los que han
realizado aportaciones especialmente valiosas figuran Robert Griffiths y Roland Omns, con quienes
compartimos la fe en la importancia de las historias, as como Erich Joos, Dieter Zeh y Wojciech
(Wojtek) Zurek, que tienen puntos de vista algo diferentes. La formulacin de la mecnica cuntica
en trminos de historias se debe a Dick Feynman, quien la elabor a partir del trabajo preliminar de
Paul Dirac. Esta formulacin no slo permite clarificar la interpretacin moderna; es tambin
particularmente til para describir la mecnica cuntica en interaccin con la gravitacin einsteniana,
como ocurre en la cosmologa cuntica. La geometra del espacio-tiempo se encuentra entonces sujeta
a la indeterminacin mecanocuntica, y el mtodo basado en las historias permite manejar
particularmente bien esta situacin.
El estado cuntico del universo
La nocin de estado cuntico es un ingrediente fundamental de cualquier tratamiento de la
mecnica cuntica. Consideremos una imagen algo simplificada del universo, en la cual cada partcula
no tiene ms atributos que la posicin y el momento, y no se tiene en cuenta la indistinguibilidad de
las partculas de una clase dada (por ejemplo, el hecho de que todos los electrones sean
intercambiables). Qu significa en este caso un estado cuntico de todo el universo? Para comenzar,
es preferible considerar el estado cuntico de una nica partcula, y despus de dos, antes de abarcar
el universo entero.
En la fsica clsica sera legtimo especificar exactamente y al mismo tiempo la posicin y el
momento de una partcula dada, pero en mecnica cuntica, como es bien sabido, esto est prohibido
por el principio de incertidumbre, o de indeterminacin. Se puede especificar exactamente la posicin
de una partcula, pero entonces su momento estar por completo indeterminado; esta situacin
caracteriza un tipo particular de estado cuntico para una sola partcula, un estado definido por su
posicin. En otro tipo de estado cuntico es el momento el que se especifica y la posicin est por
completo indeterminada. Existe una variedad infinita de posibles estados cunticos para una nica
partcula, en los cuales no estn determinados exactamente ni el momento ni la posicin, sino slo
una distribucin de probabilidad para cada uno. Por ejemplo, en un tomo de hidrgeno, formado por
un nico electrn (cargado negativamente) dentro del campo elctrico de un nico protn (cargado
positivamente), el electrn puede hallarse en el estado de mnima energa, en el que la posicin est
difuminada en una regin del tamao del tomo y su momento se halla igualmente distribuido.
Consideremos ahora un universo formado por dos electrones. Tcnicamente es posible que su
estado cuntico sea tal que cada electrn por separado est en un estado cuntico definido. Sin
embargo, esto no suele pasar en la realidad, dado que los dos electrones interactan, especialmente a
travs de la repulsin elctrica mutua. El tomo de helio, por ejemplo, consta de dos electrones
situados dentro del campo elctrico generado por un ncleo central con dos cargas positivas. En el
estado de mnima energa del tomo de helio, no es cierto que cada electrn por separado se encuentre
en un estado cuntico definido, aunque a veces, como aproximacin, se considere que es as. Lo que
ocurre es que, como resultado de la interaccin entre los electrones, su estado cuntico conjunto es tal
que los estados de ambos electrones se confunden (estn correlacionados). Si se est interesado en el
comportamiento de uno de los electrones, se debe integrar (sumar) sobre todas las posiciones (o
los momentos, o los valores de cualquier otro atributo) del segundo electrn, y entonces el electrn
considerado no se hallar en un estado cuntico definido (puro), sino que podr encontrarse en
varios estados puros de un solo electrn, cada uno con una cierta probabilidad. Se dice que el electrn
se encuentra en un estado cuntico mezcla.
Ahora podemos pasar directamente a considerar el universo entero. Si se encuentra en un estado
cuntico puro, ste es tal que los estados de las partculas individuales que contiene estn
correlacionados entre s. Si integramos todas las situaciones en ciertas partes del universo, entonces el
resto (lo que se sigue, la parte no integrada) est en un estado cuntico mezcla.
El universo como un todo podra estar en un estado cuntico puro. Con esta suposicin, Hartle y
Hawking han propuesto una forma particular para el estado puro que exista cerca del comienzo de la
expansin del universo. Como ya se dijo antes, su hiptesis especifica este estado cuntico inicial en
funcin de la teora unificada de las partculas elementales. Esta misma teora unificada determina la
evolucin temporal de dicho estado cuntico. No obstante, la completa especificacin del estado
cuntico de todo el universo no slo inicialmente, sino en todo momento no proporciona todava
una interpretacin de la mecnica cuntica.
El estado cuntico del universo es como un libro que contiene la respuesta a una variedad infinita
de preguntas. Un libro as en realidad no es til a menos que se disponga de una lista de las
cuestiones a consultar. La interpretacin moderna de la mecnica cuntica se est construyendo a
partir de considerar las preguntas que deben plantearse al estado cuntico del universo.
Puesto que la mecnica cuntica es probabilstica y no determinista, esas cuestiones se refieren
inevitablemente a probabilidades. Hartle y yo, as como Griffiths y Omns, nos servimos del hecho
de que las cuestiones se refieren siempre, en ltima instancia, a las historias alternativas del universo.
(Con el trmino historia no pretendemos dar preponderancia al pasado a expensas del futuro, ni
hacemos referencia a los registros escritos de la historia del hombre; una historia es, simplemente, la
narracin de una secuencia temporal de sucesos pasados, presentes o futuros.) Las cuestiones sobre
las historias alternativas pueden ser del tipo, cul es la probabilidad de que ocurra esta historia
particular del universo, en lugar de aquellas otras?, o dadas estas afirmaciones sobre la historia del
universo, cul es la probabilidad de que estas otras sean tambin ciertas?. A menudo, este ltimo
tipo de cuestiones adopta la forma familiar, dadas estas afirmaciones sobre el pasado o el presente,
cul es la probabilidad de que se hagan realidad estas otras afirmaciones sobre el futuro?.
Historias alternativas en el hipdromo
Un lugar apropiado para encontrar probabilidades es el hipdromo, donde aparecen en relacin
con las apuestas. Si las apuestas en contra de que un caballo gane una carrera estn 3 a 1, la
probabilidad de que gane es 1/4; si las apuestas estn 2 a 1, la probabilidad es 1/3, etc. (Por supuesto,
las apuestas reales que se cotizan en un hipdromo no corresponden a probabilidades verdaderas;
ms tarde volveremos sobre este punto.) Si en una carrera participan diez caballos, cada uno de ellos
tiene una probabilidad positiva de ganar (o una probabilidad cero, en un caso realmente
desesperado!), y estas diez probabilidades suman 1, si es que ha de haber exactamente un ganador
entre ellos. Los diez resultados posibles son mutuamente excluyentes (slo uno puede ocurrir) y
exhaustivos (uno de ellos debe ocurrir). Una propiedad natural de estas diez probabilidades es que
s o n aditivas: la probabilidad de que gane el tercer o el cuarto caballo ser la suma de las
probabilidades individuales de que gane el tercer caballo y de que gane el cuarto.
Se puede trazar un paralelismo ms cercano entre la experiencia del hipdromo y las historias del
universo considerando una secuencia de carreras, ocho por ejemplo, en cada una de las cuales corren
diez caballos. Supongamos para simplificar que slo tenemos en cuenta a los ganadores (no la
clasificacin de otros caballos) y que slo hay un ganador por carrera (no pueden darse empates).
Cada lista de ocho ganadores representa una historia, y estas historias son mutuamente excluyentes y
exhaustivas, como en el caso de una nica carrera. El nmero de historias alternativas es igual al
producto de ocho factores de diez, uno por carrera, es decir, cien millones.
Las probabilidades de las diferentes secuencias de victorias tienen la misma propiedad aditiva que
las probabilidades de ganar de los caballos individuales: la probabilidad de que se d una u otra
secuencia particular de ganadores es igual a la suma de las probabilidades de ambas secuencias.
Podramos llamar historia combinada a una situacin en la que se produjese una u otra de las
secuencias.
Etiquetemos cada una de las historias alternativas individuales como A y B, respectivamente. La
propiedad aditiva determina que la probabilidad de la historia combinada A o B es la probabilidad
de A ms la probabilidad de B. En otras palabras, la probabilidad de que maana vaya a Pars o me
quede en casa es la suma de la probabilidad de que maana vaya a Pars ms la probabilidad de que
me quede en casa. Una magnitud que no obedezca esta regla no es una probabilidad.
Historias alternativas en mecnica cuntica
Imaginemos que especificamos un conjunto de historias alternativas del universo, mutuamente
excluyentes y exhaustivas. Les asigna siempre la mecnica cuntica una probabilidad a cada una?
Sorprendentemente, no siempre. En su lugar, asigna a cada par de tales historias una magnitud
llamada D, y proporciona una regla para calcular D en funcin del estado cuntico del universo. Las
dos historias de un par dado pueden ser distintas, como las alternativas A y B, o la misma, como A y
A. El valor de D se indica por la expresin D(A, B). que se lee D de A y B. Si las dos historias del
par son la misma, tendremos D(A, A). Si ambas son la historia combinada A o B, designaremos el
valor de D por D(A o B, A o B).
Cuando las dos historias del par son la misma, D es un nmero entre cero y uno, como una
probabilidad. De hecho, bajo ciertas condiciones puede interpretarse como la probabilidad de la
historia. Para ver de qu condiciones se trata, examinemos la relacin entre las siguientes cantidades:
D(A o B, A o B).
D(A, A).
D(B, B).
D(A, B) ms D(B, A).
Las tres primeras cantidades son un nmero entre cero y uno, y podran ser probabilidades. La
ltima puede ser positiva, negativa o cero, por lo que no es una probabilidad. La regla para calcular D
en mecnica cuntica establece que la primera cantidad es la suma de las otras tres. Pero si la ltima
cantidad es siempre cero cuando A y B son diferentes, entonces D(A o B, A o B) es igual a D(A, A)
ms D(B, B). En otras palabras, si D vale siempre cero cuando las dos historias son diferentes,
entonces el valor de D para una historia posee siempre la propiedad aditiva y puede as interpretarse
como la probabilidad de dicha historia.
La cuarta cantidad de la lista se denomina trmino de interferencia entre las historias A y B. Si no
vale cero para todo par de historias diferentes, no es posible asignar a estas historias unas
probabilidades mecanocunticas. Se dice entonces que las historias interfieren entre s.
Como lo mximo que la mecnica cuntica puede hacer en cualquier situacin es predecir una
probabilidad, no sirve para nada en el caso de historias que interfieran entre s. Estas historias slo
son tiles para componer historias combinadas que no interfieran.
Historias detalladas del universo
Las historias completamente detalladas del universo son aquellas que proporcionan una
descripcin del universo entero tan completa como sea posible en todo momento. Qu puede
decimos sobre ellas la mecnica cuntica?
Prosigamos con nuestra imagen simplificada del universo, en la que las partculas no tienen ms
atributos que su posicin y momento, y en la que no consideramos la indistinguibilidad de las
partculas de una clase dada. Si la fsica clsica determinista fuese absolutamente correcta, entonces
podramos especificar, en cualquier instante dado, la posicin y el momento de todas las partculas
del universo. La dinmica clsica podra, en principio, predecir con certeza las posiciones y
momentos de todas las partculas en cualquier tiempo futuro. (El fenmeno del caos produce
situaciones en las que la menor imprecisin en las condiciones iniciales conduce a incertidumbres
arbitrariamente grandes en las predicciones futuras, pero la teora clsica, perfectamente determinista,
sera an correcta si asumimos una informacin inicial perfecta.)
Cul sera la situacin correspondiente en la mecnica cuntica, frente a la cual la fsica clsica es
una mera aproximacin? Por una parte, carece de sentido especificar a la vez la posicin y el
momento exactos de una partcula al mismo tiempo; esto forma parte del clebre principio de
incertidumbre. En mecnica cuntica, el estado del universo simplificado en un instante dado podra
caracterizarse especificando la posicin de todas las partculas (o la posicin de algunas y el
momento de las dems, o el momento de todas, o cualquier otra combinacin posible). Un tipo de
historia completamente detallada de nuestro universo simplificado consistira en las posiciones de
todas las partculas en todo momento.
Dado que la mecnica cuntica es probabilstica en lugar de determinista, uno podra esperar que
nos proporcionase una probabilidad para cada historia detallada. Sin embargo, no ocurre as. Los
trminos de interferencia entre historias detalladas no son siempre nulos, de modo que no es posible
asignarles probabilidades.
En el hipdromo, sin embargo, el apostador no tiene que preocuparse por ningn trmino de
interferencia entre una secuencia de ganadores y otra. Por qu no? Por qu el apostador maneja
verdaderas probabilidades, que se suman correctamente, mientras que la mecnica cuntica slo
proporciona, al nivel de las historias detalladas, cantidades cuya suma se ve estorbada por los
trminos de interferencia? La respuesta a esta cuestin es que, para obtener probabilidades reales, es
necesario considerar historias lo suficientemente poco detalladas.
Historias no detalladas
La secuencia de ocho carreras de caballos no es slo una metfora, sino un ejemplo real de historia
muy poco detallada del universo. Dado que slo consideramos la lista de ganadores, su ausencia de
detalle, es decir, su baja resolucin, reside en los siguientes puntos:
1. Se ignora cualquier otro momento en la historia del universo que no sea el instante en que se
gana cada carrera.
2. En los instantes considerados, slo se sigue a los caballos que participan en las carreras, y se
ignora el resto de objetos del universo.
3. De estos caballos, slo se tiene en cuenta al ganador de cada carrera; se ignora cualquier otra
cosa de este caballo que no sea la punta del morro.
Para las historias del universo consideradas en mecnica cuntica, la baja resolucin significa tener
en cuenta nicamente ciertas cosas en ciertos instantes y slo con un cierto grado de detalle.
Podemos imaginamos una historia no detallada como una clase de historias detalladas alternativas,
todas ellas coincidentes en lo que se sigue, pero que se diferencian en el comportamiento posible de
todo lo accesorio, es decir, aquello que se integra. En nuestro ejemplo de las carreras de caballos, cada
historia no detallada es la clase de todas las historias detalladas que comparten la misma secuencia de
ocho ganadores en una tarde y un hipdromo particulares; cada historia detallada, por su parte,
difiere de las dems en las posibles alternativas para cualquier otro rasgo de la historia del universo.
As pues, todas las historias detalladas del universo se agrupan en clases, de manera que cada cual
pertenece a una clase y slo una. Estas clases exhaustivas y mutuamente excluyentes constituyen
historias no detalladas (tales como las diferentes secuencias posibles de ganadores de ocho carreras
sin empates). Supongamos que una clase dada est formada por slo dos historias detalladas, J y K;
la historia no detallada ser J o K, lo que significa que ocurre J u ocurre K. De modo anlogo, si la
clase comprende muchas historias detalladas, la historia no detallada ser la historia combinada en la
que ocurre una cualquiera de las historias detalladas.
Los matemticos llamaran a las historias no detalladas clases de equivalencia de historias
detalladas. Cada historia detallada pertenece a una y slo una clase de equivalencia, y los miembros
de cada clase se consideran equivalentes.
Imaginemos que las nicas cosas que hay en el universo son los caballos de las ocho carreras y
algunos tbanos, y que todo lo que puede hacer cada caballo es ganar una carrera o no ganarla. Cada
historia detallada de este universo absurdamente supersimplificado consiste en una secuencia de
caballos ganadores y una narracin de lo que han hecho los tbanos. Si las historias no detalladas
consideran nicamente los caballos y sus victorias, ignorando los insectos, entonces cada una estar
formada por todas las historias detalladas con una secuencia particular de caballos ganadores y un
destino cualquiera para los tbanos. En general, cada historia no detallada es una clase de equivalencia
de historias detalladas caracterizadas por un narracin particular que describe los fenmenos que se
siguen y una narracin cualquiera de entre las posibles alternativas que describen todo aquello que se
ignora.
Las historias no detalladas pueden eliminar los trminos de interferencia
Cuando tratamos con las historias mecanocunticas del universo, cmo pueden agruparse las
historias detalladas en clases de equivalencia que correspondan a historias no detalladas con
verdaderas probabilidades? Cmo se consigue que las historias no detalladas apropiadas no tengan
trminos de interferencia entre ellas? Todo ello es posible porque el trmino de interferencia entre
dos historias no detalladas es la suma de todos los trminos de interferencia entre pares de historias
detalladas pertenecientes a cada una de las dos historias no detalladas. La suma de todos los
trminos, de signo positivo y negativo, puede producir muchas cancelaciones y dar un resultado
pequeo, o incluso cero. (Recordemos que el valor de D para una historia emparejada con ella misma
est siempre entre cero y uno, como una probabilidad real; cuando se suman cantidades de este tipo,
no pueden cancelarse.)
El comportamiento de cualquier cosa del universo ignorada en una historia no detallada se dice
que ha sido integrado en este proceso de sumacin. Todos los detalles accesorios, todos los
instantes de tiempo, lugares y objetos ajenos a nuestra consideracin, se integran. Una clase de
equivalencia podra, por ejemplo, agrupar todas las historias detalladas en las que ciertas partculas
tienen una posicin dada en cada instante de tiempo, mientras que el resto de partculas de nuestro
universo simplificado puede encontrarse en cualquier lugar. Diramos entonces que se siguen en cada
momento las posiciones del primer conjunto de partculas, y que las del segundo conjunto se integran
y se ignoran.
Una resolucin an ms baja se podra conseguir siguiendo la posicin del primer conjunto de
partculas slo en determinados instantes, de modo que se integra todo lo que sucede en cualesquiera
otros momentos.
Decoherencia de las historias no detalladas: Probabilidades verdaderas
Si el trmino de interferencia entre cada par de historias no detalladas vale cero, de manera exacta
o con una muy buena aproximacin, entonces se dice que estas historias son decoherentes. El valor
de D para cada historia no detallada y ella misma es entonces una probabilidad verdadera, con la
propiedad aditiva. En la prctica, la mecnica cuntica se aplica siempre a conjuntos de historias no
detalladas decoherentes, y por ello es capaz de predecir probabilidades. (D se denomina, dicho sea de
paso, funcional decoherente; la palabra funcional se refiere a que depende de las historias
consideradas.)
En el caso de las carreras vespertinas, la resolucin empleada puede resumirse como sigue: se
integra el destino de cualquier objeto del universo, excepto los ganadores de las carreras de un
determinado hipdromo, as como los sucesos en cualquier instante de tiempo, excepto los
momentos en que se producen las victorias en las ocho carreras de un da en particular. Las historias
no detalladas resultantes son decoherentes y poseen probabilidades autnticas. Dada nuestra
experiencia cotidiana, no nos sorprende que las cosas funcionen de este modo, pero debera
intrigarnos el por qu es as.
Confusin y mecanismos de decoherencia
Cul es el fundamento de la decoherencia, el mecanismo que hace que los trminos de
interferencia sumen cero permitiendo as la asignacin de probabilidades? Lo que ignoramos o
integramos en las historias no detalladas es la maraa de sucesos que stas no describen. Los caballos
y jinetes de las carreras estn en contacto con las molculas del aire, los granos de arena de la pista,
los fotones del sol y los tbanos; todos estos elementos estn integrados en las historias no
detalladas de las carreras. Los diferentes resultados posibles de las carreras estn correlacionados con
los diferentes destinos de todo lo que se ignora en las historias no detalladas. Pero estos destinos
estn integrados, y la mecnica cuntica nos dice que en el proceso de sumacin, bajo las condiciones
apropiadas, los trminos de interferencia entre historias con diferentes destinos para lo que se ignora
desaparecen. Debido a la confusin entre sucesos, los trminos de interferencia entre los diferentes
resultados de las carreras tambin se anulan.
Produce vrtigo considerar, en lugar de historias no detalladas decoherentes, el caso extremo de
historias detalladas con trminos de interferencia no nulos y sin probabilidades verdaderas. Estas
historias seguiran, durante una carrera, la evolucin de cada partcula elemental contenida en cada
caballo y en todo lo que estuviera en contacto con l. Pero no hace falta llegar a tales extremos para
encontrar historias lo suficientemente libres de confusin como para que interfieran entre s.
Consideremos el famoso experimento en que un fotn proveniente de una fuente puntual pasa a
travs de una pantalla con dos rendijas que se interpone en su camino hasta un detector. Estas dos
historias interfieren y no se les puede asignar probabilidades. Carece de sentido entonces preguntarse
qu rendija atraves el fotn.
Probabilidades y apuestas
Para que quede completamente claro, hay que recalcar una vez ms que, para historias lo
suficientemente poco detalladas, las probabilidades que ofrece la mecnica cuntica (junto con una
teora fsica correcta) son las mejores que pueden calcularse. Para una secuencia de carreras, se
corresponden con lo que antes hemos llamado apuestas. Sin embargo, las apuestas reales que se
hacen en un hipdromo tienen un carcter radicalmente distinto. Reflejan simplemente la opinin de
los apostantes sobre las carreras futuras. Es ms, las probabilidades correspondientes ni siquiera
suman 1, dado que el hipdromo tiene que obtener algn beneficio de ellas.
Decoherencia para un objeto en rbita
Para ilustrar la generalidad de la decoherencia, podemos pasar de lo mundano a lo celestial en
busca de otro ejemplo: la descripcin aproximada de la rbita de un cuerpo en el sistema solar. Este
cuerpo puede ser desde una molcula a todo un planeta; en una escala intermedia, podra ser un grano
de polvo, un cometa o un asteroide. Consideremos historias no detalladas en las que se integra el
destino de cualquier otro objeto del universo, as como las propiedades internas del cuerpo en
cuestin, siguiendo nicamente la posicin de su centro de masas. Supongamos adems que tratamos
esta posicin aproximadamente, de manera que slo consideramos pequeas regiones del espacio,
dentro de las cuales integramos todos los valores posibles de la posicin. Finalmente, supongamos
que las historias no detalladas integran todo lo que sucede la mayor parte del tiempo, de manera que
siguen la posicin aproximada del cuerpo celeste en una secuencia discreta de instantes separados por
cortos intervalos de tiempo.
Pongamos que el cuerpo en rbita tiene una masa M, que las dimensiones lineales de las pequeas
regiones del espacio son del orden de X y los intervalos de tiempo son del orden de T. Las diferentes
historias no detalladas posibles del cuerpo en el sistema solar sern decoherentes en alto grado dentro
de una amplia gama de valores de M, X y T. De nuevo, el mecanismo responsable de esta
decoherencia es la interaccin frecuente con objetos cuyos destinos estn integrados. En un conocido
ejemplo, estos objetos son los fotones de la radiacin csmica de fondo, el eco de la explosin inicial
del universo (el llamado Big Bang). En su rbita, nuestro cuerpo celeste topar continuamente con
dichos fotones y los dispersar. Cada vez que esto sucede, el cuerpo y los fotones dispersados
emergern de la colisin con sus trayectorias alteradas. Pero las posibles direcciones y energas de los
fotones estn integradas, lo que elimina los trminos de interferencia entre dichas direcciones y
energas, y en consecuencia elimina tambin los trminos de interferencia entre las diferentes historias
no detalladas de nuestro cuerpo en rbita.
La decoherencia de las historias (que especifican las sucesivas posiciones aproximadas del centro
de masas de un cuerpo en rbita en el sistema solar en instantes discretos) se debe a la repetida
interaccin del objeto con cosas que son integradas, como los fotones de la radiacin de fondo.
Este proceso da respuesta a una pregunta que sola hacerme Enrico Fermi a principios de los aos
cincuenta, cuando ramos colegas en la Universidad de Chicago: si la mecnica cuntica es correcta,
por qu el planeta Marte no tiene una rbita difusa? La vieja respuesta de que Marte ocupa una
posicin definida en cada instante de tiempo porque hay personas que lo observan nos era familiar a
ambos, y a los dos nos pareca estpida. La explicacin real lleg mucho despus de su muerte,
gracias a los trabajos de fsicos tericos como Dieter Zeh, Erich Joos y Wojtek Zurek sobre los
mecanismos de decoherencia, en particular el que implica los fotones de la radiacin de fondo.
Fotones procedentes del Sol son dispersados por Marte e integrados, contribuyendo a la
decoherencia de las diferentes posiciones del planeta; son justamente estos fotones los que nos
permiten ver Marte. La observacin de Marte por parte de personas no pinta nada, mientras que el
proceso fsico que hace posible esta observacin lo pinta todo, y podemos considerarlo como
parcialmente responsable de la decoherencia de las diferentes historias no detalladas del movimiento
del planeta en torno al Sol.
Las historias decoherentes forman un rbol ramificado
Los mecanismos de decoherencia hacen posible la existencia del dominio cuasiclsico en el que se
desarrolla nuestra experiencia cotidiana. Este dominio est compuesto de historias no detalladas
decoherentes, que se pueden imaginar formando una estructura ramificada. En uno de los brillantes
cuentos de Borges, se representa esta estructura como un jardn de senderos que se bifurcan. En
cada ramificacin nos encontramos con alternativas mutuamente excluyentes. A menudo, estas
ramificaciones han sido comparadas con bifurcaciones en una carretera, como en el poema de Robert
Frost The Road not Taken [El camino no tomado].
La estructura comienza a ramificarse en posibilidades alternativas en el mismo momento, o justo
despus, del inicio de la expansin del universo. Cada rama se divide de nuevo al poco tiempo en ms
posibilidades, y as sucesivamente en todo momento. En cada ramificacin hay probabilidades bien
definidas para las diferentes alternativas. No hay interferencias cunticas entre ellas.
Una buena ilustracin la encontramos de nuevo en el hipdromo. Cada carrera implica una
ramificacin entre diez posibles alternativas para los diferentes ganadores, y a partir de cada ganador
hay otra ramificacin en diez alternativas posibles para el ganador de la carrera siguiente.
En el hipdromo, el resultado de una carrera no suele ejercer una gran influencia sobre las
probabilidades en la siguiente (por ejemplo, un jinete deprimido por haber perdido la carrera
anterior). Sin embargo, en el rbol ramificado de las historias alternativas del universo, el resultado de
una bifurcacin puede afectar profundamente las probabilidades en las bifurcaciones subsiguientes, e
incluso la naturaleza de las posibles alternativas. Por ejemplo, la condensacin de materia que form
el planeta Marte podra depender de un accidente cuntico ocurrido hace miles de millones de aos;
en aquellas bifurcaciones en las que dicho planeta no apareci, no se daran las ramificaciones
posteriores relacionadas con los destinos alternativos de Marte.
La estructura ramificada de las historias no detalladas decoherentes alternativas del universo es
diferente de los rboles evolutivos propios de los lenguajes humanos o las especies biolgicas. En el
caso de los rboles evolutivos, todas las ramas se encuentran presentes en el mismo registro
histrico. Por ejemplo, todas las lenguas romances surgen de una versin tarda del latn, pero no son
en absoluto alternativas. Francs, espaol, portugus, italiano, cataln y otras lenguas que se hablan
en la actualidad, y las actualmente extintas, como el dlmata, se hablaron en algn momento. Por
contra, las ramas del rbol de las historias decoherentes alternativas son mutuamente excluyentes, y
slo una de ellas es accesible a un observador. Ni siquiera los divulgadores de los trabajos de Hugh
Everett que hablan de mltiples mundos ramificados igualmente reales afirman haber observado ms
de uno de ellos.
Alta inercia y comportamiento casi clsico
La decoherencia por s sola (que da lugar a una ramificacin de historias alternativas dotadas de
probabilidades bien definidas) no es la nica propiedad importante del dominio cuasiclsico que
incluye la experiencia cotidiana. Este dominio exhibe tambin un comportamiento en gran medida
clsico de ah la denominacin cuasiclsico. No slo las posiciones sucesivas del planeta
Marte en una secuencia discreta de instantes tienen unas probabilidades bien definidas. Las
posiciones en cada instante estn tambin altamente correlacionadas entre s (probabilidades
extremadamente prximas a uno) y se corresponden, con una enorme aproximacin, con la rbita bien
definida en torno al Sol predicha por la fsica clsica. Esta rbita obedece las ecuaciones de Newton
para el movimiento en el campo gravitatorio creado por el Sol y los otros planetas, con pequeas
correcciones dadas por la teora clsica mejorada de Einstein (la relatividad general) y una pequea
fuerza de friccin causada por colisiones con objetos ligeros, como los fotones de la radiacin de
fondo. Recordemos que estos objetos son integrados e ignorados en las historias no detalladas que
siguen el movimiento de Marte, y que esto es la causa de su decoherencia.
Cmo puede un planeta seguir una rbita clsica determinista cuando se ve constantemente
azotado en su camino por rachas aleatorias de fotones? Es posible porque el objeto en rbita es muy
grande; cuando ms masivo sea, con menor probabilidad exhibir un comportamiento errtico y
seguir ms plcidamente su trayectoria. La masa M del planeta, su inercia, resiste este constante
abofeteo y le permite comportarse clsicamente con una buena aproximacin. Un tomo o una
molcula son demasiado ligeros para seguir una trayectoria consistente en presencia de todos los
objetos del sistema solar con los que colisionaran. Un grano de arena grande es lo suficientemente
masivo como para seguir una rbita bastante bien definida, y una pequea nave espacial lo hace an
mejor. Pero hasta una astronave resulta afectada por el viento solar, compuesto de electrones
emitidos por el Sol. Las colisiones de esos electrones con la nave podran bastar para perturbar
ciertos experimentos delicados destinados a probar la teora einsteniana de la gravitacin; por esta
razn, sera deseable realizar estos experimentos valindose de un radar emplazado en Marte y no
sobre una sonda espacial.
Aunque hemos asociado el comportamiento cuasiclsico con la masa de los objetos, sera ms
exacto adscribirlo a los movimientos cuya inercia es lo suficientemente grande. Un bao de helio
lquido ultrafro puede ser grande y pesado y en cambio exhibir extraos efectos cunticos, como
derramarse por encima del borde de un recipiente abierto, debido a que sus movimientos internos
tienen poca inercia.
Fluctuaciones
Los fsicos distinguen entre fluctuaciones cunticas y clsicas; un ejemplo de estas ltimas seran
las fluctuaciones trmicas asociadas con el movimiento de las molculas en un gas caliente. La baja
resolucin necesaria para lograr la decoherencia en mecnica estadstica implica la integracin sobre
muchas variables, entre las que fcilmente pueden figurar algunas de las que describen tales
movimientos moleculares. Las fluctuaciones clsicas tienden as a confundirse con las cunticas. Un
objeto masivo que siga una rbita clsica definida resiste los efectos de ambos tipos de fluctuaciones
a la vez. Anlogamente, un objeto ms ligero puede resultar significativamente afectado por ambos.
El movimiento errtico causado por reiteradas colisiones con cosas muy pequeas fue
descubierto a principios del siglo XIX por el botnico Robert Brown, en cuyo honor este fenmeno
recibe el nombre de movimiento browniano. Se puede observar fcilmente dejando caer una gota de
tinta en un recipiente con agua y mirando con un microscopio el comportamiento de los grnulos de
pigmento. Einstein explic estos movimientos bruscos por las fluctuaciones en las colisiones de las
partculas con las molculas de agua, una interpretacin que por primera vez haca a las molculas
susceptibles de observacin experimental.
El gato de Schrdinger
En el dominio cuasiclsico, los objetos obedecen aproximadamente las leyes de la mecnica
clsica. Se encuentran sujetos a fluctuaciones, pero stas son sucesos individuales superpuestos a un
patrn de comportamiento clsico. Sin embargo, una vez se produce una fluctuacin en la historia de
un objeto por lo dems clsico sta puede verse arbitrariamente amplificada. Un microscopio puede
aumentar la imagen de una partcula de tinta golpeada por una molcula y una fotografa puede
preservar la imagen ampliada indefinidamente.
Esto nos trae a la memoria el famoso experimento mental del gato de Schrdinger, en el cual un
suceso cuntico es amplificado de manera que decide si un gato resulta envenenado o no. Tal
amplificacin, aunque poco agradable, es perfectamente posible. Puede disearse un mecanismo de
forma que la vida del gato dependa, por ejemplo, de la direccin que tome una partcula emitida por la
desintegracin de un ncleo atmico. (Empleando un arma termonuclear, podra decidirse de igual
manera el destino de una ciudad.)
La discusin clsica sobre el gato de Schrdinger se basa en la interferencia cuntica entre los
escenarios del gato vivo y del gato muerto. Sin embargo, el gato vivo interacciona de modo
considerable con el resto del universo a travs de su respiracin, por ejemplo e incluso el gato
muerto interacta hasta cierto punto con el aire. No sirve de nada encerrar al felino en una caja,
porque la caja interacta con el resto del universo, as como con el gato. De modo que hay
abundantes oportunidades para la decoherencia entre las historias no detalladas en las que el gato vive
y en las que muere. Los escenarios en los que el gato vive y aquellos en los que muere son
decoherentes: no hay interferencia entre ellos.
Es tal vez este aspecto de la interferencia en la historia del gato lo que hace exclamar a Stephen
Hawking: Cuando oigo hablar del gato de Schrdinger, echo mano a mi pistola. Esta frase es en
cualquier caso una parodia de otra que suele atribuirse a algn lder nazi, pero que de hecho aparece
en la obra de teatro Schlageter, de Hanns Johst: Cuando oigo la palabra Kultur, le quito el seguro a
mi Browning.
Supongamos que el suceso cuntico que determina el destino del gato ha ocurrido ya; no
sabremos lo que ha pasado hasta que destapemos la caja que encierra al animal. Dado que los dos
resultados posibles son decoherentes, la situacin no difiere del caso clsico en el que abrimos la caja
que contiene a un pobre animal despus de un largo viaje, tras el que no sabemos si est vivo o
muerto. Se han gastados resmas de papel acerca del supuestamente misterioso estado cuntico del
gato, vivo y muerto al mismo tiempo. Ningn objeto cuasiclsico real puede mostrar tal
comportamiento, porque su interaccin con el resto del universo conducir a la decoherencia de las
posibles alternativas.
Descenso de resolucin adicional necesario para la inercia y la
cuasiclasicidad
Un dominio cuasiclsico requiere, de manera natural, historias lo suficientemente poco detalladas
para ser decoherentes con una muy buena aproximaxin; tambin requiere que sean an menos
detalladas, de modo que lo que se sigue en las historias tenga inercia suficiente como para resistir las
inevitables fluctuaciones asociadas con lo que se integra. Aqu persisten continuas excursiones
pequeas fuera del comportamiento clsico y, ocasionalmente, grandes.
La razn por la que la alta inercia requiere un descenso de resolucin adicional es que los
fragmentos apreciables de materia pueden entonces ser seguidos y tener grandes masas. (Si existiesen
algunas partculas elementales de gran masa que fuesen estables o cuasiestables, representaran una
fuente distinta de alta inercia. Todava no se ha encontrado ninguna partcula semejante, aunque
podran existir y, si as fuese, podran haber jugado un importante papel en los instantes iniciales de
la expansin del universo.)
Situaciones de medida y medidas
Un suceso cuntico puede correlacionarse totalmente con algo perteneciente al dominio
cuasiclsico. Esto es lo que sucede en la parte sensata de la historia del gato, en la que un suceso de
este tipo se correlaciona con el destino del animal. Un ejemplo ms simple y menos caprichoso sera
un ncleo radiactivo, presente como impureza en un cristal de mica, que se desintegra, pongamos por
caso, en dos fragmentos elctricamente cargados que se mueven en direcciones opuestas. La direccin
del movimiento de uno de los fragmentos est por completo indeterminada hasta que se produce la
desintegracin, pero a partir de entonces se correlaciona perfectamente con el rastro que deja en la
mica. Las historias cuasiclsicas, que integran cosas como la radiacin blanda emitida al formarse el
rastro en el cristal, producen la decoherencia de las diferentes direcciones, con una pequea
dispersin. Estos rastros, a temperaturas ordinarias, pueden durar decenas de miles de aos y, por
supuesto, la mera persistencia es un ejemplo (aunque trivial) de historia clsica. La desintegracin
radiactiva ha contactado as con el dominio cuasiclsico.
La acumulacin de rastros dejados por los productos de la desintegracin espontnea de ncleos
fisibles se emplea en ocasiones para datar minerales. Este mtodo se conoce como datacin
radiactiva, y puede aplicarse a rocas de cientos de miles de aos de antigedad. Imaginemos que un
cientfico que realiza una medicin de este tipo estudia un rastro en particular. Mientras procede a la
datacin, puede decirse que tambin est midiendo la direccin de la desintegracin de un ncleo
radiactivo. Sin embargo, el rastro ha estado all desde que se form; no comenz a existir cuando el
fsico le ech una mirada (como sugerira alguna descripcin torpe de la mecnica cuntica). Ha
existido una situacin susceptible de medida desde que el ncleo se desintegr y se form el rastro,
esto es, desde que se estableci una fuerte correlacin con el dominio cuasiclsico. La medicin
podra llevarla a cabo una cucaracha u otro sistema complejo adaptativo cualquiera. Consiste en
percatarse de que se ha producido una alternativa particular de entre un conjunto de alternativas
decoherentes, dotadas de diferentes probabilidades. Ocurre exactamente lo mismo en el hipdromo
cuando se observa que un caballo en particular ha ganado la carrera. Un registro de la victoria, ya
presente en algn lugar del dominio cuasiclsico, es registrado adems en la memoria del observador,
sea ste de inteligencia elevada o pequea. No obstante, muchos autores sensatos, incluso brillantes,
han apelado a la importancia de la conciencia humana en el proceso de medida. Es realmente tan
importante? Qu significa realmente notar y observar?
IGUS: Un sistema complejo adaptativo como observador
En este contexto, una observacin es como una poda del rbol de historias ramificadas. En una
bifurcacin concreta, slo se preserva una de las ramas (ms precisamente, sobre cada rama, slo se
preserva esa misma rama!). Las ramas podadas se eliminan, junto con las partes del rbol que crecen
a partir de las ramas podadas.
En cierto sentido, el cristal de mica con trazas de desintegracin radiactiva ha realizado ya una
operacin de poda, registrando la direccin real del movimiento del fragmento de ncleo y
descartando todas las otras direcciones posibles. Pero un sistema complejo adaptativo que observe el
rastro realiza la poda de una forma ms explcita, incorporando la observacin en el flujo de datos que
da lugar a la evolucin de sus esquemas. El consiguiente comportamiento del sistema puede entonces
reflejar su observacin de la direccin particular del rastro.
Un sistema complejo adaptativo que acta como un observador merece probablemente un buen
nombre. Jim Hartle y yo lo llamamos IGUS (Information Gathering and Utilizing System), es decir,
sistema acumulador y utilizador de informacin. Si el IGUS tiene un grado significativo de conciencia
o conocimiento de s mismo (de modo que se percibe a s mismo percibiendo la direccin del rastro
radiactivo) tanto mejor, pero es esto necesario? Tiene realmente una medida hecha por un ser
humano cualquiera, aunque sea uno muy estpido, mayor significado que la hecha por un gorila o un
chimpanc? Y si no es as, por qu no sustituir al simio por una chinchilla o una cucaracha?
Al comenzar a podar el rbol de historias ramificadas, tal vez habra que distinguir entre un
observador humano que sabe algo sobre mecnica cuntica (y as conoce el origen del rbol) y
cualquier otro que no sabe nada. En cierto sentido, la diferencia entre ellos es mayor que entre un
humano ignorante de la mecnica cuntica y una chinchilla.
Un IGUS puede hacer algo ms que eliminar ramas alternativas cuando ya es conocido el
resultado de un suceso determinado: puede apostar de antemano sobre dicho resultado, utilizando
alguna versin aproximada de las probabilidades que proporciona la mecnica cuntica. Slo un
sistema complejo adaptativo puede hacer eso. A diferencia de un cristal de mica, un IGUS puede
incorporar sus propias probabilidades estimadas de sucesos futuros en un esquema, y basar su
comportamiento futuro en dicho esquema. Por ejemplo, un mamfero que habite en el desierto puede
emprender un largo camino hacia un pozo profundo algunos das despus de que haya llovido, pero
no se dirigir hacia uno poco profundo, porque es ms probable que haya agua en el primero que en
el segundo.
La poda de ramas sustituye a lo que se denomina colapso de la funcin de onda en la
interpretacin tradicional de la mecnica cuntica. Ambas descripciones pueden relacionarse
matemticamente, pero el colapso se presenta a menudo como un fenmeno misterioso propio de la
mecnica cuntica. Dado que la poda representa simplemente el reconocimiento de la ocurrencia de
una de entre un conjunto de alternativas decoherentes, nos resulta ms familiar. Un ejemplo es la
constatacin de que, despus de todo, no me fui a Pars, sino que me qued en casa. Todas las ramas
de la historia que dependan de mi partida a Pars han sido descartadas; sus probabilidades son ahora
nulas, fuera cual fuese antes su valor.
El punto confuso que resta en las discusiones sobre el llamado colapso es que aunque la poda
implique la medida de un suceso cuntico, contina siendo una simple discriminacin entre
alternativas decoherentes. Los sucesos cunticos slo pueden detectarse al nivel del dominio
cuasiclsico. Ah la situacin es la de unas probabilidades clsicas, como en el lanzamiento de un
dado o una moneda, que se hacen cero o uno cuando se conoce el resultado. El dominio cuasiclsico
admite la posibilidad de un registro razonablemente persistente del resultado, registro que puede
ampliarse o copiarse una y otra vez en una cadena cuasiclsica de concordancia casi exacta entre un
registro y el precedente. Una vez que un suceso cuntico queda correlacionado con el dominio
cuasiclsico (creando una situacin susceptible de medida), el resultado particular del suceso en una
rama histrica dada se convierte en un hecho.
Conciencia de uno mismo y libre albedro
Ya que hemos mencionado el tema de la conciencia, vamos a explorarlo brevemente un poco ms.
El cerebro humano tiene unos lbulos frontales muy grandes comparados con los de nuestros
parientes cercanos los grandes simios. Los neurobilogos han identificado en ellos reas que parecen
estar relacionadas con la conciencia y la voluntad, y se piensa que estn especialmente bien
desarrolladas en los seres humanos.
Junto a los muchos procesos que operan en paralelo en la mente humana, la conciencia parece
referirse a un proceso secuencial, una especie de foco que puede pasar de una idea o impresin
sensorial a otra, en rpida sucesin. Cuando pensamos que prestamos atencin a muchas cosas a la
vez, en realidad estamos empleando este foco a tiempo compartido, desplazndolo entre los
diferentes objetos de nuestra atencin. Las diferentes lneas de proceso en paralelo difieren en su
accesibilidad al pensamiento consciente, y algunas de las fuentes del comportamiento humano yacen
enterradas en niveles profundos del pensamiento desde donde es difcil que accedan a la conciencia.
A pesar de ello, afirmamos que la expresin oral y otros actos estn, en considerable grado, bajo
un control consciente, y esto refleja no slo el reconocimiento del faro de la conciencia, sino nuestra
profunda creencia en que poseemos libre albedro, que podemos escoger entre distintas alternativas
de comportamiento.
Qu tipo de fenmenos objetivos producen esa impresin tan subjetiva que es el libre albedro?
Decir que una decisin se toma libremente significa que no est estrictamente determinada por todo
lo que ha sucedido anteriormente. De dnde surge esta aparente indeterminacin?
Una explicacin posible es que est conectada con indeterminaciones fundamentales,
probablemente la propia de la mecnica cuntica realzada por fenmenos clsicos como el caos. Una
decisin humana tendra as un carcter impredictible, y podra decirse retrospectivamente que ha
sido tomada libremente. No obstante, uno podra preguntarse cules son los rasgos distintivos del
crtex cerebral humano que hacen que las contribuciones de las fluctuaciones cunticas y el caos sean
tan preponderantes.
En lugar de invocar slo estos factores puramente fsicos, podramos considerar tambin
procesos ms directamente asociados con el cerebro y la mente. Recordemos que, para una resolucin
dada, todos los fenmenos accesorios pueden contribuir con indeterminaciones aparentes (por
ejemplo fluctuaciones trmicas) que se suman a las fluctuaciones cunticas. Dado que hay siempre
muchos procesos mentales no iluminados por el faro de la conciencia, estos procesos se integran en
las historias extremadamente poco detalladas que recordamos conscientemente. Las
indeterminaciones resultantes contribuiran ms verosmilmente a la impresin subjetiva de libre
albedro que las indeterminaciones ms estrechamente asociadas con la fsica. En otras palabras, los
seres humanos probablemente actan impulsados por motivaciones ocultas con mayor frecuencia que
por un generador interno de nmeros aleatorios o pseudoaleatorios. Pero todas estas cuestiones estn
muy mal comprendidas y, por ahora, lo nico que podemos hacer es especular. (Las especulaciones
sobre esta materia no son ni mucho menos recientes. Con todo, no veo ninguna razn por la cual
estas cuestiones no debieran tratarse en el marco de una investigacin cientfica sobre el posible papel
de las indeterminaciones en el funcionamiento del crtex cerebral humano y los correspondientes
procesos mentales.)
Qu caracteriza el dominio cuasiclsico familiar?
En las historias no detalladas que incorporan las experiencias cotidianas dentro del dominio
cuasiclsico, se siguen ciertas clases de variables, mientras que el resto se integra, es decir, se ignora.
En pocas palabras, el dominio cuasiclsico usual obedece las leyes de la gravedad y el
electromagnetismo, y las leyes de conservacin de magnitudes como la energa, el momento o la carga
elctrica, junto con otras que se conservan aproximadamente, como el nmero de dislocaciones
(irregularidades) producidas en un cristal por el paso de una partcula cargada. Se dice que una
magnitud se conserva cuando la cantidad total de sta presente en un sistema cerrado permanece
invariable con el tiempo; se conserva aproximadamente cuando la cantidad total apenas vara con el
tiempo. Una magnitud conservada como la energa no puede crearse ni destruirse, slo transformarse.
Las dislocaciones en un cristal pueden obviamente crearse, por ejemplo por el paso de una partcula
cargada; sin embargo, pueden durar cientos de miles de aos una vez creadas, y en este sentido son
cuasiconservadas.
El dominio cuasiclsico familiar implica la integracin de todo menos ciertos rangos de valores de
los campos electromagntico y gravitatorio y de las magnitudes conservadas y cuasiconservadas,
dentro de volmenes de espacio pequeos pero lo bastante grandes como para tener la inercia
necesaria para resistir las fluctuaciones asociadas con los efectos de las variables integradas. Es decir,
la resistencia a las fluctuaciones es suficiente para que las magnitudes que se siguen manifiesten un
comportamiento cuasiclsico.
Estas magnitudes deben seguirse a intervalos de tiempo no demasiado estrechos, para que las
historias no detalladas puedan ser decoherentes. En general, si la resolucin es demasiado alta (debido
a intervalos de tiempo demasiado cortos, volmenes demasiado pequeos o rangos de magnitudes
demasiado estrechos), el peligro de interferencia entre historias se hace mayor.
Consideremos un conjunto de historias no detalladas alternativas refinadas al mximo, de manera
que cualquier aumento de resolucin arruinara la decoherencia, el carcter cuasiclsico de las historias
o ambas cosas a la vez. Los pequeos volmenes de espacio en los cuales se siguen, a intervalos de
tiempo apropiados, las magnitudes conservadas y cuasiconservadas pueden cubrir entonces todo el
universo, pero con una resolucin espaciotemporal (y de los rangos de las magnitudes) adecuada para
producir la decoherencia y dar como resultado historias alternativas cuasiclsicas.
La experiencia humana y de los sistemas con los que estamos en contacto es la de un dominio de
mucha menor resolucin que este dominio cuasiclsico maximal que acabamos de describir. Se
requiere una gran prdida de detalle para pasar del dominio cuasiclsico maximal al dominio accesible
a nuestra experiencia cotidiana. Nuestro dominio accesible cubre nicamente regiones muy limitadas
del espacio-tiempo, y el alcance de sus variables es muy corto. (El interior de las estrellas y de otros
planetas, por ejemplo, resulta prcticamente inaccesible, y lo que ocurre en la superficie slo puede
detectarse de una manera no detallada.)
Por contra, las historias no detalladas del dominio cuasiclsico maximal no tienen por qu
integrar, y por tanto ignorar, todas las variables inaccesibles a la observacin humana. En su lugar,
esas historias pueden incluir descripciones de resultados alternativos de procesos arbitrariamente
remotos en el espacio y en el tiempo. Pueden incluso abarcar sucesos cerca del inicio de la expansin
del universo, cuando presumiblemente no existan sistemas complejos adaptativos que pudiesen
actuar como observadores.
En suma, un dominio cuasiclsico maximal es un conjunto exhaustivo de historias no detalladas
del universo mutuamente excluyentes que cubren todo el espacio-tiempo, que son mutuamente
decoherentes y cuasiclsicas la mayor parte del tiempo, y que poseen la mxima resolucin
compatible con las otras condiciones. En este tipo particular de dominio cuasiclsico maximal, las
magnitudes que se siguen son rangos de valores de magnitudes conservadas y cuasiconservadas
integradas sobre pequeos volmenes. El dominio de la experiencia humana cotidiana se obtiene a
partir de estos dominios maximales reduciendo de modo extremo la resolucin, en correspondencia
con las posibilidades de nuestros sentidos e instrumentos.
La dependencia histrica de las magnitudes que se siguen
Es importante hacer hincapi en que las magnitudes especficas que se siguen en un instante dado
pueden depender del resultado de las ramificaciones previas de las historias. Por ejemplo, la
distribucin de masa de la Tierra, representada por la cantidad de energa contenida en cada uno de un
gran nmero de pequeos volmenes que componen el planeta, podra seguirse en una historia no
detallada siempre y cuando la Tierra exista. Pero qu ocurrira si la Tierra explotase algn da en
pedacitos, a causa de alguna catstrofe imprevista? Qu pasara si esta catstrofe volatilizase el
planeta, como en algunas pelculas de serie B? Presumiblemente, en las historias en las que esto
ocurra las magnitudes que se siguen sern muy diferentes antes y despus de la catstrofe. En otras
palabras, las magnitudes que se siguen en historias de una resolucin dada pueden depender de las
ramificaciones de las mismas.
Objetos individuales
Hemos discutido el dominio cuasiclsico que incluye la experiencia cotidiana en trminos de
rangos de valores de campos y de magnitudes conservadas o cuasiconservadas en pequeos
volmenes de espacio. Pero qu ocurre cuando entran en escena objetos individuales como un
planeta?
Al principio de la historia del universo, las masas de materia comenzaron a condensarse bajo la
influencia de la atraccin gravitatoria. El contenido de las diversas historias no detalladas alternativas
posteriores es mucho ms conciso cuando se describe en trminos de los objetos de nueva formacin.
Es mucho ms simple registrar el movimiento de una galaxia que listar por separado todos los
cambios en la densidad de materia de un billn de billones de pequeos volmenes de espacio a
medida que la galaxia se mueve.
Cuando las galaxias dieron origen a estrellas, planetas, rocas y, en algunos lugares, a sistemas
complejos adaptativos como los seres vivos de la Tierra, la existencia de objetos individuales se
convirti en una caracterstica cada vez ms marcada del dominio cuasiclsico. Muchas de las
regularidades del universo pueden describirse con mucha ms concisin en trminos de estos objetos;
las propiedades de las cosas individuales representan una gran proporcin de la complejidad efectiva
del universo.
En la mayor parte de casos, la descripcin de objetos individuales es ms simple cuando su
definicin permite el aumento o la prdida de cantidades de materia comparativamente pequeas.
Cuando un planeta absorbe un meteorito o un gato respira, la identidad del planeta o el gato no se
alteran.
Cmo puede medirse la individualidad? Una forma consiste en observar un conjunto de objetos
comparables y, para una cierta resolucin, describir de la manera ms breve posible las propiedades
que los distinguen (tales como las plumas perdidas de los once cndores de California que contempl
encima del ternero). El nmero de bits en la descripcin de un individuo tpico puede entonces
compararse con la cantidad necesaria para enumerar a los individuos del conjunto. Si, para una
resolucin particular, la descripcin contiene muchos ms bits que la enumeracin, entonces los
objetos del conjunto muestran individualidad.
Consideremos el conjunto de todos los seres humanos, en la actualidad cerca de 5 500 millones.
Asignar un nmero diferente a cada persona requiere unos 32 bits, porque 2 multiplicado 32 veces
por s mismo es igual a 4 294 967 296. Pero incluso un simple vistazo, acompaado de una breve
entrevista, reveler fcilmente muchsimo ms de 32 bits de informacin sobre una persona. Cuando
la estudiemos ms de cerca reveler una individualidad an mayor. E imaginemos de cunta
informacin adicional dispondremos cuando pueda leerse su genoma individual.
El nmero de estrellas en nuestra galaxia, sin contar posibles astros oscuros que los astrnomos
puedan descubrir algn da, se eleva a unos cien mil millones. Asignar a cada una un nmero
consecutivo requera unos 37 bits. Los astrnomos han obtenido del Sol, la estrella ms cercana, una
cantidad de informacin muy superior a sta, pero la resolucin es muy inferior para las otras
estrellas. La posicin en el cielo, la luminosidad, el espectro de emisin y el movimiento pueden
medirse de alguna forma, con mayor o menor precisin segn la distancia. El nmero total de bits de
informacin no suele ser muy superior a 37, y en algunos casos es inferior. Tal como las ven los
astrnomos en la actualidad, las estrellas, exceptuando el Sol, tienen alguna individualidad, pero no
mucha.
La baja resolucin caracterstica de las observaciones actuales puede evitarse pasando a un
dominio cuasiclsico maximal, consistente en historias alternativas que cubren todo el espacio-
tiempo, y que no slo son decoherentes y casi clsicas, sino tambin, en algn sentido, de mxima
resolucin, dada su decoherencia y carcter cuasiclsico. Cuando resulta apropiado, estas historias
pueden expresarse en trminos de objetos individuales, que pueden seguirse con extraordinario detalle
y exhiben, en correspondencia, un alto grado de individualidad.
En el dominio cuasiclsico maximal ordinario, la informacin disponible sobre cualquier estrella es
enormemente mayor que la que poseemos sobre el Sol. Anlogamente, la informacin sobre cualquier
ser humano es mucho ms rica que la disponible en la actualidad. De hecho, ningn sistema complejo
adaptativo que observase una estrella o un hombre en este dominio podra hacer uso de tan gigantesca
cantidad de informacin. Por otra parte, la mayor parte de los datos se referira a fluctuaciones
aleatorias o pseudoaleatorias de la densidad de materia en el ncleo de la estrella o en el interior de
algn hueso o msculo. Resulta difcil imaginar qu uso podra hacer un sistema complejo adaptativo
de esta masa de informacin. A pesar de ello, las regularidades en los datos podran ser muy tiles; de
hecho, los mdicos se sirven de tales regularidades cuando emplean la resonancia magntica nuclear
(RMN) o la tomografa axial computerizada (TAC) para diagnosticar una enfermedad. Como
siempre, un esquema descriptivo formulado por un sistema complejo adaptativo observador es una
lista concisa de regularidades, y la longitud de dicha lista es una medida de la complejidad efectiva del
objeto observado.
El carcter proteico de la mecnica cuntica
Al igual que las probabilidades clsicas que surgen en una serie de carreras de caballos, las
historias alternativas no detalladas del universo que constituyen el dominio cuasiclsico maximal
forman una estructura ramificada, con probabilidades bien definidas para las diferentes posibilidades
en cada bifurcacin. Entonces, en qu difiere la mecnica cuntica de la mecnica clsica? Una
diferencia obvia es que, en mecnica cuntica, la baja resolucin es necesaria para que la teora
produzca resultados tiles, mientras que en mecnica clsica obedece a la imprecisin en las medidas
u otras limitaciones de orden prctico. Pero existe otra diferencia, de mayor entidad, responsable de
la naturaleza no intuitiva de la mecnica cuntica: su carcter proteico. Recordemos que Proteo, en la
mitologa clsica, era un adivino reticente que tena el don de transformarse en diferentes criaturas.
Para obtener predicciones de l, era necesario sujetarlo firmemente mientras cambiaba de forma sin
cesar.
Retomemos a nuestras historias detalladas de un universo simplificado, que especifican la
posicin de cada partcula del mismo en todo momento. En mecnica cuntica, la posicin es una
eleccin arbitraria. Mientras que el principio de incertidumbre de Heisenberg imposibilita especificar
simultneamente la posicin y el momento de una partcula dada con precisin arbitraria, no impide
especificar el momento en lugar de la posicin. En consecuencia, las historias detalladas pueden
escogerse de muchas formas distintas, cada partcula caracterizada en ciertos instantes por su
momento, y el resto del tiempo por su posicin. Por otra parte, existe una infinita variedad de
formas, ms sutiles, de construir historias detalladas del universo.
Hay muchos dominios cuasiclsicos no equivalentes?
Para cada uno de estos conjuntos de historias detalladas es posible considerar muchas formas de
eliminar informacin y preguntar cules, si es que las hay, conducen a un dominio cuasiclsico
maximal caracterizado por historias no detalladas decoherentes que exhiban un comportamiento casi
clsico, con continuas excursiones pequeas y, ocasionalmente, alguna notable. Adems, podemos
preguntamos si existen distinciones realmente significativas entre estos dominios o si todos son ms
o menos equivalentes.
Jim Hartle y yo, entre otros, estamos intentando dar respuesta a esta cuestin. A menos que se
demuestre lo contrario, siempre ser concebible que haya un gran conjunto de dominios cuasiclsicos
no equivalentes, de los cuales el que nos es familiar no es ms que un ejemplo. Si ello es cierto, qu
distingue el dominio cuasiclsico familiar de todos los dems?
Quienes se adhieran a la visin temprana de la mecnica cuntica podran pensar que los seres
humanos hemos decidido medir ciertas magnitudes y que nuestra eleccin determina el dominio
cuasiclsico con que nos enfrentamos. O, con un poco ms de generalidad, podran decir que los seres
humanos slo son capaces de medir ciertos tipos de magnitudes, y que el dominio cuasiclsico debe
basarse, al menos en parte, en ellas.
Un lugar para los sistemas complejos adaptativos
El carcter cuasiclsico garantiza a todos los seres humanos, y a todos los sistemas en contacto
con nosotros, la posibilidad de comparar registros, de forma que todos nos referimos siempre al
mismo dominio. Pero hemos seleccionado colectivamente este dominio? Tal punto de vista puede
resultar innecesariamente antropocntrico, como otros aspectos de la interpretacin anticuada de la
mecnica cuntica.
Otra aproximacin menos subjetiva consiste en partir de un dominio cuasiclsico maximal y
reparar en que a lo largo de determinadas ramas, en ciertas pocas y lugares, puede mostrar la
caracterstica mezcla de regularidad y azar que favorece la evolucin de los sistemas complejos
adaptativos. El comportamiento casi clsico proporciona la regularidad, mientras que las excursiones
fuera del determinismo las fluctuaciones proporcionan el elemento aleatorio. Los mecanismos de
amplificacin, entre ellos el caos, permiten que algunas de estas fluctuaciones aleatorias lleguen a
correlacionarse con el dominio cuasiclsico y den lugar a ramificaciones. Por ello, cuando los sistemas
complejos adaptativos evolucionan, lo hacen en conexin con un dominio cuasiclsico particular, que
no ha de considerarse como algo elegido por los sistemas de acuerdo a sus capacidades. En vez de
eso, la localizacin y las capacidades de los sistemas determinan el descenso de resolucin adicional
(en nuestro caso, muy grande) que se aplica a un dominio cuasiclsico maximal particular para llegar
al dominio percibido por los sistemas.
Supongamos que la mecnica cuntica del universo permitiese matemticamente la existencia de
varios dominios cuasiclsicos maximales posibles, genuinamente no equivalentes. Supongamos,
tambin, que los sistemas complejos adaptativos evolucionasen realmente para explotar cierta
disminucin de resolucin en cada uno de estos dominios. Cada dominio proporcionara entonces un
conjunto de historias no detalladas alternativas del universo, y los sistemas acumuladores y
procesadores de informacin (IGUS) registraran en cada caso los resultados de varias ramificaciones
probabilsticas dentro del rbol de historias posibles, un rbol que sera bien diferente en cada caso!
Si existiese algn grado de concordancia en los fenmenos que se siguen en cada dominio
cuasiclsico distinto, los diferentes IGUS podran percibirse mutuamente, e incluso comunicarse de
alguna forma. Pero una gran parte de lo que es seguido por un IGUS no puede ser aprehendido de
forma directa por los otros. Slo por medio de mediciones o clculos mecanocunticos podra un
IGUS hacerse alguna idea de todo el dominio de fenmenos que percibe otro distinto (esto podra
recordar a alguien la relacin entre hombres y mujeres).
Podra un observador dentro de cierto dominio llegar a ser realmente consciente de que hay otros
dominios, con sus propios conjuntos de historias ramificadas y observadores, disponibles como
descripciones alternativas de las posibles historias del universo? Este fascinante tema ha sido tratado
por los escritores de ciencia ficcin (que a veces emplean la expresin mundos de duendes, de
acuerdo con el terico ruso Starobinsky), pero slo ahora est mereciendo la atencin de los tericos
de la mecnica cuntica.
Los que trabajamos en la construccin de una interpretacin moderna de la mecnica cuntica
tenemos como objetivo poder dar por finalizada la era regida por el dicho de Niels Bohr: Si alguien
dice que puede pensar en la mecnica cuntica sin sentir vrtigo, entonces es que no ha entendido
nada de nada.
12
Mecnica cuntica y verborrea
Aunque muchas cuestiones sobre la mecnica cuntica todava no tienen una respuesta
satisfactoria, no hay necesidad de introducir mistificaciones innecesarias donde de hecho no existe
ningn problema. Sin embargo, esto es lo que se ha hecho en un gran nmero de escritos recientes
sobre mecnica cuntica.
Como esta disciplina slo predice probabilidades, en algunos crculos se piensa que la mecnica
cuntica permite que ocurra prcticamente cualquier cosa. Es eso cierto? Todo depende de si se
toman en consideracin sucesos de una probabilidad pequesima. Recuerdo que cuando era
estudiante me propusieron el problema de calcular la probabilidad de que un objeto macroscpico
masivo se elevase un metro en el aire durante un cierto tiempo como consecuencia de una fluctuacin
cuntica. La respuesta era, aproximadamente, uno dividido por un nmero con sesenta y dos ceros.
La finalidad del problema era enseamos que en la prctica no hay diferencia entre una probabilidad
as y cero. Algo tan improbable resulta, de hecho, imposible.
Cuando nos fijamos en las cosas que pueden pasar en la realidad con una probabilidad
significativa, encontramos que muchos fenmenos que resultaban imposibles en el marco de la fsica
clsica continan sindolo en el universo cuntico. Sin embargo, la comprensin de esto por parte del
pblico se ha visto dificultada en los ltimos aos por una fiebre de libros y artculos con referencias
equvocas a ciertos elegantes desarrollos tericos obra de John Bell y a los resultados de un
experimento relacionado con ellos. Algunas de las referencias a este experimento, que implica dos
fotones que se mueven en direcciones opuestas, han dado a los lectores la falsa impresin de que la
medida de las propiedades de uno de los fotones afecta instantneamente las del otro. La conclusin
que se extrae es que la mecnica cuntica permite la comunicacin a mayor velocidad que la luz.
Incluso se ha llegado a decir que hace plausibles fenmenos paranormales como la precognicin!
Cmo se ha llegado a esta situacin?
Las objeciones de Einstein a la mecnica cuntica
En cierto modo, la historia parte de la actitud de Einstein hacia la mecnica cuntica. Aunque
colabor en la preparacin del camino que conducira hasta ella a principios de siglo con su brillante
trabajo sobre los fotones, en el que por primera vez tom en consideracin la hiptesis cuntica
original de Max Planck, a Einstein nunca le gust la mecnica cuntica en s misma. En la Conferencia
Solvay de 1930 en Bruselas, Einstein present lo que pretenda ser una demostracin de la
inconsistencia de la mecnica cuntica. Niels Bohr y sus aliados trabajaron frenticamente en los das
siguientes para encontrar el fallo en el argumento de aquel gran hombre. Antes del fin de las sesiones,
pudieron demostrar que Einstein haba omitido algo; curiosamente, su olvido haba sido precisamente
la relatividad general. Cuando concluy la conferencia, la alegada inconsistencia haba desaparecido.
Despus de aquello, Einstein abandon sus intentos de probar que la mecnica cuntica era
internamente inconsistente. En lugar de eso, se concentr en identificar el principio que esta
disciplina violaba y que, segn l crea, deba obedecer cualquier marco terico correcto. En 1935,
junto con dos jvenes colaboradores, Podolsky y Rosen, public un artculo en el que describa dicho
principio y un experimento hipottico en el que la mecnica cuntica dejara de satisfacerlo. El
principio, que l llam de completitud, desafiaba la naturaleza esencial de la mecnica cuntica.
Podemos describir el principio de completitud como sigue: si por medio de cierta medida
podemos predecir con certidumbre el valor de una cierta magnitud Q, y si por medio de otra medida
alternativa y diferente podemos estimar con certeza el valor de la magnitud R, entonces, de acuerdo
con la nocin de completitud, debera ser posible asignar valores simultneos exactos a ambas
magnitudes Q y R. Einstein y sus colegas aplicaron el principio a dos cantidades que en mecnica
cuntica no pueden medirse simultneamente con precisin, a saber, el momento y la posicin de un
mismo objeto. Se estableca as una contradiccin entre la mecnica cuntica y el principio de
completitud. Cul es la relacin real, dentro del marco de la mecnica cuntica, entre una medida que
permite establecer el valor exacto de la posicin de una partcula en un instante determinado y otra
medida que permite obtener el valor del momento en el mismo instante? Esas medidas tienen lugar en
dos ramas diferentes, decoherentes entre s (como una rama histrica en la que un caballo gana la
carrera y otra en la que gana un caballo distinto). La exigencia de Einstein equivale a aceptar que los
resultados de dos ramas alternativas deben aceptarse simultneamente. Y eso implica claramente
abandonar la mecnica cuntica.
Las variables ocultas
Einstein quera en realidad reemplazar la mecnica cuntica por un marco terico diferente. En
comentarios hechos aqu y all, manifest su creencia en que el xito de la mecnica cuntica tena sus
races en resultados tericos que slo aproximadamente eran correctos, y que representaban una
especie de promedio estadstico sobre las predicciones de otra clase de teora.
Esta concepcin einsteniana asumi una forma ms definida cuando diversos tericos, en
diferentes momentos, sugirieron que haba que sustituir la mecnica cuntica por una teora clsica y
determinista pero en la que hay presente un gran nmero de variables ocultas. Estas variables
pueden imaginarse como si describiesen un enjambre de moscas invisibles zumbando por todas
partes en el universo ms o menos al azar, interactuando con las partculas elementales y afectando
su comportamiento. Puesto que estas moscas son indetectables, lo mejor que puede hacer un fsico
terico a la hora de realizar predicciones es tomar un promedio estadstico sobre sus movimientos.
Pero estas moscas invisibles generan fluctuaciones imprevisibles, creando as indeterminaciones. La
esperanza era que estas indeterminaciones encajasen de alguna manera con las de la mecnica
cuntica, de modo que las predicciones del nuevo esquema concordaran con las predicciones
mecanocunticas en todos los casos en que la experiencia confirmaba stas ltimas.
Bohm y Einstein
Conoc a un fsico terico que estuvo vacilando, al menos por un tiempo, entre la aceptacin de la
mecnica cuntica y la idea de que podra ser sustituida por alguna teora de variables ocultas. Era
David Bohm, quien durante toda su carrera profesional se preocup de comprender el significado de
la mecnica cuntica.
En 1953, cuando acababa de doctorarse y era un estudiante postdoctoral en el Instituto de
Estudios Avanzados, David trabajaba como profesor asistente en la Universidad de Princeton. Los
dos estbamos solteros y a veces pasbamos la tarde paseando por los alrededores de Princeton,
discutiendo de fsica. David me confes que, como marxista que era, le costaba aceptar la mecnica
cuntica (el marxismo tiende a preferir teoras completamente deterministas). Dado que la mecnica
cuntica tena un xito arrollador, no contradicho por ninguna experiencia, haba intentado
convencerse a s mismo de que esta teora era, despus de todo, filosficamente aceptable. En su
intento de reconciliar la mecnica cuntica con sus convicciones marxistas, haba escrito un manual
elemental sobre teora cuntica, poniendo especial nfasis en su interpretacin. El libro estaba a
punto de publicarse, y David estaba ansioso por mostrar a Einstein los captulos ms relevantes y
ver si poda as vencer las objeciones de aquel gran hombre. Me pidi que le concertase una cita. Le
respond que yo no era la persona ms indicada, pues apenas le conoca, pero que hablara con la
seorita Dukas, la formidable secretaria de Einstein, para ver qu se poda hacer.
Cuando me encontr a David uno o dos das ms tarde y me dispona a decirle que estaba
preparando su cita, me interrumpi entusiasmado para anunciarme que ya no era necesaria. Su libro
haba salido a la venta y Einstein ya lo haba ledo y le haba telefoneado para decirle que la suya era
la mejor presentacin del caso en su contra que jams haba visto, y que estara encantado de
encontrarse con l para discutirla. Naturalmente, cuando vi a David al da siguiente, me mora por
saber cmo se haba desarrollado la conversacin, y as se lo pregunt. David me mir un tanto
avergonzado y me dijo: Me ha disuadido de todo. Estoy de nuevo donde estaba antes de escribir el
libro. Desde entonces, y durante ms de cuarenta aos, David intent reformular y reinterpretar la
mecnica cuntica para superar sus dudas. Hace muy poco me enter, con gran pesar, de que haba
muerto.
El experimento EPRB
Hace muchos aos, David Bohm propuso sustituir el hipottico experimento de completitud
de Einstein, Podolsky y Rosen (que no hace falta describir aqu) por una versin modificada, ms
prctica. El experimento de Bohm (llamado EPRB en honor a los cuatro fsicos) implica la
desintegracin de una partcula en dos fotones. Si la partcula est inicialmente en reposo y no tiene
espn intrnseco, los dos fotones producidos viajan en direcciones opuestas, poseen la misma masa
y tienen idntica polarizacin. Si uno de los fotones tiene una polarizacin circular levgira (es decir,
gira hacia la izquierda), el otro est en el mismo estado, y lo mismo ocurre con la polarizacin
dextrgira. Si uno est polarizado linealmente (es decir, su campo elctrico oscila segn un cierto eje)
entonces tambin lo est el otro.
Se asume que todo est dispuesto de manera que nada perturba a los fotones hasta que penetran
en un detector. Si se mide la polarizacin circular de uno de los fotones, se conoce tambin la
polarizacin del otro es la misma. Anlogamente, si se mide el plano de polarizacin de un
fotn, se conoce igualmente el del otro de nuevo el mismo. La condicin de completitud de
Einstein implicara que se puede asociar un valor definido a la polarizacin plana o circular del
segundo fotn. Pero no se puede determinar simultneamente la polarizacin plana y la polarizacin
circular de un fotn (no ms que la posicin y el momento de una partcula). En consecuencia, el
requerimiento de completitud tampoco es razonable en este caso desde el punto de vista de la
mecnica cuntica. Las dos medidas, una de la polarizacin plana y otra de la circular, son
alternativas; tienen lugar en ramas diferentes de la historia y no hay razn para considerar los
resultados de ambas a la vez.
EPRB y la alternativa de las variables ocultas
Ms tarde, los trabajos de John Bell demostraron que el experimento EPRB poda emplearse para
distinguir la mecnica cuntica de las hipotticas teoras de variables ocultas, a travs de ciertas
medidas de la polarizacin de ambos fotones. El teorema de Bell (tambin conocido como
desigualdades de Bell) se refiere a una magnitud particular que especifica la correlacin entre las
polarizaciones de ambos fotones. En mecnica cuntica, esta cantidad puede tomar valores no
permitidos en una teora clsica de variables ocultas.
Tras la publicacin de la obra de Bell, varios equipos de fsicos experimentales realizaron el
experimento EPRB. Los resultados fueron esperados con ansiedad, pese a que virtualmente todos los
fsicos apostaban por la correccin de la mecnica cuntica; las experiencias acabaron dndoles la
razn. Uno podra haber esperado que la gente de todo el mundo interesada en el tema soltase un
suspiro de alivio al or las noticias, para luego seguir con su vida normal. En vez de eso, empez a
propagarse una ola de artculos alegando que la mecnica cuntica haba demostrado tener
propiedades fantsticas e inquietantes. Por supuesto, se trataba de la misma mecnica cuntica de
siempre. No haba nada nuevo, salvo su confirmacin y la subsiguiente verborrea desbordada.
La historia distorsionada
La principal distorsin diseminada por los medios de comunicacin y por varios libros fue la
implicacin, incluso la afirmacin taxativa, de que el medir la polarizacin, plana o circular, de uno de
los fotones afectaba de alguna manera al otro fotn. En realidad, la medida no causa la propagacin de
ningn efecto fsico de un fotn al otro. Qu es lo que ocurre entonces? Si, sobre una particular rama
de la historia, se mide la polarizacin plana de uno de los fotones y se especifica as con certeza,
entonces, sobre la misma rama de la historia, la polarizacin plana del otro fotn queda igualmente
especificada con total certidumbre. En una rama diferente de la historia puede especificarse la
polarizacin circular de uno de los fotones, en cuyo caso queda especificada con certeza la
polarizacin circular de ambos fotones. En cada rama la situacin es similar a la de los calcetines de
Bertlmann, descrita por John Bell en uno de sus artculos. Bertlmann es un matemtico que siempre
lleva un calcetn de color rosa y otro de color verde. Si se le mira un pie y se ve un calcetn verde, se
sabe inmediatamente que en el otro pie lleva uno rosa. Y, sin embargo, no se ha propagado ninguna
seal de un pie al otro. Tampoco viaja ninguna seal de un fotn a otro en el experimento que
confirma la mecnica cuntica. No se produce ninguna accin a distancia.
La falsa afirmacin de que la medida de uno de los fotones afecta instantneamente al otro
conduce a toda clase de conclusiones desafortunadas. En primer lugar, el efecto alegado, al ser
instantneo, viola el requerimiento de la teora de la relatividad de que ninguna seal ningn efecto
fsico puede viajar a una velocidad mayor que la de la luz. Si una seal pudiese viajar a una
velocidad superior, habra observadores en determinados estados de movimiento que la veran
propagndose hacia atrs en el tiempo. De aqu el ripio:
Haba una seorita llamada Resplandor
Que poda viajar ms deprisa que la luz.
Un da parti por una ruta relativa,
Y regres a casa la noche anterior
Despus, ciertos escritores han afirmado que la mecnica cuntica podra dar cabida a fenmenos
paranormales como la precognicin, en que se supone que individuos psquicos pueden conocer
de antemano el resultado de procesos aleatorios. Es innecesario decir que estos supuestos fenmenos
resultan tan molestos para la mecnica cuntica como para la fsica clsica; si resultaran ser
verdaderos, su explicacin requerira una total reformulacin de las leyes de la naturaleza tal como las
conocemos ahora.
Otro producto de la verborrea es la presentacin de propuestas, dirigidas por ejemplo al
Departamento de Defensa de los Estados Unidos, para aplicar la mecnica cuntica al diseo de
sistemas de comunicacin militares ms rpidos que la luz. Uno se pregunta si el advenimiento de
esta nueva categora de proyectos estrafalarios no representar el declive de otros ms antiguos,
como la antigravedad o el movimiento perpetuo. Si no es as, la burocracia que se encarga de ellos
deber emplear ms personal.
Aplicaciones potenciales serias del efecto EPRB
Mientras tanto, investigadores serios han comenzado a pensar en las posibles aplicaciones del
efecto EPRB. En lugar de ideas estrafalarias, se estn considerando aplicaciones potenciales
fascinantes. Por ejemplo, Charlie Bennett, Giles Brassard y Arthur Ekert han estado desarrollando
una forma de criptografa cuntica en la que el efecto EPRB se emplea reiteradamente para generar
una cadena aleatoria de bits conocida por dos personas y por nadie ms. Esta cadena se puede usar
como base de un cifrado impenetrable para transmitirse mensajes secretos entre ambas.
El mtodo funciona ms o menos de la siguiente forma. Supongamos que Alice y Bob disponen
de un suministro estable de pares de fotones EPRB. De cada par, un fotn llega a Alice y otro a Bob.
Previamente acuerdan hacer una larga serie de medidas de la polarizacin plana de sus fotones
respectivos, distinguiendo la mitad de las veces entre dos direcciones perpendiculares, llamadas x e y,
y la otra mitad entre otras dos direcciones perpendiculares (en medio de x e y), llamadas X e Y. (Los
ejes X e Y se obtienen girando 45 los ejes x e y, como muestra la ilustracin de la Figura 11). Para
cada uno de sus fotones, Alice elige al azar si medir su polarizacin respecto a los ejes x e y o
respecto a los ejes X e Y. Bob por su parte hace lo mismo.
Figura 11. Ejes de polarizacin usados en criptografa cuntica
Una vez han terminado, Alice comunica a Bob la clase de medidas que ha hecho en cada uno de
sus fotones, x e y o X e Y, y Bob da a Alice la misma informacin (la conversacin puede hacerse en
un telfono pblico intervenido por espas sin ningn problema). De esta manera averiguan cundo
hicieron ambos el mismo tipo de medida (lo que habr sucedido ms o menos la mitad de las veces).
Para cada medida comn, los resultados obtenidos por Alice y Bob deben ser idnticos, a causa del
efecto EPRB. Los resultados de esas medidas comunes son conocidos por ambos y por ninguna otra
persona (asumiendo que cada uno hizo las medidas en secreto y que no divulg nada). Estos
resultados se pueden representar por una cadena de unos (correspondiente a x o X) y de ceros
(correspondiente a y o Y), conocida slo por Alice y Bob. Esta cadena puede servir como base de un
cdigo secreto indescifrable que pueden usar entre ellos.
Si Alice y Bob estn especialmente preocupados por la seguridad, pueden emplear los resultados
de algunas de las medidas comunes para comprobar, a travs de una lnea telefnica abierta, que los
unos y ceros correspondientes son ciertamente idnticos (dejando el resto de la cadena para sus
mensajes secretos). Un espa que de alguna manera hubiese realizado sus propias medidas sobre los
fotones habra destruido la perfecta concordancia entre los resultados de Alice y Bob. La
comparacin entre algunas de las medidas revelara la presencia del espa.
En realidad la criptografa cuntica no requiere el efecto EPRB. Por ello, un grupo de seis fsicos
(entre ellos el propio Bennett) ha inventado un ingenioso procedimiento, en el que el efecto EPRB es
esencial, consistente en destruir un fotn y crear otro en el mismo estado de polarizacin pero en
otra parte (es decir, con una distribucin de probabilidad en el espacio diferente).
A medida que hemos ido sabiendo ms cosas sobre las partculas elementales, se ha puesto de
manifiesto la notable interrelacin entre la aparente complejidad revelada por los experimentos y la
simplificacin lograda por la teora. El descubrimiento de gran nmero de partculas diferentes y de
las diversas interacciones entre ellas ha reforzado la impresin de que la fsica de partculas es
complicada. Al mismo tiempo, desde la perspectiva terica, los progresos en la unificacin de la
descripcin de las partculas y sus interacciones han mostrado su simplicidad subyacente. Aunque la
fsica de las partculas elementales tiene menos de un siglo de edad, quiz hayamos alcanzado ya una
fase en que su unidad haya comenzado a revelarse en la forma de un principio nico, del cual se
espera que pueda predecir la existencia de la diversidad de partculas elementales observadas.
13
Quarks y todo lo dems: El modelo estndar
Toda teora respetable sobre las partculas elementales se desarrolla dentro del marco de la teora
cuntica de campos, que incluye tanto el modelo estndar como la teora de supercuerdas. La teora
cuntica de campos est basada en tres supuestos fundamentales: la validez de la mecnica cuntica,
la validez del principio de relatividad de Einstein (la relatividad especial cuando no se incluye la
gravedad, y la relatividad general en caso contrario) y la localidad (es decir, todas las fuerzas
fundamentales surgen de procesos locales y no de la accin a distancia). Esos procesos locales
incluyen la emisin y absorcin de partculas.
Electrodinmica cuntica (QED)
El primer ejemplo satisfactorio de una teora cuntica de campos fue la electrodinmica cuntica
(tambin conocida por las siglas QED, del ingls quantum electrodynamics), la teora del electrn y el
fotn. El electrn es un fermin (esto es, obedece el principio de exclusin de Pauli) y posee una
unidad fundamental de carga elctrica (denominada negativa, segn un criterio que data de
Benjamin Franklin). El fotn es un bosn (en otras palabras, obedece el principio de antiexclusin) y
es elctricamente neutro.
En el marco de la electrodinmica cuntica, la fuerza electromagntica entre dos electrones surge
de la emisin de un fotn por una de las partculas y su absorcin por la otra. Si uno sabe algo de
fsica clsica, puede objetar que un electrn que emita un fotn (es decir, que se transforme en un
electrn ms un fotn) viola el principio de conservacin de la energa, el de conservacin del
momento, o ambos a la vez; lo mismo ocurre con la absorcin del fotn. Pero si uno conoce un poco
de fsica cuntica, probablemente sabr que la conservacin de la energa no rige en intervalos finitos
de tiempo, sino slo a largo plazo. Esta propiedad de la mecnica cuntica es una manifestacin del
principio de incertidumbre de Heisenberg aplicado a la energa y el tiempo. El sistema puede tomar
prestado por un momento un poco de energa para permitir que el primer electrn emita un fotn,
energa que ser devuelta cuando el otro electrn lo absorba. Este proceso se conoce como
intercambio virtual de un fotn entre dos electrones. El fotn es emitido y absorbido slo en el
sentido peculiar de la mecnica cuntica.
En cualquier teora cuntica de campos se pueden trazar unos graciosos dibujos, inventados por
mi antiguo colega Dick Feynman, que nos dan una idea ilusoria de lo que pasa. En el de la Figura 12,
dos electrones intercambian un fotn virtual que mediatiza la interaccin electromagntica entre ellos.
Cada electrn se indica por una e con un signo menos que indica una unidad de carga elctrica
negativa. El fotn lleva un cero como superndice, lo que indica que es elctricamente neutro. Una e
con un signo ms representara el positrn, la antipartcula del electrn. Pero qu es una
antipartcula?
Figura 12. Dos electrones intercambian un fotn virtual, lo que da lugar a la fuerza electromagntica entre ellos
La simetra partcula-antipartcula
La teora cuntica de campos implica una simetra fundamental entre las partculas elementales y
sus antipartculas. Para cada partcula hay una antipartcula correspondiente, que se comporta
como una partcula movindose hacia atrs en el espacio y en el tiempo. La antipartcula de la
antipartcula es la propia partcula. Si dos partculas son cada una antipartcula de la otra, entonces
poseen cargas elctricas opuestas (cargas de la misma magnitud pero de signo contrario) y la misma
masa. La antipartcula del electrn recibe el nombre de positrn por su carga positiva. Algunas
partculas elctricamente neutras, como el fotn, son sus propias antipartculas.
Cuando Dirac public su ecuacin relativista para el electrn en 1928, abri las puertas para el
desarrollo posterior de la electrodinmica cuntica. La interpretacin de la ecuacin de Dirac
apuntaba la necesidad de la existencia del positrn, pero inicialmente Dirac no la predijo. En vez de
eso, seal que aquel esperado objeto de carga positiva deba identificarse de alguna manera con el
protn, bien conocido experimentalmente, aunque dos mil veces ms pesado que el electrn (del cual
se diferencia tambin en otros aspectos fundamentales). Dcadas despus, cuando pregunt a Dirac
por qu no haba predicho inmediatamente el positrn, me replic con su habitual tono lacnico:
Pura cobarda. El descubrimiento se dej en manos de los experimentadores. El positrn se revel
en 1932 en los laboratorios de mi antiguo colega Carl Anderson, en Caltech, y de Patrick Blackett, en
Inglaterra. Ambos compartieron el Premio Nobel de Fsica pocos aos despus. Sus experimentos
establecieron que la simetra partcula-antipartcula propia de la teora cuntica de campos es un
fenmeno real.
El modelo estndar puede considerarse en gran medida como una generalizacin de la
electrodinmica cuntica. El electrn y el positrn se suplementan con otros muchos pares
ferminicos partcula-antipartcula, y los fotones con otros cuantos. As como el fotn es el cuanto o
portador de la fuerza electromagntica, los otros cuantos son los mediadores de otras fuerzas
fundamentales.
Quarks
Durante mucho tiempo se pens que los compaeros del electrn en la lista de fermiones
fundamentales seran nicamente el protn y el neutrn, los constituyentes del ncleo atmico. Pero
esto result ser falso: el neutrn y el protn no son elementales. Tambin en otras ocasiones los
fsicos han descubierto que objetos que originalmente se crean fundamentales estaban compuestos de
partes ms simples. Las molculas estn formadas por tomos. Los tomos, pese a que su nombre
procede de la palabra griega que significa indivisible, estn formados por un ncleo con electrones
en torno a l. Los ncleos estn compuestos a su vez por protones y neutrones, como se comenz a
vislumbrar en 1932 con el descubrimiento del neutrn. Ahora sabemos que protones y neutrones son
tambin entidades compuestas: estn formados por quarks. Los tericos estn ahora seguros de que
los quarks son los anlogos de los electrones. (Si los quarks resultan estar compuestos por entidades
menores, cosa que hoy parece poco probable, entonces el electrn tambin tendra que estarlo.)
En 1963, cuando bautic con el nombre de quark a los constituyentes elementales de los
nucleones, part de un sonido que no se escriba de esa forma, algo parecido a cuorc. Entonces, en
una de mis lecturas ocasionales de Finnegans Wake, de James Joyce, descubr la palabra quark en
la frase Tres quarks para Muster Mark. Dado que quark (que se aplica ms que nada al grito de
una gaviota) estaba para rimar con Mark, tena que buscar alguna excusa para pronunciarlo como
cuorc. Pero el libro narra los sueos de un tabernero llamado Humphrey Chipmden Earwicker. Las
palabras del texto suelen proceder simultneamente de varias fuentes, como las palabras hbridas
e n A travs del espejo, de Lewis Carroll. De vez en cuando aparecen frases parcialmente
determinadas por la jerga de los bares. Razon, por tanto, que tal vez una de las fuentes de la
expresin Tres quarks para Muster Mark podra ser Tres cuartos para Mister Mark (cuarto en
ingls es quart) en cuyo caso la pronunciacin cuorc no estara totalmente injustificada. En
cualquier caso, el nmero tres encajaba perfectamente con el nmero de quarks presentes en la
naturaleza.
La receta para elaborar un neutrn o un protn a partir de quarks es, ms o menos, mezclar tres
quarks. El protn est compuesto de dos quarks u [de up, arriba] y un quark d [de down,
abajo], mientras que el neutrn lo componen dos quarks d y un quark u. Los quarks u y d poseen
diferente carga elctrica. En las mismas unidades en que el electrn tiene carga 1, el protn tiene
carga +1 y el neutrn carga nula. En estas mismas unidades, el quark u tiene carga 2/3 y el quark d
1/3. Si sumamos 2/3, 2/3 y 1/3, obtenemos la carga del protn, +1; y si sumamos 1/3, 1/3 y 2/3,
obtenemos 0, la carga del neutrn.
Se dice que u y d son diferentes sabores de quark. Adems del sabor, los quarks tienen otra
propiedad an ms importante llamada color, aunque no tiene que ver con los colores reales ms
que el sabor en este contexto con el sabor de un helado. Aunque el trmino color es ms que nada
un nombre gracioso, sirve tambin como metfora. Hay tres colores, denominados rojo, verde y azul
a semejanza de los tres colores bsicos en una teora simple de la visin humana del color (en el caso
de la pintura, los tres colores primarios suelen ser el rojo, el amarillo y el azul, pero para mezclar
luces en vez de pigmentos, el amarillo se sustituye por el verde). La receta para un neutrn o un
protn consiste en tomar un quark de cada color, es decir, uno rojo, uno verde y uno azul, de modo
que la suma de colores se anule. Como en la visin el color blanco se puede considerar una mezcla de
rojo, verde y azul, podemos decir metafricamente que el neutrn y el protn son blancos.
Quarks confinados
Los quarks poseen la notable propiedad de estar permanentemente atrapados dentro de
partculas blancas como el protn y el neutrn. Slo las partculas blancas son directamente
observables en el laboratorio. En stas el color se promedia y cancela, y slo en su interior pueden
existir objetos coloreados. De la misma forma, la carga elctrica de un objeto observable es siempre
un nmero entero (como 0, 1, 1 o 2), y las partculas con carga fraccionaria slo pueden existir en su
interior.
Cuando propuse la existencia de los quarks, crea desde el principio que estaran
permanentemente confinados de alguna manera. Me refera a ellos como entes matemticos,
explicando cuidadosamente qu quera decir con eso y contrastndolo con lo que yo llamaba quarks
reales, susceptibles de emerger y ser detectados como entidades singulares. La razn para esta
eleccin de lenguaje era que no tena ganas de entablar discusiones con crticos de inclinacin
filosfica que me exigiesen explicar cmo poda calificar de reales a los quarks si siempre estaban
ocultos. La terminologa se demostr, no obstante, desafortunada. Muchos autores, ignorando mi
explicacin de los trminos matemtico y real, as como el hecho de que la situacin que yo
describa es la que actualmente se considera correcta, han afirmado que yo en realidad no crea en la
presencia fsica de los quarks. Una vez que un malentendido como ste queda establecido en la
literatura popular tiende a perpetuarse, porque los escritores muchas veces se limitan a copiarse
entre s.
Gluones coloreados
Para que los quarks permanezcan confinados, deben existir fuerzas entre ellos muy diferentes de
las electromagnticas u otras fuerzas familiares. De dnde surge esta diferencia?
As como la fuerza electromagntica entre electrones est mediatizada por el intercambio virtual
de fotones, los quarks estn ligados entre s por una fuerza que surge del intercambio de otros
cuantos: los gluones (del ingls glue, pegar), llamados as porque hacen que los quarks se peguen
formando objetos observables blancos como el protn y el neutrn. Los gluones son indiferentes al
sabor podramos decir que no tienen sentido del gusto. En cambio, son muy sensibles al color.
De hecho, el color juega el mismo papel para ellos que la carga elctrica para los fotones: los gluones
interaccionan con el color de modo muy parecido a como el fotn interacciona con la carga elctrica.
La triple naturaleza del color requiere de los gluones una propiedad que no comparten con el
fotn: existen diferentes gluones para las diferentes interacciones de color. En los diagramas de la
Figura 13 se muestra a la izquierda un quark rojo que se convierte en azul emitiendo un glun virtual
rojo-azul, el cual es absorbido por un quark azul que se convierte a su vez en rojo. El diagrama de la
derecha muestra otra situacin en la que un quark azul se convierte en uno verde, emitiendo un glun
virtual azul-verde que es absorbido por un quark verde, el cual se transforma en un quark azul. (A
propsito, ntese que la antipartcula de un glun es tambin un glun; por ejemplo, los gluones
azul-verde y verde-azul son cada uno la antipartcula del otro.) Los sabores se han elegido diferentes
en uno y otro diagrama para ilustrar el carcter irrelevante del sabor en los procesos de color
mediatizados por gluones.
Figura 13. Fuerzas entre quarks a partir del intercambio de gluones virtuales
Cromodinmica cuntica
Hacia 1972, algunos de nosotros contribuimos a la formulacin de una teora cuntica de campos
definida para quarks y gluones. La denomin cromodinmica cuntica, empleando la raz griega
chromos (color). Parece que es la teora correcta y como tal se la reconoce por lo general, aunque
todava queda mucho trabajo matemtico por hacer antes de que podamos asegurar que sus detalladas
predicciones cuantitativas estn de acuerdo con la experiencia, confirmndose as que los quarks,
antiquarks y gluones (los componentes de todos los objetos nucleares, como el neutrn y el protn)
se comportan realmente segn las leyes de la cromodinmica cuntica.
Para comparar la electrodinmica cuntica (QED) con la cromodinmica cuntica (QCD, del ingls
quantum chromodynamics) podemos elaborar una especie de diccionario como el que se muestra en
la Figura 14. En la QED, electrones y positrones interactan a travs del intercambio de fotones
virtuales, mientras que en la QCD quarks y antiquarks lo hacen intercambiando gluones virtuales. La
fuerza electromagntica surge de las cargas elctricas; podemos pensar que la fuerza de color surge de
cargas de color. Tanto la carga elctrica como la de color son magnitudes perfectamente conservadas
la carga de color, como la carga elctrica, no puede crearse ni destruirse.
No obstante, existe una diferencia crucial entre ambas teoras: en la QED, el fotn, mediador de la
interaccin electromagntica, es elctricamente neutro, mientras que en la QCD los gluones, que
mediatizan la fuerza de color, estn a su vez coloreados. Esto hace que interacten entre s de una
manera imposible para los fotones, lo que da como resultado la aparicin de trminos en las
ecuaciones de la QCD que no tienen anlogo en la QED. La fuerza de color se comporta de manera
muy distinta a la electromagntica o cualquier otra fuerza antes conocida: no se desvanece a largas
distancias. Esta propiedad explica por qu quarks, antiquarks y gluones coloreados se encuentran
permanentemente confinados en el interior de objetos blancos como el neutrn y el protn. La fuerza
de color acta como una especie de resorte que los mantiene unidos.
Pese a que los quarks estn eternamente confinados y no pueden detectarse directamente en el
laboratorio, se han realizado elegantes experimentos que han confirmado su existencia. Por ejemplo,
se puede usar un haz de electrones energticos para hacer una especie de micrografa electrnica del
interior del protn; se ha revelado as la estructura de quarks que esconde. Me sent encantado
cuando mis colegas Dick Taylor, Henry Kendall y Jerry Friedman compartieron el Premio Nobel de
Fsica por este experimento. (Me hubiese gustado haberme dado cuenta antes de que ste era un buen
mtodo para confirmar la existencia de los quarks.)
La simplicidad revelada por la QCD
Dentro del ncleo atmico, neutrones y protones se encuentran ligados (a diferencia de los
quarks, no estn confinados y pueden extraerse individualmente). Ahora que se sabe que estas
partculas estn compuestas por quarks, cmo se describen las fuerzas nucleares entre ellas?
Cuando era estudiante graduado, uno de los grandes misterios que esperbamos resolver algn da era
el carcter de esas fuerzas. La mayora de tericos piensa hoy da que la QCD proporciona la
solucin del problema, aunque ni de lejos estn resueltos todos los clculos relevantes. La situacin
es anloga a la de las fuerzas entre tomos o molculas, explicadas a finales de los aos veinte tras el
descubrimiento de la mecnica cuntica. Tales fuerzas no son en absoluto fundamentales, sino una
consecuencia indirecta del tratamiento cuntico de la fuerza electromagntica. Anlogamente, la
fuerza nuclear no es fundamental, sino que surge como efecto secundario de la fuerza de color, que a
su vez procede de la interaccin entre quarks y gluones.
Figura 14. Comparacin entre la QED y la QCD. Los quarks y antiquarks se asocian con el fotn a travs de su
carga elctrica, pero el electrn y el positrn no se asocian con los gluones
El protn y el neutrn no son las nicas partculas blancas observables, aunque s las ms
conocidas. Cientos de partculas nucleares diferentes han sido descubiertas desde finales de los aos
cuarenta en colisiones de alta energa, primero en los experimentos con rayos csmicos y ms tarde
en los aceleradores de partculas. Todas ellas han sido explicadas como combinaciones de quarks,
antiquarks y gluones. El esquema de los quarks, incorporado dentro de una teora dinmica explcita
como la cromodinmica cuntica, ha revelado la simplicidad subyacente en el aparentemente
complicado cuadro de partculas. Por otra parte, todas estas partculas interaccionan entre s a travs
de la interaccin fuerte, que incluye la fuerza nuclear. Se piensa que las muchas manifestaciones de
la interaccin fuerte se pueden describir como consecuencia indirecta de la interaccin fundamental
quark-glun. La cromodinmica cuntica ha revelado la simplicidad de la interaccin fuerte, as como
la simplicidad de las partculas nucleares que son los actores de dicha interaccin.
Electrn y neutrino electrnico: La fuerza dbil
Las partculas nucleares y sus constituyentes fundamentales no son lo nico importante. El
electrn, por ejemplo, no posee color y no percibe la fuerza de color ni la fuerza nuclear resultante.
De hecho, en un tomo pesado los electrones interiores pasan la mayor parte del tiempo dentro del
ncleo sin reaccionar a la fuerza nuclear, aunque naturalmente s son susceptibles a efectos
electromagnticos tales como la atraccin elctrica de los protones.
Pese a que el electrn no tiene color, posee sabor. As como el quark d tiene al quark u como
compaero de color, el electrn tiene por compaero al neutrino electrnico. El neutrino electrnico
es una especie de compaero silencioso porque, al ser elctricamente neutro, ignora no slo la fuerza
nuclear (lo mismo que el electrn), sino tambin la fuerza electromagntica. Es muy probable, por
ejemplo, que atraviese la Tierra sin interaccionar con partcula alguna. Los neutrinos producidos en
las reacciones termonucleares que tienen lugar en el interior del Sol llueven sobre nosotros durante el
da, pero tambin nos alcanzan durante la noche atravesando todo el planeta. Cuando el escritor John
Updike conoci este aspecto del comportamiento de los neutrinos, compuso el siguiente poema,
titulado Descaro csmico:
Los neutrinos son muy pequeos.
No tienen carga ni masa
Y no interaccionan en absoluto.
La Tierra es slo una tonta pelota
Para ellos, que la atraviesan como si nada.
Como una doncella por un saln impoluto,
O como fotones por una lmina de cristal,
Desprecian el gas ms exquisito,
Ignoran la pared ms sustancial.
Hombros de acero, latn resonante,
Insultan al semental en su establo,
Y, burlndose de las barreras entre clases,
Se infiltran en ti y en m! Como altas
E indoloras guillotinas, caen
Sobre nuestras cabezas en la hierba.
Por la noche, entran en Nepal
Y traspasan al amante y a su amada
Desde debajo de la cama dices que es
Maravilloso, yo digo que es craso.
(Resulta tentador permitirse una licencia cientfica y sustituir en la tercera lnea no por apenas.)
Desafortunadamente, la deteccin de neutrinos solares est plagada de dificultades. El porcentaje
de detecciones parece ser menor que el predicho, lo que induce a los fsicos a proponer explicaciones
con diversos grados de plausibilidad. Mi colega Willy Fowler lleg a sugerir que tal vez el horno
nuclear del interior del Sol se apag hace tiempo, pero que los mecanismos de transferencia de energa
en el Sol son tan lentos que la mala nueva todava no ha alcanzado la superficie. Poca gente cree que
sea sta la explicacin correcta, pero si es as, ciertamente nos espera una autntica crisis energtica.
Cmo se producen los neutrinos en el interior del Sol y cmo pueden detectarse en los
laboratorios aqu en la Tierra, si no estn sujetos ni a la fuerza nuclear fuerte ni a la electromagntica?
La responsable es la denominada fuerza dbil. El neutrino electrnico participa en esta interaccin,
junto con el electrn. De aqu la revisin sugerida de la frase de John Updike no interaccionan en
absoluto.
La interaccin dbil produce reacciones como las siguientes:
1. Un electrn se transforma en un neutrino electrnico, mientras que un protn se convierte en
un neutrn. Esta reaccin es un ejemplo de produccin de neutrinos; el protn involucrado
forma parte de un ncleo pesado y el electrn es uno de los ms internos que orbitan
alrededor de ese ncleo, dentro del cual pasa una parte apreciable del tiempo.
2. El proceso inverso, en el cual un neutrino electrnico se transforma en un electrn, mientras
que un neutrn se convierte en un protn. Esta reaccin ilustra un mecanismo de deteccin
de neutrinos, en el que el neutrn est situado dentro de un ncleo.
Figura 15. Un electrn se transforma en un neutrino electrnico a la vez que un quark u se convierte en un quark
d. Dos versiones del mismo diagrama de Feynman
No obstante, dado que ni el neutrn ni el protn son elementales, estas reacciones no son
procesos bsicos. Los autnticos procesos bsicos, en los que intervienen quarks, son:
1. Un electrn se transforma en un neutrino electrnico mientras que un quark u se convierte en
un quark d.
2. Un neutrino electrnico se convierte en un electrn, al tiempo que un quark d pasa a ser un
quark u.
Estas reacciones implican un cambio de sabor, tanto por parte del electrn que se transforma en
neutrino electrnico (o viceversa) como del quark u que se convierte en quark d (o viceversa). Como
en cualquier proceso descrito por una teora cuntica de campos, se produce el intercambio de un
cuanto. Para cada una de estas reacciones (la primera de las cuales est ilustrada en la Figura 15) hay
dos versiones posibles del mismo diagrama de Feynman, una en la que se intercambia un cuanto
cargado positivamente y otra en la que se intercambia un cuanto de carga negativa. La existencia de
estos cuantos fue propuesta por algunos de nosotros a finales de los cincuenta, y veinticinco aos
despus fueron descubiertos en el CERN, en los experimentos que proporcionaron el Premio Nobel a
Carlo Rubbia y Simon Van de Meer. Suelen denotarse por W
+
y W

, como fueron designados por T.


D. Lee y C. N. Yang en un clebre artculo, aunque a menudo se les denota por X
+
y X

, como
acostumbramos Dick Feynman y yo.
Figura 16. Dispersin de un neutrino electrnico en un quark d
Dinmica cuntica del sabor y corrientes neutras
Tanto el electromagnetismo como las interacciones dbiles pueden considerarse fuerzas de sabor,
dado que la carga elctrica vara con el sabor y las fuerzas dbiles tienen que ver con cambios de
sabor. Durante los aos cincuenta y sesenta se formul una especie de dinmica cuntica del sabor,
que incorporaba el electromagnetismo y una teora de las interacciones dbiles. La dinmica cuntica
del sabor (asociada especialmente con los nombres de Sheldon Glashow, Steven Weinberg y Abdus
Salam) predijo, entre otras cosas, la existencia de una nueva fuerza de sabor que causa la dispersin
de los neutrinos electrnicos por parte de protones o neutrones, sin ningn cambio de sabor.
En trminos de quarks, esta nueva fuerza causa la dispersin de los neutrinos electrnicos frente
a quarks u y d, de nuevo sin cambio de sabor. La dispersin tiene lugar a travs del intercambio de un
nuevo cuanto elctricamente neutro, denotado por Z
0
como se ilustra en la pgina anterior. La
existencia de este cuanto fue confirmada de nuevo por Rubbia, Van der Meer y sus colegas.
Familias de fermiones
El diagrama de la Figura 17 resume todo lo dicho sobre partculas y fuerzas. Existe una familia
ferminica compuesta por el electrn y el neutrino electrnico y dos sabores de quarks con tres
colores; la antifamilia correspondiente consta del positrn y el antineutrino electrnico y de dos
sabores de antiquarks de tres colores. Asociados a la variable color (inexistente en el electrn y su
neutrino, y en las antipartculas de stos) encontramos los gluones de la cromodinmica cuntica.
Asociados a la variable sabor, existente en toda la familia y en su antifamilia, estn los cuatro cuantos
de la dinmica cuntica del sabor.
Esta familia ferminica no es nica. Existen otras dos familias de estructura muy similar. Cada
una consiste en una partcula similar al electrn, su correspondiente neutrino y dos sabores de quarks
con cargas elctricas 1/3 y 2/3, como los quarks u y d.
La partcula anloga al electrn de la segunda familia es el mun, descubierto en 1937 por Carl
Anderson y Seth Neddermeyer en Caltech. Es una versin pesada del electrn, con una masa unas
cien veces mayor, y posee su propio neutrino el neutrino munico. Los quarks de esta segunda
familia ferminica son el s (de strange, extrao, anlogo al d) y el c (o charmed, encantado,
anlogo al u). Como el mun, son ms pesados que sus contrapartidas en la primera familia.
Se conoce tambin una tercera familia ferminica, que incluye el leptn tau o taun (veinte veces
ms pesado que el mun), el neutrino taunico, el quark b (de bottom, base), con carga 1/3 y el
quark t (de top, techo), de carga +2/3, detectado muy recientemente. Si los experimentadores no
confirman la masa aproximada predicha para el quark t, los tericos deberemos clavarnos nuestras
estilogrficas, como sola decir mi antiguo colega Marvin Murph Goldberger. Menos mal que las
estilogrficas son raras hoy en da. Adems, el antiguo hroe romano que quera suicidarse despus de
una derrota siempre tena al lado un criado fiel para detener la espada no est claro que una
estilogrfica pueda ser detenida con la suficiente firmeza por un estudiante graduado.
Figura 17. Partculas elementales e interacciones presentadas hasta ahora. (Para ms simplicidad se han omitido
las antipartculas de los fermiones)
Es posible que haya ms familias ferminicas adems de las tres conocidas? Recientes
experimentos sobre la desintegracin del cuanto Z
0
han arrojado algo de luz sobre esta cuestin. Los
resultados concordaban con las predicciones tericas, que permitan la desintegracin del Z
0
en tres
clases de pares neutrino-antineutrino correspondientes precisamente a los neutrinos electrnico,
munico y taunico. No hay lugar para una cuarta clase de neutrino, a menos que, a diferencia de los
otros tres, tenga una masa gigantesca. Una cuarta familia queda excluida, salvo que su neutrino sea
muy diferente de los dems.
Con las tres familias de fermiones, sus antipartculas y los cuantos de las interacciones
electromagntica, dbil y glunica, hemos llegado casi al final de nuestra descripcin del modelo
estndar, y todava sigue siendo una extensin trivial de la QED. El fotn est acompaado por otros
cuantos y el electrn por otros fermiones. El cuadro general de cuantos y fermiones, incluyendo sus
masas y la intensidad de las fuerzas mediatizadas por los cuantos, muestra cierta complejidad
aparente. Pero el modelo estndar no es todava la teora fundamental, y slo en el nivel ms
fundamental puede revelarse la simplicidad de la teora subyacente.
La aproximacin de masa nula
Una manera de poner de manifiesto la simplicidad del modelo estndar es considerar la
aproximacin en que a todas las partculas hasta ahora mencionadas se les asigna masa nula, lo que
implica que se mueven siempre a la velocidad de la luz y no pueden estar nunca en reposo. Cuando
los cuantos de la fuerza dbil se tratan como partculas sin masa, se hace manifiesta la similitud entre
las tres interacciones. La dinmica cuntica del sabor y la cromodinmica cuntica tienen una
estructura matemtica semejante; ambas pertenecen a la misma clase de teoras: las llamadas teoras
gauge o de Yang-Mills (como propusimos Shelly Glashow y yo hace aos).
Cuando tambin se asigna masa nula a los fermiones, aparecen muchas simetras. En particular,
las tres familias ferminicas comparten idnticas propiedades.
La cuestin que surge inmediatamente es cmo se rompe la aproximacin de masa nula. Pero
antes de describir el mecanismo que induce la existencia de masas no nulas, echemos un vistazo a las
masas reales.
Masas (o energas) grandes y pequeas
Cuando operamos con masas y energas, es esencial tener en cuenta la clebre relacin de Einstein
que establece que una partcula de masa en reposo no nula posee una energa igual a su masa por el
cuadrado de c, donde c es la velocidad de la luz. Esta equivalencia entre masa en reposo y energa
puede servir para asignar una energa equivalente a cualquier masa. Las masas del protn y el
neutrn, una vez convertidas en energa, se acercan a un gigaelectronvoltio (GeV). El prefijo giga-
indica mil millones; un GeV es la energa que tendra un electrn acelerado por una diferencia de
potencial de mil millones de voltios. sta es una unidad conveniente para medir la energa equivalente
a la masa de las partculas subatmicas.
Las masas no nulas de las partculas elementales del modelo estndar son en su mayora muy
distintas unas de otras. La masa del electrn es de unas cinco diezmilsimas de GeV. La masa del
neutrino, caso de que posea, es del orden de una cienmillonsima de GeV. La masa del taun es de
unos 2 GeV. Los bosones X
+
y Z
0
tienen masas cercanas a 100 GeV. El quark t, el ms pesado, tiene
una masa estimada de unos 170 GeV. Todas estas masas violan la simetra propia de la aproximacin
de masa nula.
Violacin espontnea de simetra
Cul es el origen de estas masas no nulas, tan diferentes unas de otras? El mecanismo que opera
en el modelo estndar ha sido comprendido al menos en parte. Tiene que ver con la existencia de una
nueva clase (o varias) de bosn. Al menos uno de ellos podra ser observable dentro de la gama de
energas disponibles en el nuevo acelerador del CERN. Es el llamado bosn de Higgs. Esta partcula
no slo fue considerada (en un elegante trabajo terico) por Peter Higgs, de Edinburgh, sino tambin
por otros fsicos, entre ellos Tom Kibble, Gerald Guralnik y C. R. Hagen, y tambin Robert Brout y
Francis Englert. Adems, su existencia fue propuesta con anterioridad en trminos generales por mi
amigo Phillip Anderson, un fsico terico especialista en materia condensada y en la actualidad
vicepresidente del comit cientfico del Instituto de Santa Fe. Obtuvo el Premio Nobel por sus
trabajos en fsica de la materia condensada, pero su anticipacin a la idea general de Higgs no ha sido
nunca totalmente reconocida por la comunidad de fsicos de partculas. No puedo evitar la sospecha
de que si sus contribuciones hubiesen sido ms ampliamente reconocidas nos habramos ahorrado
algunas de sus diatribas pblicas en contra de la construccin de nuevos aceleradores. Cmo puede
oponerse a la construccin de una mquina destinada en parte a la bsqueda del bosn de Anderson-
Higgs, o aunque sea el de Higgs-Anderson?
Para ser imparciales, sugiero que retengamos el trmino bosn de Higgs, pero que empleemos
la etiqueta Anderson-Higgs para el mecanismo que rompe la simetra de la aproximacin de masa
nula y es responsable de las diversas masas de las partculas en el modelo estndar. El mecanismo de
Anderson-Higgs es un caso especial de un proceso ms general, llamado ruptura espontnea de
simetra.
Como ejemplo familiar de este proceso, podemos pensar en un imn ordinario, en el cual todos
los minsculos imanes elementales que lo componen estn alineados. Las ecuaciones para las
partculas elementales que constituyen el imn, en interaccin mutua pero sin influencias externas,
son perfectamente simtricas con respecto a las direcciones del espacio; por as decirlo, son
indiferentes a la direccin en que apunta el imn. Pero cualquier perturbacin externa, por tenue que
sea (por ejemplo, un dbil campo magntico exterior), puede determinar la orientacin del imn, que
en otro caso sera totalmente arbitraria.
Las ecuaciones para las partculas que componen el imn poseen simetra porque tratan todas las
direcciones por igual, pero cada solucin individual, al estar orientada en una direccin definida, viola
la simetra. Ahora bien, el conjunto de todas estas soluciones asimtricas posee simetra, porque cada
direccin se corresponde con una solucin y el conjunto de todas las direcciones es perfectamente
simtrico.
La esencia de la ruptura espontnea de simetra reside en esta misma circunstancia: las ecuaciones
con una simetra particular pueden tener soluciones que violen individualmente esa simetra, aunque
el conjunto de todas las soluciones sea simtrico.
La mayor virtud del mecanismo de Anderson-Higgs para la ruptura espontnea de simetra es que
permite que los fermiones y los cuantos de la interaccin dbil adquieran masa no nula sin introducir
desastrosos infinitos en los clculos de la dinmica cuntica del sabor. Los tericos de partculas
buscaban haca tiempo un mecanismo de este tipo para producir masas no nulas antes de que se
demostrase que en el bosn de Higgs estaba la solucin.
Violacin de la simetra temporal
El mecanismo de Anderson-Higgs puede ser tambin el responsable de la pequea desviacin de
la simetra de inversin temporal observada en la fsica de partculas elementales. Las ecuaciones de la
teora fundamental subyacente deberan ser entonces simtricas frente a la inversin temporal (de
hecho, la teora de supercuerdas heterticas, el nico candidato serio a teora unificada de las
partculas elementales, posee esta simetra). Su violacin representara otro ejemplo de ecuacin
simtrica con un conjunto simtrico de soluciones asimtricas, de las cuales slo una se observa en la
naturaleza. En este caso habra dos soluciones, que difieren en el sentido del tiempo.
En cualquier caso, la violacin de la simetra temporal en el nivel de las partculas elementales no
parece capaz de explicar la flecha (o flechas) del tiempo las claras diferencias que observamos
continuamente entre los acontecimientos que discurren hacia adelante en el tiempo y su
correspondiente versin hacia atrs. Estas diferencias surgen de las especiales condiciones iniciales
en el comienzo de la expansin del universo, como ya hemos mencionado y discutiremos en detalle
ms adelante.
Violacin de la simetra materia-antimateria
Si la operacin matemtica que intercambia el sentido del tiempo se combina con la que
intercambia derecha e izquierda y con la que intercambia materia y antimateria, la operacin
resultante (llamada simetra CPT) es una simetra exacta de la teora cuntica de campos. De modo
que no debera resultar muy sorprendente que la violacin espontnea de la simetra temporal
suponga tambin la violacin de la simetra entre materia y antimateria. Podra esta violacin ser la
responsable de la enorme asimetra del mundo que nos rodea, en el que todo est compuesto de
materia, mientras que la antimateria se produce slo en colisiones raras de alta energa?
Esta proposicin fue hecha hace aos por el fsico ruso Andri Sajarov, bien conocido por su
papel decisivo (junto a Ya. B. Zeldovich) en la construccin de la bomba de hidrgeno sovitica, y
ms tarde por su activa lucha en pro de la paz y los derechos humanos en la antigua Unin Sovitica.
Sajarov elabor un modelo terico que ha sufrido modificaciones considerables a manos de otros
fsicos, pero que siempre ha incluido el siguiente punto clave: en sus primeros instantes, el universo
era simtrico en lo que respecta a la materia y la antimateria, pero pronto se produjo la presente
asimetra a travs del mismo efecto que induce la violacin espontnea de la simetra temporal. La
propuesta de Sajarov pareca muy peregrina en principio, pero las sucesivas transformaciones la han
mejorado cada vez ms. Parece en efecto que el mecanismo responsable del predominio de la materia
sobre la antimateria es una ruptura espontnea de simetra.
Espn
El bosn de Higgs implicado en el mecanismo de Anderson-Higgs para la ruptura espontnea de
simetra es distinto de los cuantos mediadores de las interacciones glunica, dbil y electromagntica.
Una diferencia muy importante estriba en el valor del momento angular de espn (espn para
abreviar), que cuantifica la rotacin de la partcula en torno a su propio eje. La mecnica cuntica
suministra una unidad natural para el espn, y en trminos de esta unidad un bosn puede tener espn
0, 1, 2, etc., mientras que un fermin puede tener espn 1/2, 3/2, 5/2, etc.
Todos los fermiones elementales del modelo estndar tienen espn 1/2. Todos los cuantos de la
cromodinmica cuntica y de la dinmica cuntica del sabor tienen espn 1. El bosn de Higgs, en
cambio, debe tener espn 0.
Por qu hay tantas partculas elementales?
La enorme multiplicidad de partculas elementales observadas qued explicada tras el
descubrimiento de que eran entidades compuestas formadas de acuerdo con las reglas de la
cromodinmica cuntica a partir de quarks, antiquarks y gluones. Pero los quarks, con sus tres
colores y seis sabores, y los gluones, con sus ocho (que no nueve) combinaciones de colores,
constituyen un conjunto bastante numeroso de por s. Por otra parte, fuera del reino de las partculas
que interaccionan fuertemente, encontramos tambin el electrn, el mun, el taun y sus respectivos
neutrinos. Y todos los fermiones tienen antipartculas distintas de ellos mismos. Adems, tenemos el
fotn y los tres bosones intermediarios de la fuerza dbil. El bosn de Higgs completa la lista de
partculas elementales exigidas por el modelo estndar.
Calculemos el nmero total. Tenemos dieciocho quarks, tres partculas similares al electrn y tres
neutrinos, lo que suma veinticuatro fermiones en total. Aadiendo sus antipartculas, hacen cuarenta
y ocho. Despus tenemos los cuantos conocidos: los ocho gluones, el fotn y los tres bosones
mediadores de la interaccin dbil, lo que eleva el total a sesenta. Con el bosn de Higgs, tenemos
sesenta y uno.
Para un observador profano, parece una locura suponer que las leyes bsicas de toda la materia
del universo puedan basarse en un conjunto de objetos fundamentales tan grande y heterogneo. El
experto en partculas elementales no puede por menos que estar de acuerdo. La solucin a este
rompecabezas ha de pasar por la incorporacin del modelo estndar en una teora ms amplia que no
contenga tantas arbitrariedades, preferiblemente una teora unificada de todas las partculas
elementales y de sus interacciones. Mientras que el modelo estndar est apoyado por una copiosa
evidencia experimental, cualquier teora unificada, en ausencia de evidencias directas que la
corroboren, tiene que ser contemplada en la actualidad como mera especulacin. Una teora unificada
debe ser, naturalmente, comprobable, es decir, debe hacer predicciones verificables por medio de la
observacin. Pero cmo podra una teora de este tipo manejar la profusin de partculas
elementales con la que nos enfrentamos en el modelo estndar?
Parece haber tres modos de hacerlo. El primero consiste en suponer que las partculas elementales
que hoy conocemos son en realidad entes compuestos, y que la descripcin ltima de la materia
implica un nmero menor de constituyentes verdaderamente fundamentales. No creo que haya en la
actualidad ninguna evidencia terica ni experimental que apunte en esta direccin. Es ms, los
hipotticos nuevos constituyentes tendran que ser tambin numerosos para poder explicar la gran
variedad de propiedades de las partculas elementales conocidas, por lo que la reduccin del nmero
de objetos elementales que se conseguira no sera espectacular.
Una idea relacionada con la anterior es que el proceso que acabamos de discutir (la explicacin de
objetos aparentemente elementales en un nivel como compuestos de objetos an ms elementales en
un nivel inferior) continuar eternamente. Tal cadena de composicin sin fin fue defendida por el
antiguo presidente Mao en la Repblica Popular China (cosa que quiz resulte chocante para
algunos, pero hay que recordar que Lenin escribi sobre el electrn y que Stalin intervino en
numerosas controversias sobre ciencia, humanidades y artes, a veces con las ms desafortunadas
consecuencias para sus opositores). De acuerdo con las ideas de Mao, el quark fue llamado durante
un tiempo nio estrato en el idioma chino, evocando el trmino nio fundamento acuado para
el tomo. Bajo el mandato de Mao y la Banda de los Cuatro, no cabe duda de que para los cientficos
chinos no era aconsejable oponerse con demasiada vehemencia a la idea de una cadena infinita de
estratos. Bajo los regmenes posteriores, ms permisivos, la ltima incursin de Mao en la fsica
terica ha quedado relegada al olvido.
Una tercera posibilidad es que exista una teora simple en la base del sistema de partculas
elementales que admita un nmero infinito de stas, siendo accesible a la deteccin experimental,
dentro de las energas actualmente alcanzables, un nmero finito de ellas. La teora de supercuerdas se
encuadra en esta categora de explicacin.
14
La teora de supercuerdas: La unificacin por
fin?
Por primera vez en la historia, tenemos en la teora de supercuerdas ms concretamente en la
teora de supercuerdas heterticas una propuesta seria para una teora unificada de todas las
partculas elementales y de sus interacciones y, por tanto, de todas las fuerzas de la naturaleza. El
siguiente paso es obtener predicciones de la teora y compararlas con lo que ya sabemos, adems de
lo que pronto se podr medir, sobre las partculas elementales. Un rasgo llamativo de esta
comparacin es la aparicin en las ecuaciones de una energa o masa caracterstica (la masa de
Planck), cerca de la cual se manifiesta directamente la total unificacin de la teora de supercuerdas.
Pero la energa equivalente a la masa de Planck es enorme comparada con la escala de energa de los
fenmenos detectables en el laboratorio. De modo que todas las partculas que pueden estudiarse ms
o menos directamente en un laboratorio pertenecen en su totalidad al sector de masa baja de la
teora.
El sector de masa baja
Hay cierto nmero de partculas, grande pero finito (pongamos entre cien y doscientas), con
masas lo suficientemente pequeas como para que aparezcan en un futuro previsible en los
experimentos realizados en aceleradores. Estas partculas y sus interacciones constituyen el sector de
masa baja de la teora de supercuerdas.
El resto de partculas elementales (en nmero infinito) son enormemente ms masivas, y su
presencia slo puede constatarse a travs de efectos virtuales (tales como la generacin de fuerzas
por intercambio de cuantos virtuales). Algunos de estos efectos virtuales pueden resultar de
importancia capital, como por ejemplo los que permiten incluir la gravitacin einsteniana en el marco
de la teora sin engendrar infinitos agobiantes.
El modelo estndar, incluyendo las tres familias de fermiones, sus antipartculas y los doce
cuantos conocidos, forma parte del sector de masa baja de la teora unificada. El gravitn, de masa
cero, as como otras partculas predichas, pertenece tambin, obviamente, al sector de masa baja.
Renormalizacin del modelo estndar
El modelo estndar se distingue de la teora de la gravitacin por una propiedad extraordinaria
llamada renormalizacin. Esto significa que puede separarse como una buena aproximacin del resto
de la teora unificada sin que aparezcan infinitos que hagan que los clculos carezcan de sentido. Una
parte renormalizable de la teora unificada puede usarse por s misma, casi como, si fuese la teora
final. Sin embargo, hay que pagar un precio por esta separacin, que en el caso del modelo estndar
es la aparicin de ms de una docena de nmeros arbitrarios, imposibles de calcular tericamente y
que deben determinarse experimentalmente. Estos parmetros representan la dependencia del modelo
del resto de la teora fundamental unificada, incluyendo el conjunto infinito de partculas de masa
alta.
La comparacin con la experiencia no es imposible
Dado que las razones entre la masa de Planck y las masas de las partculas del sector de masa baja
son muy grandes, unos pocos fsicos tericos y varios autores profanos han afirmado que las
predicciones de la teora son difciles o imposibles de comprobar por medio de la observacin. No
obstante, tales argumentos son incorrectos. Hay muchas maneras de confrontar la teora con los
resultados experimentales:
1. Para comenzar, la teora de supercuerdas predice, en un lmite apropiado, la teora de la
relatividad general de Einstein para la gravitacin. La incorporacin automtica de la
gravitacin einsteniana dentro de una teora cuntica de campos, sin que aparezcan los
problemas habituales (los infinitos) constituye ya de por s un gran triunfo.
2. El siguiente reto es determinar si la teora de supercuerdas puede predecir, con alguna
aproximacin, el modelo estndar.
3. Pero recordemos que el modelo estndar tiene una gran cantidad de constantes arbitrarias
(parmetros), cuyos valores deberan poderse determinar por medio de la teora.
4. El sector de masa baja de la teora de supercuerdas contiene nuevas partculas adicionales,
cuyas propiedades son susceptibles de prediccin y comprobacin experimental.
5. En particular, el modelo estndar est incluido en un modelo renormalizable ms amplio que
forma parte del sector de masa baja. Las propiedades de este modelo superior, incluyendo
las partculas que contiene, las constantes que describen las masas de cada una y sus
interacciones, pueden compararse con los resultados experimentales.
6. Adems, los efectos virtuales del sector de masa alta pueden introducir correcciones
observables en la fsica del sector de masa baja.
7. Por ltimo, la teora de supercuerdas puede tener consecuencias cosmolgicas verificables
por observacin astronmica.
Aunque no debemos perder la esperanza de hallar mtodos para comparar las predicciones de la
teora con los hechos de la naturaleza, los tericos deben proceder a la difcil tarea de extraer estas
predicciones.
Unidades bsicas de energa y otras magnitudes
Cul es la enorme energa que caracteriza la teora de supercuerdas y de dnde procede? Es la
unidad bsica de energa, derivada de las constantes universales de la naturaleza. Estas constantes son
tres: c, la velocidad de la luz en el vaco; h, la constante de Plank, y G, la constante de gravitacin de
Newton.
La constante h es la razn entre la energa de cualquier cuanto de radiacin y la frecuencia de
vibracin de esa radiacin. En la prctica se suele emplear la forma , que significa h dividido por 2,
donde 2 es la razn entre la circunferencia de cualquier crculo y su radio. (Werner Heisenberg sola
llevar un alfiler de corbata en forma de para mostrar su orgullo como descubridor de la mecnica
cuntica. Este smbolo resulta tan familiar para los fsicos tericos que mi viejo amigo Stanisaw
Ulam, el brillante y divertido matemtico, sola describir la letra polaca , la ele oscura que aparece
en su nombre, como l dividido por 2.)
G es la constante universal de la frmula de Newton para la fuerza gravitatoria entre dos masas
puntuales, que es igual al producto de G por las dos masas dividido por el cuadrado de la distancia
entre ellas. (Newton demostr que la misma frmula poda aplicarse a dos cuerpos esfricos si la
distancia que se emplea es la distancia entre sus centros. La frmula puede emplearse
aproximadamente para el Sol, los planetas y para satlites como la Luna.)
Multiplicando y dividiendo potencias adecuadas de las tres constantes universales, c, y G,
puede construirse la unidad fundamental de cualquier magnitud fsica, como longitud, tiempo, energa
o fuerza. La longitud fundamental es del orden de un centmetro dividido por un uno seguido de
treinta y tres ceros. Dividiendo esta longitud por la velocidad de la luz obtenemos la unidad de
tiempo fundamental, que es del orden de un segundo dividido por un uno seguido de cuarenta y
cuatro ceros.
En contraste, las unidades a las que est acostumbrada la mayora de la gente son arbitrarias; no
estn construidas a partir de constantes universales de la naturaleza. Aunque un pie ya no es (si es
que lo fue alguna vez) la media de la longitud de los zapatos de las diez primeras personas que salen
de la iglesia un domingo por la maana, sigue sin ser una unidad fundamental. Tampoco lo es el
metro, definido en primera instancia como la longitud de una determinada barra de metal guardada en
una cmara acorazada cerca de Pars, y en la actualidad como cierto mltiplo de la longitud de onda de
la luz emitida por un tomo de kriptn en un estado particular de excitacin.
La masa de las partculas y la unidad bsica
La unidad fundamental de masa, la masa de Planck, es aproximadamente una cienmilsima de
gramo. Ciertamente, no parece enorme a escala humana, pero en la escala de las masas del protn y el
neutrn (ambas cercanas a 1 GeV) es gigantesca veinte trillones de veces mayor. Dando la
vuelta, podemos decir que el neutrn y el protn son extremadamente pequeos en comparacin con
la unidad fundamental. La masa del electrn es dos mil veces ms pequea todava. A qu se deben
estos nmeros tan pequeos? La respuesta ms simple es que an no lo sabemos. La teora de
supercuerdas heterticas no contiene ningn parmetro ajustable. Si resulta ser la teora correcta,
debe generar por s misma, de alguna forma, las pequeas razones entre las masas de las partculas
conocidas y la masa de Planck. Una de las ms severas pruebas de la teora es verificar sobre el papel
que esto efectivamente es as.
Hasta ahora, no hay ms que indicios sobre la manera en que surgen estos pequeos valores en la
teora. Una conjetura bastante obvia consiste en admitir como aproximacin til que todas las
partculas del sector de masa baja tienen masa nula. Las correcciones que introduce la ruptura de
simetra en esta aproximacin (incluyendo las inducidas por el mecanismo de Anderson-Higgs) se
convierten en las responsables de las masas reales, pequeas pero distintas de cero. Unas pocas
masas, entre ellas las del fotn y el gravitn, no reciben correcciones y son efectivamente nulas.
Las energas alcanzables en los experimentos actuales son del orden de un millar de GeV; pronto
podrn ser de un orden unas diez veces mayor, pero no ms. Todava sern diminutas comparadas
con la unidad fundamental de energa, alrededor de los veinte trillones de GeV. Dado que los
experimentadores no pueden producir en sus laboratorios partculas de masa superior a las energas
disponibles en sus aceleradores, siempre trabajarn directamente con partculas pertenecientes al
sector de masa baja.
El significado del trmino supercuerda
Qu observaciones generales pueden hacerse sobre las partculas incluidas en la teora de
supercuerdas heterticas? La respuesta tiene que ver con el significado de la palabra cuerda y del
prefijo super-.
El trmino cuerda indica que la teora describe las partculas en trminos de pequeos lazos, en
lugar de puntos; el tamao tpico de cada lazo es del orden de la unidad fundamental de longitud, una
milmillonsima de billonsima de billonsima de centmetro. Estos lazos son tan pequeos que, para
la mayora de fines, se pueden describir como partculas puntuales, de hecho una infinidad de clases
de partculas puntuales. Cules son las relaciones entre las diferentes partculas? En concreto,
cmo se relacionan las pertenecientes al sector de masa baja con las que tienen una masa comparable
a la masa de Planck, o mayor?
Una buena analoga es una cuerda de violn, que tiene un modo fundamental de vibracin y un
nmero infinito de otros modos (armnicos) de frecuencia cada vez mayor. Pero en mecnica cuntica
la energa equivale a la frecuencia multiplicada por la constante de Planck h. Las partculas del sector
de masa baja pueden visualizarse como los modos fundamentales de vibracin de los diversos tipos
de lazo que se dan en la teora de supercuerdas, mientras que las partculas de masa comparable a la
de Planck representan armnicos, y las de masa an mayor, armnicos de frecuencia ms alta.
El prefijo super- indica que la teora es aproximadamente supersimtrica, es decir, que para
cada fermin de la lista de partculas elementales existe un bosn correspondiente, y viceversa. Si la
supersimetra del sistema de partculas fuese exacta, cada fermin tendra precisamente la misma
masa que su bosn asociado. Sin embargo, la supersimetra se rompe por s misma, de un modo
todava mal comprendido, lo que hace que las masas de los fermiones y bosones correspondientes
estn separadas por lo que yo llamara un superhueco. ste no tiene exactamente el mismo valor
para cada pareja fermin-bosn, pero probablemente siempre es del mismo orden de magnitud. Si el
superhueco es del orden de la masa de Planck, ya podemos desistir de observar directamente en el
laboratorio los compaeros supersimtricos de las partculas conocidas.
Los compaeros supersimtricos y los nuevos aceleradores
Sin embargo, si la energa equivalente al superhueco es slo de unos cientos o miles de GeV, estas
observaciones de los compaeros supersimtricos deberan ser posibles en los prximos aos,
suponiendo que se acabe de construir el nuevo acelerador del CERN. (Las posibilidades hubieran sido
mayores si se hubiera construido el acelerador SSC, que trabajara con energas superiores.) El anlisis
terico de los resultados de ciertos experimentos indica que el superhueco podra ser lo
suficientemente pequeo para las posibilidades del SSC, y tal vez tambin para las del aparato del
CERN. Asumiendo que esto sea cierto, pienso que la perspectiva del descubrimiento de los
compaeros supersimtricos es la motivacin ms apasionante para la construccin de nuevos
aceleradores (a la que siempre se suma la ms general de explorar lo desconocido y comprobar si
aparecen fenmenos imprevistos).
La nomenclatura de los hipotticos compaeros supersimtricos sigue dos esquemas distintos.
Cuando la partcula conocida es un bosn, el fermin asociado recibe un nombre que termina con el
diminutivo italiano -ino, empleado por primera vez (en un contexto distinto) por Fermi para bautizar
al neutrino. As, el compaero del fotn es el fotino, y el del gravitn el gravitino. Como los bosones
cargados que mediatizan la interaccin dbil suelen denotarse por W
+
y W

, los correspondientes
fermiones supersimtricos han recibido el peregrino nombre de winos. En caso de que la partcula
conocida sea un fermin, su pareja, un bosn, recibe el mismo nombre que el fermin, pero con la
letra s como prefijo (probablemente como abreviatura de super). As se obtienen nombres
estrafalarios como squark, selectrn, etc. (Me gustara dejar claro que no me considero responsable
de esta nomenclatura, aunque, debo admitirlo, s estaba presente cuando se escogi el sufijo -ino para
las parejas de los bosones conocidos.)
Dado que el compaero supersimtrico de un bosn es un fermin y viceversa, los espines de los
dos supercompaeros deben ser siempre diferentes, uno un nmero entero y el otro un semientero.
De hecho, ambos espines deben diferir en 1/2. Los bosones de Higgs tienen espn 0, y sus parejas
supersimtricas (higgsinos) tienen espn 1/2. Las tres familias de fermiones tienen espn 1/2, y sus
parejas squarks, selectrones, etc.) tienen espn 0. Los cuantos (gluones, fotones, bosones X o W y
Z
0
) tienen espn 1, y sus compaeros (gluinos, otinos, etc.) tienen espn 1/2. El gravitn tiene espn
2 y el gravitino 3/2.
En la teora de supercuerdas, el modelo estndar queda englobado en una teora renormalizable
ms grande, que podemos llamar modelo superestndar, el cual contiene los veinte cuantos, los
fermiones usuales y algunos bosones de Higgs, junto con las parejas supersimtricas de todas estas
partculas. Las predicciones del modelo superestndar proporcionan maneras de comprobar
experimentalmente la validez de la teora de supercuerdas.
La aproximacin a la masa de Planck
Al aumentar la energa y abandonar el sector de masa baja el nico directamente accesible a la
experimentacin la teora de supercuerdas predice que las interacciones glunica, electromagntica
y dbil deben aproximarse en intensidad y revelar su ntima relacin. (La extrapolacin de los
resultados experimentales actuales a las altas energas conduce a la misma conclusin, si se tiene en
cuenta la rotura de la supersimetra y un superhueco no excesivamente grande. As pues, se puede
decir que ya hay evidencias indirectas de la supersimetra.) Al mismo tiempo, las simetras entre los
fermiones comienzan a imponerse.
Dejemos que la energa contine aumentando. Podra suceder que, en un dominio de energa
inmediatamente inferior a la masa de Planck, el modelo superestndar dejase paso a una versin
supersimtrica de una teora de gran unificacin antes de manifestar, en la vecindad de la masa de
Planck, los primeros estados excitados de supercuerdas.
Aunque ninguno de nosotros vivir para ver energas comparables a la masa de Planck producidas
en el laboratorio, estas energas eran comunes cuando el universo comenz a expandirse. La unidad
fundamental de tiempo, una cienmillonsima de trillonsima de trillonsima de segundo, es una
medida del perodo en que el universo experiment todos los efectos fsicos de la teora de
supercuerdas. Hay alguna evidencia csmica remanente que pueda probar la validez de la teora de
supercuerdas a travs de sus efectos en aquel crucial aunque remoto episodio?
Los tericos no estn seguros de que exista evidencia alguna. Aquel breve lapso fue seguido, casi
con toda certeza, por un perodo de inflacin, una expansin explosiva del universo, seguida de la
expansin ms gradual que observamos hoy. La inflacin barri prcticamente muchas de las
caractersticas del universo primitivo, y pudo haber borrado as muchas de las consecuencias de la
teora de supercuerdas. Sin embargo, las ligaduras que esta teora impone sobre el carcter de la
inflacin quiz permitan, despus de todo, que pueda ser comprobada a travs de la cosmologa.
El mismo tipo de razonamiento se aplica tambin a las condiciones iniciales del universo, que, de
acuerdo con Hartle y Hawking, estn ligadas a la teora cuntica de campos unificada. Asumiendo que
tanto su modelo como la teora de supercuerdas son correctos, las condiciones iniciales del universo
quedan unvocamente determinadas, aunque sus efectos sobre el universo ulterior tienen que pasar
por el filtro del perodo de inflacin.
Multiplicidad aparente de soluciones
Adems de la gran disparidad entre la escala de energa caracterstica de la teora de supercuerdas
y las energas alcanzables en los experimentos, hay otra razn por la que algunos fsicos han
expresado dudas acerca de la verificabilidad de la teora. Tiene que ver con el descubrimiento de
numerosas soluciones aproximadas de las ecuaciones de la teora de supercuerdas heterticas.
Cada una de estas soluciones proporciona, entre otras cosas, una relacin de las partculas que
tienen, dentro de la aproximacin considerada, masa nula. Es razonable asumir que estas partculas
son las mismas que conforman el sector de masa baja de la teora cuando se incluyen las pequeas
correcciones de masa. Las partculas sin masa de cada solucin aproximada pueden compararse con
las del modelo superestndar. Para ciertas soluciones, se observa un buen acuerdo: el sector de masa
baja contiene el modelo superestndar y unas pocas partculas adicionales, entre ellas el gravitn y el
gravitino.
El problema que surge es que han aparecido miles de soluciones aproximadas y, segn parece,
surgirn muchas ms. Por tanto, no resulta de ningn modo imposible que la situacin observada sea
compatible con una solucin de la teora de supercuerdas, pero qu hacemos con el resto de
soluciones?
Hay varias respuestas posibles. Una es, por supuesto, que la teora est equivocada, pero creo
que no hay razones para sacar una conclusin tan drstica de la existencia de una pltora de
soluciones aproximadas. Otra posibilidad es que los problemas se deban exclusivamente a la
aproximacin (que no est ni mucho menos completamente justificada, sino que simplemente resulta
conveniente), y que cuando sta sea mejorada todas las soluciones menos una carezcan de sentido y
puedan ser abandonadas. (Una versin modificada de esta posibilidad es que sobrevivan nicamente
unas pocas soluciones.)
Accin
Para considerar el resto de posibles respuestas al problema de las soluciones mltiples, es til
sacar a colacin una importante magnitud fsica denominada accin, designada habitualmente por el
smbolo S. Fue introducida en la fsica clsica newtoniana hace mucho tiempo y se demostr muy
til, pero con la llegada de la mecnica cuntica pas de ser til a ser esencial. (La accin tiene
unidades de energa por tiempo; , la constante de Planck dividida por 2, tiene idnticas
dimensiones y puede considerarse la unidad fundamental de accin.) Recordemos que las
probabilidades de las historias no detalladas en mecnica cuntica son integrales sobre los valores de
la magnitud D para parejas de historias completamente detalladas. Una teora asigna, dentro de la
mecnica cuntica, un valor particular de S a cada historia detallada, y son estos valores de la accin
(junto con las condiciones iniciales) los que determinan el valor de D.
Resulta muy deseable encontrar una frmula para S en trminos de la teora de supercuerdas
heterticas. Sin embargo, hasta ahora, esta frmula se ha mostrado escurridiza. Lo nico que parece
factible, hoy por hoy, es expresar la accin como una serie infinita como han demostrado los
trabajos de mi antiguo discpulo Barton Zwiebach, Michio Kaku y un grupo de Kioto, aunque la
sumacin de esta serie contina siendo una tarea formidable.
Puede resultar clarificador comparar la situacin con un ejercicio que emprendi Dick Feynman
en 1954. (Discuti conmigo su proyecto una vez que visit Caltech en 1954, cuando acept un
empleo que me ofrecieron all. De hecho, yo mismo haba iniciado un proyecto similar.) Feynman
comenz por imaginar que la brillante intuicin de Einstein acerca de la naturaleza de la gravitacin
que tena que obedecer el principio de equivalencia de la relatividad general y estar relacionada con la
geometra del espacio-tiempo nunca se produjo. Dick se pregunt si sera posible, sin dicha
intuicin, construir una teora por la fuerza bruta. Descubri que, en efecto, s lo era. Sin embargo, la
accin vena expresada por una serie infinita, cuya suma era virtualmente imposible en ausencia de la
perspectiva geomtrica y el principio de equivalencia. Este principio, la relatividad general, conduce a
una respuesta directa, sin necesidad de la fuerza bruta ni de sumas infinitas. De hecho, una vez
Einstein comprendi, sobre la base de la relatividad general, el tipo de frmula que necesitaba para
describir la gravitacin, su antiguo compaero de estudios Marcel Grossman le ense las
matemticas que precisaba para escribir la frmula de la accin, de la cual puede derivarse la ecuacin
que figura al final del captulo 7.
Tal vez la situacin en la teora de supercuerdas sea similar. Si los tericos descubriesen el
principio de equivalencia de la teora de supercuerdas, estaran en disposicin de escribir la frmula
para la accin de manera directa, sin recurrir a series infinitas. (Mientras esperamos a que lo
descubran, cmo debera llamarse este principio? Relatividad mariscal? Relatividad generalsimo?
Ciertamente, va ms all de la relatividad general.) En cualquier caso, el hallazgo de la frmula para la
accin S supondr una comprensin muy profunda de la teora de supercuerdas.
Como ya dijimos antes, la motivacin que condujo a la teora de supercuerdas fue, en primer
lugar, el principio de autoconsistencia, una idea simple y poderosa que todava no ha sido formulada
en el lenguaje adecuado para descubrir la accin o el principio de supersimetra subyacente a sta.
Cuando la teora de supercuerdas se exprese en el lenguaje de la teora cuntica de campos y se hayan
descubierto su accin y sus simetras, entonces habremos llegado al comienzo de una nueva era.
Accin efectiva
A partir de la accin, uno podra en principio calcular una magnitud relacionada que denotar con
el smbolo S. Un terico la llamara accin eucldea con correcciones cunticas, o algo por el estilo.
Es una especie de promedio de una versin modificada de la accin S, modificacin que implica una
alteracin del carcter de la variable tiempo. Podemos referirnos a S como accin efectiva.
Desempea un papel importantsimo en la interpretacin de la teora. En primer lugar, Hartle y
Hawking expresaran las condiciones iniciales del universo en trminos de S. En segundo lugar, si
realmente la teora de supercuerdas conduce a tantas soluciones, hay que buscar en S una gua. De
alguna manera, esta magnitud, calculada para las diferentes soluciones, debe discriminar entre ellas.
Razonando a partir de la fsica clsica, donde el principio de mnima accin proporciona un
mtodo elegante para formular la dinmica newtoniana, algunos tericos podran argir que la
solucin correcta con sentido fsico la que caracteriza el universo real sera la que tiene un menor
valor para la accin efectiva S. ste podra ser, en efecto, el criterio acertado para elegir la solucin
correcta.
Sin embargo, ya que estamos enmarcados en la mecnica cuntica, podra ser que no hubiese una
nica solucin correcta para el universo, sino una situacin probabilstica en la que todas las
soluciones correctas son alternativas posibles, cada una con su propia probabilidad, menor cuanto
mayor sea S. En realidad, la frmula para la probabilidad en funcin de S sera una exponencial
decreciente, descrita por una curva similar a la de la pgina 153. La solucin correspondiente al
mnimo valor de S tendra la mxima probabilidad de caracterizar el universo, pero las otras
soluciones tambin tendran alguna oportunidad.
La ramificacin de las soluciones
La solucin particular que se aplica al universo determinara la estructura del sistema de
partculas elementales. De hecho, hara ms que eso. Lo ms singular es que determinara tambin el
nmero de dimensiones del espacio.
Para tratar el aspecto espacial de las supercuerdas heterticas la teora parte de una descripcin
del espacio-tiempo con una dimensin temporal y nueve dimensiones espaciales; las diversas
soluciones corresponden entonces al colapso de algunas de estas dimensiones espaciales, quedando
las restantes como observables. Si se aplica la interpretacin probabilstica de S, el carcter
tridimensional del espacio en nuestro universo es consecuencia de la realizacin arbitraria de una
solucin particular de las ecuaciones de supercuerdas (como lo es, por ejemplo, la existencia de un
nmero determinado de familias ferminicas que contienen determinado nmero de partculas).
Este carcter probabilstico es el resultado ms sorprendente de los intentos actuales por resolver
el problema de las aparentemente mltiples soluciones de las ecuaciones de la teora de supercuerdas.
Supongamos que es correcto. Entonces podemos concebir el rbol de historias no detalladas
alternativas del universo, cada una con su propia probabilidad, comenzando con una primera
ramificacin que selecciona una solucin particular de las ecuaciones de supercuerdas.
Las predicciones de la teora de supercuerdas, dependan o no de tal eleccin probabilstica de la
solucin, tendrn que ser comparadas con nuestra experiencia del espacio tridimensional, as como
con las propiedades del sistema de partculas elementales.
Si finalmente la teora de supercuerdas heterticas hace predicciones correctas en todos los casos
en que sea factible comprobarlas, seguramente habremos resuelto el problema de la teora
fundamental de las partculas elementales. La dinmica subyacente a la evolucin del estado del
universo ser conocida. Pero la descripcin de su historia todava depende de sus condiciones
iniciales, as como de los sucesos aleatorios que acaecieron en todas las bifurcaciones del rbol de la
historia universal.
Universos mltiples?
La cosmologa cuntica que hemos discutido hasta aqu se ha referido a historias alternativas del
universo, tratado como una entidad singular que abarca toda la materia. Pero esta disciplina est en un
estado dinmico y abunda en ideas especulativas de gran inters, cuya plausibilidad es todava objeto
de discusin; algunas de estas ideas se refieren, de una u otra forma, a universos mltiples. Dado que
el prefijo uni- significa uno, esta expresin parece contradictoria, y tal vez un nuevo trmino ayudara
a evitar las confusiones lingsticas que podran surgir si estas ideas resultasen ser, al menos
parcialmente, correctas. Podemos emplear la palabra multiverso para referirnos a todo el conjunto
de universos, uno de los cuales es el que nos es familiar.
La introduccin de los universos mltiples carece de sentido a menos que el nuestro sea
autnomo en gran medida. Una propuesta es que los otros son universos beb, creados y
destruidos virtualmente en procesos cunticos, de forma muy similar a los cuantos virtuales que
mediatizan las fuerzas en la teora cuntica de campos. Segn la interpretacin de Stephen Hawking y
otros, la creacin y destruccin virtual de universos beb altera el resultado de los clculos en la
teora de partculas elementales, aunque no desafa de manera esencial el concepto de rbol ramificado
para la historia de nuestro universo.
Otra de las posibilidades sugeridas es que haya numerosos universos, muchos de ellos de tamao
comparable al nuestro, pero cuyo contacto mutuo, si es que existe, es muy limitado, incluso en el
pasado remoto o en el futuro lejano. En este cuadro, los universos seran como burbujas dentro del
multiverso, burbujas que se separaron mutuamente hace mucho tiempo, inaugurando una era de
aislamiento que perdurara por un tiempo inconcebiblemente grande. Si la interpretacin de los
universos mltiples resulta tener alguna validez, uno podra intentar determinar qu ocurre en las
diversas burbujas con diferentes ramificaciones posibles de la historia del universo. Se abre as la
puerta a la fantstica idea de un rbol ramificado de historias no detalladas, todas las cuales se
realizan de hecho, pero en diferentes universos burbuja. La probabilidad de cada historia sera
entonces esencialmente estadstica, la fraccin de los diversos universos en los que tiene lugar esa
historia en particular.
Supongamos ahora que la interpretacin probabilstica de las mltiples soluciones aproximadas
de la teora de supercuerdas es correcta, de modo que hay muchas soluciones verdaderas asociadas
con conjuntos diferentes de partculas elementales y diverso nmero de dimensiones espaciales. Si
realmente existen mltiples universos como burbujas dentro de un multiverso, entonces podran
caracterizarse por soluciones diferentes de la teora de supercuerdas, cuya frecuencia de aparicin
disminuira exponencialmente con el valor de la accin efectiva S.
Aunque estas especulaciones tericas se demuestren sin fundamento, la nocin de universos
mltiples e independientes no deja de proporcionar una forma hermosa (aunque bastante abstracta)
de pensar probabilsticamente en el marco de la cosmologa cuntica.
Principios antrpicos
Algunos cosmlogos cunticos hacen referencia al llamado principio antrpico, principio que
requiere que las condiciones del universo sean compatibles con la existencia de seres humanos. En su
formulacin dbil este principio establece simplemente que la rama particular de la historia en la que
nos encontramos posee las caractersticas necesarias para que exista nuestro planeta y florezca en l
la vida, incluyendo el hombre. Formulado de esta manera, el principio antrpico es trivial.
Sin embargo, en sus formulaciones ms fuertes, este principio se aplicara supuestamente a la
dinmica de las partculas elementales y a las condiciones iniciales del universo, modelando de alguna
forma las leyes fundamentales para que produzcan seres humanos. Esta idea me parece tan ridcula
que no merece ms discusin.
No obstante, he intentado encontrar alguna versin del principio antrpico que no sea trivial ni
absurda. Lo mejor a lo que he llegado es lo siguiente. Entre las diversas soluciones de las ecuaciones
fundamentales (si es que en verdad hay mltiples soluciones) y entre las diversas ramas de la
historia, ciertas soluciones y ciertas ramas dan lugar en muchos lugares a condiciones favorables para
la evolucin de sistemas complejos adaptativos, que pueden actuar como IGUS (sistemas
acumuladores y utilizadores de informacin) observadores de los resultados de las ramificaciones
mecanocunticas (esas condiciones incluyen el predominio de una situacin apropiada intermedia
entre el orden y el desorden). La caracterizacin de estas soluciones y ramas representa un problema
muy interesante, que podra llamarse, supongo, la bsqueda de un principio IGUSico. Una
consecuencia menor de la existencia de condiciones favorables a los IGUS sera que la existencia de la
Tierra, de la vida sobre ella y de los seres humanos sera posible y se dara de hecho en ciertas ramas
de la historia.
Una aplicacin de estas investigaciones tericas podra ser el refinamiento de los clculos sobre la
probabilidad de recibir seales de sistemas complejos adaptativos inteligentes procedentes de
estrellas remotas (uno de los objetivos del proyecto SETI [Search of Extra Terrestrial Intelligence] de
bsqueda de inteligencia extraterrestre). Muchos factores influyen en tales clculos. Uno de ellos es
el perodo de tiempo probable en que una civilizacin tecnolgica sera capaz de perdurar y de
transmitir (e interesarse en transmitir) seales, antes de que una guerra catastrfica o el declive
tecnolgico acabe con ella. Otro factor es la probabilidad de que un planeta pueda albergar sistemas
complejos adaptativos similares, por ejemplo, a los que habitan la Tierra. Aqu entran en
consideracin cuestiones sutiles. Por ejemplo, Harold Morowitz, en su investigacin de las
condiciones requeridas por la atmsfera de la Tierra en la poca de las reacciones qumicas
prebiticas que dieron origen a la vida, ha llegado a la conclusin de que para que estas reacciones
tengan lugar se necesitan condiciones muy restrictivas. Otros expertos, no obstante, no son de la
misma opinin.
En lugar de algn imponente principio antrpico, nos enfrentamos ms bien con un conjunto
de cuestiones tericas, fascinantes pero bastante convencionales, sobre las condiciones necesarias
para la evolucin de sistemas complejos adaptativos en las diferentes ramas de la historia y en
diversos lugares y momentos, dada la teora fundamental de las partculas elementales y el estado
cuntico inicial del universo.
El papel de las condiciones iniciales
Nos hemos topado varias veces con el papel de las condiciones iniciales en el establecimiento del
orden que, en el universo primitivo, hizo posible la evolucin subsiguiente de objetos celestes como
galaxias, estrellas y planetas, y despus la aparicin de sistemas complejos adaptativos. Hemos
discutido tambin una de las consecuencias ms notables de este estado inicial: el fluir del tiempo
hacia adelante en todo el universo. Vamos a explorar este fluir del tiempo con ms detalle.
15
Las flechas del tiempo
Tiempo hacia adelante y hacia atrs
Recordemos el ejemplo del meteorito atravesando la atmsfera y estrellndose contra el suelo. Si
proyectsemos hacia atrs una filmacin de toda la escena, reconoceramos al instante que el tiempo
haba sido invertido. Sabemos que la razn ltima de la unidireccionalidad del tiempo es que el
universo se encontraba en un estado muy especial hace unos quince mil millones de aos. Mirando
hacia atrs en el tiempo hasta aquella configuracin simple, contemplamos lo que llamamos pasado;
mirando en el otro sentido, vemos cmo se extiende ante nosotros lo que llamamos futuro.
La compacidad del estado inicial del universo (en la poca de lo que algunos llaman el Big Bang)
no caracteriza por completo su simplicidad. Despus de todo, los cosmlogos consideran posible,
incluso probable, que en algn momento futuro inconcebiblemente lejano el universo vuelva a
colapsarse en una estructura muy pequea. Si as fuera esa estructura sera, sin embargo, bien
diferente de su anloga en el pasado. Los acontecimientos no se reproduciran hacia atrs en el tiempo
durante el perodo de colapso. La idea de que la expansin y la contraccin deberan ser simtricas es
lo que Stephen Hawking llama su mayor error.
Radiacin y registros
Es fcil pensar en la diferencia entre uno y otro sentido del tiempo. Por ejemplo, los cuerpos
calientes como las estrellas y las galaxias irradian energa. La forma ms comn de radiacin consiste
en fotones como los de la luz, las radioondas y los rayos gamma, que hacen posible la astronoma
ptica, la radioastronoma y la astronoma de rayos gamma, respectivamente. Adems, est
comenzando a plantearse la astronoma de neutrinos, y algn da tendremos astronoma de ondas
gravitatorias. Todas estas formas de astronoma estn basadas en la deteccin de flujos de energa
emitidos en forma de partculas y ondas. De forma similar, cuando percibimos la luz procedente de
una llama o una lmpara incandescente, nuestros ojos estn detectando un flujo de fotones. Si se
invirtiese el curso del tiempo, en cada uno de estos casos la energa fluira hacia el interior de los
cuerpos. Los flujos salientes de energa pueden transportar seales: si una estrella se transforma en
supernova y adquiere un brillo enorme durante cierto tiempo, esta informacin se propaga hacia el
exterior a la velocidad de la luz.
Otra diferencia entre el pasado y el futuro es la existencia de registros del pasado, como las
trayectorias dejadas en la mica por las partculas cargadas emitidas por ncleos radiactivos
desintegrados tiempo atrs. Los registros similares de desintegraciones futuras son notorios por su
ausencia. Esta asimetra entre pasado y futuro es tan evidente que tendemos a pasarla por alto.
Los seres humanos empleamos las radiaciones para enviar seales y los registros para conocer el
pasado. Incluso creamos y guardamos nuestros propios registros. Pero la existencia de seales y
registros en general es independiente de la existencia de sistemas complejos adaptativos como
nosotros que los empleen para sus propios fines.
Las condiciones iniciales y la causalidad
La asimetra temporal de seales y registros es parte del principio de causalidad fsica, que afirma
que los efectos siguen a las causas. La causalidad fsica puede trazarse directamente hasta la
existencia de unas condiciones iniciales simples del universo. Pero cmo intervienen en la teora
estas condiciones iniciales?
La frmula mecanocuntica para la magnitud D, que nos da las probabilidades de las diferentes
historias alternativas del universo, contiene ya la asimetra entre pasado y futuro. En un extremo,
correspondiente a lo que llamamos pasado, contiene una descripcin del estado cuntico inicial del
universo primitivo, lo que podemos llamar sus condiciones iniciales. En el otro extremo,
correspondiente al futuro remoto, la frmula contiene una integral sobre todos los posibles estados
del universo. Esta integral puede describirse como una condicin de completa indiferencia en cuanto
al estado del universo en el futuro lejano.
Si las condiciones iniciales fuesen tambin de completa indiferencia, no habra entonces causalidad
ni historia. En vez de eso, el estado inicial es simple y especial (tal vez el descrito por Hartle y
Hawking, que no requiere ms informacin que la de las leyes dinmicas que gobiernan el sistema de
partculas elementales).
Si las condiciones del futuro no fuesen de completa indiferencia, se daran violaciones del
principio de causalidad que conduciran a sucesos inexplicables (o al menos altamente improbables)
en trminos del pasado, pero que seran requeridos (o casi) por las condiciones especificadas para el
futuro lejano. Al aumentar la edad del universo, se produciran ms y ms de estos sucesos. No hay
evidencia alguna de tal predestinacin, y s pruebas considerables en su contra. De modo que, en
ausencia de argumentos convincentes, podemos descartar la posibilidad de que las condiciones del
futuro sean algo distinto a la completa indiferencia. Aun as, aunque relegada al dominio de la ciencia
ficcin o la supersticin, una condicin especial sobre el futuro puede considerarse una alternativa
interesante, aunque contraria a los hechos, en contraste con la causalidad a la que estamos
acostumbrados.
A partir de la frmula mecanocuntica para las probabilidades de las historias, y con unas
condiciones iniciales adecuadas, es posible deducir todos los aspectos familiares de la causalidad,
como las seales y registros orientados del pasado al futuro. Todas las flechas del tiempo
corresponden a diferentes rasgos de las historias no detalladas del universo, y la frmula muestra la
tendencia de todas estas flechas a sealar hacia adelante en lugar de hacerlo hacia atrs.
Entropa y segunda ley
De entre las flechas que marcan la diferencia entre pasado y futuro, la ms famosa es la tendencia
de la magnitud denominada entropa a aumentar (o al menos a no disminuir) en un sistema cerrado, lo
que conduce al principio conocido como segunda ley de la termodinmica. (Segn un viejo chiste de
fsicos, la primera ley de la termodinmica dice que no puedes ganar, y la segunda dice que tampoco
puedes empatar. Ambas leyes resultan frustrantes para los constructores de mquinas de
movimiento perpetuo.) La primera ley establece la conservacin de la energa: la energa total de un
sistema cerrado permanece constante. La segunda ley, que establece el aumento (o la constancia) de la
entropa, es ms sutil, pese a que en realidad la entropa es un concepto muy familiar en nuestra vida
cotidiana. Es una medida de desorden, y quin puede negar que el desorden tiende a aumentar en un
sistema cerrado?
Si uno se pasa la tarde en una mesa ordenando monedas segn su fecha de acuacin o clavos
segn su tamao, y alguien pasa y golpea la mesa, no es enormemente probable que las monedas o
los clavos vuelvan a desordenarse? Si en casa los nios estn untando tostadas con mantequilla y
mermelada, acaso no tiende la mantequilla a mezclarse con la mermelada, y la mermelada con la
mantequilla? Si una cmara est dividida en dos por un separador, con oxgeno en el lado izquierdo y
una cantidad igual de nitrgeno en el derecho, no es cierto que al retirar el separador se obtendr con
seguridad una mezcla de oxgeno y nitrgeno en ambas partes?
La explicacin de estos fenmenos es que hay ms formas de tener clavos o monedas
desordenados que ordenados. Hay ms maneras de tener mantequilla y mermelada mutuamente
contaminadas que en estado puro. Y hay muchas ms formas de tener oxgeno y nitrgeno con sus
molculas mezcladas que segregadas. Siempre que opere el azar, es probable que un sistema cerrado
ordenado evolucione hacia el desorden, dado que ste le ofrece muchas ms posibilidades.
Microestados y macroestados
Cmo pueden enumerarse estas posibilidades? Un sistema cerrado, descrito con total precisin,
puede existir en una variedad de estados, denominados microestados. En mecnica cuntica, estos
microestados se entienden como los posibles estados cunticos del sistema. Los microestados se
agrupan en categoras (denominadas macroestados) de acuerdo con diversas propiedades distinguibles
macroscpicamente. Los microestados de un macroestado dado se consideran equivalentes, de modo
que slo se tiene en cuenta su nmero.
Consideremos el caso de la cmara que contiene igual nmero de molculas de oxgeno y nitrgeno
separadas por un tabique, que es retirado a continuacin. Ahora, el nmero de microestados posibles
de las molculas de oxgeno y nitrgeno pueden agruparse en macroestados de la siguiente manera:
aquellos en los que la parte izquierda de la cmara contiene menos de un 10% de nitrgeno y la parte
derecha menos de un 10% de oxgeno; aquellos en los que la mezcla est entre un 10% y un 20%;
aquellos en los que est entre un 20% y un 30%, etc. Los macroestados en los que la contaminacin
est entre un 40% y un 50% (o entre un 50% y un 60%) contienen la mayora de microestados. Son
tambin los macroestados ms desordenados, aquellos en los que los gases estn ms mezclados.
En realidad, la definicin tcnica de la entropa (medida en la unidad ms conveniente, la llamada
constante de Boltzmann) est ntimamente relacionada con el nmero de maneras diferentes en que
un sistema cerrado puede encontrarse en un macroestado particular. La entropa de un sistema en un
macroestado dado es, aproximadamente, la cantidad de informacin el nmero de bits necesaria
para especificar uno de los microestados correspondientes al macroestado, considerando todos los
microestados como igualmente probables.
Recordemos que en el juego de las veinte preguntas, si se juega a la perfeccin, pueden obtenerse
20 bits de informacin para adivinar la cosa desconocida una vez se sabe que es animal, vegetal o
mineral. Veinte bits corresponden a la informacin necesaria para distinguir entre 1 048 676
alternativas diferentes igualmente probables, que resultan de multiplicar 2 por s mismo 20 veces.
Anlogamente, 3 bits corresponden a 8 posibilidades igualmente probables, porque 8 es igual a 2
multiplicado por s mismo 3 veces. Cuatro bits corresponden a 16 posibilidades, 5 bits a 32, etc. Si el
nmero de posibilidades est entre 16 y 32, el nmero de bits est entre 4 y 5.
De esta manera, si el nmero de microestados de un macroestado dado es 32, la entropa del
sistema en ese macroestado es de 5 unidades. Si el nmero de microestados es 16, la entropa es 4,
etc.
Entropa e ignorancia
La entropa y la informacin estn estrechamente relacionadas. De hecho, la entropa puede
considerarse como una medida de la ignorancia. Cuando lo nico que se sabe es que un sistema est
en determinado macroestado, la entropa mide el grado de ignorancia sobre el microestado particular
en que se halla el sistema, para lo cual se cuenta el nmero de bits de informacin adicional necesaria
para especificarlo, considerando equiprobables todos los microestados correspondientes a ese
macroestado.
Supongamos ahora que nuestro sistema no se encuentra en un macroestado definido, sino que
ocupa varios macroestados con distintas probabilidades. La entropa de los macroestados ser el
promedio sobre ellos, segn sus respectivas probabilidades. La entropa incluye as una contribucin
adicional del nmero de bits de informacin requeridos para especificar el macroestado. La entropa
puede definirse por tanto como el promedio de la ignorancia acerca del microestado dentro del
macroestado ms la ignorancia acerca del propio macroestado.
Especificacin corresponde a orden e ignorancia a desorden. La segunda ley de la termodinmica
establece simplemente que un sistema cerrado de baja entropa (orden elevado) tender, al menos a
largo plazo, a desplazarse hasta un estado de mayor entropa (ms desorden). Dado que hay ms
formas de que un sistema est desordenado que ordenado, la tendencia es a desplazarse hacia el
desorden.
La explicacin ltima: Orden en el pasado
Una cuestin ms profunda es por qu no es aplicable este mismo argumento cuando se invierte
el sentido del tiempo. Por qu la filmacin de un sistema, proyectada al revs, no puede
mostrrnoslo movindose hacia una situacin de desorden, en lugar de hacia el orden? La respuesta a
esta pregunta reside en ltima instancia en el estado inicial simple del universo al comienzo de su
expansin hace unos diez mil millones de aos, en contraste con la condicin de indiferencia aplicable
al futuro lejano. No slo la flecha del tiempo causal apunta hacia el futuro por esta razn, sino
tambin las dems, incluida la flecha termodinmica, que apunta del orden al desorden. La
condicin original del universo condujo a la condensacin gravitatoria de la materia y a la formacin
de las galaxias. Al envejecer ciertos tipos de galaxias, se formaron dentro de ellas estrellas y sistemas
planetarios que envejecieron a su vez. La flecha del tiempo se transfiere del universo a las galaxias, y
de stas a las estrellas y planetas. Seala hacia adelante en el tiempo en todos los puntos del
universo. En la Tierra se comunica al origen de la vida y a su evolucin, y al nacimiento y
envejecimiento de todos los seres vivos. Virtualmente todo el orden en el universo surge a partir de
un orden en el pasado y, en ltima instancia, del estado inicial ordenado del universo. Por ello la
transicin del orden a un desorden estadsticamente mucho ms probable tiende a proceder en todas
partes del pasado al futuro, y no al revs.
Metafricamente, podemos imaginar el universo como un antiguo reloj al que se le ha dado cuerda
al principio de su expansin y que desde entonces va perdindola a la vez que engendra relojes
menores con algo de cuerda, que a su vez van perdindola y engendrando ms relojes. En cada etapa,
siempre que se forma una nueva entidad, hereda de las estructuras previamente existentes la
propiedad de tener un poco de cuerda. Podemos identificar el envejecimiento de cada entidad aislada
con la prdida de cuerda de su correspondiente reloj interno.
Cmo se comportan galaxias, estrellas y planetas cuando envejecen? Consideremos lo que ocurre
con ciertos objetos estelares familiares. En el centro de las estrellas similares al sol se producen
reacciones nucleares que, a temperaturas de decenas de millones de grados, convierten hidrgeno en
helio, liberando la energa que surge de la superficie del astro. La estrella agota finalmente su
combustible nuclear y su carcter cambia, a veces de modo drstico. Si es lo suficientemente masiva,
puede ocurrir que se transforme repentinamente en una supernova para, tras brillar con enorme
intensidad durante unos meses, colapsarse despus en un agujero negro. Este proceso es claramente
unidireccional en el tiempo.
Cuando los seres humanos componemos un patrn ordenado (con monedas sobre una mesa, por
ejemplo) y lo abandonamos junto a un agente perturbador (pongamos un perro), el sistema cerrado
conjunto (monedas sobre una mesa ms perro) evolucionar hacia un estado desordenado porque el
desorden es ms probable. El cambio se producir hacia adelante en el tiempo, porque nos
comportamos causalmente, como cualquier cosa que evolucione de pasado a futuro, creando primero
el patrn ordenado y dejndolo luego solo con el perro. Tal situacin implica un aumento en la
entropa no muy distinto del que se produce en estrellas y galaxias.
Lo que es distinto es el establecimiento en primer lugar de los patrones ordenados: ordenar
monedas o reordenarlas despus de que el perro haya cargado contra ellas. Ello implica una
disminucin de la entropa del conjunto de monedas, que no viola el segundo principio de la
termodinmica porque las monedas no estn aisladas. De hecho, la segunda ley asegura que la
entropa del entorno y de la persona que realiza la reordenacin ha de aumentar como mnimo tanto
como disminuya la entropa de las monedas.
Cules son los sntomas del aumento de entropa en la persona y en el entorno?
El demonio de Maxwell
Para dar respuesta a esta pregunta, es til considerar un demonio hipottico que se pasa el
tiempo ordenando: el demonio de Maxwell, imaginado por el mismo James Clerk Maxwell que
desarroll las ecuaciones del electromagnetismo. Maxwell estudiaba una aplicacin muy comn (y tal
vez la primera) de la segunda ley de la termodinmica: el comportamiento de un cuerpo caliente y
otro fro puestos en contacto. Imaginemos una cmara dividida en dos partes por un tabique mvil.
En un lado tenemos gas caliente y en el otro el mismo gas fro. La cmara es un sistema cerrado con
una cierta cantidad de orden, dado que las molculas del gas caliente, ms rpidas por trmino medio,
estn separadas de las del gas fro del otro lado, en promedio ms lentas.
Supongamos en primer lugar que el tabique es metlico y conduce el calor. Todo el mundo sabe
que el gas caliente tendr tendencia a enfriarse y el gas fro a calentarse, hasta que ambas muestras
alcancen la misma temperatura. La segunda ley requiere que ocurra precisamente esto, porque as
desaparece la segregacin entre gas caliente y fro y aumenta la entropa.
Supongamos ahora que el tabique no es conductor, de modo que se mantiene la separacin entre
gas fro y caliente. La entropa permanecer entonces constante, lo que sigue siendo compatible con
la segunda ley. Pero qu ocurrira si hubiese un demonio que ordenase las molculas segn su
velocidad? Disminuira la entropa?
El demonio de Maxwell vigila ahora una trampilla en el tabique, que sigue siendo no conductor.
Controla las molculas que vienen de ambos lados y estima su velocidad. Las molculas del gas
caliente slo son ms rpidas que las del gas fro desde el punto de vista estadstico; cada muestra
contiene molculas que se mueven a diferentes velocidades. Nuestro perverso demonio, manipulando
la trampilla, slo permite que pasen las molculas ms lentas del lado caliente al lado fro, y las ms
rpidas del fro al caliente. De esta manera, el gas fro recibe molculas extremadamente lentas,
enfrindose an ms, mientras que el gas caliente recibe molculas extremadamente rpidas, con lo
cual se calienta todava ms. Desafiando aparentemente la segunda ley de la termodinmica, el
demonio ha provocado un flujo de calor del gas fro al caliente. Qu es lo que ha sucedido?
Dado que la segunda ley slo se aplica a sistemas cerrados, debemos incluir al demonio en
nuestros clculos. Su incremento de entropa debe ser al menos tan grande como la disminucin
experimentada por la cmara. Cmo se las apaa el demonio para aumentar su entropa?
Una nueva contribucin a la entropa
Leo Szilard dio un primer paso para resolver la cuestin en 1929, introduciendo la relacin entre
entropa e informacin. Ms tarde, tras la segunda guerra mundial, Claude Shannon estableci
formalmente la nocin matemtica de informacin, clarificada posteriormente por el fsico terico
francs Lon Brillouin. El concepto de complejidad algortmica o contenido de informacin
algortmica fue introducido en los aos sesenta por Kolmogorov, Chaitin y Solomonoff. Finalmente,
Rolf Landauer y Charlie Bennett, de IBM, desarrollaron en detalle la conexin de la informacin y el
contenido de informacin algortmica con la actividad de personas, demonios o dispositivos que
reducen la entropa de un sistema fsico, aumentado la suya propia en una cantidad igual o superior.
Bennett demostr que un dispositivo que adquiera y registre (sobre papel o cinta magntica, por
ejemplo) la clase apropiada de informacin sobre un sistema fsico, puede usar la informacin
registrada para producir un flujo de calor de un objeto fro a uno caliente, siempre y cuando le quede
papel o cinta magntica. La entropa del sistema formado por los cuerpos caliente y fro decrece,
pero al precio de gastar papel o cinta. Landauer haba demostrado con anterioridad que borrar los
registros, sin dejar ninguna copia, produce un aumento de entropa que como mnimo compensa la
disminucin. Finalmente, el dispositivo agota su capacidad de registro y as, a largo plazo, cuando se
borran registros para dejar sitio a otros nuevos, la segunda ley de la termodinmica queda
restablecida.
Ya hemos mencionado que es el borrado de la ltima copia de la informacin lo que debe producir
un aumento de entropa que compense la disminucin. En realidad, es probable que el borrado de
cualquier copia conlleve en la prctica un incremento similar de entropa, pero es nicamente la
ltima copia la que debe hacerlo en principio. La razn es que si existen dos copias hay mtodos
para, en ciertas condiciones, emplear una de ellas para descopiar la otra reversiblemente, sin ningn
incremento de la entropa convencional.
Mientras tanto, es posible mantener de alguna forma la segunda ley incluso durante el perodo en
que los registros existen y se hace uso de ellos para corregir la definicin de entropa del sistema
entero. Esto se consigue incluyendo un trmino igual al contenido de informacin algortmica de los
registros relevantes supervivientes. Dado que el contenido de informacin algortmica slo depende
de la longitud del menor programa que describe la informacin, su valor no queda alterado por la
existencia de copias extra de los registros. Lo nico que importa es que exista al menos una copia de
cada registro.
La conveniencia de esta definicin corregida de entropa ha sido sealada por Wojtek Zurek, del
Laboratorio Nacional de Los Alamos y miembro del Instituto de Santa Fe. Podemos pensar en la
nueva definicin como sigue: la entropa usual, que es una medida de desinformacin, queda
modificada por la adicin del contenido de informacin algortmica de los registros que contienen la
informacin correspondiente. Esto representa una especie de intercambio de desinformacin por
registros. Cuando se obtiene y registra informacin, disminuye la desinformacin a la vez que
aumenta la informacin en los registros. Cuando se procede a borrar registros, la informacin de stos
disminuye y la desinformacin de todo el sistema cerrado aumenta como mnimo en la misma
cantidad.
Borrado y fragmentacin
En el desempeo de su tarea, el demonio debe hacer algo con la informacin que adquiere sobre
las molculas individuales. Almacenando esta informacin, llegar un momento en que agotar el
espacio disponible para registrarla. Al borrar informacin, aumenta la entropa del demonio y la de su
entorno. Ahora bien, qu se entiende por borrado definitivo?
Pensemos en una anotacin a lpiz, que borramos con una goma de borrar ordinaria. El borrado
desprende pequeos fragmentos de la goma, cada uno de los cuales se lleva una pequea porcin de
lpiz, que quedan dispersos sobre la mesa o el suelo. Esta clase de dispersin del orden es en s
misma un aumento de entropa. De hecho, el proceso de borrado tpico produce un incremento de
entropa mucho mayor que la cantidad de informacin borrada, gran parte del cual tiene un carcter
convencional (por ejemplo, la generacin de calor). Hay que sealar, sin embargo, que estamos
ignorando esta produccin de entropa extra, y nos concentramos exclusivamente en el incremento de
entropa mnimo que debe acompaar la destruccin de la informacin en los registros.
Una cuestin importante es la irreversibilidad de la destruccin. Si el proceso puede revertirse,
reconstruyendo lo anotado a partir de los fragmentos de goma de borrar, entonces el incremento de
entropa asociado especficamente con el borrado no ha tenido lugar ni tampoco el propio borrado:
existe una copia de la informacin en los fragmentos de goma.
Podra objetarse que tal reconstruccin siempre es posible en principio, que recobrar la
informacin de los pedacitos de goma slo es un problema de orden prctico. Un ejemplo
espectacular de esto lo ofrecieron los estudiantes que ocuparon la embajada estadounidense en
Tehern en 1979. Recogieron los trozos de los documentos clasificados que haban sido destruidos en
el ltimo momento y, pacientemente, volvieron a componerlos y sus contenidos se hicieron pblicos.
Aunque ahora las mquinas para destruir documentos los cortan en ambas dimensiones, lo que
hace su reconstruccin mucho ms difcil, todava contina siendo posible en principio. Cmo
podemos entonces hablar de un borrado o dispersin de informacin irreversible, o incluso de la
destruccin de cualquier tipo de orden? Es un fraude el propio concepto de entropa, la
transformacin de orden en desorden?
La entropa es intil sin ausencia de detalle
Retomemos a nuestras molculas de oxgeno y de nitrgeno mezclndose en un depsito.
Podemos cuestionar en qu sentido el mezclado aumenta el desorden, dado que cada molcula de
oxgeno y de nitrgeno est en algn lugar en cada momento (en la aproximacin clsica, al menos) y,
por tanto, la situacin en cada instante est tan ordenada como en cualquier instante previo (siempre
que se describa la posicin de cada molcula, y no slo la distribucin de oxgeno y nitrgeno).
La respuesta es que la entropa, como la complejidad efectiva, el contenido de informacin
algortmica y otras magnitudes antes definidas, depende de la resolucin el grado de detalle con que
se describe el sistema. Matemticamente, es totalmente correcto que la entropa de un sistema
descrito con una resolucin mxima no aumente en absoluto; siempre permanece constante. Sin
embargo, un sistema con muchas partes se describe siempre en trminos de unas pocas variables, y el
orden en estas variables tiende a dispersarse con el tiempo en otras variables donde deja de ser
considerado como tal. ste es el sentido real de la segunda ley de la termodinmica.
Podemos pensar tambin en la resolucin en trminos de macroestados. Lo normal es que un
sistema inicialmente descrito dentro de uno o unos pocos macroestados se encuentre ms tarde en
una mezcla de muchos, al mezclarse los macroestados como consecuencia de la evolucin dinmica
del sistema. Adems, los macroestados compatibles con el mayor nmero de microestados tendrn
tendencia a predominar en las mezclas. Por estas dos razones el valor final de la entropa tiende a ser
mayor que el inicial.
Podemos intentar conectar la resolucin aqu descrita con la introducida en el marco de la
mecnica cuntica. Recordemos que un dominio cuasiclsico maximal consiste en historias
alternativas del universo tan detalladas como sea posible sin que se pierda su decoherencia y carcter
casi clsico. Ya dijimos antes que, en mecnica cuntica, un dominio cuasiclsico determina una
especie de mnimo terico para la resolucin del universo, correspondiente, en la descripcin de un
objeto individual, a un mximo de individualidad. Este mismo mnimo puede aplicarse a la resolucin
propia de la definicin de entropa. Cuando se hace as, los macroestados ms refinados que pueden
utilizarse para definir la entropa son los pertenecientes al dominio cuasiclsico.
La entropa de la complejidad algortmica
La eleccin de nuestro demonio entre almacenaje o borrado es la misma a la que se enfrenta
cualquier mquina real (o una persona u otro organismo) que crea orden. Si almacena toda la
informacin que adquiere, puede reducir la entropa (definida convencionalmente) del universo como
mximo en una cantidad igual al contenido de informacin algortmica de la informacin almacenada.
Cuando borra informacin para dejar espacio, el universo recupera como mnimo la misma entropa
que perdi. Si se corrige la definicin de entropa para incluir el contenido de informacin algortmica
de la informacin almacenada, la segunda ley de la termodinmica no se viola nunca, ni siquiera
temporalmente.
La contribucin del contenido de informacin algortmica a la entropa corregida podra llamarse
entropa de la complejidad algortmica. A menudo es muy pequea comparada con la entropa usual.
Pero aunque represente una contribucin insignificante, sigue siendo muy importante, porque
cuantifica la posibilidad de utilizar informacin para burlar la segunda ley convencional,
temporalmente al menos, hasta que se borren los registros.
Las flechas del tiempo y las condiciones iniciales
La flecha del tiempo termodinmica puede trazarse desde el estado inicial simple del universo
hasta su estado final de indiferencia, dentro de la frmula mecanocuntica que da las probabilidades
para las historias no detalladas decoherentes del universo. Lo mismo puede afirmarse de la flecha del
tiempo asociada con la radiacin emitida, y tambin de lo que yo califico como verdadera flecha del
tiempo cosmolgica, relacionada con el envejecimiento del universo y sus partes componentes.
(Stephen Hawking define su propia flecha del tiempo cosmolgica a travs de la expansin del
universo, pero sta no es una autntica flecha del tiempo segn mi definicin. Si tras un lapso de
tiempo fantsticamente grande el universo se contrae, esta contraccin tambin tendr lugar hacia
adelante en el tiempo; el envejecimiento continuar, como el propio Hawking seala.)
La flecha del tiempo asociada con la formacin de registros deriva tambin en ltima instancia del
estado inicial simple del universo. Finalmente, la llamada flecha psicolgica del tiempo, referente a la
experiencia del paso del tiempo por parte de los seres humanos y los dems sistemas complejos
adaptativos, surge igualmente de la misma condicin. Los recuerdos no son ms que registros, y
obedecen el principio de causalidad como cualesquiera otros.
La emergencia de mayor complejidad: Accidentes congelados
El paso del tiempo parece brindar oportunidades para el incremento de la complejidad. Tambin
sabemos que la complejidad puede descender, como por ejemplo en una sociedad forzada a retroceder
a esquemas sociales ms simples a causa de fuertes presiones por parte del clima, los enemigos o las
disensiones internas. Tales sociedades pueden llegar a desaparecer (el derrumbamiento de la
civilizacin maya clsica tuvo que ver seguramente con una reduccin de su complejidad, aunque
muchos individuos aislados sobrevivieran). No obstante, al pasar el tiempo sigue apareciendo una
complejidad social cada vez mayor. La misma tendencia se observa en la evolucin biolgica. Aunque
algunas transformaciones pueden implicar un descenso en la complejidad, la tendencia es hacia una
mayor complejidad mxima. Por qu?
Recordemos que la complejidad efectiva es la longitud de una descripcin concisa de las
regularidades de un sistema. Algunas de estas regularidades pueden atribuirse en ltima instancia a las
leyes fundamentales que gobiernan el universo. Otras surgen del hecho de que muchas caractersticas
de una cierta parte del universo se encuentran relacionadas entre s en un momento dado por su
origen comn en algn acontecimiento remoto. Estas caractersticas tienen rasgos comunes y
muestran informacin mutua. Por ejemplo, los automviles de un cierto modelo se parecen entre s
porque todos proceden del mismo diseo, el cual contiene muchos rasgos arbitrarios que podran
haber sido de otra manera. Estos accidentes congelados pueden manifestarse de mltiples formas.
Mirando las monedas del rey Enrique VIII de Inglaterra, podemos reflexionar sobre todas las
referencias a este monarca, no slo en las monedas, sino tambin en cartas, documentos relativos a la
incautacin de monasterios y libros de historia, y tambin sobre cmo hubiesen cambiado todas estas
cosas si su hermano mayor Arturo hubiese sobrevivido para ocupar el trono en su lugar. Y de qu
manera habra cambiado la historia subsiguiente a partir de este accidente congelado!
Ahora podemos arrojar algo de luz sobre algunas cuestiones profundas mencionadas al principio
de este volumen. Si encontramos una moneda con la efigie de Enrique VIII, cmo podemos emplear
las ecuaciones dinmicas fundamentales de la fsica para deducir que deberan aparecer otras monedas
como sta? Al encontrar un fsil en una roca, cmo podemos deducir a partir de las leyes
fundamentales que probablemente habr ms fsiles de la misma clase? La respuesta es la siguiente:
slo especificando las condiciones iniciales del universo junto con las leyes dinmicas fundamentales.
Entonces podemos servimos del rbol de historias ramificadas y razonar, partiendo del estado inicial
y de la causalidad resultante, que la existencia de la moneda o fsil descubiertos implica la ocurrencia
de determinados sucesos en el pasado que los produjeron, y que es probable que estos sucesos
produjesen otras monedas o fsiles similares. Sin las condiciones iniciales del universo, las leyes
dinmicas de la fsica no podran conducimos a tal conclusin.
Un accidente congelado puede explicar tambin, como ya hemos discutido, por qu los cuatro
nucletidos denotados en forma abreviada por A, C, G y T constituyen el ADN de todos los
organismos vivos de la Tierra. Los planetas que giran en torno a estrellas lejanas quizs alberguen
sistemas complejos adaptativos muy parecidos a los de la Tierra, pero cuyo material gentico est
compuesto de otras molculas. Segn algunos tericos del origen de la vida, puede haber miles de
alternativas al conjunto A, C, G y T. (Hay que decir que otros sostienen que el juego familiar de
nucletidos podra ser la nica posibilidad real.)
Un candidato a accidente congelado ms probable todava es la presencia de ciertas molculas
dextrgiras que juegan un importante papel en la bioqumica terrestre, mientras que las
correspondientes molculas levgiras no desempean ninguno, llegando a faltar por completo en las
formas de vida terrestres. No es difcil comprender por qu diversos grupos de molculas dextrgiras
seran mutuamente compatibles en bioqumica, y lo mismo puede decirse de las levgiras; pero qu
fue lo que determin la eleccin entre unas y otras?
Algunos fsicos tericos han intentado desde hace tiempo conectar esta asimetra izquierda-
derecha con el curioso comportamiento de la interaccin dbil, que muestra una tendencia levgira en
la materia ordinaria (compuesta de quarks y electrones) y una tendencia dextrgira en la antimateria
(formada por antiquarks y positrones). No parece que sus esfuerzos hayan tenido xito, y es ms
probable que la asimetra izquierda-derecha en bioqumica sea un rasgo congelado del ancestro de
todas las formas de vida actuales, siendo perfectamente posible que las cosas hubiesen sucedido de
otra manera.
La asimetra biolgica entre izquierda y derecha ilustra de modo llamativo cmo muchos
accidentes congelados pueden contemplarse como el resultado de una ruptura espontnea de simetra.
Puede haber un conjunto simtrico de soluciones (en este caso, molculas levgiras y dextrgiras),
de las cuales slo una acontece en una parcela del universo y en un intervalo de tiempo dados. En
fsica de partculas elementales, se piensa que ejemplos tpicos de ruptura espontnea de simetra se
aplican a todo el universo. (Pudiera haber otros ejemplos, tambin en fsica de partculas elementales,
que se aplicasen a regiones gigantescas del universo, pero no a la totalidad. Si as fuese incluso esta
disciplina tendra, en cierto sentido, carcter de ciencia medioambiental!)
La estructura arborescente de las historias ramificadas implica un juego de azar en cada
bifurcacin. Cualquier historia no detallada individual surge de los resultados particulares de cada una
de estas jugadas. Con el transcurso del tiempo, la historia registra un nmero creciente de tales
resultados aleatorios. Pero algunos de esos accidentes se congelan en forma de reglas para el futuro, al
menos en alguna parcela del universo. De modo que el nmero de regularidades posibles sigue
aumentando con el tiempo y con ellas las posibilidades de complejidad.
Este efecto no se restringe ni mucho menos a los sistemas complejos adaptativos. La evolucin
de las estructuras fsicas muestra la misma tendencia hacia la emergencia de formas ms complejas a
travs de la acumulacin de accidentes congelados. Fluctuaciones aleatorias dieron origen a galaxias y
cmulos de galaxias en el universo primitivo; la existencia de cada uno de estos objetos, con sus
caractersticas individuales, ha constituido, desde el momento de su aparicin, una importante
regularidad en su parcela de universo. Anlogamente, la condensacin de estrellas incluyendo las
estrellas mltiples y las dotadas de sistemas planetarios a partir de las nubes de gas de esas
galaxias cre nuevas regularidades de gran importancia local. A medida que aumenta la entropa del
universo el desorden general, la autoorganizacin puede producir orden local, como en los
brazos de una galaxia espiral o en la multiplicidad de formas simtricas de los copos de nieve.
La complejidad de un sistema en evolucin en un momento dado (sea un sistema complejo
adaptativo o no adaptativo) no proporciona medida alguna del grado de complejidad que el sistema o
sus descendientes (reales o figurados) puedan alcanzar en el futuro. Para superar esta dificultad
hemos introducido con anterioridad el concepto de complejidad potencial. Para definirla,
consideramos las posibles historias futuras del sistema y promediamos su complejidad efectiva en
cada instante futuro sobre esas historias, cada una de las cuales se pondera de acuerdo con su
probabilidad. (La unidad de tiempo natural en este caso es el intervalo medio entre dos cambios
aleatorios en el sistema.) La complejidad potencial resultante, como funcin del tiempo futuro, nos
indica algo sobre la probabilidad de que el sistema evolucione hacia una mayor complejidad, tal vez
generando una clase completamente nueva de sistema complejo adaptativo. En el ejemplo que
presentamos anteriormente, la complejidad potencial distinguira la emergencia de los seres humanos
de la de los otros grandes simios, aunque su complejidad efectiva en el momento de su aparicin no
fuese muy diferente. Anlogamente, se podra distinguir as la superficie de un planeta con una
probabilidad significativa de generar vida en un determinado lapso de tiempo de la de otro en que la
vida apenas tuviera posibilidades.
Continuar por siempre la emergencia de mayor complejidad?
Tras un enorme intervalo de tiempo (incluso para los estndares cosmolgicos) el universo, en su
continua expansin, se har muy diferente de como es ahora. Las estrellas morirn; los agujeros
negros, mucho ms numerosos que en la actualidad, se desintegrarn; probablemente hasta los
protones (y los ncleos ms pesados) se desintegrarn tambin. Todas las estructuras que ahora nos
parecen familiares desaparecern. Las regularidades se harn cada vez ms escasas, y el universo se
describir principalmente en trminos de azar. La entropa ser muy elevada, as como el contenido
de informacin algortmica, de modo que la complejidad efectiva ser baja y la profundidad tambin
(ver Figuras 4 y 8).
Si este cuadro es correcto, la emergencia de formas cada vez ms complejas se frenar
gradualmente hasta detenerse, momento en el cual la regla ser la regresin a formas de menor
complejidad. Adems, las condiciones ya no conducirn a la existencia de sistemas complejos
adaptativos. Hasta la individualidad entrar en declive, al volverse cada vez ms escasos los objetos
individuales.
Este escenario no est en absoluto exento de controversia. Es necesaria una mayor investigacin
terica sobre el futuro lejano. Aunque no tiene demasiado valor prctico inmediato, esta investigacin
arrojar luz sobre el significado de la era de complejidad en que vivimos. El universo podra dirigirse,
pasado muchsimo tiempo, a un nuevo colapso; los tericos estudian tambin este fenmeno,
intentando averiguar cmo podra seguir aumentando la entropa en un universo que se encoge, y
cules seran las perspectivas para la complejidad en esta fase de la evolucin csmica.
Mientras tanto, las caractersticas de nuestro planeta y nuestro Sol han producido accidentes
congelados que afectan profundamente a las leyes de la geologa, la meteorologa y otras ciencias
medioambientales. En particular, han proporcionado la base para la biologa terrestre. La evolucin
de la Tierra, del clima, de las reacciones qumicas prebiticas que condujeron a la aparicin de la vida,
y de la propia vida, ilustran la acumulacin de accidentes congelados que se han convertido en
regularidades dentro de regiones limitadas del espacio y el tiempo. La evolucin biolgica en especial
ha dado origen a la emergencia de una complejidad efectiva cada vez mayor.
TERCERA PARTE
Seleccin y adaptacin
16
La seleccin en la evolucin biolgica y otros
mbitos
Los sistemas complejos adaptativos de todo tipo, incluida la evolucin biolgica, operan de
acuerdo con la segunda ley de la termodinmica. Ahora bien, los antievolucionistas aducen de vez en
cuando que la evolucin biolgica, de la que emergen formas cada vez ms complejas, representa un
incremento temporal del orden que est en clara contradiccin con esta segunda ley. Es un argumento
errneo por diversas razones.
Primero, como ha sido descrito con anterioridad, tambin en la evolucin de sistemas no
adaptativos como galaxias, estrellas, planetas y rocas emergen formas cuya complejidad aumenta con
el tiempo, sin que eso entre en conflicto con el incremento de entropa. Las estructuras que surgen
envejecen de acuerdo con la segunda ley, pero la distribucin de complejidad se ampla con el tiempo,
con un incremento gradual de la complejidad mxima.
Segundo, la segunda ley de la termodinmica se aplica nicamente a sistemas cerrados (esto es,
completamente autocontenidos). Quienes pretenden ver una contradiccin entre la segunda ley y la
evolucin biolgica cometen el error crucial de fijarse slo en los organismos sin tener en cuenta el
entorno.
La razn ms obvia que impide considerar a los sistemas vivos como sistemas cerrados es la
necesidad de luz solar como fuente de energa directa o indirecta. Estrictamente hablando, no
podemos esperar que se cumpla la segunda ley de la termodinmica a menos que se tenga en cuenta la
absorcin de energa solar. Por otra parte, la energa fluye tanto hacia dentro como hacia fuera del
sistema, perdindose al final en forma de radiacin (pinsese en la radiacin trmica emitida desde
nuestras casas hacia el fro y oscuro cielo nocturno). El flujo de energa a travs de un sistema puede
generar orden localmente.
Adems de este efecto, hay que tener en cuenta la influencia de la informacin procedente del
medio ambiente terrestre. Para ver lo que ocurre cuando se incluye dicha informacin, considrese un
caso extremadamente simple en que la influencia ejercida por el ambiente es estable y se ignora la
interaccin entre las diferentes clases de organismos. Se deja entonces evolucionar una poblacin de
un determinado organismo en un medio ambiente constante. Con el tiempo, la poblacin tiende a
adaptarse mejor a su entorno a travs de la competencia entre los diversos genotipos presentes, unos
con ms xito que otros en la creacin de fenotipos que sobreviven y se reproducen. En
consecuencia, una cierta discrepancia informacional entre el entorno y el organismo se va reduciendo
gradualmente, un proceso que recuerda el modo en que las temperaturas de un objeto fro y otro
caliente en contacto mutuo se aproximan al equilibrio trmico, de conformidad con la segunda ley de
la termodinmica. La evolucin biolgica, lejos de contradecir dicha ley, proporciona metforas
instructivas de la misma. El proceso de adaptacin es en s mismo una especie de envejecimiento de
la poblacin dentro de su medio ambiente.
En los manantiales calientes sulfurosos de todo el mundo (y en las profundidades ocenicas
donde los surtidores de agua caliente marcan los lmites entre placas tectnicas) proliferan
organismos primitivos denominados extremfilos (o crenarqueotas) en un entorno que la mayora de
seres vivos encontrara extremadamente hostil. En la vida de los extremfilos del fondo ocenico la
luz juega un papel reducido, limitado principalmente a procesos que suministran productos qumicos
oxidados. La luz, por ejemplo, mantiene otras formas de vida cerca de la superficie del agua, desde la
que cae continuamente materia orgnica hacia el hbitat de los extremfilos.
Hay evidencias indirectas que sugieren con fuerza la existencia, hace ms de tres mil millones de
aos, de organismos que eran similares, por lo menos desde el punto de vista metablico, a los
modernos extremfilos. Nadie sabe si los genotipos de aquellos organismos eran tambin similares o
si parte del genoma habra experimentado una deriva gentica sustancial sin afectar de modo
significativo a los resultados de las presiones selectivas en el mundo real. En cualquier caso, se puede
decir que el difcil problema de vivir en ambientes calientes, cidos y sulfurosos fue resuelto cuando
la Tierra era joven. Los extremfilos alcanzaron una especie de estado estacionario, algo parecido a un
equilibrio evolutivo con sus alrededores.
Pero raramente el medio ambiente es tan estable. La mayora de situaciones naturales son ms
dinmicas, con cambios medioambientales significativos a lo largo del tiempo. Un ejemplo es la
composicin de la atmsfera de la Tierra, que en gran medida se debe a la presencia de la vida. La
existencia de cantidades significativas de oxgeno en la actualidad puede atribuirse, al menos en gran
parte, a las plantas que han proliferado en la superficie del planeta en el pasado.
Especies en coevolucin
El medio ambiente de los organismos de cualquier especie incluye un nmero enorme de otras
especies que evolucionan a su vez. El genotipo de cada organismo, o bien el conjunto de genotipos
que caracteriza a cada especie, puede contemplarse como un esquema que incluye una descripcin de
muchas de las otras especies junto con sus reacciones probables ante diferentes formas de
comportamiento. Una comunidad ecolgica consiste entonces en un gran nmero de especies que
desarrollan modelos de los hbitos de las otras especies y de cmo tratar con ellas.
En algunos casos es una idealizacin til considerar slo dos especies en coevolucin,
respondiendo cada una a los progresos de la otra. Por ejemplo, en mis caminatas por las selvas de
Sudamrica me he encontrado a menudo con una especie de rbol que suministra alimento a una
especie de hormiga particularmente agresiva. A cambio la hormiga repele a muchos animales,
humanos incluidos, que podran daar el rbol. Igual que yo he aprendido a reconocer estos rboles
para evitar tropezar accidentalmente con ellos, otros mamferos han aprendido a evitar ramonear en
ellos. Esta simbiosis tiene que ser fruto de un sustancial periodo de coevolucin.
En estas mismas selvas pueden observarse relaciones ofensivo-defensivas fruto tambin de la
evolucin de dos especies adaptndose mutuamente. Un rbol puede desarrollar la capacidad de
exudar una sustancia txica capaz de repeler algn insecto destructivo. El insecto puede, a su vez,
desarrollar la capacidad de metabolizar el veneno, que deja as de constituir un peligro. La evolucin
posterior del rbol puede tener como resultado una modificacin del veneno que lo haga activo de
nuevo, y as sucesivamente. Tales carreras de armamentos qumicos desembocan muchas veces en la
produccin de agentes bioqumicos muy potentes. Algunos de ellos pueden ser muy tiles en
medicina, control de plagas y otros campos.
En las situaciones reales no simplificadas muchas especies evolucionan juntas en el seno de una
comunidad ecolgica, con un entorno no vivo que se altera gradualmente (o incluso rpidamente) con
el tiempo. Esto est lejos de los ejemplos idealizados de simbiosis o competencia entre dos especies,
as como stos son ms complicados que el caso an ms ideal de una sola especie evolucionando en
un medio ambiente inmutable. En todos los casos el proceso evolutivo es compatible con la flecha del
tiempo termodinmica, siempre que se tenga en cuenta la totalidad del sistema; pero slo en las
situaciones ms simples, como es el caso de los extremfilos, la evolucin conduce a una especie de
estado estacionario informacional. En general, se trata de un proceso de cambio dinmico continuo,
semejante a los que tienen lugar en el seno de sistemas fisicoqumicos complejos como una galaxia,
una estrella o un planeta carente de vida. Todos envejecen y decaen con el paso del tiempo, aunque
de una manera complicada.
En una comunidad ecolgica, el proceso de adaptacin mutua a travs de la evolucin es un
aspecto de este envejecimiento. La evolucin biolgica es parte del proceso de decaimiento que tiende
a reducir el intervalo informacional entre las tendencias potenciales y las reales. Una vez existe un
sistema complejo adaptativo, el descubrimiento y explotacin de oportunidades es no slo posible,
sino probable, porque el sistema es empujado en esta direccin por las presiones selectivas que
operan sobre l.
Equilibrio puntuado
La evolucin biolgica no suele proceder a un ritmo ms o menos uniforme, como imaginaban
algunos especialistas. En vez de eso tiende a exhibir lo que se llama un equilibrio puntuado, en el
que las especies (as como los grupos taxonmicos de orden superior: gneros, familias y dems)
permanecen relativamente inmutables, al menos en lo que respecta al fenotipo, durante largos
periodos de tiempo y despus experimentan cambios comparativamente rpidos en un breve lapso
de tiempo. Stephen Jay Gould, que propuso esta idea en diversos artculos tcnicos escritos en
colaboracin con Niles Eldredge, ha publicado una extensa literatura sobre el tema en sus amenos
artculos y libros populares.
Cul es la causa de los cambios comparativamente rpidos que constituyen las puntuaciones?
Los mecanismos posibles pueden dividirse en varias categoras. Una comprende alteraciones, a veces
generalizadas, en el entorno fisicoqumico. Hacia el fin del periodo Cretcico, hace unos 65 millones
de aos, al menos un objeto de gran tamao, el que form el enorme crter de Chicxulub en la
pennsula del Yucatn, colision con la Tierra. Los cambios atmosfricos resultantes contribuyeron a
la extincin del Cretcico, en la que desaparecieron los dinosaurios y muchas otras formas de vida.
Cientos de millones de aos antes, durante el periodo Cmbrico, se abrieron multitud de nichos
ecolgicos que fueron ocupados por nuevas formas de vida (algo parecido al modo en que la aparicin
de una tecnologa nueva y popular crea numerosos puestos de trabajo). Estas formas de vida
propiciaron a su vez la aparicin de nuevos nichos, y as sucesivamente. Algunos tericos de la
evolucin conectan esta explosin de diversidad con un incremento en el contenido de oxgeno de la
atmsfera, pero esta hiptesis no es aceptada todava por todo el mundo.
Otra categora de cambio rpido que puede puntuar el aparentemente estacionario equilibrio
evolutivo tiene un carcter eminentemente biolgico, y no requiere cambios repentinos importantes
en el entorno fsico. Es el resultado de la tendencia del genoma a experimentar cambios graduales que
no afectan profundamente la viabilidad del fenotipo. Como resultado de este proceso de deriva, el
conglomerado de genotipos que constituye una especie puede desplazarse hacia una situacin
inestable en la que cambios genticos nfimos pueden alterar radicalmente el fenotipo. Puede ocurrir
que en un momento dado cierto nmero de especies de entre las que constituyen una comunidad se
estn aproximando a este tipo de inestabilidad, creando una situacin propicia para la ocurrencia de
mutaciones que conduzcan a importantes cambios fenotpicos en uno o ms organismos. Estos
cambios pueden iniciar una sucesin de acontecimientos en que algunos organismos tienen ms xito
y otros mueren, la totalidad de la comunidad se altera y se abren nuevos nichos ecolgicos. Tales
trastornos pueden provocar cambios en las comunidades vecinas a travs de, por ejemplo, la
migracin de nuevas especies de animales que entran en competencia con las residentes. Se ha
producido una puntuacin en el seno de un equilibrio temporal aparente.
Sucesos umbral
Determinados hechos biolgicos especialmente cruciales son a veces responsables de ejemplos
sobresalientes de equilibrio puntuado en ausencia de cambios radicales en el entorno fisicoqumico.
Harold Morowitz, que trabaja en la Universidad George Mason y en el Instituto de Santa Fe, seala
la gran importancia de las rupturas o sucesos umbral que abren nuevos abanicos de posibilidades, a
veces relacionadas con funciones o niveles de organizacin superiores. Harold ha resaltado
especialmente los casos en que estos umbrales son nicos o casi, o bien dependen de una innovacin
bioqumica.
Para comenzar, teoriza sobre los posibles umbrales qumicos en el curso de la evolucin
prebitica que condujo al origen de la vida sobre la Tierra. Estos umbrales incluyen:
1. El que condujo al metabolismo energtico con empleo de la luz solar y as a la posibilidad de
una membrana aislando una porcin de materia, el prototipo de la clula.
2. El que proporcion la catlisis para la transicin de los cetocidos a los aminocidos y de ah
a la produccin de protenas; y
3. Reacciones qumicas que dieron como resultado molculas denominadas heterociclos
dinitrogenados y que llevaron a los nucletidos que constituyen el ADN, permitiendo as la
existencia del genoma, el esquema o paquete de informacin biolgico.
En todos estos casos Harold destaca la estrechez del umbral. Slo unas pocas reacciones qumicas
especiales hacen posible la entrada en un nuevo dominio, y a veces es una sola reaccin la
responsable. (La especificidad de tales reacciones no significa que sean improbables. Incluso una
reaccin nica puede tener lugar fcilmente.)
En la evolucin biolgica tuvieron lugar sucesos umbral anlogos que condujeron al desarrollo de
todas las formas de vida actuales a partir de la forma ancestral. Muchos de estos sucesos dieron
origen a nuevos niveles de organizacin. Un ejemplo es la evolucin de los eucariotas, organismos
cuyas clulas poseen un ncleo verdadero (que contiene la fraccin principal del material gentico) y
tambin otros orgnulos (mitocondrias o cloroplastos). La transformacin de organismos ms
primitivos en eucariotas unicelulares es para muchos investigadores fruto de la incorporacin de
otros organismos que se convirtieron en endosimbiontes (es decir, que vivan dentro de la clula y en
simbiosis con ella) y evolucionaron despus hasta convertirse en orgnulos.
Otro ejemplo es la evolucin de los eucariotas unicelulares animales (presumiblemente los
ancestros de los animales propiamente dichos). Se piensa que los eucariotas vegetales fotosintticos
aparecieron antes, provistos de una pared celular de celulosa adems de una membrana interior (la
aparicin de membranas requiri otro evento bioqumico, la formacin de esteroles, compuestos
relacionados con el colesterol y las hormonas sexuales humanas). La evolucin condujo despus a
organismos desprovistos de pared celular que podan dedicarse a devorar organismos fotosintticos
en lugar de efectuar la fotosntesis por s mismos. Esta innovacin fue la clave para la posterior
aparicin de los animales propiamente dichos.
La evolucin de organismos pluricelulares a partir de organismos unicelulares, presumiblemente a
travs de la agregacin, fue posible gracias a otra innovacin bioqumica, un adhesivo que mantena
unidas las clulas.
Harold Morowitz y otros piensan que, al menos en muchos casos, un pequeo cambio en el
genoma producto de una o a lo sumo unas pocas mutaciones, pero culminando una larga serie de
cambios anteriores puede disparar un suceso umbral e iniciar as una de las revoluciones que
representan una puntuacin capital dentro de la relativa estabilidad del equilibrio evolutivo. Una vez
dentro del dominio abierto por el evento, el organismo adquiere regularidades nuevas y significativas
que lo elevan a un nivel ms alto de complejidad.
Como ocurre con las perturbaciones fsicas de gran magnitud, como un terremoto (o la colisin de
la Tierra con otros objetos dentro del sistema solar), tales acontecimientos capitales pueden
contemplarse como eventos individuales de gran trascendencia, o bien como sucesos inusuales de
gran magnitud en la cola de una distribucin que comprende eventos de mucha menor magnitud en su
mayora.
Agregacin resultante en niveles de organizacin superiores
En la evolucin de una comunidad ecolgica, un sistema econmico o una sociedad, igual que en la
evolucin biolgica, se van presentando ocasiones para un incremento de la complejidad. El resultado
es que la complejidad mxima tiende a aumentar. Los incrementos de complejidad ms fascinantes
son los que tienen que ver con una transicin a un nivel de organizacin superior, tpicamente a
travs de la formacin de agregados, como en la evolucin de los animales y vegetales pluricelulares a
partir de organismos unicelulares.
Familias o bandas de seres humanos pueden agruparse para formar una tribu. Un grupo de
personas puede aunar sus esfuerzos para ganarse la vida montando una empresa. En el ao 1291, tres
cantones, a los que pronto se uni un cuarto, formaron una confederacin que con el tiempo se
convertira en la moderna Suiza. Las trece colonias norteamericanas se unieron en una confederacin
que ms tarde, ratificando la constitucin de 1787, se convirti en una repblica federal llamada
Estados Unidos. La cooperacin conducente a la agregacin puede ser efectiva.
Aunque la competencia entre esquemas es una caracterstica de los sistemas complejos
adaptativos, los sistemas mismos pueden exhibir una mezcla de competencia y cooperacin en sus
interacciones mutuas. A menudo resulta beneficioso para estos sistemas unirse formando una entidad
colectiva que funciona tambin como un sistema complejo adaptativo, por ejemplo cuando en un
sistema econmico personas y empresas operan bajo las normas de un gobierno que regula su
comportamiento para promover valores importantes para el conjunto de la comunidad.
Esquemas cooperativos
Tambin entre esquemas en competencia es posible a veces que se establezca una cooperacin
ventajosa. En el dominio de las teoras, por ejemplo, las nociones en competencia no siempre son
mutuamente excluyentes. A veces la sntesis de varias ideas est ms cerca de la verdad que
cualquiera de ellas por separado. Pero quienes proponen una aproximacin terica particular saben
que es ms fcil obtener recompensas en la vida acadmica y en otros mbitos pretendiendo que la
propuesta propia es absolutamente correcta y enteramente nueva, y arguyendo que los puntos de
vista alternativos son errneos y deben ser descartados. Aunque en algunos campos y en ciertos
casos este modo de actuar podra estar justificado, en muchas ocasiones resulta contraproducente.
En arqueologa y otras reas de la antropologa, por ejemplo, hay desde hace tiempo encendidas
disputas acerca de la difusin de los rasgos culturales frente a la invencin independiente. Sin
embargo, parece obvio que ocurren ambas cosas. La invencin del cero en la India (desde donde lleg
a Europa a travs del trabajo de al Khwaritzmi) parece, con una evidencia abrumadora, haber sido
independiente de su invencin en Centroamrica (donde fue empleado por los antiguos mayas). Si
hubieran existido contactos de alguna clase entre ambos mundos resultara muy extraa la casi total
ausencia de la rueda en las culturas precolombinas (por lo que s slo se ha encontrado en unos
pocos juguetes de procedencia mejicana) cuando se conoca desde hace tanto tiempo en el Viejo
Mundo. El arco y la flecha parecen haberse difundido de Norteamrica a Centroamrica, mientras que
muchas otras innovaciones culturales, como la domesticacin del maz, lo hicieron en sentido
contrario. Cmo pueden los eruditos dividirse todava en difusionistas y no difusionistas?
Algunos antroplogos culturales gustan de sealar las razones ecolgicas y econmicas que hay
detrs de costumbres tribales que a primera vista pueden parecer arbitrarias o irracionales. Aunque
este enfoque es muy valioso, a veces les lleva a ridiculizar la idea misma de que la irracionalidad y la
arbitrariedad puedan jugar un importante papel en los sistemas de creencias y modelos de conducta
social. Seguramente esto es ir demasiado lejos; un enfoque ms razonable debera atemperar el
determinismo ecolgico y econmico con una medida de la volubilidad de los esquemas tribales. Por
ejemplo, una prohibicin particular en la dieta, digamos la de comer okapis, podra tener sentido para
cierta tribu, dadas las necesidades nutricionales de la poblacin y el trabajo necesario para cazar un
okapi en comparacin con la obtencin de otros alimentos en el contexto ecolgico del bosque
circundante. Pero la restriccin tambin podra surgir de una identificacin anterior del okapi con el
ttem de la tribu; o bien ambas causas podran estar en el origen de la prohibicin. Es acaso
razonable insistir en que el enfoque correcto es siempre uno o es siempre el otro?
Una de las virtudes del Instituto de Santa Fe es que se ha creado un clima intelectual en el que
eruditos y cientficos se sienten mucho ms inclinados que en sus instituciones de procedencia a
compartir ideas y buscar maneras de armonizarlas en una sntesis fructfera cuando se considera
conveniente. En una ocasin se organiz all un seminario impartido por varios profesores de una
misma universidad y un mismo departamento que comprobaron con cierto asombro que en Santa Fe
se poda discutir constructivamente sobre temas que en su casa slo provocaran disputas.
En la evolucin biolgica, lo ms cercano a los esquemas cooperativos es probablemente la
gentica de la reproduccin sexual, en la que los genotipos de los progenitores se mezclan en sus
descendientes. Volveremos pronto a la reproduccin sexual, pero primero exploraremos un poco ms
la tendencia hacia una mayor complejidad.
Existe una tendencia hacia una mayor complejidad?
Hemos visto que la dinmica de la evolucin biolgica puede ser complicada. Pero a menudo ha
sido descrita de manera simplista. La emergencia de formas cada vez ms complejas se ha tomado
ms de una vez por una progresin continua hacia alguna clase de perfeccin, que suele identificarse
con la especie, e incluso la raza o la estirpe, del autor de la idea. Por fortuna, este punto de vista
teleolgico est en decadencia, y hoy es posible contemplar la evolucin ms como un proceso que
como un medio para alcanzar algn fin.
Aun as, todava persiste, incluso entre algunos bilogos, la idea de que es inherente a la evolucin
biolgica cierta tendencia hacia la complejidad. Como hemos visto, lo que realmente ocurre es algo
ms sutil. La evolucin procede por pasos, y en cada paso la complejidad puede aumentar o
disminuir, pero el efecto en la totalidad de especies existentes es que la mayor complejidad
representada tiende a aumentar con el tiempo. Un proceso similar se da en las comunidades en
crecimiento econmico, donde una familia concreta puede ver cmo sus ingresos aumentan,
disminuyen o no varan, pero la distribucin de ingresos se va ampliando, de modo que los ingresos
familiares mximos en el conjunto de la comunidad tienden a incrementarse.
Figura 18. Distribucin cambiante de las distancias en un paseo aleatorio
Si ignorsemos cualquier ventaja atribuible a una complejidad incrementada, podramos
contemplar la distribucin cambiante de complejidades como una especie de difusin, ejemplificada
por un paseo aleatorio a lo largo de una lnea. Un gran nmero de pulgas parten de un mismo
punto y van dando saltos iguales en longitud, alejndose del punto de partida o acercndose a l al
azar (en el primer salto, por supuesto, todas se alejan). En cualquier momento posterior, una o ms
pulgas estarn ms lejos que las dems del punto de partida. Naturalmente, la pulga ms distante en
cada caso puede variar, dependiendo de cul de ellas ha dado, por azar, el mayor nmero de saltos
netos alejndose del punto de partida. La distancia mxima del conjunto de pulgas tiende a aumentar
con el tiempo. La distribucin de distancias desde el punto de partida se ampla a medida que la
difusin de las pulgas las lleva cada vez ms lejos, como se muestra en la Figura 18.
El crecimiento de la complejidad mxima puede proceder, especialmente en sistemas no
adaptativos como las galaxias, de una manera que recuerda a la difusin. Pero en los sistemas
complejos adaptativos, como la evolucin biolgica, suele ocurrir que las presiones selectivas
favorecen una mayor complejidad en determinadas situaciones. La forma de la distribucin de
complejidades en funcin del tiempo diferir en tales casos de la que resulta de un paseo aleatorio.
Aunque sigue sin haber razn alguna para pensar en una progresin continua hacia organismos cada
vez ms complejos, las presiones selectivas que favorecen una complejidad ms alta a menudo
pueden ser intensas. La caracterizacin de aquellos sistemas y entornos fsicos en los que la
complejidad es una gran ventaja representa un desafo intelectual importante.
Los sucesos umbral que se presentan en el transcurso de la evolucin biolgica suelen dar lugar a
grandes incrementos de complejidad y tambin a progresos muy significativos. La apertura de un
umbral crtico se traduce en una explosin de nuevos nichos ecolgicos, cuya ocupacin puede muy
bien parecer causada por una tendencia hacia una mayor complejidad.
Dado que nosotros los humanos somos los organismos ms complejos en la historia de la Tierra,
es comprensible que algunos contemplen la totalidad del proceso evolutivo como algo conducente al
Homo sapiens sapiens. Aun reconociendo que esta idea responde nicamente a un necio
antropocentrismo, en cierto sentido s puede decirse que la evolucin biolgica termina con nosotros,
o por lo menos queda en suspenso. Nuestro efecto sobre la biosfera es tan profundo y nuestra
capacidad para transformar la vida (no slo mediante procedimientos antiguos y lentos como los de
los criadores de perros, sino con mtodos modernos como la ingeniera gentica) ser pronto tan
grande que ciertamente el futuro de la vida sobre la Tierra depende en gran parte de decisiones
cruciales tomadas por nuestra propia especie. Salvo una espectacular renuncia a la tecnologa (muy
difcil a la vista de la enorme poblacin humana que depende ya completamente de ella para su
sustento) o la autodestruccin de la mayor parte del gnero humano seguida de una regresin a la
barbarie de los supervivientes da la impresin de que, en un futuro previsible, el papel de la
evolucin biolgica natural ser, para bien o para mal, secundario al de la cultura humana y su
evolucin.
La diversidad de las comunidades ecolgicas
Desafortunadamente, pasar mucho tiempo antes de que el conocimiento, la inteligencia y el
ingenio humanos puedan igualar si es que lo hacen alguna vez la sabidura de miles de millones
de aos de evolucin biolgica. No slo los organismos individuales han desarrollado morfologas
intrincadas y modos de vida propios, sino que las interacciones entre la multiplicidad de especies que
componen las comunidades ecolgicas han experimentado delicados ajustes mutuos a lo largo de
grandes periodos de tiempo.
Las diversas comunidades consisten en grupos de especies que difieren en funcin de la regin del
globo donde se encuentran y, dentro de cada regin, del entorno fsico. En tierra, el carcter de la
comunidad vara de acuerdo con factores tales como la altitud, las lluvias y su distribucin a lo largo
del ao, o la temperatura y sus variaciones. Las diferencias regionales se deben a que en muchos
casos las distribuciones de las distintas especies se han visto afectadas por los movimientos de los
continentes a lo largo de millones de aos y accidentes tales como antiguas migraciones y
dispersiones.
Los bosques tienden a diferir grandemente entre s, incluso en los trpicos. No todos los bosques
tropicales son pluvisilvas, como ciertos medios de comunicacin podran hacernos creer. Algunos
son bosques secos, otros bosques de tipo alpino, etc. Por otra parte, pueden distinguirse cientos de
pluvisilvas distintas, con diferencias significativas en la flora y en la fauna. Brasil, por ejemplo,
alberga no slo la vasta extensin de la selva amaznica, considerablemente variada en s misma, sino
tambin la muy diferente selva atlntica, ahora reducida a una pequea fraccin de su extensin
inicial. En su margen meridional la selva atlntica se confunde con la del Alto Paran en Paraguay y
con la selva tropical de la provincia de Misiones en Argentina. La destruccin progresiva de la selva
amaznica es ahora una preocupacin general, aunque todava se mantiene en pie gran parte de ella (a
veces, por desgracia, en un estado degradado no detectable fcilmente desde el aire), pero la
preservacin de lo que queda de la selva atlntica es un asunto an ms urgente.
Tambin los desiertos difieren entre s. En el desierto del Namib, en Namibia, la flora y la fauna
son en gran parte diferentes de las del desierto del Sahara, en el otro extremo de frica, y de las del
desierto espinoso del sur de Madagascar. Los desiertos de Mojave y del Colorado, en el sur de
California, son bien distintos entre s y comparten pocas especies con, digamos, el Negev israel (una
excepcin notable es el sabra, el conocido cactus de Israel, que es una especie originaria de Mxico y
California). En una visita a los desiertos del Colorado y del Negev, una inspeccin superficial revelar
muchas semejanzas en la apariencia de la flora, pero buena parte de este parecido es atribuible, no a
un parentesco cercano entre las especies, sino a una convergencia evolutiva resultante de presiones
selectivas similares. Igualmente, muchas euforbias de las mesetas ridas de frica oriental se parecen
a los cactus del Nuevo Mundo, pero slo porque se han adaptado a climas similares; en realidad
pertenecen a familias diferentes. La evolucin ha producido en diversas partes del globo cierto
nmero de soluciones distintas pero similares al problema representado por una comunidad de
organismos viviendo en unas condiciones determinadas.
Ante tal diversidad de comunidades naturales tendrn los seres humanos la sabidura colectiva
necesaria para elegir las polticas apropiadas? Habremos adquirido el poder de efectuar cambios
enormes antes de haber madurado lo suficiente como especie para hacer un uso responsable del
mismo?
El concepto biolgico de adaptacin
Las comunidades ecolgicas compuestas de multitud de individuos complejos pertenecientes a
gran nmero de especies, todos ellos desarrollando esquemas para describir y predecir el
comportamiento mutuo, son sistemas que probablemente nunca alcanzan un estado estacionario final
y ni siquiera se aproximan a l. Cada especie evoluciona en presencia de agrupaciones
constantemente cambiantes de otras especies. La situacin es muy diferente de la de los extremfilos
ocenicos, que evolucionan en un entorno fisicoqumico prcticamente constante e interaccionan con
otros organismos principalmente a travs de la materia orgnica que desciende hasta ellos a travs del
agua.
Ni siquiera a un sistema comparativamente simple y casi autocontenido como el de los
extremfilos se le puede asignar un atributo numrico rigurosamente definido que se llame
adaptacin, y mucho menos que vaya aumentando en el curso de la evolucin hasta llegar a un
estado estacionario. Incluso en un caso tan simple es ms seguro concentrarse directamente en las
presiones selectivas que favorecen unos caracteres fenotpicos sobre otros, influyendo as en la
competencia entre los diferentes genotipos. Estas presiones selectivas pueden no ser expresables en
trminos de una magnitud simple y bien definida llamada adaptacin, sino que pueden requerir una
descripcin ms complicada, incluso en el caso ideal de una sola especie que se adapta a un medio
ambiente inmutable. Todava es menos probable, pues, que pueda asignarse una medida de
adaptacin a un organismo en un entorno cambiante, especialmente cuando se trata de un miembro de
una comunidad ecolgica de organismos altamente interactivos adaptndose a las peculiaridades de
unos y otros.
An as, un tratamiento simplificado de la evolucin biolgica en trminos de adaptacin puede
resultar instructivo. La idea subyacente al concepto de adaptacin biolgica es que la propagacin de
los genes de una generacin a la siguiente depende de la supervivencia del organismo hasta que ste
alcanza la fase reproductora y genera un nmero razonable de descendientes que a su vez sobreviven
para reproducirse. Las tasas diferenciales de supervivencia y reproduccin pueden describirse a
menudo toscamente en trminos de un ndice de adaptacin, definido de manera que los organismos
con una mayor adaptacin tienden en general a propagar sus genes con ms xito que los que tienen
una adaptacin menor. En el lmite, los organismos con patrones genticos asociados
consistentemente con el fracaso reproductivo tienen una adaptacin muy baja y tienden a
desaparecer.
Relieves adaptativos
Al introducir la tosca nocin de relieve adaptativo se pone de manifiesto una dificultad general.
Imaginemos los diferentes genotipos dispuestos en una superficie bidimensional horizontal (que
representa lo que en realidad es un espacio matemtico multidimensional de genotipos posibles). La
adaptacin o inadaptacin queda indicada por la altura; a medida que los genotipos varan la
adaptacin describe una superficie bidimensional, con gran nmero de crestas y valles, dentro de un
espacio de tres dimensiones. Los bilogos representan convencionalmente el incremento de la
adaptacin como un incremento de altura, de modo que los mximos de adaptacin corresponden a
las cimas y los mnimos al fondo de los valles; pero yo emplear la convencin inversa, como se
acostumbra a hacer en muchos otros campos, y dar la vuelta a todo el cuadro. Ahora la adaptacin
aumenta con la profundidad, y los mximos se encuentran en el fondo de las depresiones, como se
muestra en la Figura 19.
El paisaje que resulta es muy complicado, con numerosos valles (mximos de adaptacin
locales) de profundidad muy variable. Si la evolucin tuviese siempre como efecto un descenso
continuo una mejora constante de la adaptacin entonces el genotipo quedara probablemente
atrapado en el fondo de una depresin somera y no tendra oportunidad de alcanzar los valles
profundos cercanos que corresponden a una adaptacin mucho mayor. El movimiento del genotipo
tiene que ser, como mnimo, ms complicado que un simple deslizamiento hacia abajo. Si adems
incluyese, por ejemplo, saltos aleatorios, esto le dara la oportunidad de escapar de las depresiones
someras y encontrar otras ms profundas en las cercanas. Sin embargo, no debe haber demasiados
saltos, o todo el proceso dejara de funcionar. Como hemos visto en diversos contextos, un sistema
complejo adaptativo funciona mejor en una situacin intermedia entre el orden y el desorden.
Figura 19. Un relieve adaptativo en el que la adaptacin crece con la profundidad
Adaptacin inclusiva
Una complicacin adicional en el manejo del concepto de adaptacin surge en los organismos
superiores que se reproducen sexualmente. Cada uno de tales organismos transfiere slo la mitad de
sus genes a la descendencia, mientras que la otra mitad procede del otro progenitor. Los
descendientes no son clones, sino meros parientes cercanos. Y el organismo considerado tiene
tambin parientes cercanos, la supervivencia de los cuales puede contribuir de alguna manera a la
propagacin de genes similares a los suyos. Para tener en cuenta hasta qu punto sobreviven y
consiguen reproducirse los parientes de un organismo dado, de acuerdo con la cercana del
parentesco, los bilogos han desarrollado la nocin de adaptacin inclusiva (naturalmente, la
adaptacin inclusiva tambin tiene en cuenta la supervivencia del organismo mismo). La evolucin
debera mostrar una tendencia general a favorecer los genotipos que exhiban una alta adaptacin
inclusiva, especialmente a travs de pautas de comportamiento heredadas que promuevan la
supervivencia tanto del organismo individual como de sus parientes cercanos. Esta tendencia recibe el
nombre de seleccin de parentesco, y encaja bien en un cuadro evolutivo en el que los organismos
seran meros instrumentos de los que los genes se sirven para propagarse. Este punto de vista ha
sido popularizado como el del gen egosta.
El gen egosta y el gen literalmente egosta
Una forma extrema de gen egosta podra ser responsable del fenmeno conocido como
distorsin segregacional. Descrita por el sociobilogo Robert Trivers, la distorsin segregacional
resultara de la operacin de un gen literalmente egosta, es decir, un gen que acta directamente, no
a travs del organismo resultante, para triunfar en la competencia con los patrones genticos rivales.
Uno de tales genes presente en un animal macho podra hacer que sus espermatozoides adelantasen o
incluso envenenasen a los de otros machos, haciendo as ms fcil la victoria en la carrera para
fecundar los huevos de la hembra. En cambio, un gen literalmente egosta no tiene por qu conferir
ninguna ventaja al organismo resultante, e incluso podra ser nocivo en cierto grado.
Aparte de estas notables excepciones, las presiones selectivas se ejercen indirectamente a travs
del organismo producido por la fusin de espermatozoide y vulo. Esto est ms en lnea con la
nocin de sistema complejo adaptativo, donde el esquema (en este caso el genoma) se pone a prueba
en el mundo real (por medio del fenotipo) y no directamente.
Adaptacin individual e inclusiva
Un caso fascinante en el que parecen estar implicadas tanto la adaptacin individual como la
inclusiva es el denominado comportamiento altruista en ciertas especies de aves. El arrendajo
mejicano vive en los hbitats ridos del norte de Mxico, sureste de Arizona y suroeste de Nuevo
Mxico. Hace aos los ornitlogos observaron que cada nido de esta especie era atendido a menudo
por varias aves adems de la pareja que produjo los huevos. Qu hacan all los otros arrendajos? El
comportamiento que exhiban era en verdad altruista? La investigacin de Jerram Brown revel que
en muchos casos los ayudantes eran ellos mismos hijos de la pareja que criaba, y por lo tanto estaban
ayudando a criar a sus propios hermanos. Este comportamiento pareca suministrar un notable
ejemplo de evolucin del comportamiento social a travs de la adaptacin inclusiva. La evolucin
haba favorecido un comportamiento paternal en el que los arrendajos jvenes, posponiendo su
propia reproduccin, ayudaban a alimentar y cuidar a sus hermanos menores, asistiendo as a la
propagacin de genes estrechamente relacionados con los propios.
Ms recientemente, el cuadro se ha complicado algo a raz de los trabajos de John Fitzpatrick y
Glen Woolfenden acerca de una especie emparentada, el arrendajo de Florida, que habita en los
robledales ridos en franca recesin del sur de aquella regin. Hasta ahora esta ave se
consideraba una de las muchas subespecies del arrendajo azul americano, muy comn en el sudoeste
de los Estados Unidos, pero Fitzpatrick y Woolfenden proponen que debe considerarse una especie
separada, atendiendo a su apariencia, vocalizaciones, comportamiento y gentica. Como en el
arrendajo mejicano, el comportamiento de esta especie incluye la crianza asistida. Aqu tambin los
ayudantes tienden a ser hijos de la pareja que cra, pero las observaciones de los investigadores de
Florida indican que los ayudantes actan tambin en inters propio. Los territorios de anidamiento en
el robledal rido son extensos (del orden de treinta acres) y son defendidos con fiereza, por lo que no
resultan fciles de conseguir. Los ayudantes estn en la mejor posicin para heredar todo o parte del
territorio donde desempean su labor. Por lo menos en Florida, parece que la adaptacin individual
ordinaria tiene un papel muy importante en el comportamiento altruista del arrendajo.
No he presentado la historia del arrendajo de Florida para tomar partido en una controversia entre
ornitlogos, sino para ilustrar la sutileza del concepto de adaptacin, inclusiva o no. Aunque es un
concepto til, sigue siendo un tanto circular. La evolucin favorece la supervivencia de los mejor
adaptados, y los mejor adaptados son los que sobreviven, o aquellos cuyos parientes prximos
sobreviven.
La adaptacin sexual
El fenmeno de la reproduccin sexual plantea algunos retos especiales a las teoras basadas en
las presiones selectivas y la adaptacin. Como muchos otros organismos, los animales superiores
tienden a reproducirse sexualmente. Pero en ciertos casos esos mismos animales pueden reproducirse
facultativamente por partenognesis, un proceso en el que las hembras, sin requerir los servicios de
un macho, generan hembras hijas que, aparte de posibles mutaciones, son genticamente idnticas a
las progenitoras. Incluso los huevos de un animal tan complejo como la rana pueden producir, tras
ser estimulados con la punta de una aguja, renacuajos que se desarrollan hasta convertirse en ranas
adultas. En algunos casos raros, como el de los lagartos de cola de ltigo de Mxico y el sudoeste de
los Estados Unidos, una especie de vertebrado parece arreglrselas slo con la partenognesis, sin
que haya machos en absoluto. Para qu el sexo entonces? Qu enorme ventaja confiere la
reproduccin sexual? Por qu se selecciona en general frente a la partenognesis? Para qu sirven en
verdad los machos?
La reproduccin sexual introduce diversidad en los genotipos de los descendientes. A grandes
rasgos, los cromosomas (cada uno con una cadena de genes) se presentan en pares, y cada individuo
hereda uno de los componentes de cada par del padre y el otro de la madre. Cul de ellos procede del
padre y cul de la madre es fundamentalmente una cuestin de azar. (En los gemelos idnticos, el
resultado de esta reparticin estocstica es el mismo para ambos.) La descendencia de los organismos
con muchos pares de cromosomas tiene por lo general juegos de cromosomas diferentes de los de los
progenitores.
Adems de eso, la reproduccin sexual introduce un mecanismo completamente nuevo, distinto
de la mutacin ordinaria, para producir cambios en los cromosomas. En el proceso denominado
entrecruzamiento, ilustrado en la Figura 20, un par de cromosomas homlogos intercambian
fragmentos durante la formacin de un espermatozoide o un huevo. Supongamos que el
entrecruzamiento tiene lugar en el segundo caso. El huevo, producido por la madre, adquiere un
cromosoma mixto, una parte del cual es aportada por el padre de la madre y el resto por la madre de
la madre, mientras que otro huevo puede recibir un cromosoma formado por las partes restantes de
los cromosomas del abuelo y la abuela matemos.
El terico evolucionista William Hamilton, ahora catedrtico en Oxford, ha sugerido una
explicacin simple para el valor de la reproduccin sexual. En trminos generales, la idea es que para
los enemigos de una especie, especialmente los parsitos nocivos, resulta ms difcil adaptarse a la
diversidad de una poblacin generada por reproduccin sexual que a la relativa uniformidad de una
poblacin generada por partenognesis. La mezcla de los cromosomas aportados por el padre y la
madre, junto con el entrecruzamiento, permiten todo tipo de combinaciones nuevas entre los
descendientes, obligando a los parsitos a enfrentarse a una gran variedad de huspedes diferentes en
su qumica corporal, hbitos, etc. El resultado es que los enemigos encuentran dificultades y los
huspedes estn ms seguros.
La teora indica que las especies sin reproduccin sexual deberan disponer de otros mecanismos
para enfrentarse a los parsitos, especialmente en el caso de grupos enteros de animales inferiores
que han vivido sin sexo durante decenas de millones de aos. Los rotferos bdeloideos son uno de
tales grupos. Son animalillos que se desplazan girando y habitan en las alfombras de musgo y otros
lugares que permanecen hmedos la mayor parte del tiempo, pero que se secan durante semanas o
meses segn los caprichos de la meteorologa. Una discpula de Hamilton, Olivia Judson, est
estudiando estos rotferos para averiguar cmo se las arreglan con los parsitos. Ella sugiere que su
hbito de desecarse y dejarse llevar por el viento cuando su entorno se seca podra proporcionarles la
suficiente proteccin contra los parsitos como para prescindir del sexo.
En cualquier caso, las ventajas de la reproduccin sexual tienen que ser considerables para
compensar la desventaja obvia que supone la fragmentacin de los genotipos de padres y abuelos con
una capacidad demostrada para sobrevivir y reproducirse con xito. Estas ventajas son relativas al
conjunto de la poblacin, aunque muchos evolucionistas insisten en que las presiones selectivas se
ejercen nicamente sobre los individuos. Pero quizs sta no sea una norma rgida.
En un reciente encuentro en el Instituto de Santa Fe, John Maynard Smith, que ensea en la
Universidad de Sussex, comentaba este tema cuando Brian Arthur, presidente de la sesin, record la
ocasin en que ambos se encontraron por primera vez. Los dos estudiaron la carrera de ingeniera.
Maynard Smith comenz diseando aviones y despus se pas a la biologa evolutiva, donde ha
hecho importantes contribuciones. Brian, que se cri en Belfast, se dedic a la investigacin operativa
y ms tarde a la economa. Despus se convertira en profesor en Stanford y sera el director
fundador del programa econmico del Instituto de Santa Fe. Se encontraron por primera vez en un
congreso cientfico en Suecia, donde en el curso de su intervencin Maynard Smith hizo notar que
mientras el sexo tena ventajas obvias para las poblaciones, no estaba claro que las tuviera para los
individuos. Brian grit desde la audiencia: Vaya visin del sexo ms inglesa!. Maynard Smith, tras
encajar el golpe, replic: Deduzco por su acento que usted es irlands. Bien, en Inglaterra por lo
menos tenemos sexo.
Figura 20. Entrecruzamiento de cromosomas en la reproduccin sexual
Muerte, reproduccin y poblacin en biologa
Mientras que el sexo no es algo ni mucho menos universal en biologa, la muerte s que est muy
cerca de serlo. La muerte de los organismos es una de las ms dramticas manifestaciones de la
segunda ley de la termodinmica. Y como tal es, en cierto sentido, comn a todos los sistemas
complejos adaptativos. Sin embargo, es especialmente significativa en la evolucin biolgica, donde la
interaccin entre muerte y reproduccin est en la vanguardia del proceso adaptativo. La
competencia entre grupos de genotipos se traduce en gran medida en la competencia por el tamao de
la poblacin entre los tipos de organismos correspondientes. La adaptacin, hasta donde puede
hacerse una buena definicin de ella en el contexto de la evolucin biolgica, est siempre conectada
con el tamao de la poblacin.
La comparacin entre diversas clases de sistema complejo adaptativo revela situaciones en que la
muerte, la reproduccin y la poblacin tienen menos importancia que en biologa. Por ejemplo,
imaginemos un ser humano individual absorto en la resolucin de un problema. En este caso los
esquemas son ideas y no genotipos. El anlogo de la muerte es el olvido. Nadie puede negar la
omnipresencia y significacin del olvido, pero difcilmente puede compararse su papel con el de la
muerte en biologa. Si no fuese necesario olvidar, borrar la cinta, el carcter del pensamiento no
experimentara grandes cambios. El recuerdo de una idea es til, y contrarresta el efecto del olvido,
pero el nmero de recuerdos idnticos o casi idnticos no caracteriza la adecuacin de una idea en la
misma medida que la poblacin tiende a correlacionarse con la adaptacin en biologa.
A medida que las ideas se propagan en el seno de una sociedad (tambin en la comunidad
cientfica) adquiere importancia el nmero de personas que comparten una idea determinada. En las
elecciones democrticas, en la medida en que tienen que ver con las ideas, la opinin mayoritaria es la
que prevalece. Pero est claro que la existencia de un abrumador nmero de partidarios no
necesariamente implica que una idea sea correcta, y ni siquiera garantiza su supervivencia a largo
plazo.
Un ejemplo ms cercano a la evolucin biolgica puede ser el de la competencia entre las
sociedades humanas en el pasado. En gran medida, la adaptacin se meda por la poblacin. En el
Sudeste Asitico, por ejemplo, algunos grupos tnicos practicaban la agricultura de regado para el
cultivo del arroz, mientras que otros practicaban una agricultura de secano, a menudo quemando el
bosque. Los primeros, como los pueblos de Tailandia central, Laos o Vietnam, podan mantener
muchos ms individuos por unidad de superficie que sus vecinos. La mayor densidad de poblacin
les permiti dominar a los agricultores de secano, que en muchos casos se vieron relegados a tierras
montaosas remotas. De cara al futuro, bien podemos preguntarnos si es deseable que la densidad o
la poblacin absoluta continen determinando de la misma manera quines ganan y quines pierden.
La ocupacin de los nichos
A largo plazo, la evolucin biolgica, con su nfasis en la muerte y la poblacin, es perfectamente
eficiente en la ocupacin de nuevos nichos ecolgicos a medida que stos surgen. Cuando existe la
oportunidad de adoptar un cierto modo de vida, es probable que algn organismo evolucione para
aprovecharla, por estrafalario que pueda parecer a los ojos de un observador humano.
En este contexto es relevante la analoga entre una comunidad ecolgica y la economa de
mercado. Cuando surgen nuevas oportunidades para hacer negocio en una economa de este tipo, lo
ms probable (aunque no es seguro) es que aparezcan individuos o empresas dispuestos a
explotarlas. La analoga de la muerte en este caso es la quiebra, y es la riqueza, en vez de la poblacin,
lo que da una medida aproximada de la adaptacin de la empresa.
Tanto en economa como en ecologa, la aparicin de un nuevo negocio o un nuevo organismo (o
de una nueva forma de actuar en una empresa u organismo ya existente) altera el relieve adaptativo de
los otros miembros de la comunidad. Desde el punto de vista del negocio o de la especie, este relieve
experimenta continuos cambios (adems de no estar del todo bien definido a priori).
Ambos casos ilustran cmo un sistema complejo adaptativo, una vez establecido, puede llenar
nichos, crear otros nuevos en el proceso, llenar stos a su vez y as sucesivamente, engendrando
nuevos sistemas complejos adaptativos por el camino. (Como se indicaba en el diagrama de la Figura
1, la evolucin biolgica ha dado lugar al sistema inmunitario de los mamferos, al aprendizaje y al
pensamiento y, a travs de los seres humanos, a sociedades capaces de aprender y adaptarse, y ms
recientemente a ordenadores que funcionan como sistemas complejos adaptativos.)
Siempre explorando, buscando nuevas oportunidades, experimentando con la novedad, el sistema
complejo adaptativo ensaya incrementos de complejidad y ocasionalmente descubre sucesos umbral
que abren posibilidades estructurales completamente nuevas, incluyendo nuevas formas de sistema
complejo adaptativo. Dado un tiempo suficiente, la probabilidad de la evolucin de la inteligencia
parece que debiera ser alta.
Astrnomos y planetlogos piensan que no existe ninguna razn para pensar que los sistemas
planetarios sean especialmente raros en nuestra galaxia o en cualquier otra galaxia similar en el
universo. Tampoco los tericos del origen de la vida tienen motivos para pensar que las condiciones
de nuestro planeta hace unos 4000 millones de aos fueran tan especiales que la aparicin de la vida
(o algo parecido a ella) en un planeta sea un acontecimiento particularmente improbable. Es verosmil
que en el universo abunden los sistemas complejos adaptativos y que en muchos de ellos haya
evolucionado, o acabe por evolucionar, la inteligencia. Como ya hemos mencionado, para la bsqueda
de inteligencia extraterrestre el principal dato que falta es el nmero de planetas por unidad de
volumen espacial en los que han surgido seres inteligentes y la duracin tpica del perodo de
civilizacin tcnica con emisin de seales electromagnticas. Dada la inmensa cantidad de
conocimiento que podemos extraer de la diversidad de comunidades naturales en la Tierra, por no
hablar de la diversidad de sociedades humanas, resulta sobrecogedor imaginar (como hacen a veces los
escritores de ciencia ficcin) las lecciones que el contacto con extraterrestres podra damos acerca de
la variedad de circunstancias que los sistemas complejos adaptativos son capaces de explotar.
El engao entre las aves
Para encontrar ejemplos curiosos de explotacin de oportunidades por parte de especies en
interaccin con otras, podemos fijamos en el engao tal como es practicado por animales no
humanos. El mimetismo es bien conocido; la mariposa virrey, por ejemplo, se parece a la monarca y
se aprovecha as del rechazo que inspira sta en los depredadores a causa de su mal sabor. El cuclillo
(en el Viejo Mundo) y el boyero (en el Nuevo Mundo) practican otro tipo de engao, poniendo sus
huevos en los nidos de otras aves; los polluelos intrusos se deshacen despus de los huevos o
polluelos legtimos y monopolizan la atencin de los padres adoptivos. Ahora bien, realmente
engaan?
Estamos acostumbrados a or que la gente engaa, pero que esto ocurra en otros organismos
resulta ms sorprendente. Cuando la marina argentina descubre un misterioso periscopio en el
estuario del Ro de la Plata justo antes de que el presupuesto de las fuerzas armadas comience a
debatirse, podemos sospechar que se est intentando engaar para conseguir recursos adicionales, lo
que no nos resulta especialmente sorprendente. Pero la existencia de un comportamiento anlogo
entre las aves es algo inesperado.
Un caso as fue descubierto recientemente por mi amigo Charles Munn, un ornitlogo que estudia
las bandadas mixtas que se alimentan en las selvas bajas tropicales del Parque Nacional Manu, en
Per. Algunas especies ramonean juntas en el sotobosque y otras en el estrato inferior del dosel,
acompaadas de vez en cuando por coloreados tangars frugvoros procedentes del estrato superior.
(Entre las especies presentes en estas bandadas en la poca invernal hay unos pocos migradores
norteamericanos. Ms al norte, hacia Centroamrica, se encuentran muchos ms. Quienes residimos
en Norteamrica slo las vemos cuando anidan en verano, y nos llama la atencin encontrarlas
llevando un modo de vida muy diferente en tierras lejanas. Si queremos que vuelvan para anidar ao
tras ao, hay que proteger sus hbitats en los pases meridionales. Igualmente, su retorno a estos
pases quedar comprometido si los bosques norteamericanos continan siendo reducidos a parcelas
cada vez ms pequeas. La reduccin de los bosques propicia invasiones posteriores por parte de los
boyeros parsitos.)
En cada bandada mixta hay una o dos especies centinela que deambulan de manera que suelen
estar en medio de la bandada o justo debajo. Mediante un canto especial los centinelas advierten a los
dems de la presencia en las proximidades de posibles aves rapaces. Charlie observ que los
centinelas de las bandadas del sotobosque daban a veces la seal de aviso aun cuando no exista un
peligro aparente. Una inspeccin ms cercana demostraba que la falsa alarma permita a menudo al
centinela arrebatar un suculento bocado que de otro modo se habra comido otro miembro de la
bandada. Una observacin cuidadosa revel que los centinelas practicaban el engao alrededor de un
15% de las veces, sacando provecho de l con frecuencia. Preguntndose si este fenmeno sera ms
general, Charlie examin el comportamiento de las bandadas del estrato inferior del dosel y encontr
que los centinelas de all hacan lo mismo. El porcentaje de seales falsas era ms o menos el mismo
en las dos especies centinela. Presumiblemente, si este porcentaje fuera mucho mayor las seales
dejaran de ser aceptadas por el resto de la bandada (recurdese el cuento del pastorcillo que gritaba
que viene el lobo!) y si fuera mucho menor, el centinela apenas obtendra alimento extra. Me
pregunto si este dato del 15% podra derivarse de alguna clase de razonamiento matemtico; en un
modelo plausible, podra corresponder a 1/2?
Cuando consult esta cuestin con Charles Bennett, record algo que le haba contado su padre
sobre las unidades de la fuerza area canadiense con base en Inglaterra durante la segunda guerra
mundial. Para las ocasiones en que enviaban un caza y un bombardero juntos, les pareci una buena
idea intentar engaar de vez en cuando a la Luftwaffe haciendo volar el caza por debajo del
bombardero y no por encima como era lo habitual. Tras aplicar el mtodo de ensayo y error un buen
nmero de veces, llegaron a la conclusin de que lo mejor era hacerlo al azar una vez de cada siete.
Pequeos pasos y grandes cambios
En nuestra discusin de los sucesos umbral citbamos algunos ejemplos de avances en la
evolucin biolgica que representaban saltos enormes, pero tambin indicbamos que se trata de
acontecimientos raros en el extremo de todo un espectro de cambios de magnitud diversa, siendo
mucho ms comunes los cambios pequeos cerca del otro extremo del espectro. Sea cual sea la
magnitud del evento, la evolucin biolgica suele proceder actuando sobre lo que hay disponible. Los
rganos existentes se adaptan a nuevos usos. Los brazos humanos, por ejemplo, no son ms que
patas anteriores ligeramente modificadas. Las estructuras no son radicalmente descartadas en un
rediseo revolucionario de la totalidad del organismo. Los mecanismos de la mutacin y la seleccin
natural no favorecen tales discontinuidades. Pero las revoluciones ocurren.
Hemos discutido cmo, en el fenmeno del equilibrio puntuado, los cambios relativamente
repentinos pueden tener orgenes diversos. Uno de los posibles es un cambio en el entorno
fisicoqumico que altere significativamente las presiones selectivas. Otro es la deriva, en la que las
mutaciones neutras, que no alteran la viabilidad del fenotipo (y a veces ni siquiera ste) conducen
gradualmente a una situacin de inestabilidad del genotipo, donde una o unas pocas mutaciones
pueden crear un organismo significativamente diferente y preparar el camino para una cascada de
cambios que se extiendan a otras especies. A veces pequeos cambios desencadenan sucesos umbral,
muchas veces de carcter bioqumico, que abren dominios enteros de formas de vida completamente
nuevas. En algunos casos estos cambios revolucionarios se inician con la agregacin de organismos en
estructuras compuestas. Pero en todos los casos la unidad bsica de cambio es una mutacin (o
recombinacin, con o sin entrecruzamiento) que opera sobre lo que ya est presente. Nunca se saca
nada de donde no hay.
Hasta qu punto es ste un principio general para los sistemas complejos adaptativos? En el
pensamiento humano, por ejemplo, es necesario proceder por pequeos pasos? Debe limitarse el
proceso de creacin a encadenamientos de cambios menores sobre lo ya existente? Por qu no
podra un ser humano ser capaz de inventar un ingenio totalmente nuevo, diferente de cualquier otro
conocido? Y en ciencia, por qu no concebir una teora completamente nueva, sin ninguna semejanza
con las ideas precedentes?
La investigacin (y tambin la experiencia diaria) parece indicar que, efectivamente, el
pensamiento humano suele proceder por asociacin y por pasos, en cada uno de los cuales se
introducen modificaciones especficas sobre lo pensado con anterioridad. Pero tanto en la invencin
como en la ciencia, el arte, y muchos otros campos de la creacin humana, de vez en cuando surgen
estructuras singularmente novedosas. Tales innovaciones recuerdan los sucesos umbral en la
evolucin biolgica. Cmo se producen? Responde el pensamiento creativo humano a modelos
diferentes segn las diferentes reas de actividad? O hay involucrados principios generales de alguna
clase?
17
Del aprendizaje al pensamiento creativo
Comenzaremos con algunas observaciones sobre la creacin en el marco de la teora cientfica y
despus exploraremos su relacin con la creacin en otros campos.
Cuando una nueva idea terica se impone acostumbra a alterar y ampliar el cuerpo de teora
existente, permitiendo acomodar hechos observacionales que antes no podan comprenderse o no
encajaban. Tambin predice nuevos hechos que algn da pueden ser comprobados.
Casi siempre, la idea novedosa incluye una autocrtica negativa, el reconocimiento de que algn
principio previamente aceptado es falso y debe descartarse (a menudo ocurre que una idea que era
correcta en principio iba acompaada, por razones histricas, de un lastre intelectual innecesario que
hay que tirar por la borda.) En cualquier caso, slo salindose del marco de ideas aceptadas
excesivamente restrictivas puede haber progreso.
En ocasiones, cuando una idea correcta es propuesta y aceptada por primera vez, se le da una
interpretacin demasiado estrecha. En cierto sentido, sus posibles implicaciones no se toman lo
bastante en serio. Ms adelante el autor de la idea original o algn otro terico vuelven sobre ella para
examinarla con ms rigor, de modo que pueda apreciarse todo su significado.
El primer artculo de Einstein sobre la relatividad especial, que public en 1905 a la edad de 26
aos, ilustra tanto el rechazo de una idea aceptada equivocada como la reconsideracin de una idea
correcta no aplicada en toda su extensin. Einstein tuvo que romper con la idea, aceptada pero
errnea, de un espacio y un tiempo absolutos. Despus comenz a considerar la idea de que las
simetras presentes en las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo las simetras
correspondientes a la relatividad especial tuviesen carcter de principio general. Hasta entonces su
dominio de aplicacin se haba restringido al electromagnetismo, y no se pensaba que pudiesen regir,
por ejemplo, en la dinmica de partculas.
Una experiencia personal
A lo largo de mi carrera he tenido el placer y la fortuna de proponer unas cuantas ideas dentro del
campo de la teora de partculas elementales que, por supuesto, no me colocan a la altura de un
Einstein, pero s que han resultado ser tiles e interesantes y me han proporcionado alguna
experiencia personal acerca del acto creativo en el marco de la teora cientfica.
Una de mis primeras aportaciones servir de ilustracin. En 1952, cuando ingres en la facultad
de fsica de la Universidad de Chicago, me propuse encontrar una explicacin al comportamiento de
las nuevas partculas extraas, as llamadas porque se producan en abundancia como
correspondera a una interaccin fuerte, pero se desintegraban lentamente, una propiedad asociada a
la interaccin dbil. (Aqu lentamente significa una vida media de alrededor de una diez mil
millonsima de segundo; la tasa normal de desintegracin para la interaccin fuerte correspondera a
una vida media de alrededor de una billonsima de billonsima de segundo, ms o menos el tiempo
que tarda la luz en atravesar una partcula semejante.)
Para explicar este comportamiento conjetur la existencia de alguna ley que impidiese la
desintegracin inducida por la interaccin fuerte, responsable de la abundante produccin de
partculas extraas. La desintegracin procedera entonces lentamente a travs de una interaccin
dbil. Ahora bien, qu ley era sta? Los fsicos especulaban desde hace tiempo sobre la conservacin
en la interaccin fuerte de la magnitud conocida como espn isotpico (I), que puede tomar los
valores 0, 1/2, 1, 3/2, 2, 5/2, etc. Por aquellas fechas un grupo de fsicos que trabajaba en el piso de
abajo, bajo la batuta de Enrico Fermi, estaba comenzando a reunir pruebas experimentales en favor de
esta idea, por lo que decid comprobar si la conservacin del espn isotpico poda ser la ley en
cuestin.
La hiptesis convencional era que los fermiones partculas nucleares (asociadas a la interaccin
fuerte) como el neutrn y el protn deberan caracterizarse por valores de I iguales a 1/2, 3/2, 5/2,
etc., siguiendo el ejemplo del neutrn y el protn, que tienen un valor I = 1/2 (la idea estaba reforzada
por el hecho de que el momento angular de espn de un fermin slo puede tomar los valores
indicados). Asimismo se crea que las partculas bosnicas asociadas a la interaccin fuerte, los
mesones, deberan tener I = 0, 1,2, etc., como el pin, que tiene I = 1 (otra vez el paralelismo con el
momento angular de espn, que para un bosn debe ser un nmero entero, una creencia fuertemente
consolidada en el marco de la teora entonces aceptada).
Un grupo de partculas extraas (ahora llamadas partculas sigma y lambda) consiste en fermiones
asociados a la interaccin fuerte que se desintegran lentamente en un pin (I = 1) ms un neutrn o
un protn (I = 1/2). En un principio pens en asignar a estas partculas extraas un espn isotpico
de 5/2, lo que impedira la desintegracin inducida por la interaccin fuerte. Pero esto no serva,
porque efectos electromagnticos tales como la emisin de un fotn podran cambiar I en una unidad
y burlar as la ley. En estas fui invitado por el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton a dar
una charla sobre mi idea y sus limitaciones. En la discusin sobre las partculas sigma y lambda, iba a
decir supongamos que tienen I = 5/2, de modo que la interaccin fuerte no puede inducir su
desintegracin para despus demostrar cmo el argumento se iba a pique por culpa del
electromagnetismo, al cambiar I = 5/2 por I = 3/2, un valor que permitira a la desintegracin en
cuestin proceder rpidamente a travs de la interaccin fuerte.
Por un desliz dije I = 1 en vez de I = 5/2. Inmediatamente me qued parado al darme cuenta
de que eso era precisamente lo que yo andaba buscando. El electromagnetismo no puede cambiar I =
1 en I = 3/2 o I = 1/2, por lo que el comportamiento de las partculas extraas poda explicarse por la
conservacin de I despus de todo.
Ahora bien, y la regla que afirma que los fermiones asociados a la interaccin fuerte deban tener
valores de I semienteros como 1/2, 3/2 o 5/2? Enseguida ca en la cuenta de que esta regla era una
mera supersticin, un lastre intelectual innecesario superpuesto al concepto vlido de espn
isotpico, y que haba llegado el momento de librarse de ella. El concepto de espn isotpico vea as
ampliado su dominio de aplicacin.
La explicacin de la desintegracin de las partculas extraas surgida de aquel lapsus linguae
demostr ser correcta. Hoy da tenemos una comprensin ms profunda de ella y, en
correspondencia, una manera ms simple de exponerla: las partculas extraas difieren de otras ms
familiares como los neutrones, protones o piones en que tienen al menos un quark extrao, o quark
s, en lugar de un quark u o un quark d. Slo la interaccin dbil puede transformar el sabor de un
quark en otro, y este proceso tiene lugar lentamente.
Experiencias compartidas sobre gestacin de ideas creativas
Hacia 1970 form parte de un pequeo grupo de fsicos, bilogos, pintores y poetas reunidos en
Aspen, Colorado, para debatir sobre la experiencia de la gestacin de ideas creativas. Cada uno de
nosotros describi un episodio referente a su propio trabajo. Yo eleg el del lapsus durante mi charla
en Princeton.
Los relatos mostraban una notable concordancia. Todos habamos encontrado una contradiccin
entre el modo establecido de hacer las cosas y algo que queramos llevar a cabo: en el arte, la
expresin de un sentimiento, un pensamiento, una intuicin; en la teora cientfica, la explicacin de
algunos hechos experimentales enfrentados a un paradigma aceptado que no permite tal
explicacin.
En primer lugar, habamos trabajado durante das, semanas o meses, meditando sobre las
dificultades del problema en cuestin e intentando solventarlas. En segundo lugar, haba llegado un
momento en que, aunque siguiramos dndole vueltas al asunto, era intil seguir pensando. En tercer
lugar, de modo repentino, mientras pasebamos en bicicleta, nos afeitbamos o cocinbamos (o por
una equivocacin, como en el ejemplo descrito por m) se presentaba la idea crucial. Habamos
conseguido salir del atolladero en que nos habamos metido.
A todos nos llam la atencin la congruencia entre nuestras respectivas historias. Ms adelante
he sabido que esta percepcin del acto creativo es de hecho bastante antigua. Hermann von
Helmholtz, el gran fisilogo y fsico de finales del siglo pasado, describi las tres etapas de la
gestacin de una idea como saturacin, incubacin e iluminacin, en perfecta concordancia con lo que
los miembros del grupo de Aspen estuvimos discutiendo un siglo despus.
Cabe preguntarse qu es lo que pasa durante la segunda etapa, la de incubacin. Para quienes se
inclinen por el psicoanlisis, una interpretacin que acude de inmediato a la mente es que a lo largo
del periodo de incubacin, la actividad mental contina, pero en el nivel preconsciente, justo al
borde de la conciencia. Mi propia experiencia, con el descubrimiento repentino de la solucin correcta
como consecuencia de un desliz, difcilmente puede ajustarse mejor a tal interpretacin. Pero algunos
psiclogos acadmicos escpticos ofrecen una hiptesis alternativa, la de que en realidad no ocurre
nada durante la fase de incubacin, excepto quizs un debilitamiento de la propia fe en el falso
principio que entorpece la bsqueda de soluciones. El verdadero pensamiento creativo tendra lugar
entonces justo antes del momento de la iluminacin. En cualquier caso, entre la fase de saturacin y la
de iluminacin siempre transcurre un intervalo de tiempo apreciable que puede considerarse como un
periodo de incubacin, tanto si pensamos intensamente sin ser conscientes de ello como si solamente
algn prejuicio pierde gradualmente su capacidad para dificultar el hallazgo de una solucin.
En 1908, Henri Poincar aadi una cuarta etapa, importante aunque obvia: la verificacin.
Poincar describe su propia experiencia en el desarrollo de una teora para cierta clase de funciones
matemticas. Trabaj incansablemente en el problema durante dos meses sin xito. Una noche de
insomnio le pareci que las ideas surgan en tropel; las senta colisionar hasta que, por as decirlo, un
par de ellas quedaban trabadas formando una combinacin estable. Todava no tena la solucin.
Pero, un da despus, estaba subiendo a un autobs que lo iba a transportar junto con varios colegas
en una excursin geolgica de campo cuando sin que nada en mis pensamientos pareciera haberle
preparado el camino, me vino de pronto la idea de que las transformaciones que haba empleado para
definir estas funciones eran idnticas a las de la geometra no eucldea. No la verifiqu en ese
momento, y cuando tom asiento continu con una conversacin iniciada antes, pero senta una
certeza absoluta. De vuelta a Caen, para tranquilizar mi conciencia, verifiqu el resultado.
El psiclogo Graham Wallas describi formalmente este proceso de cuatro etapas en 1926, y
desde entonces ha sido un tema estndar dentro de la psicologa aplicada, aunque pienso que ninguno
de nosotros en la reunin de Aspen haba odo hablar antes de l. Lo encontr por primera vez en el
libro de Morton Hunt The Universe Within (El universo interior), de donde he sacado las citas
anteriores.
Puede acelerarse o eludirse la incubacin?
Ahora bien, es necesario pasar por un perodo de incubacin? Puede acelerarse o eludirse esta
etapa de modo que no tengamos que esperar tanto para que acuda la nueva idea indispensable?
Podemos encontrar un atajo para salir del atolladero intelectual en el que estamos atrapados?
Hay gente que ofrece programas especiales para aprender determinadas tcnicas mentales y que
asegura que el pensamiento creativo puede desarrollarse con un adiestramiento adecuado. Algunas de
sus sugerencias para salir del atolladero se ajustan bastante bien a una interpretacin del proceso en
trminos de sistemas complejos adaptativos. El aprendizaje y el pensamiento en general ejemplifican
el funcionamiento de los sistemas complejos adaptativos, y quiz la ms alta expresin de esta
facultad en la Tierra es el pensamiento creativo humano.
Un anlisis aproximado en trminos de relieves adaptativos
Como en cualquier otro anlisis de sistemas complejos adaptativos, resulta instructivo introducir
las nociones de adaptacin y relieve adaptativo, aunque, todava ms que en el caso de la evolucin
biolgica, no dejan de ser idealizaciones supersimplificadas. Es improbable que un conjunto de
presiones selectivas sobre los procesos mentales pueda expresarse en trminos de una adaptacin
bien definida.
Esto es especialmente cierto en la bsqueda de ideas creativas por parte de un artista. En ciencia
el concepto probablemente puede aplicarse mejor: la adaptacin o adecuacin de una idea terica
sera una medida de hasta qu punto mejora la teora existente, por ejemplo al explicar nuevas
observaciones a la vez que mantiene o incrementa la coherencia y el poder explicativo de dicha teora.
En cualquier caso, imaginemos que tenemos un relieve adaptativo para las ideas creativas. Aqu
tambin asociaremos una altura decreciente con una adaptacin creciente (comprese con el diagrama
de la Figura 19).
Como hemos visto en el caso de la evolucin biolgica, es demasiado simple suponer que un
sistema complejo adaptativo nicamente se desliza pendiente abajo. Cuando cayese en una
depresin, el sistema descendera uniformemente hasta llegar al fondo, un mximo local de
adaptacin. La regin en forma de embudo que rodea a cada uno de estos mximos locales recibe el
nombre de cuenca de atraccin. Si el sistema no hiciera otra cosa que descender, est claro que sera
muy probable que quedase atrapado en el fondo de una depresin poco profunda. A mayor escala
hay ms cuencas, algunas de las cuales pueden ser ms profundas (y por lo tanto representar una
mayor adaptacin y ser ms deseables) que aquella en la que se encuentra el sistema, como se
muestra en la Figura 19. Cmo se las arregla el sistema para explorar estas otras cuencas?
Una manera de salir de una cuenca de atraccin, como se discuta en el caso de la evolucin
biolgica, tiene que ver con el ruido, entendido ste como un movimiento aleatorio superpuesto a la
tendencia descendente. El ruido da al sistema la oportunidad de escapar de una depresin somera y
encaminarse hacia alguna de las depresiones vecinas ms profundas, hasta alcanzar el fondo de una
depresin autnticamente profunda. Sin embargo, el ruido debe ser tal que las amplitudes de las
excursiones aleatorias no sean demasiado grandes. De otro modo la interferencia con el proceso de
descenso sera excesiva, y el sistema no permanecera en una cuenca profunda ni siquiera despus de
haberla alcanzado.
Otra posibilidad es que haya pausas en el proceso de descenso uniforme que permitan una
exploracin libre de las proximidades. Esto permitira el descubrimiento de depresiones vecinas ms
profundas. Hasta cierto punto tales pausas se corresponden con el proceso de incubacin en el
pensamiento creativo, en el que la bsqueda metdica de la idea requerida queda en suspenso y la
exploracin puede continuar fuera de los lmites del pensamiento consciente.
Algunas recetas para escapar hacia cuencas ms profundas
Algunas de las sugerencias para acelerar el proceso de gestacin de una idea creativa se ajustan
bien al cuadro del uso de un nivel controlado de ruido para evitar quedarse en el fondo de una cuenca
de atraccin demasiado poco profunda. Se puede intentar escapar de la cuenca original por medio de
una perturbacin aleatoria Edward DeBono, por ejemplo, recomienda intentar aplicar al problema,
sea cual sea, el ltimo sustantivo de la portada del diario.
Otro mtodo, muy empleado a lo largo de la posguerra, es el llamado de imaginacin creativa.
Aqu varias personas intentan encontrar soluciones a un problema reunindose para una discusin
colectiva en la que se anima a una de ellas a desarrollar la sugerencia de alguna otra sin que est
permitido rechazarla por muy estrafalaria que sea. Una propuesta disparatada o autocontradictoria
puede representar un estado mental inestable que conduzca a una solucin. DeBono gusta de citar
como ejemplo una discusin sobre el control de la contaminacin fluvial, en la cual alguien podra
decir: Lo que de verdad hace falta es asegurarse de que las fbricas estn aguas abajo en relacin a
ellas mismas. Esta sugerencia es manifiestamente imposible, pero alguien ms podra derivar de ella
una propuesta ms seria diciendo: Se puede hacer algo parecido a eso colocando la toma de agua de
cada fbrica aguas abajo en relacin al desage. La idea disparatada puede contemplarse como una
elevacin dentro del relieve adaptativo que puede conducir a una cuenca mucho ms profunda que la
de partida.
Transferencia de tcnicas mentales?
Edward y muchos otros han preparado material didctico para cursos especiales de tcnicas
mentales para escolares, as como para empresas y hasta asociaciones de vecinos. Algunas de estas
tcnicas se refieren al logro de ideas creativas. Estos cursos han sido ensayados en diversas partes del
mundo. En Venezuela, por ejemplo, uno de sus ltimos presidentes cre un ministerio de inteligencia
para fomentar la enseanza de tcnicas mentales en las escuelas de aquel pas. Bajo los auspicios del
nuevo ministerio un gran nmero de estudiantes ha seguido diversos cursos de este tipo.
Frecuentemente el contenido de los cursos destaca el uso de tcnicas mentales en contextos
particulares. Por ejemplo, muchos de los ejercicios de Edward tienen que ver con lo que yo llamara
anlisis o estudios polticos. Se refieren a elecciones entre lneas de accin alternativas a escala de
individuo, familia, organizacin, pueblo o ciudad, estado o provincia, nacin o entidad supranacional
(un ejercicio puede comenzar, por ejemplo, con la hiptesis de que una nueva ley ha sido aprobada, y
seguir con una discusin sobre sus posibles consecuencias). Por regla general, los contenidos se
refieren al hallazgo y anlisis de argumentos a favor y en contra de diversas opciones conocidas y al
descubrimiento de otras nuevas.
Una cuestin que surge de modo natural es hasta qu punto las tcnicas aprendidas en un cierto
contexto son transferibles a otros diferentes. Ejercitar la mente ideando nuevas opciones polticas (o
sopesando los mritos relativos de las viejas) sirve para descubrir ideas nuevas y aprovechables en
una rama de la ciencia o para crear grandes obras de arte? Sirve para que los escolares aprendan
ciencias, matemticas, historia o lengua? Es posible que algn da tengamos una respuesta clara a
estas preguntas. Mientras tanto, slo disponemos de una informacin muy preliminar.
Comprobacin de la validez de diversos mtodos propuestos
Cuando alguien sigue un curso de tcnicas mentales, resulta especialmente dificultoso determinar
si ha tenido lugar algn progreso en la capacidad creativa del estudiante. Idealmente se debera
disponer de un test ms o menos normalizado, de modo que las partes interesadas padres,
funcionarios de la enseanza y del gobierno, y legisladores pudiesen comprobar los resultados.
Pero cmo puede un test normalizado medir el pensamiento creativo? Los problemas de diseo
proporcionan una respuesta parcial. Por ejemplo, me han contado que en Venezuela se les pidi en
una ocasin a los estudiantes de tcnicas mentales que disearan una mesa para un pequeo
apartamento. Es concebible que las respuestas a problemas de este tipo, calificadas con arreglo a un
sistema de puntuacin imaginativo y cuidadosamente estudiado, puedan dar alguna indicacin acerca
de la asimilacin de las tcnicas creativas por parte de los estudiantes.
David Perkins, de la Harvard Graduate School of Education, uno de los proponentes del
problema de la mesa, est especialmente interesado en infundir la enseanza de tcnicas mentales a la
totalidad del programa educativo y no restringirla a cursos especiales. Destaca especialmente que la
necesidad de ideas creativas no surge slo en los dominios estratosfricos de la ciencia y el arte, sino
tambin en la vida diaria. Cita el ejemplo de un amigo que, en una excursin donde nadie haba
pensado en traer un cuchillo, salv la situacin cortando el queso con una tarjeta de crdito.
David seala que la investigacin ha identificado cierto nmero de rasgos propios de la gente que,
en el dominio de las ideas, consigue repetidamente salir de una cuenca de atraccin para llegar a otra
ms profunda. Estos rasgos incluyen la dedicacin a la tarea, la conciencia de estar atrapado en una
cuenca inadecuada, una cierta inclinacin a balancearse en las fronteras entre cuencas y la capacidad
de formular y resolver problemas. Parece improbable que para poseer estos rasgos uno tenga que
nacer con ellos. Es muy posible que puedan inculcarse, pero no est nada claro que las escuelas
actuales hagan una labor significativa en esa direccin. Por ejemplo, como hace notar David, las
escuelas son prcticamente los nicos sitios donde uno acostumbra a encontrarse con problemas ya
formulados.
Figura 21. Solucin del problema de conectar nueve puntos con cuatro lneas rectas sin levantar el lpiz del papel
Formulacin de problemas y lmites verdaderos de un problema
La formulacin de un problema tiene que ver con el descubrimiento de sus lmites reales. Para
ilustrar lo que quiero decir, tomar prestados algunos ejemplos que mi amigo Paul MacCready,
antiguo vecino y compaero de clase en Yale, suele emplear en sus conferencias como ilustracin de
soluciones originales a problemas (Paul es el inventor del avin a pedales, el avin de energa solar, el
pterodctilo artificial volador y otros ingenios de lo que l modestamente llama la frontera trasera de
la aerodinmica). Aunque emplear sus mismos ejemplos, la leccin que extraer ser algo diferente.
Consideremos el famoso problema ilustrado en la Figura 21: Conectar los nueve puntos
trazando el menor nmero posible de lneas rectas sin levantar el lpiz del papel. Mucha gente
asume que las lneas tienen que mantenerse dentro del cuadrado determinado por los puntos
exteriores, aunque esta restriccin no forma parte del enunciado del problema. De este modo se
requieren cinco lneas para resolverlo. Si permitimos que las lneas se prolonguen por fuera del
cuadrado, entonces bastan cuatro, como se muestra en la ilustracin. Si este fuera un problema en el
mundo real, un paso crucial en su formulacin sera descubrir si hay alguna razn para confinar las
lneas dentro del cuadrado. Esto forma parte de lo que yo llamo la determinacin de los lmites del
problema.
Si el problema permite que las lneas se prolonguen por fuera del cuadrado, quiz permita
tambin otras libertades. Qu tal si rompemos el papel en trozos, lo redistribuimos de modo que los
puntos queden en fila y dibujamos una lnea recta por encima de ellos en un solo trazo? Varias ideas
como sta han sido recogidas por James L. Adams en su libro Conceptual Blockbusters
(Rompecabezas conceptuales). La mejor estaba en una carta que le envi una jovencita, reproducida
en la Figura 22. El punto clave es la ltima frase: Nadie dijo que no se pudiera usar una lnea
gruesa. Estn prohibidas las lneas gruesas o no? Cules son las reglas en el mundo real?
Figura 22. Carta de una nia de diez aos dirigida al profesor Adams. (De Conceptual Blockbusting. A guide to
Better Ideas, de James L. Adams, tercera edicin, Addison-Wesley, Reading, Mass., pg. 31. Copyright 1974,
1976, 1979, 1986 by James L. Adams. Reproducido con autorizacin)
Como siempre, determinar los lmites del problema es un tema fundamental en la formulacin del
mismo. Este punto se pone de manifiesto de manera an ms clara en La historia del barmetro
[2]
,
escrita por un profesor de fsica, el doctor Alexander Calandra de la Universidad de Washington en
St. Louis:
Hace algn tiempo recib una llamada de un colega para preguntarme si quera hacer de
rbitro en la calificacin de una pregunta de examen. Por lo visto a un estudiante se le haba
puesto un cero por su respuesta a una cuestin de fsica, mientras que l reclamaba que
mereca la nota mxima y que se la habran dado si no fuera porque el sistema siempre va en
contra del alumno. Estudiante y profesor acordaron someter el asunto a un rbitro imparcial,
y yo haba sido el elegido
Fui al despacho de mi colega y le la pregunta en cuestin, que deca as: Mostrar cmo
se puede determinar la altura de un edificio elevado con la ayuda de un barmetro.
La respuesta del estudiante era: Se toma el barmetro en lo alto del edificio, se le ata una
cuerda larga, se baja el barmetro hasta el suelo y despus se vuelve a subir midiendo la
longitud de cuerda que hubo que soltar. Esta longitud es la altura del edificio.
Era una respuesta en verdad interesante, pero haba que aprobar a su autor? Por mi parte
seal que el estudiante mereca sin duda la nota mxima, pues haba contestado la cuestin
completa y correctamente. Por otro lado, si se le daba la nota mxima, esto poda contribuir a
que el estudiante aprobara el curso de fsica. Un aprobado se supone que certifica que el
estudiante sabe algo de fsica, pero la respuesta a la pregunta no lo confirmaba. Con esto en
mente, suger darle al estudiante otra oportunidad para responder la cuestin. No me
sorprendi que mi colega profesor estuviera de acuerdo, pero s que lo estuviera tambin el
alumno.
En virtud del acuerdo, le conced al estudiante seis minutos para responder, con la
advertencia de que la respuesta debera denotar algn conocimiento de fsica. Al cabo de cinco
minutos todava no haba escrito nada. Le pregunt si quera dejarlo, pues tena que hacerme
cargo de otra clase, pero dijo que no, que tena muchas respuestas en mente, slo estaba
pensando cul era la mejor. Me disculp por interrumpirle y le rogu que continuara. En el
minuto que quedaba escribi rpidamente la respuesta, que era sta: Se toma el barmetro en
lo alto del edificio y se apoya en el borde del techo. Se deja caer, midiendo lo que tarda en
llegar al suelo con un cronmetro. Despus, empleando la frmula S = 1/2gt
2
[distancia
recorrida en la cada igual a una mitad de la aceleracin de la gravedad por el tiempo
transcurrido al cuadrado], se calcula la altura del edificio.
En este punto pregunt a mi colega si se daba por vencido. l asinti y le puse al
estudiante un notable. Cuando mi colega se fue, record que el estudiante haba dicho que
tena otras respuestas al problema y le pregunt cules eran. Oh, s, dijo l. Hay muchas
maneras de averiguar la altura de un edificio grande con la ayuda de un barmetro. Por
ejemplo, se puede coger el barmetro en un da soleado, medir la altura del barmetro y la
longitud de su sombra y despus la longitud de la sombra del edificio, y por medio de una
proporcin simple se determina la altura del edificio.
Muy bien, dije. Y las otras?
S, dijo el estudiante. Hay una medicin muy bsica que le gustar. Se coge el
barmetro y se comienza a subir las escaleras. A medida que se sube, se marca la longitud del
barmetro y esto nos dar la altura del edificio en unidades baromtricas. Un mtodo muy
directo.
Naturalmente, si prefiere un mtodo ms sofisticado, puede atar el barmetro al final de
una cuerda, hacerlo oscilar como un pndulo y determinar el valor de g [la aceleracin de la
gravedad] a la altura de la calle y en lo alto del edificio. A partir de la diferencia entre los dos
valores de g se puede calcular en principio la altura del edificio.
Finalmente, concluy: Si no me tuviera que limitar a las soluciones fsicas del problema,
hay muchas otras, como por ejemplo coger el barmetro por la base y golpear en la puerta del
portero. Cuando ste conteste, se le dice lo siguiente:
Querido seor portero, aqu tengo un barmetro de muy buena calidad. Si me dice la
altura de este edificio, se lo regalo
18
Supersticin y escepticismo
En contraste con las presiones selectivas que caracterizan la empresa cientfica (por lo menos en
su versin ms pura), otras formas de seleccin muy diferentes han influido tambin en la evolucin
de las ideas tericas acerca de los mismos temas que ahora son competencia de la ciencia. Un ejemplo
lo constituye la apelacin a la autoridad, independiente de la comparacin con la naturaleza. En la
Europa medieval y renacentista, las apelaciones a la autoridad (por ejemplo Aristteles, por no citar
la Iglesia Catlica) eran la regla en campos donde ms tarde sera extensamente aplicado el mtodo
cientfico. Cuando fue fundada la Royal Society de Londres en 1661, el lema elegido fue Nullius in
verba. Mi interpretacin de esta frase es no hay que creer en las palabras de nadie, y representaba
un rechazo de la apelacin a la autoridad en favor de la apelacin a la naturaleza, propia de la
relativamente nueva disciplina de la filosofa experimental, que ahora recibe el nombre de ciencia
natural.
Nos hemos referido ya a sistemas de creencias, como la magia simptica, que responden
predominantemente a presiones selectivas muy diferentes de la comparacin entre predicciones y
observacin. En los ltimos siglos la empresa cientfica ha prosperado y ha conquistado unos
dominios donde la autoridad y la magia han cedido el paso en gran medida al consorcio de
observacin y teora. Pero fuera de estos dominios las viejas formas de pensamiento se encuentran
por doquier y proliferan las supersticiones. La omnipresencia de la supersticin al lado de la ciencia,
es un fenmeno peculiar de los seres humanos o cabra esperar que los sistemas complejos
adaptativos inteligentes de cualquier parte del universo mostrasen las mismas propensiones?
Confusiones en la identificacin de regularidades
Los sistemas complejos adaptativos identifican regularidades en el flujo de datos que reciben, y
comprimen dichas regularidades en esquemas. Dado que es fcil cometer dos clases de error
confundir aleatoriedad con regularidad y viceversa es razonable suponer que los sistemas
complejos adaptativos tenderan a evolucionar hacia una situacin de relativo equilibrio en que la
identificacin correcta de algunas regularidades estara acompaada de ambos tipos de confusin.
Contemplando las pautas del pensamiento humano podemos identificar, grosso modo, la
supersticin con la primera clase de error y la negacin de la realidad con la segunda. Las
supersticiones tienen que ver por lo general con la percepcin de un orden donde de hecho no existe,
y la negacin de la realidad equivale al rechazo de la evidencia de regularidades, a veces aunque salten
a la vista. A travs de la introspeccin y la observacin de otros seres humanos, cualquiera puede
detectar la asociacin de ambos tipos de error con el miedo.
En el primer caso, la gente tiene miedo de lo impredecible y, especialmente, de lo incontrolable de
muchas de las cosas que percibimos a nuestro alrededor. La causa ltima de una parte de esta
impredictibilidad es la indeterminacin fundamental de la mecnica cuntica y las restricciones
adicionales a la prediccin impuestas por el caos. Una gran cantidad de incertidumbre aadida, con la
consecuente impredictibilidad, procede de las limitaciones en capacidad y alcance de nuestros
sentidos e instrumentos, con los que slo podemos captar una minscula fraccin de la informacin
disponible en principio acerca del universo. Finalmente, estamos lastrados por nuestra inadecuada
comprensin del mundo y nuestra limitada capacidad de clculo.
La carencia resultante de motivos y razn nos da miedo, y ello nos induce a imponer sobre el
mundo que nos rodea, incluso sobre los hechos aleatorios y los fenmenos azarosos, un orden
artificial basado en falsos principios de causalidad. De este modo nos confortamos con una fantasa
de predictibilidad e incluso de dominio, y nos hacemos la ilusin de que podemos manipular el
mundo que nos rodea invocando a las fuerzas imaginarias que nos hemos inventado.
En el caso de la negacin de la realidad, s que captamos regularidades autnticas, pero nos causan
tal pnico que cerramos los ojos y negamos su existencia. Evidentemente, la regularidad ms
amenazadora en nuestras vidas es la certeza de la muerte. Numerosas creencias, incluidas algunas de
las ms tenazmente persistentes, sirven para aliviar la ansiedad que genera. Cuando las creencias
especficas de esta clase son ampliamente compartidas en el seno de una cultura, su efecto
tranquilizador sobre el individuo se multiplica.
Pero tales creencias acostumbran a incluir regularidades inventadas, por lo que la negacin de la
realidad va acompaada de la supersticin. Por otra parte, examinando de nuevo las supersticiones
del tipo de la magia simptica, observamos que la creencia en ellas slo puede mantenerse negando
sus defectos manifiestos, especialmente sus frecuentes fracasos. La negacin de regularidades reales y
la imposicin de regularidades falsas son pues dos caras de la misma moneda. Aparte de que los seres
humanos sean proclives a ellas, ambas tienden a ir de la mano y reforzarse mutuamente.
Si este anlisis tiene alguna justificacin, entonces podemos concluir que los sistemas complejos
adaptativos inteligentes que pueda haber dispersos por el universo deberan mostrar una tendencia a
errar en ambas direcciones en el proceso de identificacin de regularidades en sus datos de entrada. En
trminos ms antropomrficos, podemos esperar que en todas partes los sistemas complejos
adaptativos inteligentes sean proclives a una mezcla de supersticin y negacin de la realidad. Si tiene
sentido, aparte de la experiencia humana, describir esta mezcla en trminos de alivio de ciertos
temores es otro asunto.
Un punto de vista ligeramente diferente sobre la supersticin en un sistema complejo adaptativo
sugiere que quiz tienda a predominar sobre la negacin de la realidad. Se puede considerar que el
sistema ha evolucionado en gran parte para descubrir modelos, de modo que, en cierto sentido, los
modelos acaban por constituir en s mismos una recompensa, incluso aunque no confieran ninguna
ventaja especial en el mundo real. Un modelo de esta clase puede contemplarse como un esquema
egosta, algo anlogo al gen egosta e incluso al gen literalmente egosta.
No es difcil encontrar ejemplos procedentes de la experiencia humana. Hace pocos aos fui
invitado a un encuentro con un grupo de distinguidos acadmicos de otras ciudades que haban venido
a discutir sobre un descubrimiento fascinante. Result que estaban entusiasmados con algunas
fotografas recientes de la NASA donde se vean rasgos de la superficie de Marte que recordaban
vagamente una cara humana. No puedo imaginar qu ventaja habra podido conferir esta incursin en
la improbabilidad a aquellas personas por lo dems brillantes, aparte del mero regocijo de descubrir
una misteriosa regularidad.
El mito en el arte y en la sociedad
Numerosas presiones selectivas, aparte del alivio de los temores, favorecen la distorsin del
proceso de identificacin de regularidades en los seres humanos, especialmente en el nivel social. Las
supersticiones pueden servir para afianzar el poder de chamanes y sacerdotes. Un sistema de
creencias organizado, completado con mitos, puede motivar la sumisin a determinados cdigos de
conducta y consolidar los lazos de unin entre los miembros de una sociedad.
En el transcurso de las edades, los sistemas de creencias han servido para organizar a la
humanidad en grupos internamente cohesionados y a veces intensamente competitivos, hasta el
punto de que con frecuencia se producen conflictos y persecuciones, acompaados a veces de
violencia a gran escala. Por desgracia no es difcil encontrar ejemplos en el mundo actual.
Pero las creencias en competencia son slo una de las bases de la divisin de las personas en
grupos incapaces de congeniar con algn otro. Cualquier etiqueta sirve (una etiqueta es, citando de la
tira cmica B. C., algo que se coloca a la gente para poder odiarla sin tener que conocerla primero).
Muchas atrocidades a gran escala (y crueldades individuales) han sido perpetradas sobre grupos
tnicos, muchas veces sin conexin con creencias particulares.
Al lado de los efectos devastadores de los sistemas de creencias, sus aspectos positivos tambin
resaltan vivamente, especialmente las magnficas obras de arte que ha inspirado la mitologa en la
msica, la arquitectura, la literatura, la escultura, la pintura y la danza. Slo el ejemplo de las figuras
negras de los jarrones griegos arcaicos bastara para dar testimonio de la energa creativa liberada por
el mito.
Ante la abrumadora magnificiencia de gran parte del arte relativo a la mitologa, se hace necesario
reexaminar el significado de las falsas regularidades. Adems de ejercer una poderosa influencia sobre
el intelecto y las emociones humanas y conducir a la creacin de grandes obras de arte, los mitos
tienen una clara significacin adicional que trasciende su falsedad literal y sus conexiones con la
supersticin.
Sirven para encapsular la experiencia adquirida a lo largo de siglos y milenios de interaccin con la
naturaleza y con la cultura humana. No slo contienen lecciones, sino tambin, al menos por
implicacin, normas de conducta. Constituyen partes vitales de los esquemas culturales de las
sociedades que funcionan como sistemas complejos adaptativos.
La bsqueda de modelos en las artes
La creencia en determinados mitos es slo una de las muchas fuentes de inspiracin para las artes
(igual que slo es una de las muchas fuentes de odio y atrocidades). No es slo en conexin con el
mito que las artes se alimentan de modelos asociativos y regularidades no reconocidas por la ciencia.
Todas las artes florecen sobre la identificacin y explotacin de tales modelos. La mayora de smiles
y metforas son modelos que la ciencia podra ignorar, pero qu sera de la literatura, y
especialmente de la poesa, sin metforas? En las artes visuales, una gran obra a menudo transporta al
espectador hacia nuevas maneras de ver las cosas. El reconocimiento y creacin de modelos es una
actividad esencial en toda forma de arte. Los esquemas resultantes estn sujetos a presiones
selectivas que muchas veces (aunque no siempre) estn muy lejos de las que operan en la ciencia, lo
que tiene maravillosas consecuencias.
Podemos pues contemplar el mito y la magia al menos desde tres perspectivas diferentes y
complementarias:
1. Como teoras atractivas pero acientficas, regularidades confortadoras pero falsas, impuestas
a la naturaleza.
2. Como esquemas culturales que contribuyen, para bien o para mal, a dar a las sociedades una
identidad propia.
3. Como parte de la gran bsqueda de modelos, de asociaciones creativas, que incluye el trabajo
artstico y enriquece la vida humana.
Un equivalente moral de la fe?
La cuestin que surge de modo natural es si hay alguna manera de aprehender las esplndidas
derivaciones de las creencias mticas sin el autoengao asociado a ellas ni la intolerancia que a menudo
las acompaa. En el siglo pasado se produjo un amplio debate sobre el concepto de equivalente
moral de la guerra. Tal como yo lo entiendo, la cuestin es que la guerra inspira lealtad,
autosacrificio, valor e incluso herosmo, y proporciona una salida al afn de aventura, pero tambin
es cruel y destructiva en grado sumo. Por lo tanto, uno de los retos de la especie humana es encontrar
actividades que tengan los rasgos positivos caractersticos de la guerra sin que lleven aparejados los
negativos. Ciertas organizaciones intentan alcanzar esta meta planteando desafos en forma de viajes
aventureros a jvenes que de otro modo no tendran la oportunidad de llevar una vida al aire libre. Se
tiene la esperanza de que tales actividades puedan constituir un sustitutivo no slo de la guerra, sino
tambin de la delincuencia y el crimen.
Si en lugar de la guerra y el crimen pensamos en la supersticin, uno puede preguntarse si puede
hallarse un equivalente moral de la fe. Se puede derivar la satisfaccin espiritual, el consuelo, la
cohesin social y las brillantes creaciones artsticas que acompaan a los mitos de otra cosa que no
sea la aceptacin de estos como una verdad literal?
La respuesta podra residir en parte en el poder del ritual. Se dice que el vocablo griego mithos, de
donde deriva la palabra mito, se refera en tiempos antiguos a las palabras que se pronunciaban en
el curso de una ceremonia. En cierto sentido, los actos eran lo principal, y lo que se deca sobre ellos
era secundario. De hecho, a menudo se haba perdido, al menos parcialmente, el significado original
del ritual, y el mito superviviente representaba una tentativa de explicacin por medio de la
interpretacin de iconos del pasado y la recomposicin de fragmentos de antiguas tradiciones
referidas a una etapa cultural hace tiempo olvidada. As pues, los mitos estaban sujetos al cambio,
mientras que era la continuidad del ritual lo que contribua a mantener la cohesin social. Siempre y
cuando el ritual persista, sera posible que se desmoronase la creencia literal en la mitologa sin que
esto representara una perturbacin excesiva?
Otra respuesta parcial podra relacionarse con la percepcin de la ficcin y el drama. Los grandes
personajes de la literatura parecen tener vida propia, y sus experiencias son citadas a menudo como
fuente de sabidura e inspiracin, como si de personajes mitolgicos se tratara. Pero nadie pretende
que estos productos de ficcin sean literalmente reales. Existe alguna oportunidad, pues, de que
muchos de los beneficios sociales y culturales de la fe puedan preservarse mientras el aspecto
negativo del autoengao se desvanece poco a poco?
Una ltima respuesta parcial podran darla las experiencias msticas. Es posible que algunos de
los beneficios espirituales que se derivan a menudo de las supersticiones puedan obtenerse, al menos
por ciertas personas, a travs de tcnicas de adiestramiento que faciliten tales experiencias?
Desafortunadamente, en el mundo contemporneo la fe literal en la mitologa, lejos de estar
desapareciendo, est en aumento en muchos lugares. Los movimientos fundamentalistas ganan fuerza
y amenazan a las sociedades modernas con la imposicin de normas de conducta restrictivas y
anticuadas y limitaciones a la libertad de expresin. (Por otra parte, tampoco all donde la mitologa
est en declive se observa necesariamente una gran mejora en las relaciones entre los diversos grupos
humanos, ya que ligeras diferencias de cualquier clase pueden bastar para mantener la hostilidad entre
ellos.)
Para una reflexin profunda sobre el tema de las supersticiones recomiendo el libro Wings of
Illusion (Las alas de la ilusin), de John F. Schumaker, aunque tienda a desconfiar de nuestra
capacidad como especie para prescindir de nuestros entramados de ilusiones consoladoras y, a
menudo, inspiradoras.
El movimiento escptico
En las dos ltimas dcadas, la persistencia de supersticiones anticuadas se ha visto acompaada,
al menos en los pases occidentales, de una oleada de popularidad de lo que se ha dado en llamar
movimient o New Age, muchas de cuyas convicciones no son ms que supersticiones
pseudocientficas contemporneas, o supersticiones viejas con nombres nuevos, como canalizacin
en vez de espiritismo. Los medios de comunicacin y los libros populares las pintan como si
fueran factibles o altamente probables, lo que ha hecho que surja un movimiento alternativo para
contrarrestar estas afirmaciones, el movimiento escptico, del que se han formado asociaciones
locales por todo el mundo. (En tres de los sitios donde he pasado buena parte de mi tiempo no
vendra mal una buena dosis de escepticismo: Aspen, Santa Fe y el sur de California.)
Las organizaciones escpticas locales estn ms o menos ligadas a un comit con base en los
Estados Unidos que responde a las siglas CSICOP (Committee for Scientific Investigation of Claims
of the Paranormal). El CSICOP, que edita la revista Skeptical Inquirer, no es una organizacin abierta
al pblico, sino que sus miembros son electos. A pesar de algunas reservas acerca de la organizacin
y su revista, cuando me propusieron formar parte de ella hace unos aos acept porque me gusta la
labor que lleva a cabo.
Las afirmaciones acerca de los llamados fenmenos paranormales nos llegan desde todas partes.
Algunas de las ms ridculas pueden encontrarse en las portadas de publicaciones de pequeo
formato vendidas en el mostrador de los supermercados: El gato se come al loro ahora habla
Kitty quiere una galleta Cientos de personas que han regresado de la muerte describen el cielo y el
infierno Un increble hombre pez puede respirar bajo el agua Gemelos siameses encuentran a su
hermano de dos cabezas Un extraterrestre me dej embarazada. El CSICOP no se molesta en
ocuparse de tonteras tan manifiestas. Pero s que se irrita cuando peridicos, revistas o cadenas de
radio y televisin de gran difusin tratan como hechos rutinarios e indiscutibles, como establecidos o
muy probables, cosas que de ninguna manera estn probadas: fenmenos como la regresin hipntica
a vidas anteriores, los mdiums que proporcionan pistas a la polica o la psicocinesis (la capacidad de
mover objetos con la mente). Estas afirmaciones desafan las leyes aceptadas de la ciencia basndose
en evidencias que una investigacin cuidadosa revela como muy pobres o completamente
inexistentes. Velar porque los medios de comunicacin no presenten tales cosas como reales o
probables es una valiosa actividad del CSICOP.
Qu significa paranormal?
Si nos fijamos en las implicaciones del nombre de la organizacin surgen, sin embargo, algunas
cuestiones. Qu se entiende por paranormal? Por supuesto, lo que la mayora de quienes trabajamos
en ciencia (y de hecho mucha gente razonable) queremos saber antes que nada sobre cualquier
pretendido fenmeno es si realmente se produce y hasta qu punto las afirmaciones sobre l son
verdaderas. Pero si un fenmeno es autntico, cmo puede ser paranormal? Los cientficos, y
tambin muchos no cientficos, estn convencidos de que la naturaleza obedece a leyes regulares. En
cierto sentido, por lo tanto, no puede existir nada paranormal. Cualquier cosa que ocurra realmente en
la naturaleza puede ser descrita dentro del marco de la ciencia. Por supuesto, no siempre estamos en
disposicin de elaborar un informe cientfico sobre un fenmeno dado, y podemos preferir, por
ejemplo, una descripcin potica. A veces el fenmeno es demasiado complicado para que una
descripcin cientfica detallada sea factible. Pero, en principio, cualquier fenmeno autntico tiene
que ser compatible con la ciencia.
Si se descubre (y se confirma de modo fidedigno) algo nuevo que no encaja en las leyes cientficas
existentes, no nos llevamos las manos a la cabeza. En vez de eso, ampliamos o modificamos las leyes
de la ciencia para acomodar el nuevo fenmeno. Esto coloca en una extraa posicin lgica a
cualquiera que est implicado en la investigacin cientfica de las afirmaciones sobre fenmenos
paranormales, porque en ltima instancia nada que ocurra realmente puede ser paranormal. Quiz por
esto tengo a veces una vaga sensacin de decepcin cuando leo la por otra parte excelente revista
Skeptical Inquirer. Falta el suspense. Leyendo el ttulo de un artculo se suele adivinar el contenido,
es decir, que todo lo que hay en el ttulo es falso. Casi todo lo que se discute en la revista acaba
siendo desacreditado. Es ms, muchos de los autores parecen sentirse obligados a examinar con lupa
todo nuevo caso, aunque en el mundo real cualquier investigacin sobre algn fenmeno complejo
siempre suele dejar al principio algunos cabos sueltos. Es cierto que me complace ver desacreditadas
cosas tales como la ciruga psquica y la levitacin a travs de la meditacin. Pero pienso que una
ligera redefinicin de su misin contribuira a que la organizacin se asentase sobre bases ms slidas
y la revista fuera ms viva e interesante. Creo que la autntica misin de la organizacin es estimular
el examen escptico y cientfico de los informes sobre fenmenos misteriosos, especialmente los que
parecen desafiar las leyes de la ciencia, pero sin hacer uso de la etiqueta paranormal con su
implicacin de descrdito. Muchos de estos fenmenos acabarn presentndose como una farsa o
tendrn explicaciones prosaicas, pero unos pocos podran resultar bsicamente autnticos adems de
interesantes. El concepto de paranormal no me parece til; y el espritu desacreditador, aunque es
absolutamente apropiado para la mayora de temas tratados, no siempre constituye una
aproximacin completamente satisfactoria.
A menudo nos enfrentamos con situaciones donde hay implicado un fraude consciente, se tima a
la gente crdula, pacientes seriamente enfermos acuden a curas intiles (como la ciruga psquica)
desvindose de tratamientos legitimados que podran ayudarles, etc. Desacreditar a los responsables
es un servicio que se presta a la humanidad. Aun entonces, sin embargo, deberamos pensar un poco
en las necesidades emocionales de las vctimas de los charlatanes y en cmo podran satisfacerse sin
recurrir al autoengao.
Yo recomendara a los escpticos que dediquen an ms esfuerzos a comprender las razones por
las que tanta gente quiere o necesita creer. Si la gente no fuera tan receptiva, los medios de
comunicacin no encontraran tan rentable destacar lo que se califica como paranormal. De hecho, no
es nicamente una falta de comprensin sobre el grado de evidencia de un fenmeno lo que subyace
en la tendencia a creer en l. En mis discusiones con personas que creen en seis cosas imposibles cada
da antes del desayuno, como la Reina Blanca de A travs del espejo, he descubierto que el rasgo
principal que comparten es la disociacin entre creencia y evidencia. De hecho, muchas de estas
personas confiesan libremente que creen en lo que les gusta creer. La evidencia no tiene nada que ver.
Alivian su temor ante lo azaroso identificando regularidades all donde no existen.
Aberracin mental y sugestionabilidad
En cualquier discusin sobre creencias extraas hay dos temas obligados: la sugestionabilidad y la
aberracin mental. Las encuestas revelan, por ejemplo, que un porcentaje asombrosamente elevado de
personas cree en la existencia de aliengenas que vienen en platillos volantes. Hay quienes incluso
pretenden que han sido secuestrados y examinados de cerca por ellos, y hasta abordados
sexualmente. Uno tiene la impresin de que se trata de gente que por alguna razn tiene dificultades
para distinguir la realidad de la fantasa, y es natural preguntarse si algunos padecen alguna
enfermedad mental seria.
Tambin podra pensarse que algunas de estas personas son desacostumbradamente
sugestionables. Un hipnotizador podra poner en trance a uno de tales sujetos y hacerle creer
cualquier fantasa con la mayor facilidad; quiz tenga lugar un proceso parecido de forma ms o
menos espontnea. La facilidad para caer en trance quiz constituya una desventaja potencial, pero
tambin podra resultar ventajosa al facilitar, aparte de la hipnosis, la autohipnosis o la meditacin
profunda, permitiendo as acceder a formas de autocontrol difciles (aunque no imposibles) de
conseguir por otros medios.
En muchas sociedades tradicionales no es raro que las personas que muestran una extraordinaria
susceptibilidad al trance encuentren un sitio como chamanes o profetas. Lo mismo ocurre con
quienes sufren ciertos tipos y grados de trastorno mental. La posibilidad de una experiencia mstica
es seguramente mayor en estas personas que en la gente corriente. En cuanto a las sociedades
modernas, se dice que algunos de los artistas ms creativos pueden encuadrarse en una u otra
categora. (Naturalmente, todas estas supuestas correlaciones tendran que ser cuidadosamente
comprobadas.)
Las caractersticas mentales de la gente que cree en fenmenos escandalosamente improbables,
especialmente de individuos que afirman haber tenido una participacin personal en ellos, estn
siendo objeto de investigacin. Hasta ahora, la evidencia de enfermedades mentales serias o de alta
susceptibilidad al trance es sorprendentemente pobre. Ms bien parece que en muchos casos una
fuerte creencia influye en la interpretacin de una experiencia ordinaria con algn fenmeno fsico o
estado mental inducido por el sueo o las drogas. Pero la investigacin est an en paales.
Personalmente creo que es deseable intensificar el estudio de las creencias y sistemas de creencias
entre los seres humanos y de sus causas subyacentes, pues considero que el tema tiene una
importancia capital para nuestro futuro a largo plazo.
Escepticismo y ciencia
Supongamos que todos convenimos en que el movimiento escptico, aparte de estudiar el tema de
las creencias y comprometerse en actividades como desenmascarar el fraude y velar por la rectitud de
los medios de comunicacin, debe ocuparse del examen, desde una perspectiva escptica y cientfica,
de los informes de fenmenos misteriosos que parecen desafiar las leyes de la ciencia. Entonces el
grado de escepticismo aplicado debera ajustarse a la magnitud del desafo que el supuesto fenmeno
representa para las leyes admitidas. Aqu hay que andarse con mucho cuidado. En mbitos
complicados como, por ejemplo, la meteorologa o la ciencia planetaria (geologa incluida), puede
alegarse la existencia de fenmenos extraos que desafan ciertos principios aceptados en esos
mbitos pero que no parecen violar leyes fundamentales de la naturaleza como la conservacin de la
energa. Las leyes empricas o fenomenolgicas de tales mbitos son a veces muy difciles de
relacionar con las leyes de ciencias ms bsicas, y continuamente se hacen nuevos descubrimientos
que requieren la revisin de dichas leyes empricas. Un supuesto fenmeno que viola estas leyes no
es tan sospechoso como uno que viola la conservacin de la energa.
Hace slo treinta aos la mayora de gelogos, incluidos casi todos los miembros de la distinguida
facultad de geologa de Caltech, todava desechaba desdeosamente la idea de la deriva continental. Lo
recuerdo porque a menudo discuta con ellos sobre el asunto por aquel entonces. A pesar de la
acumulacin de pruebas en su favor, se mostraban incrdulos ante esta teora. La consideraban una
tontera principalmente porque la comunidad geolgica no tena un mecanismo plausible para ella.
Pero un fenmeno puede perfectamente ser autntico aunque no se haya encontrado una explicacin
plausible de l. En estos casos es poco aconsejable descartar un fenmeno hipottico slo porque los
expertos no pueden imaginar una causa directa que lo justifique. Los cientficos planetarios de hace
dos siglos cometieron el notorio error de desacreditar los meteoritos. Cmo pueden caer rocas del
cielo, objetaban, cuando todo el mundo sabe que no hay rocas en el cielo?
Hoy da existe una fuerte tendencia entre mis amigos del movimiento escptico, y tambin entre
mis colegas fsicos, a descartar demasiado deprisa las afirmaciones sobre la elevada incidencia de
cnceres raros en personas que estn ms expuestas de lo normal a campos electromagnticos
relativamente dbiles procedentes de dispositivos y lneas de corriente alterna de 60 ciclos por
segundo. Los escpticos pueden muy bien estar en lo cierto al rechazar tales afirmaciones como
falsas, pero la cosa no es tan obvia como algunos dicen. Aunque los campos son demasiado dbiles
para producir efectos notables como, por ejemplo, un incremento sustancial de temperatura, s que
podran tener efectos mucho ms sutiles sobre ciertas clulas altamente especializadas inusualmente
sensibles al magnetismo por la presencia en su interior de cantidades apreciables de magnetita.
Joseph Kirschvink (quien tiene unos intereses poco habituales en un profesor de Caltech) est
investigando experimentalmente esta posibilidad y ha hallado algunos indicios preliminares de que la
supuesta conexin del magnetismo con estos cnceres raros podra ser algo ms que una mera
fantasa.
Relmpagos en bola
Ciertos fenmenos atmosfricos permanecen hasta el da de hoy en una especie de limbo. ste es
el caso de los llamados relmpagos en bola. Algunos observadores declaran haber visto en tiempo
tormentoso una bola brillante, algo parecido a un relmpago esfrico. Hay quien dice haberlas visto
entrar en una habitacin por la ventana, rodar hacia dentro y desaparecer despus dejando una tenue
llama. Aunque abundan los relatos anecdticos de toda clase, no existe una evidencia incontrovertible
ni tampoco una teora satisfactoria sobre ellas. Un fsico, Luis Alvarez, sugiri que los relmpagos en
bola eran slo un efecto ptico. Esta explicacin, sin embargo, no se ajusta demasiado bien a las
referencias anecdticas fiables como, por ejemplo, las recogidas por un cientfico a partir de
entrevistas con empleados de un laboratorio estatal. Algunos tericos han investigado seriamente el
fenmeno. Mientras se encontraba bajo arresto domiciliario por negarse a trabajar en el desarrollo de
armas termonucleares bajo la tutela de Lavrenti P. Beria, jefe del servicio secreto de Stalin, el gran
fsico ruso Pyotr L. Kapitsa, junto con uno de sus hijos, escribi un artculo terico proponiendo un
mecanismo hipottico para los relmpagos en bola. Otros han intentado reproducir el fenmeno en el
laboratorio. Pero hay que decir que hasta ahora los resultados no son concluyentes. En pocas
palabras, nadie tiene una buena explicacin.
Hacia 1951, la mencin de los relmpagos en bola caus cierto revuelo en un seminario del
Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, en el que Harold W. (Hal) Lewis, ahora profesor de
fsica de la Universidad de California en Santa Barbara, presentaba un trabajo terico en colaboracin
con Robert Oppenheimer. Creo que fue el ltimo trabajo de investigacin de Robert antes de
convertirse en director del Instituto, y estaba muy inquieto esperando que la gente prestase atencin
a la ponencia de Hal que resuma el artculo de Oppenheimer, Lewis y Wouthuysen sobre la creacin
de mesones en colisiones protn-protn. En el curso de la discusin posterior, alguien mencion que
Enrico Fermi haba propuesto un modelo en el que los dos protones se mantenan unidos durante
largo tiempo por razones desconocidas emitiendo mesones de manera estadstica. Muchos de
nosotros nos sumamos a la discusin con propuestas acerca de la causa posible de este
comportamiento. El erudito fsico terico suizo Markus Fierz intervino haciendo notar que no
siempre est claro por qu las cosas se mantienen unidas. Por ejemplo, dijo, pensemos en los
relmpagos en bola. (Oppenheimer comenz a ponerse rojo de ira. Acababan de presentar su ltimo
articulo cientfico y Fierz estaba desviando la discusin hacia los relmpagos en bola.) Fierz vino a
decir que un amigo suyo haba sido empleado por el gobierno suizo y se le haba concedido un pase
especial de ferrocarril para que pudiese viajar por todo el pas en busca de testimonios sobre los
relmpagos en bola. Finalmente, Robert no pudo aguantar ms y sali con gesto airado de la sala
murmurando: Relmpagos en bola, relmpagos en bola!. No creo que nuestra comprensin del
fenmeno haya aumentado mucho desde entonces (ni siquiera aunque el propio Hal Lewis haya
escrito un interesante artculo sobre l).
Lluvias de peces
Uno de mis ejemplos favoritos de fenmeno misterioso es la lluvia de peces y ranas. Muchos de
los testimonios son muy detallados y de buena fuente. Aqu tenemos uno de A. B. Bajkov
describiendo una lluvia de peces en Marksville, Louisiana, el 23 de octubre de 1947:
Me encontraba dirigiendo investigaciones biolgicas para el Departamento de Fauna y
Pesca. Aquel da, entre las siete y las ocho de la maana, comenzaron a caer peces de entre
dos y nueve pulgadas sobre las calles y patios de aquella poblacin surea, dejando atnitos a
sus habitantes. Yo estaba en el restaurante con mi mujer tomando el desayuno cuando la
camarera nos inform de que estaban lloviendo peces. Salimos inmediatamente para coger
algunos. La gente estaba entusiasmada. El director del Marksville Bank, J. M. Barham, me
cont que al levantarse de la cama se encontr con que haban cado cientos de peces en su
patio y en el de su vecina Mrs. J. W. Joffrion. El cajero del mismo banco, J. E. Gremillion, y
dos comerciantes, E. A. Blanchart y J. M. Brouillette, fueron alcanzados por la lluvia de
peces cuando se dirigan a su lugar de trabajo hacia las 7:45.
(Citado de William R. Corliss en Science, 109, 402, 22 de abril de 1949.)
Todos los meteorlogos a quienes he consultado me han asegurado que no existe ninguna objecin
concluyente a la posibilidad de que tales criaturas puedan ser elevadas y transportadas a considerable
distancia antes de caer, como resultado de perturbaciones meteorolgicas. Aunque los mecanismos
especficos, como las trombas marinas, son puramente especulativos, es perfectamente posible que el
fenmeno sea autntico.
Por otra parte, el hecho de que los peces, o por lo menos su puesta, lleguen al suelo vivos podra
ser relevante para la zoogeografa, el estudio de la distribucin de las especies animales. Emst Mayr,
el gran ornitlogo y zoogegrafo, comentaba en uno de sus artculos que hay muchos enigmas sobre
la distribucin de los peces de agua dulce que podran resolverse si estas criaturas pudieran ser
transportadas por medios poco convencionales, como las lluvias de peces.
De la discusin precedente se concluye que, si es cierto que de vez en cuando caen peces del
cielo, el proceso no representa ningn perjuicio para las leyes aceptadas por la ciencia, ms bien todo
lo contrario. Igualmente, si alguna de las supuestas criaturas criptozoolgicas, como el hipottico
perezoso gigante de la Amazonia, resultase ser real, esto no alterara las leyes de la ciencia ms de lo
que lo hizo el descubrimiento del celacanto en las aguas sudafricanas hace cincuenta aos, cuando se
crea extinguido desde haca mucho tiempo. Pero qu se puede decir sobre aquellos fenmenos que
supuestamente desafan las leyes de la ciencia tal como las conocemos?
Fenmenos que desafan las leyes conocidas de la ciencia
Aunque tales fenmenos no pueden descartarse ipso facto, hay que aplicarles una alta cuota de
escepticismo. Ahora bien, si alguno de ellos resultara ser autntico, las leyes cientficas tendran que
ser modificadas para acomodarlo.
Consideremos el supuesto fenmeno (en el que, dicho sea de paso, yo no creo) de la telepata
entre dos personas estrechamente emparentadas, digamos una madre y un hijo o dos gemelos
idnticos. Casi todo el mundo ha odo ancdotas que relatan que, en momentos de extrema tensin de
uno de los miembros de la pareja, el otro se siente alarmado, incluso cuando les separa una gran
distancia. Lo ms probable es que estos testimonios respondan a una combinacin de coincidencia,
memoria selectiva (olvido de falsas alarmas, por ejemplo), recuerdo distorsionado de las
circunstancias (incluyendo una exageracin de la simultaneidad), etc. Por otro lado, es muy difcil
investigar cientficamente estos fenmenos, aunque no es imposible en principio. Por ejemplo, uno
puede imaginar un experimento cruel y por lo tanto prohibido por consideraciones ticas, aunque
por otra parte factible en el que se tomasen muchas parejas de gemelos idnticos, se les separase
por una larga distancia y se sometiese a uno de los miembros de cada pareja a una intensa tensin
para ver si el otro reacciona. (Hay algunos crdulos, entre ellos varios de mis conocidos de la New
Age de Aspen, que creen que efectivamente tal experimento se llev a cabo con animales a bordo del
submarino Nautilus bajo los hielos polares. Segn ellos, una coneja madre que viajaba en el submarino
mostraba signos de angustia cuando alguna de sus cras era torturada en Holanda.)
En cualquier caso, supongamos por un momento que, contrariamente a lo que yo esperara, la
telepata entre, digamos, gemelos idnticos resulta ser un fenmeno autntico. Esto requerira una
profunda revisin de las teoras cientficas fundamentales, pero sin duda acabara por encontrarse
alguna explicacin. Por ejemplo, los tericos podran postular alguna clase de cordn, de naturaleza
por ahora desconocida, que probablemente supondra importantes modificaciones de las leyes fsicas
tal como estn ahora formuladas. Este cordn conectara a ambos gemelos transportando una seal
cuando alguno de ellos se encontrase en serias dificultades. De este modo el efecto podra ser en gran
parte independiente de la distancia, como muchos de los testimonios sugieren. Una vez ms quiero
recordar que cito este ejemplo no porque yo crea en la telepata, sino slo para ilustrar cmo deberan
modificarse las teoras cientficas para acomodar fenmenos de lo ms extrao en el caso improbable
de que resultaran ser autnticos.
Una habilidad genuina: Leer los surcos de los discos
De vez en cuando el CSICOP encuentra que una pretensin en apariencia descabellada est en
realidad justificada. Tales casos son debidamente notificados en el Skeptical Inquirer y discutidos en
las reuniones, pero en mi opinin debera prestrseles ms atencin. As quedara ms claro que lo
fundamental es intentar distinguir los hechos autnticos de los falsos y no simplemente
desenmascarar el fraude.
Los cientficos en conjunto acreditan un escaso porcentaje de xitos en la investigacin de
sospechosos de fraude. Con harta frecuencia los farsantes han tomado el pelo a intelectuales
reputados, y algunos hasta se han convertido en defensores del charlatn de turno. El CSICOP cuenta
con el asesoramiento de un mago, James Randi, para disear las pruebas a que deben someterse
quienes dicen tener poderes extraordinarios. Randi sabe cmo engaar al pblico, y es igualmente
hbil para adivinar cundo alguien intenta engaarlo a l. Le encanta desenmascarar impostores y
poner en evidencia sus trucos.
Cuando la revista Discover public que un hombre era capaz de extraer informacin leyendo en
los surcos de los discos de vinilo, se le encomend a Randi investigar el asunto. El hombre en
cuestin era el doctor Arthur Lintgen, un fsico de Pennsylvania que aseguraba que poda mirar un
disco de msica sinfnica de cualquier poca posterior a Mozart e identificar el compositor, a
menudo la pieza y a veces hasta el intrprete. Randi le someti a las rigurosas pruebas habituales y
descubri que en efecto estaba diciendo la verdad. El fsico identific correctamente dos grabaciones
distintas de La consagracin de la primavera de Stravinsky, as como el Bolero de Ravel, Los
planetas de Holst y la Sexta sinfona de Beethoven. Naturalmente, Randi le mostr otros discos a
modo de control. Uno, etiquetado guirigay por el doctor Lintgen, era del rockero Alice Cooper.
Ante otro control dijo: Esto no es msica instrumental. Debe ser un solo vocal de algn tipo. De
hecho era la grabacin de un hombre hablando, titulada As que quieres ser un mago.
Esta curiosa habilidad, que result ser autntica, no violaba ningn principio importante. La
informacin estaba presente en los surcos; la cuestin era saber si de verdad haba alguien capaz de
extraerla por inspeccin, y Randi confirm que en efecto lo haba.
19
Esquemas adaptativos y no adaptativos
Una historia que el examen escptico ha desacreditado por completo es la del centsimo mono.
La primera parte del cuento es verdad. Ciertos miembros de una colonia de monos de una pequea
isla japonesa aprendieron a limpiar de arena su comida lavndola en las aguas del lago que rodea la
isla, y comunicaron su habilidad a los otros miembros de la colonia. Hasta aqu muy bien. Pero una
leyenda New Age retoma estos hechos y va ms all, afirmando que, cuando el mono nmero cien
aprende el truco, entonces, sbitamente y por algn proceso misterioso, todos los miembros de la
especie, estn donde estn, adquieren la habilidad y comienzan a practicarla. Naturalmente, no hay
ninguna evidencia creble de nada de esto.
La parte verdadera de la historia es ciertamente interesante por s misma, como ejemplo de
transmisin cultural de un comportamiento aprendido en animales distintos del hombre. Otro
ejemplo lo proporciona el comportamiento de los carboneros de ciertas poblaciones inglesas hace
algunas dcadas. Estos pjaros aprendieron a abrir las botellas de leche, y con el tiempo dicho
comportamiento se extendi entre todos los miembros de la especie e incluso de especies prximas.
La actividad fsica requerida para abrir los tapones estaba ya presente en el repertorio de
movimientos de las aves; todo lo que tenan que aprender era que la botella de leche contena una
buena recompensa. Hay muchos otros casos conocidos de comportamiento animal novedoso
transmitido de esta manera.
ADN cultural
Naturalmente, la transmisin cultural humana puede ser considerablemente ms sofisticada. La
explicacin reside presumiblemente no slo en la superior inteligencia, sino tambin en el carcter de
las lenguas humanas, que permiten vocalizaciones arbitrariamente complejas. Gracias a tales lenguas,
las sociedades humanas exhiben aprendizaje grupal (o adaptacin de grupo, o evolucin cultural) en
un grado mucho mayor que las bandas de otros primates, manadas de perros salvajes o bandadas de
aves. Este comportamiento colectivo puede analizarse hasta cierto punto reducindolo al de un
conglomerado de individuos que actan como sistemas complejos adaptativos. Ahora bien, como
siempre, tal reduccin sacrifica las valiosas intuiciones que pueden obtenerse estudiando el fenmeno
en su propio nivel. En particular, una simple reduccin a la psicologa puede descuidar el hecho de
que, adems de los rasgos generales de los seres humanos individuales, hay una informacin adicional
presente en el sistema que incluye las tradiciones especficas, las costumbres, las leyes y los mitos
del grupo. Parafraseando a Hazel Henderson, todas estas cosas pueden contemplarse como ADN
cultural. Encapsulan la experiencia compartida de muchas generaciones y abarcan los esquemas de la
sociedad, que funciona a su vez como un sistema complejo adaptativo. De ah que el bilogo ingls
Richard Dawkins haya acuado el trmino meme para designar una unidad de informacin
transmitida culturalmente, el anlogo de los genes en la evolucin biolgica.
En realidad, la adaptacin tiene lugar en tres niveles diferentes por lo menos, lo que a veces causa
confusin en el uso del trmino. En primer lugar, tiene lugar cierta adaptacin directa (como en un
termostato o dispositivo ciberntico) como resultado de la operacin de un esquema dominante en
una poca particular. Cuando el clima se hace ms clido y seco, una sociedad puede tener la
costumbre de trasladarse a las montaas. Tambin puede recurrir a ceremonias religiosas para atraer
la lluvia, bajo la supervisin de un sacerdote. Cuando su territorio es invadido por una fuerza
enemiga, la sociedad puede reaccionar automticamente refugindose en un poblado bien fortificado y
con una reserva de provisiones para resistir el asedio. Cuando un eclipse aterroriza a la gente, puede
haber chamanes dispuestos con algn abracadabra apropiado. Ninguno de estos comportamientos
requiere cambios en los esquemas dominantes.
El segundo nivel incluye cambios de esquema, competencia entre esquemas diversos y su
promocin o degradacin en respuesta a las presiones selectivas en el mundo real. Si las danzas de la
lluvia no consiguen aliviar una sequa, el sacerdote de turno puede caer en desgracia y entrar en juego
una nueva religin. En los lugares donde la respuesta tradicional al cambio climtico es trasladarse a
tierras ms elevadas, un pobre resultado de tal esquema puede llevar a la adopcin de otras prcticas,
como nuevos mtodos de irrigacin o nuevos cultivos. Si la estrategia de retirarse a una fortaleza no
consigue responder adecuadamente a una serie de ataques enemigos, la prxima invasin puede
provocar el envo de una fuerza expedicionaria a tierras enemigas.
El tercer nivel de adaptacin es la supervivencia darwiniana del ms apto. Una sociedad puede
simplemente dejar de existir como consecuencia de la incapacidad de sus esquemas para hacer frente a
los acontecimientos. No necesariamente tiene que morir todo el mundo, y los individuos que queden
pueden crear nuevas sociedades, pero la sociedad en s desaparece, llevando sus esquemas a la
extincin junto con ella. Ha tenido lugar una forma de seleccin natural en el nivel social.
No es difcil encontrar ejemplos de esquemas que llevan a la extincin. Algunas comunidades
(como los esenios en la antigua Palestina y los shakers estadounidenses) han practicado la
abstinencia sexual en el pasado, no restringindola a unos pocos monjes y monjas, sino hacindola
extensiva a todos los miembros de la comunidad. Con un esquema as, la supervivencia de la
comunidad requiere que el nmero de conversos supere el de fallecimientos. No parece que esto haya
sucedido. Los esenios desaparecieron y los shakers son en la actualidad muy escasos. En cualquier
caso, la prohibicin del comercio sexual es un rasgo cultural que ha contribuido de manera obvia a la
extincin total o virtual de la comunidad.
El hundimiento de la civilizacin maya clsica en las selvas tropicales centroamericanas durante el
siglo X es un notable ejemplo de la extincin de una cultura avanzada. Como indicbamos en el
captulo primero, las causas de este hundimiento son an objeto de controversia; los arquelogos
tienen dudas acerca de los esquemas fallidos los relativos a las clases sociales, la agricultura en la
jungla, la guerra entre ciudades u otras facetas de la civilizacin. En cualquier caso, se cree que
mucha gente sobrevivi a la crisis y que algunos de los pueblos actuales que hablan lenguajes mayas
en el rea son sus descendientes. Pero las construcciones de piedra y el levantamiento de estelas para
conmemorar fechas sealadas en el calendario maya tocaron a su fin, y las sociedades subsiguientes
seran mucho menos complejas que las del perodo clsico.
En lneas generales, los tres niveles de adaptacin tienen lugar en escalas de tiempo diferentes. Un
esquema dominante vigente puede ponerse en accin en cuestin de das o meses. Una revolucin en
la jerarqua de esquemas suele ir asociada a una mayor escala de tiempo, aunque los eventos
culminantes pueden tener lugar rpidamente. Las extinciones de las sociedades suelen abarcar
intervalos de tiempo todava ms largos.
En las discusiones tericas dentro de las ciencias sociales, por ejemplo en la literatura
arqueolgica, la distincin entre los diferentes niveles de adaptacin no siempre est clara, lo que
frecuentemente lleva a un alto grado de confusin.
La evolucin de los lenguajes humanos
En el caso de los lenguajes, al igual que en el de las sociedades, la evolucin, aprendizaje o
adaptacin tienen lugar de diversas maneras y en diferentes escalas temporales. Como ya hemos
discutido, la adquisicin del lenguaje por un nio representa la actuacin de un sistema complejo
adaptativo. En una escala de tiempo ms larga, la evolucin de los lenguajes humanos en el transcurso
de siglos o milenios puede contemplarse como otro sistema complejo adaptativo. En una escala de
tiempo de cientos de miles o millones de aos, la evolucin biolgica dio lugar a la capacidad de los
seres humanos (Homo sapiens sapiens) de comunicarse por medio de lenguajes de tipo moderno.
(Todos estos lenguajes tienen ciertas propiedades comunes, como oraciones de longitud arbitraria,
estructura gramatical elaborada y elementos gramaticales como pronombres, genitivos diversos, etc.)
Cuando se considera la evolucin de la gramtica, es importante tener en cuenta los diversos
niveles de adaptacin. Desde el trabajo pionero de Joe Greenberg, se ha acumulado una considerable
cantidad de informacin sobre los rasgos gramaticales comunes a todos los lenguajes conocidos
(universales) y aqullos que aparecen en casi todos (cuasiuniversales), Al considerar estos
rasgos generales, es obvio que debe prestarse atencin a los condicionantes fruto de la evolucin
biolgica, neurolgicamente preprogramados, sealados por Chomsky y su escuela. Pero tambin
hay que considerar los resultados de la evolucin lingstica al cabo de los siglos y los milenios, los
cuales deben reflejar hasta cierto punto las presiones selectivas que favorecen los rasgos gramaticales
aptos para la comunicacin. Por ltimo, puede haber accidentes congelados, efectos fundadores
que se originan en la eleccin arbitraria de rasgos gramaticales de los lenguajes ancestrales de todas las
lenguas modernas, y cuyas consecuencias persisten en todas partes hasta el da de hoy (recurdese
que en biologa la asimetra entre molculas dextrgiras y levgiras puede ser uno de tales accidentes
congelados). En las discusiones sobre lingstica en el Instituto de Santa Fe, el nfasis se pone en la
necesidad de incluir todas estas contribuciones en las tentativas de explicacin de los rasgos
gramaticales universales y cuasiuniversales.
Al estudiar la evolucin de cualquier sistema complejo adaptativo, es esencial separar estos tres
factores: las reglas bsicas, los accidentes congelados y la seleccin de lo que es adaptativo. Y, por
supuesto, las reglas bsicas pueden aparecer como accidentes congelados cuando se contemplan en
una escala csmica de espacio y tiempo.
Adaptacin versus adaptativo
La distincin de los diferentes niveles y escalas temporales de la adaptacin deja todava
pendiente una serie de enigmas relativos al porqu los sistemas complejos adaptativos del tipo de las
sociedades parecen tan a menudo quedarse bloqueados en esquemas no adaptativos. Por qu no han
desarrollado esquemas cada vez mejores y progresado hacia una adaptacin cada vez mayor? Algunas
de las razones ya han sido mencionadas en captulos anteriores.
Las sociedades, al igual que otros sistemas complejos adaptativos, estn a menudo sujetas a
presiones selectivas no descritas de modo preciso por ninguna funcin de adaptacin. Y la
adaptacin misma, como hemos visto, no es algo que simplemente aumente con el tiempo, ni siquiera
cuando est bien definida. Adems, no existe una correspondencia simple entre rasgos adaptativos y
rasgos surgidos a travs de las diversas formas de adaptacin. Ninguna de estas cuestiones se
restringe a las sociedades. Aparecen por doquier en biologa y a veces de forma particularmente aguda
en la experiencia de los seres humanos individuales. Cules son algunos de los mecanismos que
permiten la supervivencia de esquemas no adaptativos?
Esquemas no adaptativos: Presiones selectivas externas
Un mecanismo muy general para la persistencia de comportamientos aparentemente no
adaptativos ha sido ya discutido con cierta extensin, especialmente en relacin con el conflicto entre
supersticin y ciencia. Las presiones selectivas que afectan a la promocin y degradacin de las
teoras cientficas tienen que ver principalmente con el xito de estas teoras en la explicacin
coherente y la prediccin correcta de los resultados de la observacin, al menos cuando la empresa
cientfica funciona adecuadamente. Cuando no es as es porque otras presiones selectivas, muchas de
ellas producto de las debilidades humanas de los cientficos, actan con fuerza.
En el caso de la teorizacin supersticiosa, las presiones selectivas no cientficas tienen un papel
dominante. Recapitulemos las que ya hemos mencionado. Estas presiones selectivas incluyen el
refuerzo de la autoridad de individuos poderosos y tambin el mantenimiento de la cohesin social, lo
cual confiere una ventaja en la evolucin de la sociedad. Por otro lado, la imposicin de una estructura
falsamente ordenada y regular sobre acontecimientos fundamentalmente aleatorios o hechos
desconectados entre s puede proporcionar cierto grado de consuelo; la ilusin de comprensin y,
especialmente, de dominio mitiga el temor a lo incontrolable. Relacionada con sta tenemos una
presin selectiva muy general que hemos asociado con el lema del esquema egosta: cualquier
sistema complejo adaptativo ha evolucionado para descubrir patrones, por lo que un patrn
constituye en cierto modo una recompensa en s mismo.
El elemento comn en todas estas presiones selectivas es que son en gran parte externas a lo que
se considera adaptativo en ciencia, es decir, el xito en la descripcin de la naturaleza. Tambin son
en gran parte externas a lo que se considera adaptativo en ingeniera, es decir, el control de la
naturaleza con algn propsito humano. Sin embargo, tales presiones selectivas tienen un papel
crucial en la evolucin del ADN cultural.
De aqu puede extraerse una leccin general. El sistema objeto de discusin es definido a menudo
de manera que no constituye un sistema cerrado. Presiones selectivas de gran importancia se ejercen
desde el exterior. Un ejemplo simple lo encontramos en uno de los procesos que tienen lugar en la
evolucin de los lenguajes humanos. Supongamos que ciertas tribus o naciones que hablan lenguas
diferentes entran en contacto y, al cabo de algunas generaciones, sobreviven con ciertas
modificaciones algunas de las lenguas, mientras que otras se extinguen. Las desapariciones dependen
menos de los mritos relativos de las diversas lenguas como instrumentos de comunicacin que de
consideraciones bien distintas, como el poder militar o el acervo cultural de las diferentes tribus o
naciones. stas son presiones selectivas ejercidas fuera del dominio lingstico.
En el dominio de la evolucin biolgica, donde la seleccin tiene lugar normalmente en el nivel
fenotpico, puede haber, como ya hemos discutido, casos excepcionales en que acte directamente
sobre las clulas germinales: un gen literalmente egosta que promueva la fecundacin con xito de
un huevo por parte de un espermatozoide que lo porte, incluso aunque dicho gen pueda ser
desventajoso, y hasta daino, para el organismo resultante.
Lo que todos estos ejemplos sugieren es que la aparente persistencia de esquemas no adaptativos
en los sistemas complejos adaptativos puede con frecuencia surgir simplemente de unos criterios
demasiado estrechos en la consideracin de lo que es adaptativo, teniendo en cuenta todas las
presiones selectivas que actan.
Presiones ejercidas por individuos influyentes
Al estudiar la evolucin de las organizaciones humanas, no siempre es ventajoso considerar los
miembros individuales de la organizacin como meros agentes genricos simplificados. A menudo las
decisiones particulares hechas por individuos concretos condicionan en gran manera la historia futura.
Aunque puede ser que a largo plazo muchas de las consecuencias de tales decisiones demuestren ser
aberraciones temporales que se curan con el tiempo, es imposible ignorar el hecho de que los
individuos tienen importancia. De este modo el elemento de diseo entra en el cuadro. La carta magna
de un estado o federacin es redactada por individuos. Aunque muchos de los conflictos que surgen
en su preparacin representan la competencia entre intereses a gran escala, los compromisos
especficos que resultan se fraguan entre hombres de estado particulares. Igualmente, una empresa la
dirigen individuos, y el carcter e ideas del jefe o jefes (y a veces tambin de los otros individuos)
tienen una importancia crtica en el xito o fracaso de la misma.
Al mismo tiempo, una organizacin se comporta en muchos aspectos como un sistema complejo
adaptativo, con esquemas y presiones selectivas. Una firma comercial funciona de acuerdo con una
serie de prcticas y procedimientos, establece objetivos para sus diversos departamentos o
divisiones, hace planes para el futuro y genera modelos mentales para el funcionamiento general de la
empresa. Los modelos, junto con los objetivos, planes, prcticas y procedimientos, constituyen
esquemas sujetos a presiones directas ejercidas por los ejecutivos a diversos niveles, desde el gerente
hasta el capataz o el jefe de seccin. Las autnticas presiones selectivas sobre la empresa en el mundo
real tienen que ver, sin embargo, con los beneficios y con la supervivencia en el mercado. Es
importante que los clientes se sientan atrados y despus satisfechos. En general, cuando las
organizaciones se contemplan a la vez como sistemas complejos adaptativos y como escenarios para
el ejercicio de las habilidades de gestin de los individuos, surge la cuestin de la relacin entre las
presiones de seleccin ltimas que gobiernan la supervivencia de la organizacin y las presiones
selectivas internas ejercidas por los ejecutivos individuales.
W. Edwards Deming, el estadstico norteamericano (con un doctorado en fsica) que asesor a los
japoneses en la reconstruccin de sus industrias tras la segunda guerra mundial, se convirti en una
especie de hroe nacional en Japn. Una dcada antes de su reciente fallecimiento a la edad de 93
aos, fue por fin homenajeado en su pas natal, donde sus ideas estn ahora ampliamente extendidas
y han sido adoptadas por muchas industrias. Quiz lo ms conocido de l es su nfasis en la gestin
de calidad total. De las mltiples facetas de la gestin de calidad total, quiz lo ms til aqu sea
citar sus restricciones a las presiones internas ejercidas por los ejecutivos, incluso los de categora
media. Son los ejecutivos quienes otorgan recompensas e imponen sanciones. Al crear incentivos
para que los empleados acten de determinada manera, afectan directamente algunos de los
principales esquemas organizativos. Ahora bien, estn estos efectos directos en consonancia con las
presiones selectivas ejercidas en el mundo real? Son recompensados los empleados por actividades
que de verdad llevan a la satisfaccin del cliente o slo intentan satisfacer los caprichos del jefe? Se
comportan los ejecutivos como un gen literalmente egosta, influyendo directamente en la
supervivencia del esquema de un modo que puede no favorecer la supervivencia del organismo?
Sistemas adaptativos con humanos en bucle
El caso de los ejecutivos en una empresa ejemplifica la situacin ms general de sistemas
adaptativos con humanos en el bucle, sistemas sujetos a lo que a veces se llama evolucin dirigida, en
la que las presiones selectivas son ejercidas por seres humanos individuales.
Los casos ms simples tienen que ver con la adaptacin directa, sin esquemas variantes.
Considrese el examen de un ojo por parte de un optometrista. ste nos hace mirar con un ojo un
panel con filas de letras acompaadas de lineas verticales y horizontales. El optometrista nos
presenta una secuencia de elecciones binarias y, para cada par de imgenes, nos pregunta cul de las
dos es ms clara. Al cabo de un rato se llega a la prescripcin correcta para cualquier combinacin de
astigmatismo, miopa y presbicia que presente el ojo en cuestin. El esquema simple ojo-panel se ha
ajustado por s mismo a nuestro ojo.
Un ejemplo no tan trivial procede de la obra de Karl Sims, ahora en Thinking Machines, una
compaa que disea y fabrica computadores paralelos. Sims emplea una pantalla de ordenador de
256 256 puntos, cada uno de los cuales puede adquirir uno cualquiera de los colores del espectro.
Especificando el color de cada punto se obtiene un patrn. El programa de Sims hace que el
ordenador parta de un patrn particular y despus genera un juego de variantes por medio de un
algoritmo especial. La persona en el bucle escoge la que ms le gusta. El ordenador ofrece despus
otro juego de variantes, y as sucesivamente. Al cabo de poco tiempo, el sistema converge hacia un
cuadro que resulta atractivo para la persona involucrada. Me han contado que los resultados son a
menudo extraordinarios, y que la participacin en el proceso crea adiccin.
Uno puede imaginar variantes de este mtodo en las que el azar podra intervenir en el algoritmo
que genera las opciones ofrecidas en cada etapa. O, lo que viene a ser lo mismo, el ordenador podra
emplear un proceso pseudoaleatorio como parte del algoritmo.
En un simposio celebrado en el Instituto de Santa Fe, Chris Langton hizo una breve descripcin
del trabajo de Sims. Bob Adams, el arquelogo secretario de la Smithsonian Institution, hizo notar
que el algoritmo que gobierna el ofrecimiento de opciones podra l mismo estar sujeto a variacin. Si
es as, se convertira en una clase de esquema, cada variante del cual podra contemplarse como un
diferente proceso de bsqueda para escudriar entre la enormemente larga lista de patrones posibles.
El proceso de bsqueda particular adoptado (que puede o no incluir un elemento aleatorio)
determinar, junto con los resultados de las elecciones hechas por el sujeto humano, el patrn que
aparezca finalmente en la pantalla.
Los patrones podran despus ser transferidos a algn medio permanente y sujetos a presiones
selectivas como, por ejemplo, la venta en el mercado o los comentarios de los crticos. Los programas
que condujeran con ms frecuencia (a travs de sujetos humanos) a cuadros por los que se pagasen
precios relativamente altos o comentarios relativamente favorables podran ser promocionados, y los
otros degradados. Igualmente, los gustos (conscientes o inconscientes) del sujeto humano podran
cambiar bajo la influencia de los precios o comentarios. El programa, el ordenador, el sujeto humano
y el mercado o los crticos constituiran entonces un sistema complejo adaptativo con seres humanos
en el bucle. De hecho, un sistema as constituira una caricatura de cmo funciona a veces el proceso
creativo de los artistas de verdad.
Todos estamos familiarizados con otro sistema complejo adaptativo que funciona de esta manera:
la crianza de animales o el cultivo de plantas para uso humano. Ambas actividades han tenido un
papel importante en la historia de la biologa moderna. Darwin se refiri repetidamente a ellas en su
Origen de las especies con el apelativo de seleccin artificial, frente a la cual la seleccin natural era
comparada y contrastada. Las leyes de la gentica mendeliana fueron descubiertas por el monje
Gregor Mendel a travs del cultivo de guisantes. Adems, con el cambio de siglo, por la misma poca
en que la obra de Mendel fue redescubierta y difundida por el mundo, el holands de Vries,
cultivando tulipanes, descubri las mutaciones.
El criador ejerce presiones selectivas eligiendo para la reproduccin posterior slo algunos de los
organismos producidos. Por supuesto, la seleccin natural interviene tambin, y muchos de los
animales o plantas no consiguen sobrevivir o procrear por razones que no tienen nada que ver con la
decisin del criador. El genoma es un esquema, como acostumbra a pasar en la evolucin biolgica,
pero aqu la evolucin es en parte dirigida, y los principios del criador tambin constituyen un
esquema, aunque de una clase diferente.
Cuando un criador de caballos pone un animal a la venta o lo incluye en una carrera (o ambas
cosas) sus mtodos, en analoga con el programa de Karl Sims y las elecciones hechas por el sujeto
humano, estn siendo expuestos a las presiones selectivas del mercado y del hipdromo. As, un
sistema complejo adaptativo con una componente de evolucin dirigida puede convertirse en parte de
un sistema complejo adaptativo de orden superior, en el que el carcter de la direccin humana puede
evolucionar a su vez.
Ahora bien, imaginemos un criador aficionado y rico al que no le preocupa si sus caballos ganan
carreras o si alguien quiere comprarlos. En ese caso, en el contexto del sistema complejo adaptativo
de orden superior, los resultados de los mtodos de cra probablemente parecern no adaptativos.
Como los ejecutivos que ofrecen incentivos para un comportamiento que es improbable que atraiga o
retenga a los clientes, un criador diletante como ste quiz obtenga una satisfaccin personal, pero no
est actuando como un hombre de negocios. Desde un punto de vista puramente empresarial, la cra
es un fracaso, aunque pueda continuar.
Persistencia de esquemas no adaptativos: Ventanas de maduracin
Los esquemas no adaptativos a veces persisten porque el tipo de adaptacin relevante ha tocado
a su fin, o casi. Los nios pequeos establecen relaciones con personas importantes en su vida:
padres, padrastros, hermanos, nieras, madres de los amigos, etc. Segn el doctor Mardi Horowitz,
las actitudes y comportamiento de un nio respecto a estas personas estn gobernadas por un
esquema personal relativo a la percepcin infantil del individuo en cuestin. Al principio tal
esquema est sujeto a variaciones, pero ms tarde se hace muy resistente al cambio. A medida que el
nio crece, estos esquemas personales pueden afectar profundamente la manera en que se relaciona
con otras personas. Todos estamos familiarizados, por ejemplo, con adultos que mantienen una
relacin infantil paterna o materna con diversos sustitutos. A menudo los esquemas personales
parecen ser claramente no adaptativos, y vivir conforme a ellos equivale a lo que suele llamarse
comportamiento neurtico, notoriamente difcil de curar.
Una manera conveniente de considerar estas situaciones es en trminos de ventanas de
maduracin en oposicin a plasticidad. Un ejemplo extremo de ventana de maduracin es el
fenmeno de la impronta, popularizado por Konrad Lorenz en su libro El anillo del rey Salomn. Un
ganso salvaje recin nacido contemplar al primer animal grande que vea como su progenitor y lo
seguir a todas partes.
Si el animal es Lorenz u otro ser humano, entonces el ganso se ver a s mismo como humano, y
su capacidad para vivir como un ganso normal queda permanentemente comprometida. La ventana de
maduracin es el breve perodo tras el nacimiento en el que el ganso identifica a su madre y tras el
cual dicha identificacin queda fijada para siempre. El polluelo de ganso tpico ve a su verdadera
madre bien pronto, y el programa gentico de la impronta es entonces exitoso desde el punto de vista
fenotpico. Para el raro polluelo de ganso que adopta como madre a un etlogo como Lorentz, es
obvio que el programa es un fiasco. En tal caso el esquema de aprendizaje proporcionado por la
impronta no es adaptativo para el individuo implicado. Pero, dado que este esquema funciona bien
para la mayora de individuos, los esquemas genticos que determinan la impronta no han sido
eliminados en el curso de la evolucin biolgica. Por otra parte, dado que han sobrevivido, los
esquemas genticos responsables de las ventanas de maduracin deben conferir alguna ventaja de tipo
general. Esta ventaja presumiblemente tiene que ver con la posibilidad, una vez cerrada la ventana, de
dejar dispuesta la maquinaria para la adquisicin de nueva informacin.
En los seres humanos tambin existen ventanas de maduracin. Por ejemplo, algunos bebs nacen
con problemas visuales que deben corregirse pronto antes de que se hagan irreversibles (al menos
mientras no se descubra algn tratamiento eficaz). En otros casos, por as decirlo, las ventanas no son
absolutas. Las consecuencias de diversas formas de negligencia en perodos cruciales de la infancia y
la niez pueden ser serias si no se hace nada para remediar el dao, pero en condiciones adecuadas las
posibilidades de recuperacin pueden ser significativas. Esto es lo que se conoce como plasticidad,
la capacidad del sistema nervioso para reorganizarse de manera que patrones de conducta que de otro
modo persistiran indefinidamente puedan de hecho cambiarse.
Un tema capital en poltica ciudadana, particularmente en los Estados Unidos, es saber hasta qu
punto los dficits en la capacidad de aprendizaje adquiridos antes de los dos aos y medio pueden
remediarse mediante programas como Head Start, que proporciona a los nios una ayuda especial
durante aproximadamente los siguientes dos aos y medio. Algunos investigadores proclaman que
una ventana de maduracin temprana tiene aqu un papel crucial, y que los programas teraputicos en
edades posteriores no son ni mucho menos tan efectivos a largo plazo como el mejoramiento del
entorno de los bebs. Otros sostienen que han demostrado que existe suficiente plasticidad en este
caso para permitir una reversin sustancial y a largo plazo de los dficits de aprendizaje mediante
intervenciones del tipo del Head Start, siempre y cuando se lleven a cabo con suficiente intensidad y
duracin (lo que no siempre es as).
Sea como fuere, se sabe que para la adquisicin de un primer lenguaje los primeros aos de la vida
son crticos. Los pocos casos conocidos de nios criados con escaso o nulo contacto con el lenguaje
humano indican que la maquinaria innata para adquirir la gramtica de un lenguaje deja de ser efectiva.
Parece ser, pues, que hay implicada una verdadera ventana de maduracin.
Persistencia de esquemas no adaptativos: Escalas temporales
Una de las razones ms comunes, y quiz la ms simple, de la existencia de esquemas no
adaptativos es que alguna vez, en condiciones que han dejado de prevalecer, fueron adaptativos. El
entorno del sistema complejo adaptativo ha cambiado ms rpidamente de lo que el proceso
evolutivo puede responder (las ventanas de maduracin son, en cierto sentido, un ejemplo extremo de
tal desajuste de escalas temporales).
En el dominio del pensamiento humano, a menudo ocurre que nos enfrentamos a una situacin
rpidamente cambiante que supera nuestra capacidad para modificar nuestros esquemas mentales.
Gerald Durrell, el fundador del zoo de la isla de Jersey, autor de tantos libros encantadores sobre sus
expediciones en busca de animales raros, suele contar lo que le ocurri una vez cuando sostena cierta
serpiente del frica oriental en sus manos. No estaba tomando precauciones especiales porque
saba que la serpiente perteneca a una especie ciega no peligrosa (como las culebras ciegas
europeas). Sbitamente la serpiente abri los ojos, pero Durrell no reaccion con la suficiente rapidez
ante la nueva informacin de que la serpiente perteneca a una especie desconocida para l y
posiblemente peligrosa. De hecho result ser venenosa, y Durrell fue mordido y estuvo a punto de
morir.
Ms que cambiar nuestro modo de pensar, tendemos a agarramos tenazmente a nuestros
esquemas e incluso a distorsionar la nueva informacin para hacerla encajar en ellos. Hace muchos
aos, dos fsicos del Centro de Fsica de Aspen pasaron la maana escalando en las montaas de la
regin de Maroon Bells Wilderness. En el descenso, perdieron de vista sus marcas y fueron a parar a
la cara sur de las montaas en vez de la cara norte, la ms cercana a Aspen. Miraron el paisaje por
debajo de ellos y vieron lo que identificaron como Crater Lake, que habran tenido que divisar en el
camino de vuelta a casa. Uno de ellos, sin embargo, repar en que haba un embarcadero que no
estaba antes en el lago. El otro replic: Deben de haberlo construido despus de pasar nosotros esta
maana. Esta desesperada defensa de un esquema fallido result ser, no hace falta decirlo,
incorrecta. Los dos fsicos estaban contemplando Avalanche Lake, y les llev un par de das regresar
a casa.
Caer en la cuenta de que la serpiente, una vez comprobado que no era ciega, poda ser venenosa
se ajusta a nuestra descripcin de tener una idea creativa en la vida diaria, escapando de una cuenca de
atraccin a otra. Y tambin pensar que era improbable que el lago, con su embarcadero, fuese Crater
Lake y por lo tanto estaba en otra parte de las montaas. La presente discusin subraya el hecho de
que el proceso de generacin de tales ideas puede, en muchos casos, ir con retraso respecto de su
necesidad.
Es notorio que las empresas a menudo tienen problemas para ajustar lo bastante deprisa sus
prcticas a las condiciones cambiantes del mercado. Ahora mismo, en los Estados Unidos, la
reduccin de los presupuestos militares supone que las industrias hasta ahora dedicadas
principalmente a la defensa tienen que darse prisa en encontrar clientes civiles. Las concepciones
comerciales de muchas de estas industrias se han formado a lo largo de dcadas de trato con las
fuerzas armadas y las agencias gubernamentales relacionadas. El esquema dominante para la venta de
un producto puede ser almorzar con un almirante, una tctica no necesariamente ganadora en la
competencia civil. Por otro lado, los mecanismos para modificar tales esquemas y responder a las
presiones selectivas a menudo necesitan muchos aos para entrar en funcionamiento, mientras que la
demanda de sistemas de defensa puede reducirse drsticamente en un ao o dos. Si los antiguos
ejecutivos (u otros nuevos que los reemplacen) no introducen nuevos mecanismos con un tiempo de
respuesta menor, las perspectivas para sus empresas son poco optimistas.
El reto que representan unas circunstancias que cambian ms rpidamente de lo que un
determinado proceso evolutivo puede responder tiene una influencia profunda en las perspectivas
para la biosfera y para la totalidad del gnero humano. La evolucin cultural humana, especialmente a
travs de los avances en el terreno tecnolgico, ha hecho posible en un breve lapso de tiempo una
extraordinaria expansin de la poblacin humana y de la capacidad de cada persona para afectar de
modo adverso a otras personas y al medio ambiente. La evolucin biolgica, tanto en los humanos
como en otros organismos, no puede seguir el ritmo. Nuestro propio esquema gentico refleja en gran
parte el mundo de hace 50 000 aos y no puede, a travs de los mecanismos normales de la evolucin
biolgica, experimentar cambios importantes en unos pocos siglos. Igualmente, los otros organismos
y las comunidades ecolgicas al completo no pueden evolucionar con la suficiente rapidez para
afrontar los cambios acarreados por la cultura humana.
La deduccin es que el cambio cultural en s mismo es la nica esperanza para hacer frente a las
consecuencias de una poblacin humana gigantesca armada de una poderosa tecnologa. Se requiere
tanto una cooperacin (junto con una competencia saludable) como una previsin sin precedentes
para gestionar sabiamente las capacidades humanas. La necesidad de cooperacin y previsin ser
incluso mayor si, para tratar algunos de los problemas ms urgentes, la confianza se deposita en las
transformaciones artificiales de seres humanos y otros organismos, por medio de futuros avances en
ingeniera gentica y otras tcnicas.
Dada la inmensa complejidad de las numerosas cuestiones interrelacionadas que ha de afrontar la
humanidad, la previsin exige identificar y recopilar grandes cantidades de informacin relevante,
vislumbrar, gracias a esa informacin, las opciones ofrecidas por las ramificaciones alternativas de la
historia futura, y seleccionar con juicio simplificaciones y aproximaciones que no sacrifiquen la
representacin de cuestiones cualitativas crticas, especialmente cuestiones de valores. La asistencia
de ordenadores poderosos es esencial para la visin de futuro, pero no debemos dejar que su empleo
desve la formulacin de problemas hacia lo cuantificable y lo analizable a expensas de lo importante.
En este punto es conveniente echar una ojeada a los modelos simplificados de problemas
complejos que los ordenadores pueden suministrar. Los ordenadores, actuando como sistemas
complejos adaptativos, pueden servimos tanto aprendiendo como adaptndose, y modelando o
simulando sistemas reales que aprenden, se adaptan o evolucionan.
20
Mquinas que aprenden o simulan aprendizaje
Los ordenadores pueden funcionar como sistemas complejos adaptativos. Puede tratarse de
equipos especialmente diseados o bien de ordenadores convencionales programados para aprender,
adaptarse o evolucionar. Hasta ahora, la mayora de diseos o programas intentan imitar de modo
simplificado el funcionamiento de algunos sistemas complejos adaptativos vivientes.
Redes neuronales
Un tipo bien conocido de sistema complejo adaptativo informtico es la red neuronal, que puede
implementarse tanto en forma de programa como de circuito. Constituye una tosca analoga del
funcionamiento del cerebro de un mamfero (especialmente el humano). Se parte de un conjunto de
mltiples nodos o unidades (que suelen llamarse neuronas, aunque no est nada claro hasta qu punto
se corresponden con las neuronas individuales de un cerebro vivo). En cada instante de tiempo, cada
unidad est caracterizada por un bit (0 o 1) que se supone que indica si la neurona se ha disparado
o no. Cada unidad est conectada con algunas o todas las otras, y la influencia ejercida por una unidad
sobre otra es un nmero positivo si la primera unidad excita a la segunda, o negativo si la inhibe.
Estos coeficientes cambian a medida que progresa el aprendizaje.
Las redes neuronales pueden hacerse funcionar en ordenadores convencionales; en ese caso un
programa se hace cargo de la definicin de las distintas unidades y de sus efectos excitadores o
inhibidores sobre las otras. Las unidades existen slo como elementos de computacin. Tambin es
posible el empleo de equipos especiales para conformar la red, que entonces se compone de unidades
separadas dispuestas en paralelo.
Un ejemplo de los muchos problemas a los que las redes neuronales han sido aplicadas es
aprender a leer un texto en ingls en voz alta con una pronunciacin correcta. Dado que existe una
notable separacin entre la ortografa y la fontica inglesas, este ejercicio no es en absoluto trivial. El
ordenador tiene que descubrir un nmero enorme de reglas generales junto con sus excepciones, que
pueden considerarse reglas especiales adicionales. Si se tiene un texto lo bastante largo, tanto las
reglas generales como las especiales aparecern un nmero de veces suficiente como para que se
comporten como regularidades. Para que la red neuronal aprenda a leer en ingls en voz alta, tiene que
funcionar como un sistema complejo adaptativo. Debe hacer diversas tentativas de identificacin de
conjuntos de regularidades en un bloque de texto, comprimir la informacin obtenida en esquemas y
aplicar stos a ms texto, dejando que compitan entre s para acercarse a la pronunciacin correcta,
que es facilitada por un profesor. Esta clase de aprendizaje se denomina supervisado, en
oposicin, por ejemplo, a la clase de aprendizaje consistente en poner a prueba los esquemas de
pronunciacin ante angloparlantes para ver si entienden, pero sin la presencia de un profesor que
facilite la respuesta correcta. La supervisin permite definir la adaptacin en trminos de la diferencia
entre la pronunciacin correcta de un texto y la pronunciacin resultante del esquema.
En la red NETtalk, tal como fue desarrollada por Terry Sejnowski y C. R. Rosenberg en 1987,
los datos de entrada consistan en siete caracteres consecutivos (cada uno de los cuales poda ser una
de las 26 letras del alfabeto ingls, o bien un espacio, una coma o un punto) de algn texto escrito en
ingls, presentado en una ventana mvil que recorra gradualmente el pasaje. La salida era un cdigo
de pronunciacin para el carcter central de los siete; este cdigo alimentaba un generador de voz.
Los datos de entrada se identificaban con los bits correspondientes a un conjunto de 7 veces 29
(= 203) unidades, y las salidas con los bits asociados a otras 26 unidades. Haba otras 80 unidades
adicionales para la asistencia en el aprendizaje. Los esquemas estaban representados por tablas de
coeficientes de interaccin, donde las interacciones se restringan a los efectos de las unidades de
entrada sobre las unidades de ayuda y los de estas ltimas sobre las unidades de salida. Todos los
dems coeficientes de interaccin se fijaron en cero para que el proceso resultara manejable.
La red fue adiestrada por medio de los caracteres que componan un texto de 1024 palabras,
acompaado del profesor, que era la secuencia de cdigos de pronunciacin de todos los caracteres,
la cual daba la pronunciacin correcta de la totalidad del texto.
En el primer recorrido de ensayo a travs del texto, los coeficientes de interaccin se inicializaban
en valores arbitrarios y despus cambiaban (en virtud de una suerte de aprendizaje) a medida que el
centro de la ventana de siete letras se desplazaba letra a letra por el texto. En cada paso, los datos de
entrada y los coeficientes alimentaban una frmula simple que daba valores de salida que indicaban
opciones de pronunciacin posibles. La discrepancia entre los datos de salida candidatos y los
correctos se reduca despus modificando los coeficientes de interaccin por medio de una frmula
simple. Los coeficientes de interaccin al final de la primera pasada servan de inicio para una
segunda pasada sobre el mismo texto de 1024 palabras. Y as sucesivamente.
El xito implicaba que los coeficientes, en lugar de fluctuar ampliamente de un recorrido a otro,
convergeran, con slo desviaciones mnimas, hacia valores que daran una buena aproximacin de la
pronunciacin correcta. Las pruebas mostraron que diez pasadas de adiestramiento sobre las 1024
palabras eran suficientes para dar una pronunciacin inteligible, mientras que despus de cincuenta
pasadas se estim que la pronunciacin era correcta en un 95 por ciento. Tras el adiestramiento, los
coeficientes resultantes se emplearon para pronunciar otro bloque de texto, esta vez sin profesor. Se
consigui una pronunciacin inteligible con una precisin del 75 por ciento.
Hay muchas otras versiones de redes neuronales y una pltora de problemas a los que han sido
aplicadas, a menudo con un xito considerable. El esquema se representa siempre por una tabla de
coeficientes de interaccin, donde cada uno representa el efecto de una unidad sobre otra. Mi colega
de Caltech John Hopfield seal en 1982 una condicin que, si se impone artificialmente sobre los
coeficientes de interaccin, permitira no slo que la adaptacin estuviese bien definida, sino que
aumentara sin interrupcin durante el proceso de aprendizaje. Se requiere que el efecto de cualquier
unidad A sobre otra B sea el mismo que el de B sobre A. Esta condicin es casi con toda seguridad
poco realista para cerebros reales, y tambin es violada por muchas redes neuronales exitosas, como
la misma NETtalk. Aun as, resulta instructivo el hecho de que haya situaciones en las que la
adaptacin est bien definida y aumenta ininterrumpidamente y otras en las que no ocurre as.
Como siempre que la adaptacin est bien definida, el proceso de aprendizaje consiste en la
exploracin de valles sobre un relieve adaptativo. Si adems la adaptacin aumenta sin interrupcin,
de modo que la altura de la superficie explorada siempre decrece, entonces vuelve a surgir el problema
de quedarse atrapado en una depresin somera cuando hay pozos profundos cerca, lo que puede
paliarse introduciendo ruido. Los coeficientes de interaccin podran alterarse ligeramente de vez en
cuando de forma aleatoria. Estos cambios aleatorios en el esquema recuerdan los propuestos para
sacar la mente del atolladero cuando uno persigue una idea creativa. Como siempre, existe un nivel de
ruido ptimo.
Algoritmos genticos como sistemas complejos adaptativos
Puesto que las redes neuronales se inspiran en una tosca analoga con el aprendizaje en los
animales superiores, uno podra preguntarse si existen tambin sistemas complejos adaptativos de
carcter informtico inspirados en una analoga con la evolucin biolgica. Efectivamente as es. Los
primeros fueron obra de John Holland, de la Universidad de Michigan, uno de los pilares del
Instituto de Santa Fe, y hacen uso de un algoritmo gentico y un sistema de clasificacin
especial, programados en un ordenador convencional. Hasta ahora, estos sistemas han sido
empleados principalmente en problemas donde la adaptacin est bien definida, como el diseo de
estrategias para ganar a las damas o mtodos para la instalacin de cableados con un costo mnimo.
Sin embargo, nada impide aplicarlos a otra clase de problemas.
Una descripcin muy simplificada del algoritmo gentico sera como sigue. Cada esquema es un
programa para una estrategia o mtodo posible. Cada programa se compone de cierto nmero de
instrucciones. La variacin entre esquemas consiste en cambiar estas instrucciones, por ejemplo
haciendo que entre dos de ellas se produzca un entrecruzamiento (como se muestra en la Figura 23)
anlogo al que tiene lugar en la reproduccin sexual de los seres vivos (ilustrado en la Figura 20). Las
dos instrucciones se dividen por un cierto punto en un principio y un final. El entrecruzamiento hace
surgir dos nuevas instrucciones, una de ellas compuesta por el principio de la primera vieja
instruccin y el final de la segunda, y la otra por el principio de la segunda y el final de la primera.
Figura 23. Entrecruzamiento de instrucciones codificadas
La modificacin de un programa mediante el reemplazamiento de una o ms instrucciones por
otras nuevas en la forma descrita mejora unas veces la adaptacin del programa y otras la empeora.
Slo poniendo a prueba los diferentes programas el computador puede juzgar la bondad de cada
modificacin (la realizacin de este tipo de juicios difciles es lo que se conoce como concesin de
crdito). El sistema de clasificacin de John Holland proporciona una especie de mercado donde las
instrucciones en competencia son compradas y vendidas. Aqullas que acreditan un mejoramiento en
la ejecucin de los programas alcanzan precios ms altos que las que no mejoran o empeoran la
ejecucin. De este modo se establece una lista ordenada de instrucciones. En esta lista entran
continuamente nuevas instrucciones, a la vez que las de la cola son borradas para hacerles sitio. Las
instrucciones del principio de la lista son las empleadas en los programas modificados que
constituyen los esquemas mutados.
Esto es slo un burdo bosquejo de lo que en realidad es un procedimiento bastante sofisticado.
Aun as, debera quedar claro que el resultado es la evolucin de los programas, y que la adaptacin
tiende a aumentar en el curso de dicha evolucin. El bucle retroactivo que se establece entre la
ejecucin de un programa y la promocin o degradacin de las instrucciones que lo componen no es,
sin embargo, rgido, sino una tendencia general afectada por las condiciones de mercado. Esto
introduce suficiente ruido en el sistema para permitir la escapatoria de las cuencas de adaptacin
someras y el acceso a las profundidades cercanas. Lo tpico es que el sistema explore un vasto
espacio de mtodos o estrategias posibles y no alcance un estado estacionario un ptimo absoluto
. La estrategia ptima para jugar al ajedrez, por ejemplo, no se ha encontrado. Si el juego en
cuestin fuera en cambio el tres en raya, la mquina pronto encontrara la mejor manera de jugar y la
bsqueda terminara.
Al igual que las redes neuronales, aunque el mtodo del algoritmo gentico ha sido aplicado
principalmente a problemas de bsqueda y optimizacin donde la adaptacin (o coyuntura) est
bien definida, tambin puede emplearse en otros mbitos. Tanto las redes neuronales como los
algoritmos genticos constituyen sistemas complejos adaptativos de carcter informtico que pueden
desarrollar estrategias nunca diseadas por un ser humano. Es natural preguntarse si hay algo especial
en estas dos tcnicas, sugeridas por vagas analogas con el funcionamiento cerebral y la evolucin
biolgica respectivamente. Puede inventarse otra tcnica basada en una analoga con el sistema
inmunitario de los mamferos? Existe de hecho un vasto pero bien definido conjunto de sistemas
complejos adaptativos de carcter informtico que incluya los ya conocidos o los hipotticos, y
muchos otros ms? Puede describirse tal categora superior en trminos prcticos, de modo que un
usuario potencial pueda buscar entre los diferentes sistemas hasta encontrar uno apropiado para su
problema?
Estas cuestiones son algunas de las que intentan responder los estudiosos de los sistemas
complejos adaptativos informticos.
Simulacin de sistemas complejos adaptativos
El empleo de ordenadores en conexin con los sistemas complejos adaptativos no se reduce ni
mucho menos al desarrollo de equipos o programas destinados a la creacin de sistemas complejos
adaptativos informticos encaminados a la resolucin de problemas. Otra vasta rea de aplicaciones
informticas es la simulacin del comportamiento de los sistemas complejos adaptativos.
El rasgo ms sobresaliente de tales simulaciones es la emergencia de comportamientos complejos
a partir de reglas simples. Estas reglas implican regularidades de carcter general, pero los casos
individuales exhiben regularidades particulares aadidas. Esta situacin es similar a la de la totalidad
del universo, gobernado por leyes simples que permiten una infinidad de escenarios, cada uno de los
cuales exhibe sus propias regularidades, especialmente para una regin del espacio y un periodo
determinados, de manera que a medida que pasa el tiempo pueden emerger cada vez ms formas
complejas.
Para disear una simulacin manejable el truco consiste en reducir al mximo las reglas, pero de
manera que no desaparezcan los comportamientos emergentes ms interesantes. El diseador de una
simulacin debe, pues, saber mucho sobre los efectos de los cambios en las reglas sobre el
comportamiento del sistema en escenarios muy diversos. Algunos diseadores, como Robert
Axelrod, un experto en ciencias polticas de la Universidad de Michigan, han desarrollado una aguda
intuicin que les permite adivinar cmo simplificar sin tirar al nio junto con el agua del bao.
Naturalmente, esta intuicin se basa en parte en un razonamiento a priori y en parte en la experiencia
de jugar con las reglas y ver qu pasa luego. De hecho, el diseo de simulaciones simples pero ricas
en consecuencias interesantes tiene ms de arte que de ciencia.
Puede hacerse ms cientfico el estudio de conjuntos de reglas y de sus consecuencias? Se
requerira una experiencia adicional, junto con la formulacin de las intuiciones empricas sobre qu
clases de reglas conducen a qu modos de comportamiento. Despus podran conjeturarse teoremas
rigurosos y por ltimo algunos de estos teoremas podran ser demostrados, presumiblemente por
matemticos.
De esta manera podra emerger una ciencia de las reglas y sus consecuencias, donde los
experimentos seran las ejecuciones de programas y los teoremas demostrados constituiran el cuerpo
de teora. De hecho, con el advenimiento de ordenadores rpidos y poderosos se estn realizando
cada vez ms simulaciones sencillas sobre cada vez ms temas. La materia prima para la ciencia
futura ya se est recopilando.
Pero en ltima instancia lo que de verdad importa es la relevancia de las simulaciones respecto de
las situaciones reales que remedan. Proporcionan las simulaciones intuiciones valiosas sobre
situaciones reales? Sugieren conjeturas que podran verificarse mediante la observacin? Revelan
posibles comportamientos antes insospechados? Indican nuevas explicaciones posibles de
fenmenos ya conocidos?
En la mayora de campos las simulaciones son todava demasiado primitivas para responder
afirmativamente a estas preguntas. De todos modos, es asombroso comprobar cmo, en ciertos
casos, un conjunto de reglas muy simple puede dar idea del funcionamiento de un sistema complejo
adaptativo en el mundo real.
Una simulacin de la evolucin biolgica
Un esplndido ejemplo es el programa TIERRA, escrito por Thomas Ray, un eclogo de la
Universidad de Delaware adscrito al Instituto de Santa Fe. Ray trabajaba en las selvas bajas de Costa
Rica, en la estacin de investigacin biolgica de La Selva. Se sinti atrado por la investigacin
ecolgica porque quera dedicarse al estudio de la evolucin. Desafortunadamente, poca evolucin
biolgica tiene lugar en el lapso de una vida humana, lo que hizo que su campo de trabajo comenzara
a parecerle frustrante. As pues, decidi simular la evolucin en un computador.
Inicialmente plane el desarrollo de su programa en etapas, comenzando con uno
supersimplificado al que se le aadiran progresivamente nuevos rasgos, como el equilibrio puntuado
o la existencia de parasitismo. Tras un penoso aprendizaje autodidacta consigui escribir y depurar
un primer programa muy simple en lenguaje mquina. Este programa inicial se llam TIERRA, y
ha resultado ser de una riqueza extraordinaria, pues Tom ha estado ocupado en el mismo desde
entonces. Ms an, ciertos rasgos que l haba planeado introducir ms tarde, incluidos el equilibrio
puntuado y el parasitismo, surgieron espontneamente de TIERRA. El programa incluso produjo
algo muy semejante al sexo.
TIERRA se vale de organismos digitales, que son secuencias de instrucciones en cdigo
mquina que compiten por un espacio en la memoria del ordenador y por tiempo en la unidad central
de proceso, de la que se sirven para su autorreplicacin. En cierto sentido, la comunidad de sistemas
complejos adaptativos proporcionada por TIERRA es degenerada, porque el genotipo y el fenotipo
de cada organismo digital estn representados por el mismo objeto, a saber, la secuencia de
instrucciones. Esta secuencia es lo que experimenta mutaciones y es afectado por las presiones
selectivas en el mundo real. De todas maneras, es conveniente (como ha sido remarcado por Walter
Fontana) mantener una separacin mental entre las dos funciones aunque ambas corran a cargo de la
misma entidad. (De acuerdo con algunas teoras sobre el origen de la vida, una etapa temprana del
proceso habra tenido el mismo carcter degenerado, con el ARN asumiendo el papel tanto de
genotipo como de fenotipo.)
Las mutaciones se introducen de dos maneras. En primer lugar, de vez en cuando los bits cambian
(de 0 a 1 o viceversa) al azar en cualquier parte del conjunto de organismos (lo que se parece mucho
al modo en que los rayos csmicos afectan a los organismos reales), a una tasa de alrededor de un bit
por cada 10 000 instrucciones ejecutadas. En segundo lugar, en el curso de la replicacin de los
organismos digitales, los bits cambian al azar en las copias. Aqu la tasa es algo mayor, alrededor de
un bit por cada 2000 instrucciones copiadas. stas son tasas promedio; los errores se distribuyen
irregularmente en el tiempo para evitar periodicidades artificiosas.
La importancia de la muerte en biologa no fue descuidada en el diseo de TIERRA. La capacidad
de la memoria est severamente limitada, y en ausencia de muerte las criaturas autorreplicantes
pronto la llenan, no dejando espacio para ulteriores replicaciones. De ah el segador, que elimina
organismos regularmente segn una regla que depende de la edad del organismo y de los errores
cometidos por el mismo en la ejecucin de ciertas instrucciones.
Tom Ray dise una secuencia autorreplicante de ochenta instrucciones que sirve siempre de
ancestro el organismo digital inicial en cualquier ejecucin de TIERRA. Cuando ejecut el
programa por primera vez esperaba un largo perodo subsiguiente de refinamiento del mismo, pero
enseguida comenzaron a surgir resultados interesantes, muchos de los cuales sugeran fenmenos
biolgicos reales, y esta situacin se ha mantenido desde entonces.
Una misteriosa novedad fue la aparicin, tras un largo perodo de evolucin, de una versin
refinada del ancestro, que constaba nicamente de treinta y seis instrucciones, pero en cambio
contena un algoritmo ms complejo. Cuando Tom le ense esta versin optimizada a un
informtico, ste le dijo que era un ejemplo de una conocida tcnica llamada desrizar el rizo. En
TIERRA, la evolucin haba resuelto el problema de desrizar el rizo. Tom escribe: La optimizacin
es una tcnica muy ingeniosa inventada por los humanos. Pero es implementada en un estilo
desordenado aunque funcional que ningn humano usara (a menos que estuviese muy borracho).
De dnde salen estos organismos con un nmero de instrucciones distinto de ochenta? Las
mutaciones no pueden producirlos directamente. Inicialmente, el sistema contiene slo el ancestro y
sus descendientes de ochenta instrucciones (que se multiplican hasta que la memoria est casi repleta,
momento en que el segador comienza a trabajar; luego la poblacin cambiante de organismos contina
ocupando casi toda la memoria). Finalmente aparecen mutaciones que alteran el genotipo de un
organismo de ochenta instrucciones de un modo especial: cuando el organismo se examina a s mismo
para determinar su talla y transferirla a sus descendientes, se produce una respuesta incorrecta y se
transfiere una nueva talla. De este modo, la poblacin comienza a albergar organismos de tallas muy
diferentes.
Si el primer intento de modelar la evolucin biolgica por este camino ha dado tantos frutos, sin
duda debe haber un enorme territorio todava por explorar. Nuevas maneras de simular cmo la
evolucin, operando sobre enormes perodos de tiempo, ha generado la informacin ahora almacenada
en los organismos y las comunidades naturales de todo el mundo pueden ayudarnos no slo a mejorar
nuestra comprensin de la diversidad existente, sino a crear un clima intelectual en el que esa
diversidad pueda ser mejor protegida.
Una herramienta para la enseanza de la evolucin
El programa TIERRA, junto con otras simulaciones informticas de la evolucin biolgica que
puedan desarrollarse en el futuro, ser especialmente valioso para que los no cientficos puedan
apreciar cmo funciona la evolucin. A la mayora de gente no le resulta difcil comprender, incluso
sin simulaciones, cmo variaciones relativamente pequeas combinadas con unas pocas generaciones
de seleccin pueden producir cambios en una poblacin. La experiencia personal con la cra de
perros, periquitos, caballos o rosas puede convencer fcilmente a casi todo el mundo de la realidad de
la evolucin a pequea escala. Pero la evolucin a gran escala, con la aparicin de nuevas especies,
gneros, familias e incluso taxones superiores, es otra cosa. Hasta el relativamente cercano parentesco
del elefante con el damn es duro de roer para la mayora de gente. Todava es ms difcil visualizar la
interrelacin entre todas las formas de vida, incluyendo los inmensos cambios que pueden producirse
en el transcurso de miles de millones de aos.
Lo que para mucha gente resulta especialmente difcil de aceptar es que el azar ms las presiones
selectivas puedan conducir de una condicin inicial simple a formas altamente complejas y a las
comunidades ecolgicas que las contienen. No pueden creer que tal evolucin pueda tener lugar sin
alguna clase de gua o designio. (Otros se resisten especialmente a la evolucin de la conciencia, de la
que los humanos nos sentimos tan orgullosos; creen que la conciencia no puede surgir de otra cosa
que no sea una conciencia preexistente.) Dado que nunca he albergado dudas de esta clase, slo puedo
contemplarlas desde fuera. Pero para m est claro que una manera de superarlas es dejar que la gente
experimente las notables transformaciones efectuadas por millones de generaciones de procesos
fundamentalmente aleatorios combinados con la seleccin natural. Esto slo puede conseguirse por
medio de la simulacin, como en TIERRA, que puede recorrer un enorme nmero de generaciones en
un perodo de tiempo razonable, y en simulaciones ms sofisticadas y realistas que estarn
disponibles en el futuro.
Al describir la evolucin biolgica en trminos de azar y seleccin, estamos tratando los diversos
procesos de mutacin, por simplicidad, como si fueran puramente estocsticos. Pero de hecho
podran apartarse algo del puro azar. Varios autores citan observaciones que sugieren que las
mutaciones surgen a veces de forma no aleatoria, incluso de maneras que parecen favorecer una
adaptacin creciente. Pero la posible existencia de efectos ocasionales de esta clase no altera la
cuestin fundamental, es decir, que en ausencia de tales cambios ocasionales no aleatorios la
evolucin biolgica procedera, hasta donde sabemos, tal como lo hace ahora.
Antes de que Tom Ray desarrollase el programa TIERRA, convoqu a un pequeo grupo de
pensadores en el Instituto de Santa Fe para discutir la posibilidad de inventar un juego de ordenador
que pudiera popularizarse y convenciese a los jugadores del inmenso poder del proceso evolutivo al
abarcar un gran nmero de generaciones. Un excelente resultado del encuentro fue que, de vuelta a
casa, John Holland invent ECHO, una rica simulacin por ordenador de una ecologa de organismos
simples. Pero la idea del juego didctico no prosper. Luego, al poco tiempo y de manera
independiente, lleg Tom Ray con su TIERRA, que, aunque no se trata en realidad de un juego,
puede en ltima instancia hacer la misma funcin.
Algunos de los participantes en el encuentro me indicaron que un bolsillo en la tapa de la primera
edicin del libro de Richard Dawkins El relojero ciego contena el programa de un juego de ordenador
ilustrativo de la evolucin. Pero aquella clase de juego no era exactamente lo que yo tena en mente.
La cuestin es que en la evolucin biolgica no hay ningn diseador en el bucle. Pero Dawkins, cuyo
libro est dedicado a dejar claro este punto de una manera elegante, invent un juego en el que el
jugador introduce las presiones selectivas a medida que procede la evolucin, de modo muy parecido
al usuario del programa de Karl Sims para producir cuadros (el juego viene con una opcin que deja a
los organismos evolucionar solos, pero faltan las presiones selectivas procedentes de la comunidad
ecolgica a la que pertenecen). Utilizando el (slo parcialmente justificado) lenguaje de la adaptacin,
se puede decir que en el juego de Dawkins la adaptacin es exgena, inducida desde fuera, mientras
que en la naturaleza la adaptacin es endgena, determinada en ltima instancia, sin interferencias
externas, por el carcter de la Tierra y el Sol y por sucesos aleatorios que incluyen la evolucin de un
enorme nmero de especies particulares. Puede disearse un juego en el que los jugadores, como
Tom Ray con TIERRA, aporten slo una situacin inicial y un conjunto de reglas evolutivas, y el
azar y la seleccin natural hagan el resto?
Simulacin de colectivos de agentes adaptativos
Cualquier simulacin evolutiva seria debe incluir la interaccin entre poblaciones pertenecientes a
numerosas especies; el medio ambiente de cada una de ellas comprende, adems del entorno
fisicoqumico, todos los otros organismos. Pero si lo que queremos es comprender qu ocurre con
una comunidad ecolgica tal en un periodo de tiempo lo bastante corto como para que los cambios
evolutivos carezcan de importancia, entonces tenemos que simular un proceso ecolgico.
Unos cuantos tericos asociados al Instituto de Santa Fe han empleado modelos de ordenador
para estudiar las propiedades de aquellos sistemas complejos adaptativos formados por colectivos de
agentes adaptativos, los cuales elaboran esquemas para describir y predecir el comportamiento
mutuo. Estos investigadores han reunido un cuerpo de conocimientos sobre dichos sistemas, que
incluye tanto conjeturas plausibles como resultados demostrados para modelos particulares. El
cuadro resultante es tal que la regin de contenido de informacin algortmica intermedio, entre el
orden y el desorden, es posible que contenga un rgimen que recuerda el de la criticalidad
autoorganizada, ejemplificado por los montones de arena, en el cual podra haber magnitudes clave
distribuidas segn leyes potenciales. Y lo ms importante de todo, la totalidad del sistema podra
tender a evolucionar hacia la condicin en que se aplican dichas leyes potenciales.
Stuart Kauffman ha llevado a cabo una buena cantidad de estudios tericos sobre este tema, lo
mismo que Per Bak. Stuart est entre quienes lo describen como adaptacin hacia el lmite del caos,
donde lmite del caos se emplea aqu en un sentido algo metafrico para indicar una condicin
crtica entre el orden y el desorden. La expresin entera, ahora extendida en la literatura popular, fue
acuada por Norman Packard como ttulo de un artculo sobre la aproximacin a dicha condicin
crtica por parte de un sistema informtico de aprendizaje muy simple. Por la misma poca Chris
Langton llev a cabo investigaciones parecidas de forma independiente.
En los dominios ecolgico y econmico, donde hay aplicaciones obvias, las leyes potenciales
mencionadas son bien conocidas a partir de las observaciones, en particular las que gobiernan la
distribucin de recursos. La conocida ley emprica de la distribucin de los salarios en una economa
de mercado, descubierta el siglo pasado por el economista italiano Vilfredo Pareto, se aproxima a una
ley potencial para los sueldos ms altos. Pareto descubri tambin una ley potencial aproximada para
la riqueza individual, otra vez aplicable al extremo superior del espectro.
Los eclogos suelen fijarse en la fraccin de los recursos utilizada por la totalidad de individuos
de una especie dada, considerada como una funcin de las diversas especies de la comunidad. Aqu
vuelven a aparecer las leyes potenciales empricas. Por ejemplo, a lo largo de las costas rocosas del
mar de Corts, cerca de su extremo norte justo al sur de la orilla estadounidense, la zona intermareal
contiene cierto nmero de organismos, como las bellotas de mar y los mejillones, que ocupan una
proporcin variable del rea superficial de las rocas. El rea total ocupada por cada especie obedece,
con muy buena aproximacin, a una ley potencial. Estos habitantes de las rocas son depredados por
otras criaturas. Entre ellas, en lo ms alto de la cadena trfica, est la estrella de mar de 22 brazos
(Heliaster kubiniji). Qu pasara si se eliminase la estrella del cuadro general? De hecho esto es lo
que ocurri, a causa de alguna catstrofe, en una cierta extensin de costa, y los eclogos pudieron
observar las consecuencias. El resultado fue un reajuste del sistema formado por los organismos
restantes, con nuevos valores para el rea total de roca cubierta por cada especie. Sin embargo, la ley
potencial aproximada todava rega. Esto podra dar un cierto soporte emprico a la idea de que los
sistemas de agentes coadaptados son atrados hacia una especie de rgimen de transicin
caracterizado por leyes potenciales para la distribucin de recursos.
Matemtica basada en leyes y matemtica basada en agentes
En buena parte de la investigacin actual sobre los sistemas complejos adaptativos las
matemticas tienen un papel muy significativo, pero la mayora de las veces no se trata de la clase de
matemticas que tradicionalmente predomina en la teora cientfica. Supongamos que el problema
consiste en la evolucin temporal de un sistema tal que en cada momento su estado cambia de
acuerdo con cierta ley. Muchos de los xitos ms sonados de la teora cientfica se han conseguido
gracias a la matemtica continua, donde la variable tiempo es continua y tambin lo son las variables
que describen el estado del sistema. Dicho estado cambia en cada momento de acuerdo con una ley
expresada en trminos de las variables continuas que caracterizan el sistema. En lenguaje tcnico, se
dice que la evolucin temporal del sistema est descrita por una ecuacin diferencial o un conjunto de
ellas. Gran parte de los progresos en fsica fundamental durante los ltimos siglos se fundamentan en
leyes de esta clase, incluidas las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo, las ecuaciones de
Einstein para la gravitacin en el marco de la relatividad general y la ecuacin de Schrdinger para la
mecnica cuntica.
Cuando estas ecuaciones se resuelven con la ayuda de un ordenador digital, lo normal es
aproximar la variable continua tiempo mediante lo que se llama una variable discreta, que toma
valores separados por intervalos finitos en vez de todos los valores posibles entre los instantes
inicial y final que limitan el perodo de tiempo objeto de estudio. Tambin las variables continuas que
caracterizan el estado del sistema se aproximan mediante variables discretas. La ecuacin diferencial
es reemplazada por una ecuacin en diferencias finitas. A medida que se reducen los intervalos entre
valores contiguos de las variables discretas, tiempo incluido, la ecuacin en diferencias se parece ms
a la ecuacin diferencial que sustituye, y el ordenador digital se acerca ms a la solucin del problema
original.
En la simulacin de sistemas complejos adaptativos suele emplearse una matemtica discreta
semejante a la que sirve para aproximar ecuaciones diferenciales continuas en un ordenador digital,
pero aqu la matemtica discreta no constituye una aproximacin, sino que es fundamental en s
misma. Las variables que describen el estado del sistema pueden tomar slo algunos valores, que
representan diferentes alternativas. (Por ejemplo, un organismo puede o no comerse a otro, o dos
organismos pueden o no entrar en combate y, si lo hacen, puede ganar uno u otro, o un inversor
puede comprar, vender o guardar acciones.)
Incluso la variable tiempo puede tomar slo unos pocos miles de valores que representen, por
ejemplo, generaciones o transacciones comerciales, segn el tipo de problema. Adems, en muchos
problemas los cambios que experimenta el sistema en cada uno de esos instantes estn determinados
por una ley que depende no slo del estado del sistema en un momento dado, sino tambin del
resultado de un proceso estocstico.
De la clase de matemtica discreta que hemos estado discutiendo suele decirse que es una
matemtica basada en leyes. Es una matemtica natural para los ordenadores digitales, y a menudo se
aplica a la simulacin de sistemas complejos adaptativos compuestos por multitud de agentes
individuales, cada uno de ellos un sistema complejo adaptativo a su vez. Tpicamente, los agentes
como los organismos en una comunidad ecolgica o los individuos y negocios en un sistema
econmico desarrollan esquemas que describen el comportamiento de otros agentes y la manera de
reaccionar ante l. En tales casos, la matemtica basada en leyes se convierte en una matemtica
basada en agentes, como ocurre, por ejemplo, en el programa TIERRA.
Hacia una economa menos sombra
Los ejercicios con matemticas basadas en agentes estn entre las herramientas recientes
empleadas para guiar a los economistas hacia una aproximacin ms evolucionista. Una gran parte de
la economa terica de las ltimas dcadas se ha caracterizado por una preocupacin por una especie
de equilibrio ideal basado en mercados perfectos, informacin perfecta y agentes perfectamente
racionales, a pesar de los esfuerzos de algunos de los mejores economistas para incorporar
imperfecciones en estas tres categoras dentro de la sntesis neoclsica posterior a la segunda guerra
mundial.
Segn una vieja historia que circula entre los economistas, un terico neoclsico y su educada
nietecita estaban paseando por la calle en una gran ciudad norteamericana. La nia vio un billete de
veinte dlares en el suelo y, como era muy formal, pregunt a su abuelo si poda cogerlo. No,
cario, replic l, si fuera autntico ya lo habra cogido alguien.
Desde hace algunos aos, un puado de estudiosos, incluidos los miembros de un grupo
interdisciplinario reunido por el Instituto de Santa Fe, han dirigido sus esfuerzos hacia el estudio de
las economas como sistemas complejos adaptativos en evolucin, compuestos por agentes
adaptativos econmicos dotados de una racionalidad limitada, con informacin imperfecta y actuando
fundamentalmente al azar y en funcin de la percepcin de los propios intereses econmicos. Las
felices predicciones de la teora del equilibrio aparecen entonces nicamente como aproximaciones,
mientras que la nueva aproximacin admite fluctuaciones en torno a dichas predicciones, lo que se
ajusta mejor a la realidad.
En un modelo sumamente simple desarrollado por Brian Arthur. John Holland y Richard Palmer
(un fsico de la Universidad de Duke adscrito al Instituto de Santa Fe), los inversionistas, de una sola
clase, estn representados por agentes adaptativos que tratan los unos con los otros a travs de una
cmara de compensacin. Cada accin rinde unos dividendos anuales que pueden variar de manera
arbitraria. El tipo de inters anual es una constante, y la razn entre beneficio e inters determina,
ms o menos, el valor fundamental de la accin. Pero el precio real puede desviarse mucho del valor
fundamental. Cada agente elabora esquemas elementales basados en la historia de los precios de las
acciones, los cuales les dicen cundo comprar, guardar o vender. En cualquier momento, los distintos
agentes pueden estar haciendo uso de esquemas diferentes. Adems, un agente dado puede tener una
lista de esquemas y pasar de uno a otro segn vayan las cosas. De este modo se generan
fluctuaciones en los precios, a menudo exageradas y ligadas a alzas y bajas repentinas de carcter
especulativo, aadidas a un valor fundamental lentamente cambiante que representa una especie de
lmite inferior poco definido para la desigual curva de precios en funcin del tiempo. Tales
fluctuaciones, reminiscencias de lo que pasa en los mercados reales, surgen aqu de un modelo
evolutivo que trata con agentes que distan de la perfeccin pero intentan mantenerse informados.
Algunos de los participantes en el movimiento para la reforma econmica han demostrado que la
racionalidad perfecta no slo est en clara contradiccin con los asuntos humanos, sino que es
inconsistente con cualquier situacin en la que se den fluctuaciones de mercado. Personalmente
siempre me ha causado asombro la tendencia de tantos psiclogos, economistas y hasta antroplogos
acadmicos a tratar a los seres humanos como entes absolutamente racionales, o casi. Mi propia
experiencia, sea por introspeccin o por observacin del comportamiento ajeno, me dice que la
racionalidad es slo uno de los muchos factores que gobiernan la conducta humana, y de ningn modo
es siempre el principal. Asumir que los seres humanos son racionales a menudo facilita la
construccin de teoras sobre su modo de actuacin, pero tales teoras suelen ser poco realistas.
Aqu, ay!, reside la principal debilidad de muchas de las teoras actuales en ciencias sociales y del
comportamiento. Cuando se trata de construir teoras sobre fenmenos complejos, el hacerlas ms
analizables puede resultar conveniente, pero no necesariamente las hace mejores a la hora de describir
los fenmenos y muy bien puede hacerlas mucho peores.
En mi opinin, la gran contribucin de la teora econmica a la comprensin de los asuntos
humanos es simplemente el repetido nfasis en los incentivos. En cualquier situacin, cules son los
incentivos para las diferentes lneas de accin? Cuando los primeros manuscritos del mar Muerto
fueron descubiertos y los despistados arquelogos, en su afn por conseguir ms trozos de
pergamino, ofrecieron a los nmadas rabes una retribucin fija por cada fragmento encontrado,
estaban propiciando que las piezas fuesen hechas pedazos antes de ser entregadas. Los economistas
estudian, a menudo de manera sofisticada, cmo actan los incentivos en el seno de la sociedad,
poniendo de manifiesto las debilidades en los sucesivos esquemas de gobierno o de gestin, anlogas
a las del sistema de retribucin en el caso de los manuscritos del mar Muerto. Los incentivos
representan presiones selectivas en el seno de un sistema econmico. Aun cuando las respuestas a
los mismos no sean completamente racionales, y aunque haya otras presiones en liza, los incentivos
econmicos contribuyen a determinar qu esquemas de comportamiento econmico prevalecern. El
ingenio humano siempre se las arreglar para aprovecharse de los incentivos existentes, igual que la
evolucin biolgica casi siempre acaba por llenar algn nicho ecolgico vacante. El enfoque
evolucionista de la economa, junto con el reconocimiento de la racionalidad limitada de los seres
humanos, no puede sino mejorar las intuiciones de los economistas acerca de cmo operan los
incentivos.
El programa econmico ha sido una de las actividades ms fructferas del Instituto de Santa Fe, al
estimular nuevos trabajos tericos y modelizaciones de alta calidad. Naturalmente, como en toda
ciencia terica, el xito debe medirse en ltima instancia por las explicaciones de los datos existentes
y por las predicciones correctas de los resultados de futuras observaciones. El Instituto es todava
muy joven y los problemas que se estudian en l demasiado difciles para que se obtengan xitos
espectaculares a corto plazo. Los prximos aos sern crticos para juzgar la obra del Instituto, y es
probable que los modelos econmicos hayan dado como fruto la verificacin de algunas predicciones.
Sin embargo, hay otras reformas muy necesarias en teora econmica. Algunas tentativas fueron
contempladas en el plan original del programa econmico del Instituto, pero todava no se han puesto
en marcha. Una cuestin vital es cmo tener en cuenta de forma apropiada valores difciles de
cuantificar.
Los economistas han sido a veces satirizados como gente que medira el valor del amor a partir
del precio de la prostitucin. El valor de algunas cosas es fcil de calcular en dinero, y la tentacin de
tener en cuenta slo tales cosas e ignorar todo lo dems en los clculos de costes y beneficios es
fuerte. Si se propone la construccin de una presa, un anlisis clsico de costes y beneficios tendra
en cuenta cosas como la energa elctrica y el control del caudal. Por otra parte, al embalse resultante
se le puede asignar un valor recreativo medido por el valor de los clubs nuticos y puertos que se
construirn para acoger las embarcaciones. Es posible que en el debe del proyecto se cuente el coste
de las casas que quedarn inundadas por el embalse, pero no as el valor de las plantas y animales del
valle, ni el valor histrico que pueda tener el mismo, ni los lazos comunales que sern destruidos. Es
difcil asignar un valor monetario a tales cosas.
La aparentemente insensible prctica de ignorar lo que es difcil de cuantificar suele atribuirse a
una falta de valores. Pero en realidad es todo lo contrario, pues representa la imposicin sobre
cualquier anlisis de un rgido sistema de valores que favorece aquellos que son fcilmente
cuantificables sobre otros que son ms delicados pero que, en cambio, quiz sean ms importantes.
Las decisiones basadas en esta manera de pensar empobrecen nuestras vidas. Muchos economistas y
expertos en ciencias polticas han recomendado no considerar valores no cuantificables en el proceso
poltico. Pero si se hace esto, todos los estudios cuantitativos, con sus clculos precisos de lo que
pasa con los valores fcilmente cuantificables, tienen que ser sopesados por quienes toman las
decisiones frente a argumentos cualitativos a los que no se les puede asignar un nmero. Hoy da est
ganando terreno la idea de consultar a la gente para comprobar qu valor asignara a cosas como un
mejoramiento de la calidad del aire, la preservacin de un parque o el mantenimiento de las relaciones
con el vecindario. En teora econmica, las preferencias de la gente suelen tratarse como cosas bien
definidas y fijadas. ste es un punto de vista en armona con los ideales democrticos. Pero el destino
del planeta es slo un asunto de opinin pblica? No tiene la ciencia algo que ofrecer?
La ciencia natural tendra que ser especialmente relevante cuando los cambios se contemplan
como irreversibles o casi irreversibles. Tal como est formulada en el presente, presta la economa
suficiente atencin a la irreversibilidad? En fsica, la primera ley de la termodinmica establece la
conservacin de la energa total, y seguir la pista de la energa en fsica se parece al proceso de seguir
la pista del dinero en economa. Ahora bien, dnde est el anlogo econmico de la segunda ley de la
termodinmica, la tendencia de la entropa a aumentar (o no cambiar) en un sistema cerrado? La
entropa sirve para definir la irreversibilidad en fsica, y muchos pensadores han intentado definir la
nocin correspondiente en economa, hasta ahora sin un xito claro. Pero quiz la bsqueda no sea
infructuosa despus de todo, pues podra servir para enmendar la extendida idea de que cualquier
cosa que se est agotando puede reemplazarse por algn sustitutivo, como rboles de plstico.
Mientras tanto, los economistas ms destacados han desarrollado conceptos encaminados a
corregir el planteamiento de tener en cuenta slo las cosas fcilmente convertibles en dinero. La
nocin de retribucin psquica considera el hecho de que la gente obtiene satisfaccin, y por lo
tanto puede sentirse pagada, con cosas intangibles, como el orgullo de ayudar a los dems. El coste
de la informacin tiene en cuenta el hecho de que la gente puede no saber cmo tomar decisiones
razonables en un mercado libre (por ejemplo sobre compras) si no tiene la necesaria experiencia o
intuicin. La tasa social de depreciacin se supone que considera la deuda entre generaciones el
grado en que una generacin determinada deprecia el futuro est relacionado con cunto planea dejar a
las generaciones que le sucedern.
Sin embargo, para los economistas que trabajan en los negocios, el gobierno y las agencias
internacionales, puede que no sea fcil incluir conceptos tan avanzados en sus informes y
recomendaciones. Ms an, puede ser muy difcil cuantificar algunos de estos conceptos aunque
hayan sido introducidos en la teora.
En conclusin, tanto en la teora como en la prctica parece haber espacio para mejorar el
tratamiento econmico de valores difcilmente cuantificables, especialmente en casos donde estos
valores estn en peligro de desaparecer irreversiblemente. Los progresos que se hagan pueden ser
particularmente valiosos para la preservacin de la diversidad biolgica y cultural.
CUARTA PARTE
Diversidad y sostenibilidad
21
Diversidades en peligro
Hemos examinado cmo unas leyes simples, que incluyen un estado inicial ordenado, junto con la
intervencin del azar, han producido las maravillosas complejidades del universo. Hemos visto cmo,
cuando los sistemas complejos adaptativos se establecen, funcionan a travs del ciclo de esquemas
variables, circunstancias accidentales, consecuencias fenotpicas y retroaccin de las presiones
selectivas sobre la competencia entre esquemas. Tienden a explorar un enorme espacio de
posibilidades, con aperturas hacia niveles superiores de complejidad asociados a la generacin de
nuevas clases de sistema complejo adaptativo. A lo largo de extensos perodos de tiempo, destilan, a
partir de sus experiencias, una notable cantidad de informacin, caracterizada tanto por su
complejidad como por su profundidad.
La informacin almacenada en tales sistemas en cualquier momento incluye contribuciones de
toda su historia anterior. Esto es as en el caso de la evolucin biolgica, que ha progresado durante
4000 millones de aos, y tambin en el de la evolucin cultural del Homo sapiens sapiens, que ha
durado unos 100 000 aos. En este captulo trataremos algunos de los problemas y dilemas que
plantea la preservacin de al menos una buena parte de la diversidad que estos dos tipos de evolucin
han generado.
En contraste con los captulos previos, aqu el nfasis se pondr ms en actuaciones y polticas
que en el conocimiento por s mismo. Por lo mismo, el discurso ser ms el de un abogado que el de
un erudito. En el captulo siguiente, nos trasladaremos al amplio marco dentro del cual se perseguira
un futuro sostenible y deseable, y veremos cmo podra estudiarse dicho marco.
Aunque buena parte de nuestra discusin se centrar en la ciencia y el saber, y en el papel de los
expertos, hay que tener en mente que los intentos de imponer a las sociedades humanas soluciones
desde arriba suelen tener consecuencias destructivas a largo plazo. Slo a travs de la educacin, la
participacin, cierto grado de consenso y la percepcin generalizada por parte de los individuos de
estar personalmente comprometidos en la empresa, puede conseguirse un cambio duradero y
satisfactorio.
La conservacin de la diversidad biolgica
Hemos mencionado la importancia de transmitir a todo el mundo (por ejemplo a travs de la
simulacin por ordenador) una apreciacin de cmo un nico ancestro podra dar lugar, a travs de la
transmisin de errores y la recombinacin gentica, acompaadas de la seleccin natural, a la
complejidad efectiva representada por la asombrosa diversidad de formas de vida existentes en la
actualidad. Estas formas de vida contienen una extraordinaria cantidad de informacin, acumulada en
un perodo de tiempo de magnitud geolgica, sobre modos de vida en el planeta Tierra y modos de
relacin mutua entre las diferentes formas de vida. Cun poco de toda esta informacin ha sido
recopilado hasta ahora por los seres humanos!
Pero los humanos, a travs de la procreacin combinada con un elevado impacto ambiental por
persona (especialmente por persona rica), han dado inicio a un episodio de extincin que podra
acabar siendo comparable en destructividad con alguna de las grandes extinciones del pasado. Tiene
algn sentido destruir en unas pocas dcadas una fraccin importante de la complejidad que la
evolucin ha creado en tan largo perodo?
Vamos a comportamos los humanos como muchos otros animales que, en respuesta a un
imperativo biolgico, ocupan todos los rincones y grietas disponibles, hasta que su poblacin se ve
limitada por el hambre, las enfermedades y las peleas? O vamos a hacer uso de la inteligencia que,
como tanto nos gusta presumir, distingue nuestra especie de las dems?
La conservacin de la diversidad biolgica es una de las tareas ms importantes que afronta la
humanidad cuando se acerca el final del siglo XX. En la empresa estn comprometidas gentes de toda
condicin y de todo el mundo, aplicando diversos mtodos para decidir qu hay que hacer y sobre
todo qu hay que hacer primero. Aunque las prioridades variarn de un sitio a otro, hay algunos
principios y prcticas que pueden ser de aplicacin muy general.
La importancia de los trpicos
Es en los trpicos (especialmente en tierra firme) donde los esfuerzos de conservacin se hacen
ms necesarios. All existe la mayor diversidad de especies y tambin la mayor presin sobre los
recursos naturales para cubrir las necesidades de una poblacin humana pobre y en rpido
crecimiento. Esta conjuncin ms que perder y ms peligro de prdida hace que la conservacin
biolgica de los trpicos sea especialmente urgente.
Los trpicos son diferentes de las zonas templadas no slo por el nmero de especies
amenazadas, sino tambin por lo poco que se sabe de ellas. En las latitudes templadas es posible en
general definir las necesidades de conservacin observando especies individuales (al menos las
plantas y animales superiores) y determinando cules se encuentran en dificultades a escala local,
nacional o mundial. Cuando, como debe ser, se consideran los biomas (las comunidades ecolgicas),
pueden definirse como asociaciones de especies conocidas.
En los trpicos, en cambio, numerosas especies son todava desconocidas para la ciencia y
algunos biomas apenas han sido explorados. En estas condiciones es impracticable, como norma,
establecer los objetivos de conservacin en trminos de especies. En vez de eso uno tiene que
concentrarse en salvar sistemas representativos en los que estn representadas las especies
individuales, y la definicin de estos sistemas no siempre es fcil.
El papel de la ciencia
La ciencia tiene un papel crucial en la conservacin de los trpicos. Esto resulta especialmente
claro si recordamos que el objetivo de la ciencia no es slo acumular hechos, sino aumentar la
comprensin descubriendo estructuras (esto es, regularidades) en la informacin y tambin, siempre
que sea posible, mecanismos (explicaciones dinmicas) para los fenmenos.
Hay toda una gama de mtodos disponibles para recopilar, organizar e interpretar datos sobre el
estado de las comunidades naturales de los trpicos. Los bilogos sistemticos (aquellos que estudian
la clasificacin y distribucin de plantas y animales) se inclinan por los estudios a largo plazo, que
pueden prolongarse durante muchas dcadas y rinden conocimientos que tendrn importancia al cabo
de largo tiempo. En el otro extremo de la escala hay tcnicas, como las imgenes por satlite y la
fotografa area, que proporcionan indicaciones inmediatas de diferencias en la cubierta vegetal. Para
entender el significado de estas diferencias uno tiene que bajar al suelo y hacer un estudio ms o
menos detallado, que suele consistir en expediciones y una buena cantidad de trabajo taxonmico.
Estos esfuerzos se sitan en medio del espectro, entre los estudios a largo plazo en el suelo y las
inspecciones rpidas desde el aire o el espacio.
Ya nadie duda seriamente de que en los trpicos ha dado comienzo un episodio de extincin a
gran escala. Para algunos, es evidente por s mismo que no deberamos destrozar caprichosamente el
producto de miles de millones de aos de evolucin. Otros encuentran razones adicionales para
proteger lo que corre peligro de perderse para siempre, entre ellas la utilidad potencial para los seres
humanos de especies que estamos exterminando antes de saber siquiera que existen, por no hablar del
valor que tiene para las generaciones futuras la percepcin del funcionamiento de ecosistemas
complejos en un estado relativamente no degradado. Una de las tareas importantes de los cientficos
es explicar estos argumentos en detalle. La ciencia puede proporcionar no slo una gua para
establecer prioridades, sino tambin una base lgica para las mismas.
En otras palabras, la preservacin de la diversidad biolgica requiere un mayor conocimiento
cientfico, tanto para que los conservacionistas tengan una idea acertada de cmo proceder como para
que puedan demostrar que lo que hacen tiene sentido. Una informacin precisa y bien organizada es
una poderosa herramienta que puede contribuir a movilizar la conciencia social necesaria para
proteger ejemplos viables de las diversas comunidades ecolgicas. En este esfuerzo, pienso que son
importantes las aportaciones y progresos de la disciplina de la biogeografa.
La biogeografa es el estudio de la distribucin de plantas y animales y de la evolucin de la
misma, teniendo en cuenta la influencia de la geologa y la topografa. Se ocupa de los procesos de
variacin, dispersin, supervivencia y extincin, as como de la historia y los procesos que
determinan las fronteras de las distribuciones de los organismos actuales. La biogeografa, en estrecha
relacin con la sistemtica y la ecologa, puede proporcionar un cuerpo de teora que contribuya a
organizar los datos sobre presencia de especies animales y vegetales. Podra suministrar una
clasificacin de biomas y ser de gran utilidad en la planificacin de un sistema viable de reas
protegidas y en la identificacin de lagunas en los existentes.
Valoracin rpida
Desde el punto de vista cientfico, es esencial mantener la investigacin a largo plazo, que no
proporciona resultados inmediatos pero s duraderos. Pero, obviamente, la conservacin no siempre
puede esperar. Para cuando los bilogos de campo hayan completado un estudio meticuloso y
exhaustivo de la flora y la fauna en un rea tropical particular, puede que sea demasiado tarde para
emprender la preservacin de las comunidades de toda o parte del rea porque tales comunidades
habrn dejado de existir.
Ejercer la totalidad del espectro de actividades cientficas necesarias para la conservacin requiere
el aprovechamiento creativo de todos los recursos potenciales. En particular, a partir de su
adiestramiento, experiencia y conocimiento cientfico, unos pocos bilogos de campo (botnicos,
ornitlogos y herpetlogos, por ejemplo) han aprendido cmo obtener rpidamente un censo
aproximado de las especies presentes en un rea tropical dada, se han formado una idea de la
composicin de diversos biomas y han desarrollado mtodos giles para determinar el grado de
degradacin de un entorno determinado. Su conocimiento y juicio podra ser de utilidad en las tareas
de preservacin. Estimando la diversidad biolgica de un rea particular, as como el estado de
conservacin de sus comunidades naturales, y determinando qu biomas estn restringidos a
pequeas regiones y cules estn seriamente amenazados, pueden proporcionar una informacin
inmensamente valiosa para los encargados de establecer las prioridades de proteccin. Estos mismos
bilogos de campo pueden tambin contribuir en gran medida al xito de las expediciones para
observar sobre el terreno los datos de fotografas areas y satlites, as como al de los estudios
sistemticos y biogeogrficos a largo plazo. Es de particular importancia formar ms cientficos como
ellos, especialmente dentro de los propios pases tropicales.
A travs de la Fundacin John D. y Catherine T. MacArthur, de la que soy director, colabor en
la puesta a punto del Programa de Valoracin Rpida, bajo los auspicios de Conservacin
Internacional. Se reuni un ncleo compuesto por un ornitlogo, un terilogo y dos botnicos. En
asociacin con otros bilogos de campo, se formaron equipos para explorar zonas particulares
(principalmente americanas). Hasta ahora los equipos han examinado reas muy diferentes que
incluyen bosques secos, bosque hmedo de montaa y pluvisilvas, identificadas inicialmente por
reconocimiento areo para descubrir si posean suficiente diversidad biolgica y estaban lo
suficientemente poco degradadas para que su proteccin estuviese justificada.
En 1989 particip en uno de estos reconocimientos areos al lado de Spencer Beebe, entonces
miembro de Conservacin Internacional, y Ted Parker, el ornitlogo del programa. Encontramos un
rea selvtica notablemente extensa y bien conservada en Bolivia, el Alto Madidi, que convertimos en
uno de los primeros objetivos del programa. La zona abarca desde una selva de tipo amaznico
(drenada por ros tributarios del Amazonas, aunque a cientos de kilmetros de distancia del gran ro)
hasta bosques de montaa de varias clases. Ms adelante, el equipo visit la regin y la estudi sobre
el terreno, encontrndola todava ms rica en diversidad y calidad de lo que se adivinaba desde el aire.
Ahora la Academia Boliviana de Ciencias y el gobierno boliviano se estn planteando la posibilidad
de extender la proteccin de sus selvas al Alto Madidi.
Caminando con Ted Parker por las selvas sudamericanas, no poda dejar de estar de acuerdo con
los calificativos superlativos que haba odo sobre l. De todos los ornitlogos de campo altamente
experimentados a los que he acompaado, l fue el que me dej ms impresionado. Conoca de
memoria y poda reconocer los cantos de ms de tres mil aves del Nuevo Mundo. Al final del da
haba identificado cada sonido del bosque como obra de una rana, un insecto o un pjaro. Cuando
hacamos acudir a las aves reproduciendo en la selva sonidos grabados previamente, sus
identificaciones siempre resultaban ser correctas. Pero de tarde en tarde, al or un dbil Psst entre
la maleza, exclamaba: No s qu es esto!. Entonces seguro que se trataba de un ave hasta entonces
no observada en el rea o el pas, o incluso, muy de vez en cuando, de una especie desconocida para
la ciencia.
Escuchando al amanecer poda estimar, a partir de los cnticos y sonidos que oa, tanto la
diversidad ornitolgica como la calidad del hbitat. Sus colegas en teriologa (Louise Emmons) y
botnica (Alwyn Gentry y Robin Foster) llevaban a cabo hazaas semejantes en sus respectivas
especialidades.
Recientemente, la tragedia golpe a este extraordinario equipo.
Ted y Alwyn murieron, junto con un colega ecuatoriano, Eduardo Aspiazu, cuando su avin se
estrell durante un reconocimiento areo. El piloto tambin muri. Los bilogos, como es habitual, le
haban pedido al piloto que volara ms bajo para poder inspeccionar mejor el bosque desde el aire
(estaban buscando una pequea extensin de bosque seco cerca de Guayaquil). De pronto el avin
entr en una nube, perdieron la visibilidad y colisionaron con una montaa cercana.
Mientras lloramos la prdida de nuestros compaeros, que eran casi indispensables, los que
estamos comprometidos en la conservacin de los trpicos tenemos la esperanza de que el trabajo del
Programa de Valoracin Rpida contine de alguna manera. Esperamos que su lugar sea ocupado por
otros especialistas de campo igualmente diestros y que se formen otros nuevos, especialmente entre
la poblacin autctona.
En general, el futuro de la preservacin de la diversidad ecolgica tropical depende en gran manera
de las actividades del creciente cuerpo de cientficos y conservacionistas de los propios pases
tropicales. Las decisiones principales en materia de conservacin sern tomadas por lo general a
escala nacional, y un creciente nmero de organizaciones ciudadanas estn tomando el liderazgo de la
proteccin de la diversidad biolgica en los diversos pases. Cientficos de prestigio internacional de
los pases templados pueden ejercer cierta influencia, pero la conservacin no podr llevarse a cabo
sin el apoyo local y nacional.
Participacin de la poblacin local
De hecho, la conservacin necesita tanto del apoyo de individuos influyentes, para que los
proyectos se pongan en marcha, como del de las poblaciones rurales locales para el mantenimiento de
las reservas naturales. La proteccin de grandes reas a largo plazo no puede prosperar a menos que
sea vista con buenos ojos por la poblacin local. Esto significa hacer hincapi en las posibles
contribuciones de la conservacin al desarrollo rural. Por ejemplo, la agricultura depende a menudo de
la proteccin de las cuencas fluviales, y la disponibilidad a largo plazo de productos forestales para el
consumo y la venta requiere a menudo el mantenimiento de tierras de bosque cercanas. La poblacin
local tiene que obtener algn beneficio de la conservacin, y tiene que ser consciente de este
beneficio. A menudo los indgenas pueden estar directamente ligados a las reas protegidas, a travs
del turismo natural o sirviendo como guas o guardas en los parques nacionales.
Es de particular importancia implicar a los pueblos indgenas locales. En muchos casos, su
continuidad cultural y hasta fsica estn ms amenazadas incluso que las plantas y animales de las
reas donde viven. Su conocimiento del medio en el que viven, acumulado a lo largo de muchos siglos,
puede servir para encontrar usos humanos de los organismos nativos, as como maneras de ganarse la
vida sin destruir las comunidades ecolgicas locales. En algunos casos los pueblos indgenas han
tomado la iniciativa en los esfuerzos de conservacin, como por ejemplo los kuna de Panam, que
han convertido en parque una fraccin importante de su territorio en el continente (muchos de los
kuna viven en las islas de San Blas, donde son bien conocidos como artfices de las pintorescas
molas, usadas a menudo para decorar vestidos y bolsos).
La lucha de los organismos por la vida en los bosques tropicales conduce a una escalada de armas
qumicas y otros procesos que generan sustancias con potentes efectos biolgicos, muchas de las
cuales son de utilidad, especialmente en medicina. Estos productos qumicos se buscan de dos
maneras diferentes. Un mtodo, la etnobotnica, explota el conocimiento de los pueblos indgenas,
obtenido mediante prueba y error a lo largo de cientos o miles de aos, haciendo as uso de la
evolucin cultural tanto como de la evolucin biolgica que produjo las sustancias. El otro mtodo es
la prospeccin qumica directa, llevando especmenes de plantas y animales (insectos, por ejemplo)
al laboratorio y aislando productos qumicos nuevos mediante mtodos modernos de extraccin.
Aqu los resultados de la evolucin biolgica se explotan sin la intervencin de las culturas indgenas.
Ambos mtodos aspiran a encontrar al menos unas pocas sustancias que puedan utilizarse, por
ejemplo, para elaborar frmacos, casi siempre en los pases desarrollados. Aunque tales sustancias se
emplearan en forma tratada o sinttica, hay que encontrar el modo de que una fraccin significativa
de los beneficios vuelva a los pueblos del bosque o de las reas adyacentes. Slo as el proceso de
explotacin y consumo puede representar un beneficio adicional para los pueblos locales fruto de la
preservacin de la vegetacin. Lo mismo puede aplicarse a muchos esquemas para la gestin de
productos forestales distintos de la madera, como frutos tropicales secos y suculentos. Como
siempre, los incentivos crean presiones selectivas sobre los esquemas de comportamiento humano.
Un espectro de prcticas conservacionistas
El aprovechamiento de ciertos productos forestales distintos de la madera (como los derivados de
la caza) slo puede llevarse a cabo, igual que el de la madera misma, en reas que como mucho estn
slo parcialmente protegidas. Un modelo que ha sido ampliamente adoptado y cuenta con la
aprobacin de Naciones Unidas es la creacin de reservas de la biosfera. Una reserva de la biosfera
tpica consta de un rea central, a menudo una cuenca fluvial agreste, absolutamente protegida y una
regin circundante en la que se permiten ciertas prcticas de explotacin controladas. Ms all de esta
zona, pero todava dentro de la reserva, puede haber reas donde se permita la agricultura y otras
actividades econmicas normales, pero con algunas restricciones.
Est claro que el establecimiento de un sistema de reas naturales totalmente protegidas, incluidas
las del interior de las reservas de la biosfera, es slo una parte de lo que hay que hacer. Fuera de esas
reas se requiere una amplia variedad de prcticas conservacionistas, entre ellas la repoblacin
forestal (con especies nativas siempre que sea posible), la implantacin de polticas racionales
energticas y de aguas, la minimizacin de los efectos sobre el medio ambiente de actividades como la
agricultura, la minera y la industria, y la atencin al problema, de mxima importancia, del
crecimiento demogrfico. Por otra parte, es muy deseable el desarrollo de estrategias de conservacin
integradas tanto nacionales como regionales.
Muchos aspectos de la conservacin en este sentido amplio requieren una financiacin que los
pases tropicales ms pobres no pueden permitirse. Para las naciones desarrolladas de la zona
templada, asumir una buena parte de la carga es algo que a la larga redundar en su propio beneficio.
Todos los que nos encontramos sobre la superficie de este planeta saldremos perdiendo si la riqueza
biolgica de los trpicos contina devastndose. Dondequiera que lleguen recursos procedentes de
los pases desarrollados, sea a travs de donativos, prstamos o remocin parcial de la deuda, una
fraccin apreciable debera reservarse para la conservacin en sentido amplio. Un acuerdo para la
prctica de la conservacin a cambio de ayudas es parte de lo que a veces se ha dado en llamar el
contrato planetario. En los ltimos aos se han llevado a cabo unos cuantos canjes de deuda. Las
deudas de algunos pases tropicales han sido asumidas por organizaciones conservacionistas a cambio
de que los gobiernos dediquen una parte proporcional de las tierras a reas protegidas (el mismo
principio puede aplicarse a otros objetivos deseables, como el desarrollo econmico de un pas
subdesarrollado o la educacin superior en el extranjero para sus ciudadanos). Los canjes de deuda
son ejemplos excelentes de contrato planetario.
Si uno se parara a pensar en las perspectivas de xito de un programa global de conservacin de la
diversidad biolgica en los trpicos, quiz los resultados seran poco esperanzadores. Sin embargo, la
historia muestra claramente que la humanidad avanza no gracias a aquellos que se detienen a cada
paso para calibrar el xito o fracaso final de sus aventuras, sino a quienes piensan profundamente en
lo que es justo y luego ponen toda su energa en alcanzarlo.
La preservacin de la diversidad cultural
Del mismo modo que es una locura tirar por la borda en unas pocas dcadas la riqueza biolgica
que ha evolucionado a lo largo de miles de millones de aos, tambin lo es permitir la desaparicin de
la diversidad cultural humana, que ha evolucionado de manera anloga a lo largo de muchas decenas de
miles de aos. Pero la unidad de la especie humana (as como la solidaridad con las otras formas de
vida con las que compartimos la biosfera) es ahora ms necesaria que nunca. Cmo pueden
reconciliarse ambas inquietudes?
Tom conciencia por primera vez de la tensin entre unidad y diversidad a una edad temprana.
Cuando era nio, le plante a mi padre la vieja cuestin de si la humanidad podra promover la paz
universal haciendo uso de un nico lenguaje mundial. En respuesta l me cont que doscientos aos
atrs, en la era de la Ilustracin y la Revolucin Francesa, el pensador alemn Herder, un pionero del
romanticismo y figura de la Ilustracin, escribi acerca de la necesidad de preservar la diversidad
lingstica salvando las lenguas letona y lituana tan arcaicas, tan cercanas a la lengua indoeuropea
ancestral en peligro de desaparecer. Con la ayuda de escritores nativos de la poca, como el poeta
lituano Donelaitis, la tarea de conservar estos pedazos de ADN cultural pudo completarse. Hoy
Letonia y Lituania son otra vez pases independientes, y los lenguajes salvados de la extincin hace
dos siglos son ahora lenguas oficiales.
Los problemas relativos a la conservacin cultural que representan un desafo mayor tienen que
ver con los pueblos indgenas, especialmente los que son a veces calificados de primitivos,
fundamentalmente por el estado de su tecnologa. En muchos casos, estos mismos pueblos indgenas
estn siendo fsicamente exterminados por las enfermedades y la violencia, o bien desplazados o
dispersados y aniquilados culturalmente. Hace un siglo, en algunas partes del oeste de los Estados
Unidos, todava haba gente que se dedicaba a disparar a los indios salvajes los fines de semana.
As fue como Ishi, el ltimo indio yahi, perdi a su familia y amigos, segn el relato de Alfred y
Theodora Kroeber. Hoy da los norteamericanos deploran atrocidades similares cometidas en otros
pases. Esperemos que la desesperada situacin presente pueda mejorar con rapidez y estos pueblos
tengan mayores oportunidades de sobrevivir y de elegir entre seguir ms o menos aislados en el
futuro o modernizarse conservando una continuidad cultural y una memoria del pasado.
Las ricas tradiciones locales, as como las instituciones y modos de vida, de los pueblos indgenas
de todo el mundo constituyen un tesoro de informacin sobre las posibilidades de organizacin y
modos de pensar humanos. Muchos de ellos poseen tambin conocimientos preciosos sobre cmo
vivir formando parte de una comunidad ecolgica tropical. (Hay que hacer notar que otros han
destruido la naturaleza, particularmente los pueblos que han colonizado islas deshabitadas, grandes o
pequeas, por menos de uno o dos milenios. En algunos casos, la idea de un pueblo indgena viviendo
en armona con la naturaleza es ms una ilusin que una realidad.)
Pensemos en el conocimiento de las propiedades de las plantas que se alberga en la mente de
ciertos chamanes. Muchos de estos hechiceros estn ahora falleciendo sin que nadie les reemplace.
Richard Schultes, el gran etnobotnico de Harvard que pas muchos aos estudiando plantas
medicinales en la cuenca amaznica, dice que cada vez que muere un chamn es como si ardiera una
biblioteca. Schultes ha adiestrado a muchos etnobotnicos ms jvenes, que han emprendido la labor
de salvaguardar tantos secretos como sea posible de estas bibliotecas vivientes antes de que
desaparezcan definitivamente. Uno de ellos, Mark Plotkin, public recientemente un delicioso relato
de sus aventuras titulado Tales of a Shamans Apprentice (Cuentos de un aprendiz de chamn).
Los seres humanos han destilado, durante cientos o miles de aos de aprendizaje por el mtodo
de prueba y error, una considerable cantidad de informacin sobre los usos de los organismos para la
obtencin de alimento, medicinas y vestido. A veces el proceso de aprendizaje debe haber sido
verdaderamente dramtico, como en el caso de la mandioca, una planta de la selva amaznica. No hay
muchas plantas que crezcan en el suelo de la selva, pues la mayor parte de la luz es captada por los
rboles del dosel superior, medio e inferior. En estas condiciones, la mandioca (el tubrculo del que se
hace la tapioca) es un valioso recurso, comestible y nutritivo. Pero el tubrculo contiene una buena
cantidad de cido prsico (cianuro de hidrgeno) y es por lo tanto muy venenoso. Slo calentando
para descomponer y expulsar el cido se hace comestible la carne del tubrculo. Muchos miembros
hambrientos de bandas y tribus amaznicas deben haber perdido la vida antes de que se aprendiera a
utilizar la mandioca.
No es slo en estas regiones subdesarrolladas donde el mtodo de ensayo y error ha revelado
propiedades tiles de plantas y preparados vegetales. La medicina popular ha tenido gran
importancia para la vida de las personas en todo el planeta. Naturalmente, no todas las recetas
populares estn justificadas, pero la ciencia moderna ha confirmado algunas de ellas. Como ejemplo
citar una experiencia de mi propio padre. Hijo de un guardabosques, cuando era todava un
muchacho y viva en los bosques de hayas de lo que entonces era Austria oriental, cerca de la frontera
rusa, se cort accidentalmente con un hacha la ltima falange de un dedo. Entonces la cogi, la
enjuag un poco y se la volvi a colocar, envolviendo el dedo con una cataplasma hecha de miga de
pan. Llev la cicatriz circular durante el resto de su vida, pero la falange se mantuvo en su sitio. Esto
sucedi muchos aos antes de que la ciencia moderna reconociera las propiedades bacteriostticas del
moho del pan (Penicillium notatum), pues sin duda fueron estas propiedades las que salvaron el dedo
de mi padre.
En el proceso adaptativo por el que los grupos humanos hacen estos descubrimientos tiles, las
presiones selectivas tienen que haber trado consigo algunas cuestiones muy similares a las que se
plantea la ciencia. Sirve para algo este procedimiento? Se puede comer esto tranquilamente? Sanan
las heridas envolvindolas as? Ayuda esta hierba a acelerar el parto cuando el nio se retrasa?
Los remedios populares que derivan de la magia simptica son otra cosa. Entre las pretendidas
curas basadas en la similaridad hay una para la ictericia (en realidad un sntoma de enfermedad
heptica) que consiste en mirar fijamente el ojo dorado de un alcaravn. Si mi padre hubiera probado
esto, de poco le habra servido, fuera de algn ligero efecto psicosomtico. En la evolucin de la magia
simptica, tan extendida entre los pueblos de la Tierra, las presiones selectivas, como ya hemos
remarcado antes, eran en su mayora muy diferentes de las que corresponderan a un xito objetivo.
Pero aquellos pueblos no necesariamente trazaban una frontera clara entre la magia y el
descubrimiento de usos reales de productos animales y vegetales. Los hechiceros no dejaban de ser
hechiceros, aunque ensearan al mundo moderno el empleo de materiales como la corteza de
chinchona, de la que se extrae la quinina, un tratamiento contra la malaria. En las tradiciones
culturales no siempre es fcil separar lo que se adapta fcilmente a las ideas modernas de lo que entra
en conflicto con ellas.
La tensin entre ilustracin y diversidad cultural
La tensin entre la universalidad soada por la Ilustracin y la necesidad de preservar la
diversidad cultural contina existiendo en nuestros das. En la discusin sobre el futuro del planeta,
incluyendo los resultados de la investigacin cientfica y tratando de reflexionar racionalmente sobre
sus implicaciones, nos vemos obstaculizados por el predominio de la supersticin. La persistencia de
creencias errneas contribuye a exacerbar la extendida y anacrnica incapacidad para reconocer los
problemas urgentes a los que se enfrenta la humanidad en este planeta. Naturalmente, la ausencia de
unidad filosfica y, especialmente, los particularismos destructivos de toda clase constituyen una
seria amenaza. Tales particularismos se siguen manifestando en muchos sitios en forma de tribalidad,
pero hoy da pueden relacionarse con diferencias de nacionalidad, lengua, religin o de otro tipo, a
veces tan pequeas que alguien ajeno a la cuestin difcilmente puede detectarlas, pero suficientes
para dar lugar a rivalidades y odios mortferos, especialmente cuando son explotados por dirigentes
poco escrupulosos.
Pero, al mismo tiempo, la diversidad cultural es en s misma una valiosa herencia que debera
preservarse: esa torre de Babel de lenguas, esa confusin de sistemas religiosos y ticos, ese
panorama mtico, esa mezcolanza de tradiciones polticas y sociales, acompaadas como estn por
tantas formas de irracionalidad y particularismo. Uno de los principales retos de la raza humana es
reconciliar los factores universalizantes como la ciencia, la tecnologa, la racionalidad y la libertad de
pensamiento con los factores particularizantes como las tradiciones y creencias locales, as como las
simples diferencias geogrficas, de temperamento o de ocupacin.
Cultura popular universal
La erosin de los modelos culturales locales en todas partes del mundo no es, sin embargo,
resultado nicamente, ni siquiera principalmente, del contacto con los efectos universalizantes de la
ilustracin cientfica. La cultura popular es casi siempre mucho ms efectiva a la hora de borrar
distinciones entre lugares o sociedades. Los tejanos, las hamburguesas, la msica rock y las series de
televisin norteamericanas han estado propagndose por el mundo durante aos. Por otra parte, las
influencias universalizantes no pueden clasificarse simplemente como pertenecientes a la cultura
cientfica o a la popular, sino que forman un continuo, un espectro de impactos culturales diferentes.
Ocupando una posicin intermedia entre la cultura superior y la popular hay instituciones como
la CNN (Cable News Network). En algunos lugares y en determinadas ocasiones, las emisiones de la
CNN son una valiosa y oportuna fuente de imgenes memorables y de informacin razonablemente
precisa que de otra manera sera inasequible. En otras situaciones parece representar una forma de
diversin, parte de la cultura popular universalizante. En cualquier caso, los telediarios emitidos en
todo el mundo y los diarios y revistas semanales que se publican en muchos pases se consideran
parte de la explosin informativa mundial, junto con la increble proliferacin de publicaciones
peridicas y libros de carcter no literario, por no hablar del veloz crecimiento de las redes de correo
electrnico y la explosin venidera de comunicaciones multimedia interactivas.
La explosin informativa (o desinformativa?)
Desafortunadamente, esta explosin informativa es en gran parte desinformativa. Todos estamos
expuestos a enormes cantidades de material consistente en datos, ideas y conclusiones en gran
parte mal comprendidos o simplemente equivocados. La necesidad de comentarios y reseas ms
inteligentes es acuciante.
Debemos conceder ms prestigio al acto creativo en s, a la redaccin de artculos y libros serios
que distingan lo fidedigno de lo que no lo es y sistematicen y encapsulen, en la forma de teoras
razonables y otras clases de esquema, lo que parece digno de crdito. Si un investigador o
investigadora publica un resultado novedoso en las fronteras del conocimiento cientfico o el saber en
general, puede obtener una recompensa en forma de ctedra o ascenso, aunque se demuestre despus
que el resultado era totalmente incorrecto. Ahora bien, dedicndose a poner en claro lo que otros han
hecho (o a extraer lo que vale la pena de entre lo accesorio) es mucho menos fcil hacer carrera. Sera
mucho mejor para la humanidad que la estructura de recompensas se modificase de manera que las
presiones selectivas sobre las carreras favoreciesen el examen de la informacin tanto como su
adquisicin.
Tolerar la intolerancia: Es eso posible?
Pero cmo podemos reconciliar el examen crtico de las ideas, incluso la identificacin y
clasificacin del error, con la tolerancia e incluso la celebracin y preservacin de la diversidad
cultural? Hemos discutido cmo cada tradicin cultural especfica incluye, en forma de motivos
artsticos, ideas y creencias que definen y unifican las fuerzas sociales y son fuente de consuelo
personal frente a la tragedia. Como hemos destacado, muchas de estas ideas y creencias seran
etiquetadas como errneas por la ciencia (o al menos no justificadas por la evidencia) mientras que
otras representan preciosos descubrimientos sobre el mundo natural y sobre posibles formas de
desarrollo humano individual y social (incluidas, quiz, la exploracin de nuevos dominios de la
experiencia mstica y la formulacin de escalas de valores que subordinen el apetito por los bienes
materiales a otros ms espirituales). La preservacin de la diversidad cultural, sin embargo, tiene que
superar de algn modo esa distincin. Los modelos o esquemas que son elementos de ADN cultural
no son fcilmente clasificables entre los que vale la pena preservar y los que no.
Pero hay una dificultad an ms profunda. Muchos de los modelos locales de pensamiento y
comportamiento estn asociados no slo con errores dainos y particularismos destructivos, sino de
modo especfico con el hostigamiento y la persecucin hacia aquellos que se adhieren a la cultura
cientfica laica y universalizante, con su acento en la racionalidad y en los derechos humanos
individuales. Y es precisamente en el seno de estas culturas donde es ms fcil encontrar gente
comprometida, por cuestin de principios, con la preservacin de la diversidad cultural.
De algn modo, la especie humana tiene que encontrar maneras de respetar y beneficiarse de la
gran variedad de tradiciones culturales y a la vez resistir las amenazas de desunin, opresin y
oscurantismo que de vez en cuando representan algunas de estas mismas tradiciones.
22
Transiciones hacia un mundo ms sostenible
La preocupacin por la preservacin de la diversidad biolgica es inseparable de la preocupacin
por el futuro del conjunto de la biosfera, pero el destino de la biosfera est a su vez estrechamente
ligado con virtualmente todos los aspectos del futuro humano. Tratar de detallar aqu una especie de
proyecto investigador acerca del futuro de la especie humana y del resto de la biosfera. Este proyecto
no pretende quedarse en predicciones poco definidas. Es ms bien un llamamiento para que personas
que trabajan en un gran nmero de instituciones y una amplia variedad de disciplinas se unan para
concebir posibles escenarios evolutivos que, partiendo de la situacin presente, conduzcan hacia un
mundo ms sostenible en el siglo XXI. Este enfoque es ms concreto que la simple especulacin sobre
lo que podra acontecer en el futuro.
Por qu es necesario pensar a tan gran escala? No sera mejor un proyecto ms manejable que
se concentrase en un aspecto particular de la situacin mundial?
El hecho es que vivimos en una poca de especializacin creciente, y por buenas razones. La
humanidad puede as acumular ms conocimientos dentro de cada campo de estudio, y a medida que
una especialidad crece, tiende a dividirse en subespecialidades. Este proceso se repite una y otra vez,
cosa que es tanto necesaria como deseable. Sin embargo, se hace tambin cada vez ms necesario
complementar la especializacin con la integracin. La razn es que no existe sistema complejo no
lineal que pueda describirse adecuadamente dividindolo en subsistemas o en diversos aspectos
definidos de antemano. Si estas partes, todas en mutua interaccin, se estudian por separado, aunque
sea con un alto grado de detalle, los resultados, una vez reunidos, no proporcionan una buena imagen
del conjunto. En ese sentido, hay una profunda verdad en el viejo adagio que dice: El todo es ms
que la suma de sus partes.
Es necesario, por lo tanto, abandonar la idea de que lo nico serio es trabajar con todas las
energas en un problema bien definido en el marco de una disciplina restringida y dejar las ideas de
carcter eminentemente integrador para las fiestas de sociedad. En la vida acadmica, en las
burocracias y en todas partes, la labor integradora es infravalorada. Y, sin embargo, cualquier alto
cargo de una organizacin, sea un presidente, un primer ministro o un secretario general, tiene que
tomar decisiones como si todos los aspectos de la cuestin, junto con sus influencias mutuas, se
tuviesen en cuenta. Es razonable que cuando el dirigente busca asesoramiento encuentre nicamente
especialistas y tenga que hacerse cargo l solo de la reflexin integradora a la hora de hacer los juicios
intuitivos finales?
En el Instituto de Santa Fe, donde cientficos, sabios y pensadores de todo el mundo,
representantes de virtualmente todas las disciplinas, se renen para investigar acerca de los sistemas
complejos y de cmo surge la complejidad a partir de leyes simples subyacentes, se encuentra gente
que tiene el coraje de dar un vistazo a la totalidad adems de estudiar las partes de un sistema a la
manera tradicional. Quizs el Instituto pueda contribuir a que se produzca una explosin de
investigacin conjunta sobre vas potenciales hacia un mundo ms sostenible por parte de
instituciones de todo el globo dedicadas a estudiar aspectos particulares de la situacin mundial. Los
aspectos en cuestin tendran que incluir asuntos polticos, militares, diplomticos, econmicos,
sociales, ideolgicos, demogrficos y medioambientales. Con el nombre de Proyecto 2050 ha dado
comienzo un esfuerzo relativamente modesto bajo la direccin del Instituto de Recursos Mundiales,
la Institucin Brookings y el propio Instituto de Santa Fe, en el que participan personas e
instituciones de muchas partes del mundo.
Ahora bien, qu es lo que se entiende aqu por sostenible? En A travs del espejo, Humpty
Dumpty explica a Alicia cmo emplea las palabras para significar lo que le venga en gana, pagndoles
por ese privilegio cada sbado por la noche (el final de la semana laboral decimonnica). Estos das
debe haber mucha gente pagando primas a la palabra sostenible. Por ejemplo, si el Banco Mundial
tiene que financiar algn anticuado proyecto de desarrollo masivo destructivo para el medio
ambiente, muy bien puede ponrsele la etiqueta de desarrollo sostenible con la intencin de hacerlo
ms aceptable.
Esta prctica me recuerda el gag de los Monty Python en el que un hombre entra en una oficina
para pedir una licencia para su pez, Eric. Cuando el funcionario le dice que no existen las licencias
para peces, l replica que le dijeron lo mismo cuando pidi una licencia para gatos, pero que l tena
una. Tras ensersela al funcionario, ste le dice: Esto no es una licencia para gatos. Es una licencia
para perros con la palabra perro tachada y la palabra gato escrita encima a lpiz.
Hoy da hay mucha gente atareada en escribir a lpiz la palabra sostenible. La definicin no
siempre est clara, por lo que no es irrazonable asignar aqu un significado a la palabra.
Evidentemente, la definicin literal es inadecuada. La ausencia completa de vida en la Tierra sera
sostenible durante cientos de millones de aos, pero est claro que no es esto lo que perseguimos. La
tirana universal podra sostenerse durante muchas generaciones, pero tampoco es esto lo que
buscamos. Imaginemos un mundo atestado de gente, quizs extremadamente violento y autoritario,
con slo unas pocas especies de plantas y animales supervivientes (las que estn en ntima conexin
con la sociedad humana). Aunque tales condiciones podran mantenerse, no se corresponderan con lo
que queremos significar aqu. Est claro que vamos en busca de unas condiciones que, aparte de
sostenibles, sean mnimamente deseables. Curiosamente, hay en la actualidad un cierto grado de
acuerdo terico sobre lo que es deseable, sobre las aspiraciones de la especie humana tal y como
estn expresadas, por ejemplo, en las declaraciones de Naciones Unidas.
Entonces, qu tipo de futuro estamos concibiendo para nuestro planeta y nuestra especie
cuando hablamos de sostenibilidad, atemperando nuestros deseos con cierta dosis de realismo?
Seguramente no uno de estancamiento, sin esperanza para las personas hambrientas u oprimidas.
Pero tampoco uno de abuso continuado y creciente del medio ambiente a medida que la poblacin
crece, los pobres intentan elevar su nivel de vida y los ricos provocan un enorme impacto ambiental
per capita. Por otro lado, la sostenibilidad no se refiere slo a cuestiones medioambientales y
econmicas.
En trminos negativos, la especie humana tiene que evitar la guerra aniquiladora, la tirana
generalizada y la omnipresencia continuada de la pobreza extrema, as como la desastrosa degradacin
de la biosfera y la destruccin de la diversidad biolgica y ecolgica. La idea fundamental es el logro
de mayor calidad de vida sin que se adquiera principalmente a expensas del futuro. Esto abarca la
supervivencia de cierto grado de diversidad cultural y tambin de muchos de los organismos con los
que compartimos el planeta, as como las comunidades ecolgicas de que forman parte.
Desde el punto de vista tecnolgico, hay optimistas que piensan que los humanos no
necesitamos cambiar demasiado el curso de las cosas para evitar un futuro desastroso, que podemos
lograr una sostenibilidad aceptable sin esfuerzos especiales, a travs de una serie ilimitada de ajustes
tecnolgicos simples. Algunos ni siquiera creen en la sostenibilidad como objetivo. Pero eso no
impide que todos podamos reflexionar sobre ella. Incluso quienes no aceptan que la sostenibilidad sea
un objetivo irrenunciable pueden preguntarse si hay maneras de acercarse a ella en los prximos
cincuenta a cien aos y, si las hay, qu alternativas habra y qu mundo resultara. El debate sobre
una cuestin no requiere que se compartan los puntos de vista de quienes lo plantean.
Los historiadores tienden a irritarse cuando alguien sentencia: ste es un perodo nico en la
historia. Pero nuestra poca es efectivamente especial en dos aspectos bien definidos y
estrechamente relacionados.
En primer lugar, la especie humana ha alcanzado la capacidad tcnica de alterar la biosfera a travs
de efectos de primer orden. La guerra es antigua, pero la escala a la que puede desencadenarse hoy da
es enteramente nueva. Es sabido que una guerra termonuclear total arrasara una fraccin significativa
de la vida planetaria, sin mencionar los problemas que podra causar el armamento biolgico o
qumico. Por otro lado, a travs del crecimiento demogrfico y determinadas actividades econmicas,
los humanos estn alterando el clima global y exterminando un nmero significativo de especies
animales y vegetales. A decir verdad, los seres humanos han causado en el pasado ms destruccin de
lo que suele admitirse. La deforestacin por obra de hachas y cabras, con la consiguiente erosin y
desecacin, data de hace miles de aos y ya fue sealada, por ejemplo, por Plinio el Viejo. Hasta los
pequeos grupos humanos que vivan en Norteamrica hace diez mil aos podran haber contribuido
a la extincin de la megafauna norteamericana de la era glacial, de la que formaban parte mamuts,
perezosos gigantes, lobos de las cavernas, felinos de dientes de sable y diversas especies de
camlidos y equinos (una teora atribuye algunas de las extinciones, al menos parcialmente, al hbito
de hacer despearse rebaos enteros de animales por los acantilados para despus aprovechar slo la
carne y la piel de unos cuantos). Sin embargo, el perjuicio potencial para la biosfera en su totalidad es
ahora mucho mayor que nunca antes. La actividad humana ha provocado ya mltiples problemas
medioambientales, incluyendo cambios climticos, contaminacin ocenica, empobrecimiento de la
calidad del agua dulce, deforestacin, erosin del suelo, etc. Y como los conflictos, muchos de los
males que afectan al medio ambiente son antiguos, pero su escala actual no tiene precedentes.
En segundo lugar, el crecimiento de la poblacin mundial y la merma de los recursos naturales no
pueden continuar para siempre; pronto se alcanzar un punto de inflexin (cuando la tasa de
crecimiento comience a disminuir). El siglo XXI es un periodo crucial (en el sentido original de
encrucijada) para la especie humana y el planeta. Durante muchos siglos, la poblacin humana total
en funcin del tiempo se ha ajustado estrechamente a una curva hiperblica simple que se eleva hasta
infinito hacia el ao 2025. La nuestra es, obviamente, la generacin en la que la poblacin mundial
tiene que empezar a despegarse de esa hiprbola, y de hecho ya ha comenzado a hacerlo. Ahora bien,
se aplanar la curva de poblacin gracias a la previsin humana y el progreso hacia un mundo
sostenible o bien caer y fluctuar de resultas de los tradicionales azotes de la guerra, el hambre y las
epidemias? Si las curvas de poblacin y agotamiento de recursos se aplanan, lo harn de manera que
sea posible una razonable calidad de vida incluyendo cierto grado de libertad y la persistencia de
una alta diversidad biolgica, o bien tendremos un mundo gris de escasez, polucin y autoritarismo,
con plantas y animales reducidos a unas pocas especies que coexistan con facilidad con la nuestra?
Una cuestin similar puede plantearse en relacin al desarrollo progresivo de los medios militares
y la escala de los conflictos. Permitir la gente que estallen guerras aniquiladoras a gran escala o har
uso de su inteligencia y capacidad de previsin para limitar y reorientar las luchas, suavizar los
conflictos y equilibrar la rivalidad con la cooperacin? Aprenderemos, o quiz ya hemos aprendido,
a tratar nuestras diferencias sin la posibilidad de guerras catastrficas? Y los conflictos menores que
surgen de la desintegracin poltica?
Gus Speth, que fue el primer presidente del Instituto de Recursos Mundiales (en cuya fundacin
tengo el honor de haber colaborado), ha sugerido que el desafo para el gnero humano en las
prximas dcadas consistir en efectuar una serie de transiciones interrelacionadas. Yo propongo
ampliar ligeramente sus concepciones incorporando consideraciones de orden ms poltico, militar y
diplomtico, sumadas a las de orden social, econmico y medioambiental que l destaca. Con estas
modificaciones, el resto de este captulo se organiza alrededor de esta nocin, algo tosca pero til, de
conjunto de transiciones.
La transicin demogrfica
Hemos visto que las dcadas venideras sern testigo de un cambio histrico en la curva
demogrfica global. La mayora de expertos piensa que la poblacin mundial se estabilizar en el
prximo siglo en torno al doble de la poblacin actual, estimada en unos 5500 millones de personas.
Hoy da, las altas tasas de crecimiento demogrfico (que tienen que ver fundamentalmente con unas
mejoras en la medicina y la salud pblica que no han llevado aparejado un descenso de la natalidad)
todava predominan en muchas partes del mundo. Esto ocurre especialmente en las regiones
tropicales subdesarrolladas, incluyendo pases que, como Kenia, no pueden permitrselo ni ecolgica
ni econmicamente. Mientras tanto, la poblacin de los pases desarrollados en general se ha
estabilizado bastante, si se exceptan los efectos de la migracin, la cual ciertamente ser un asunto
de la mayor importancia en las dcadas venideras.
Los expertos se han enzarzado en muchas discusiones sobre los factores responsables del declive
de la natalidad que ha tenido lugar en la mayora de pases desarrollados, y ahora sugieren medidas
encaminadas a producir los mismos efectos en el mundo tropical. Estas medidas incluyen mejoras en
la sanidad, alfabetizacin, educacin y oportunidades de las mujeres adems de otros progresos en la
condicin femenina, una reduccin en la mortalidad infantil (lo cual en principio obra, naturalmente,
en sentido opuesto, pero ms adelante puede evitar que las parejas intenten compensar las muertes
esperadas produciendo ms nios de los que realmente desean) y un seguro social para los mayores,
una meta an distante en muchos pases en vas de desarrollo.
Naturalmente, la disponibilidad de una contracepcin segura y efectiva es crucial, pero tambin lo
es la erosin de los incentivos tradicionales para tener familias numerosas. En diversas partes del
mundo la pareja tpica (y especialmente el varn tpico) todava desea tener muchos hijos. Qu clase
de incentivos pueden ofrecerse a las familias de uno o dos hijos? Cmo puede persuadirse a la gente,
por las vas culturalmente apropiadas, de que en el mundo moderno tales familias son de inters
comn, con mayores niveles de sanidad, educacin, prosperidad y calidad de vida de lo que permiten
las familias numerosas? Con la importancia que tienen en los asuntos humanos los vaivenes de la
moda, qu se puede hacer para popularizar la idea de una familia pequea? Estas cuestiones todava
estn desatendidas en muchos sitios, incluso por parte de las organizaciones que declaran estar
contribuyendo a resolver el problema de la poblacin mundial.
Si es cierto que la poblacin humana se encamina hacia un punto de inflexin y que acabar
estabilizndose globalmente en unas pocas dcadas, es de la mayor importancia tanto el proceso
histrico en s como su duracin y las cifras resultantes. El carcter exacto y la magnitud del efecto
del crecimiento demogrfico sobre la calidad del medio ambiente depende de muchas variables, como
por ejemplo el reparto de las tierras, y valdra la pena hacer un cuidadoso estudio en reas diferentes.
No obstante, de entrada parece evidente que, en conjunto, el crecimiento demogrfico contribuye a la
degradacin del medio ambiente, ya sea por las enormes tasas de consumo de los ricos o por la
desesperada lucha de los pobres por sobrevivir, sea cual sea el precio de cara al futuro.
Las consecuencias para el medio ambiente sern probablemente mucho ms serias si el mundo
simplemente espera a que mejoren las condiciones econmicas entre las poblaciones empobrecidas
para que surtan efecto las medidas de reduccin de la natalidad, en vez de fomentar tal reduccin en
paralelo con el desarrollo econmico. Es muy probable que el impacto medioambiental total por
persona sea considerablemente mayor tras el desarrollo econmico que antes, y cuanto menores sean
las cifras cuando finalmente se alcance una prosperidad relativa, mejor para las personas y para el
resto de la biosfera.
La transicin tecnolgica
Hace unas dcadas, algunos de nosotros (en particular Paul Ehrlich y John Holdren) sealbamos
el hecho absolutamente obvio de que el impacto sobre el medio ambiente en un rea geogrfica
determinada puede descomponerse en tres factores: poblacin, prosperidad convencional por
persona e impacto medioambiental por persona y por unidad de prosperidad convencional. El ltimo
factor depende especialmente de la tecnologa. Es el cambio tecnolgico el que de algn modo ha
permitido la existencia de la gigantesca poblacin humana actual, y mientras miles de millones de
personas viven en una situacin de pobreza desesperada, unos pocos consiguen vivir con unas
comodidades razonables como consecuencia de los adelantos cientficos y tecnolgicos, incluida la
medicina. Los costes medioambientales han sido enormes, pero en ninguna parte tan grandes como
pueden serlo en el futuro si el gnero humano no acta con algo de previsin.
La tecnologa, bien aprovechada, puede contribuir a reducir el tercer factor prcticamente tanto
como lo permitan las leyes naturales. Cunto puede mejorarse el factor de prosperidad,
especialmente en lo que se refiere a la pobreza extrema, depende en considerable medida de cunto
acapara el primer factor, el nmero de personas.
La evidencia del comienzo de la transicin tecnolgica est empezando a manifestarse en muchos
sitios, aunque el grueso de la misma est an por llegar. Pero hasta elementos tecnolgicos
relativamente simples pueden acabar planteando problemas extremadamente complejos.
Considrese el ejemplo de la erradicacin de la malaria en las poblaciones humanas. Hace no
demasiado tiempo, la desecacin de los pantanos era todava el principal mtodo de control. Pero
ahora se entiende que hay que evitar la destruccin de los pantanales siempre que sea posible.
Entretanto la ciencia haba identificado el plasmodio responsable de la malaria y sus mosquitos
vectores. La fumigacin con plaguicidas qumicos como el DDT para eliminar los mosquitos pareca
un paso adelante, pero result tener serias consecuencias para el medio ambiente. En primer lugar, las
aves en lo ms alto de la cadena trfica acutica comenzaron a acumular altas dosis de DDE, un
metabolito del DDT que causaba un adelgazamiento de las cscaras de los huevos provocando el
fracaso reproductivo de muchas especies, incluida el guila calva, emblema nacional norteamericano.
Hace veinte aos que el DDT qued desfasado en el mundo desarrollado, y las poblaciones de aves
amenazadas comenzaron a recuperarse. Pero todava se sigue utilizando en otras partes, aunque estn
comenzando a aparecer cepas resistentes del mosquito vector.
Despus result que algunos de los sustitutos inmediatos del DDT eran claramente peligrosos
para los humanos. Hoy da, sin embargo, hay mtodos mucho ms sofisticados para reducir la
poblacin de vectores, incluyendo el uso de productos qumicos especficos, as como la liberacin de
compaeros sexuales estriles y otros controles biolgicos. Todas estas medidas pueden
coordinarse en lo que se denomina gestin integrada de plagas. Hasta ahora el empleo a gran escala
de tales mtodos todava resulta demasiado caro. En el futuro podran desarrollarse tcnicas ms
baratas e igualmente inocuas. Tambin se dispone de repelentes de insectos, pero son igualmente
caros y plantean problemas propios.
Mientras tanto, un tratamiento simple y efectivo en muchos sitios es meterse dentro de un
mosquitero media hora al amanecer y media hora al anochecer, cuando acta con preferencia el
mosquito vector. Por desgracia, en muchos pases tropicales la poblacin rural est demasiado
atareada a esas horas para meterse debajo de una red.
Es probable que algn da se desarrollen vacunas contra la malaria que erradiquen completamente
las diversas formas de la enfermedad, pero entonces surgir otra dificultad: reas silvestres
importantes que estaban protegidas por el peligro de la malaria quedarn expuestas al desarrollo
irresponsable.
Sin duda he invertido demasiado tiempo en este ejemplo aparentemente simple, slo para
exponer algunas de sus complicaciones. Puede esperarse que surjan complicaciones anlogas
dondequiera que se efecte una transicin tecnolgica para reducir el impacto sobre el medio
ambiente, sea en la produccin industrial, la extraccin de minerales, la produccin de alimentos o la
generacin de energa.
Al igual que la reconversin de las industrias militares en industrias civiles, la transicin
tecnolgica requiere una ayuda financiera y la readaptacin de los trabajadores a medida que las
oportunidades se cierran para una clase de empleo y se abren para otras. Sera aconsejable que los
polticos consideraran los retos planteados por estas reconversiones. As, el dejar de fabricar agentes
qumicos para la guerra podra contemplarse de la misma manera que el desmantelamiento de la
explotacin forestal en los antiguos bosques del noroeste de los Estados Unidos. Por otra parte, estas
cuestiones polticas vuelven a surgir cuando la sociedad intenta reducir el consumo de productos
perjudiciales para la salud, sean legales como el tabaco o ilegales como la cocana.
No obstante, en cuanto a exigencias, estas tres formas de reconversin plantean problemas algo
diferentes. En el caso de las armas qumicas, el reto principal era persuadir a los gobiernos de no
volver a encargar su fabricacin y sacar a la luz y destruir las existencias presentes. El tema de las
drogas, en cambio, es objeto de agrias disputas. En el caso de la transicin tecnolgica para reducir el
impacto sobre el medio ambiente, la cuestin es cules son los incentivos para el desarrollo y empleo
de tecnologas inocuas. Esto nos conduce a la transicin econmica.
La transicin econmica
Si el aire o el agua son tratados como bienes libres en las transacciones econmicas, entonces
contaminarlos y degradar su calidad no cuesta nada. La actividad econmica implicada se desempea
entonces a costa del medio ambiente y del futuro. Durante siglos, las autoridades han hecho frente a
este tipo de problemas por medio de prohibiciones y multas, a menudo ineficaces. Hoy da se intenta
en algunos sitios ejercer una reglamentacin a gran escala, y se han conseguido algunos xitos. Sin
embargo, parece ser que para los gobiernos el modo ms eficiente de tratar estas cuestiones es hacer
pagar de alguna forma el coste de la restauracin de la calidad. Esto es lo que los economistas llaman
internalizacin de externalidades. La reglamentacin, con sus multas y otras penalizaciones,
constituye en s misma un recargo. Sin embargo, suele requerir acciones especficas por parte de los
contaminadores, mientras que la internalizacin fomenta la restauracin de la calidad, o su no
degradacin en primera instancia, de la manera ms barata posible. Los ingenieros y administradores
de la industria implicada son quienes prescriben las medidas que deben tomarse. La microgestin
burocrtica se hace innecesaria.
El pago de los costes reales es un elemento fundamental de la transicin econmica requerida para
pasar de vivir en gran medida del capital de la naturaleza a vivir principalmente de las rentas de la
naturaleza. Aparte de que suele ser mejor que la reglamentacin, el recargo es desde luego mucho
mejor que la mera exhortacin. De entrada, reduce las ambigedades.
Supongamos que nos comprometemos a premiar con la medalla verde los productos que tengan
un menor impacto ambiental. Pronto nos encontraremos con un problema. Un detergente particular
puede ser ms bajo en fosfatos que otro y as producir menos eutrofizacin (crecimiento de algas) en
los lagos, pero puede requerir un consumo energtico mayor porque hay que usarlo con agua caliente.
Cmo se puede sopesar una consideracin frente a otra? Si se prueba a imponer un recargo a los
productores por la eutrofizacin causada por sus detergentes y, por otra parte, el coste de la energa
que requiere un lavado se marca con claridad en el paquete, el consumidor puede decidirse en funcin
del desembolso total, y el mercado determinar los precios. La medalla verde se hace innecesaria.
La gran dificultad a la hora de establecer el pago de los costes reales es, naturalmente, estimarlos.
Hemos discutido ya cmo los economistas nunca han conseguido un xito pleno a la hora de abordar
problemas sutiles relacionados con la calidad y la irreversibilidad, cuestiones anlogas a las que
surgen en conexin con la segunda ley de la termodinmica en el marco de la ciencia natural. Tales
problemas pueden, por supuesto, sacarse a relucir en el ruedo poltico y tratarse nicamente como
asuntos de opinin pblica, pero a largo plazo seguramente la ciencia tendr tambin algo que decir.
Mientras tanto, lo ms simple es estimar el coste de reponer lo que se ha perdido. Puede que sea
necesario algn tipo de prohibicin estricta sobre lo que es irreemplazable, pero en los dems casos el
logro de una calidad sostenible est estrechamente ligado a la idea de pagar para restaurar la calidad
perdida, y la definicin de calidad ser competencia de la ciencia en interaccin con la opinin
pblica.
Un aspecto fundamental de cualquier programa de pago de costes reales es la eliminacin de
subsidios para actividades econmicas destructivas, muchas de las cuales seran totalmente
antieconmicas si no fuera por tales subsidios. En la memoria de la Comisin Mundial de Medio
Ambiente y Desarrollo (la comisin Brundtland), compuesta por distinguidos hombres de Estado de
muchas partes del mundo, su brillante secretario general, el canadiense Jim MacNeill, se encarg de
sealar que, para ver lo que est pasando con el medio ambiente, no hay que fijarse tanto en las
actividades del ministerio de Medio Ambiente como en las del ministerio de Finanzas y en los
presupuestos generales. Es aqu donde hay que buscar los subsidios destructivos para, no sin grandes
obstculos polticos, eliminarlos.
La discusin sobre presupuestos conduce directamente a la cuestin de si los procedimientos de
contabilidad nacionales incluyen la merma del capital natural. Por lo general no. Si el presidente de un
pas tropical, a cambio de un soborno, hace un contrato con una compaa maderera extranjera para
talar buena parte de los bosques de la nacin por poco dinero, en las cuentas de la administracin
pblica este dinero, incluido el soborno si es que no va a parar a un banco suizo, aparecer como
parte de los ingresos nacionales, pero la desaparicin de los bosques, con todos sus beneficios y
potencial, no se contabilizar entre las prdidas. No son slo los pases tropicales los que venden sus
bosques a un precio demasiado bajo, como lo atestigua el destino de los bosques hmedos templados
de la costa noroeste del Pacfico estadounidense, la Columbia Britnica y Alaska.
Est claro que la reforma de los sistemas de contabilidad de la administracin pblica es una
necesidad prioritaria en todos los pases. Por fortuna, los esfuerzos para acometer esta reforma han
comenzado ya en algunos sitios. Nuestro ejemplo tambin deja claro que la lucha contra la corrupcin
es un elemento clave en el logro de la transicin econmica.
Otro indicador del grado de inquietud acerca de la disminucin del capital de la naturaleza es la
tasa de depreciacin. Por lo que s, el Banco Mundial, en la financiacin de proyectos de gran
impacto sobre el medio ambiente, todava aplica una depreciacin del 10 por ciento por ao. Si esto
es cierto, significa que la prdida de una gran parte del patrimonio natural al cabo de treinta aos es
descontada por un factor de 20. El patrimonio natural de la prxima generacin se valora en un 5 por
ciento del valor actual asignado, si es que se tiene en cuenta.
La tasa de depreciacin, en esta forma, es una medida de lo que se ha dado en llamar equidad
intergeneracional, un concepto crucial para la nocin de calidad sostenible. Desvalorizar el futuro
demasiado rpidamente equivale a robarlo. Si se generaliza un poco ms la nocin de tasa de
depreciacin, puede servir para sintetizar mucho de lo que se entiende por sostenibilidad.
La transicin social
Algunos economistas subrayan la importancia del posible conflicto entre la equidad
intergeneracional y la equidad intrageneracional, esto es, la preocupacin por el futuro y la
preocupacin por la pobreza actual, que hace necesaria la explotacin de algunos recursos para
asegurar la supervivencia. Aunque parte de la degradacin actual de la biosfera se debe a la lucha por
la vida de los que viven en condiciones miserables, una buena parte puede atribuirse al despilfarro de
recursos por parte de los ricos. Sin embargo, gran parte de ella tiene que ver tambin con proyectos a
gran escala que supuestamente sirven, por ejemplo, para ayudar a la poblacin rural de un pas en
desarrollo, pero a menudo, si es que lo hacen, de una manera bastante ineficiente y destructiva. En
contraste, esas mismas personas pueden recibir ayuda de un modo ms efectivo a travs de la suma
de pequeos esfuerzos aplicados localmente; un ejemplo es la prctica conocida como
microprstamo.
En el microprstamo, se establece una institucin financiera dedicada a conceder prstamos de
escasa cuanta a los propietarios locales, muchos de ellos mujeres, para fundar pequeas empresas
que ofrezcan un medio de vida local a un puado de personas. Con frecuencia tales negocios crean
empleos relativamente no destructivos y contribuyen tanto a la equidad intergeneracional como a la
intrageneracional. Por fortuna, esta prctica de apoyo a una economa sostenible se est extendiendo
cada vez ms.
Es difcil entender cmo puede conseguirse una calidad de vida sostenible a largo plazo cuando
est tan desigualmente repartida, cuando hay tantas personas que pasan hambre, carecen de hogar o
mueren en la juventud a causa de alguna enfermedad, conscientes de que en otras partes hay miles de
millones de personas que llevan una existencia mucho ms confortable. Est claro que la
sostenibilidad requiere acciones a gran escala orientadas hacia la equidad intrageneracional. Como en
el caso del microprstamo, a menudo hay ms sinergia que conflicto entre equidad intergeneracional y
equidad intrageneracional. Las polticas que en verdad ayudan a la poblacin rural de los pases en
desarrollo son mucho ms compatibles con la preservacin de la naturaleza de lo que se suele
pretender. Las polticas que sirven para combatir efectivamente la pobreza urbana son precisamente
las que incluyen disposiciones encaminadas a evitar catstrofes medioambientales urbanas. Tales
polticas incluyen tambin medidas para resolver los problemas rurales que estn causando
emigraciones en masa a las ciudades, en su mayora ya atestadas. De hecho, est claro que la
transicin social debe incluir el alivio de algunos de los problemas ms graves de las megalpolis.
Hoy da, todava ms que en el pasado, ninguna nacin puede abordar problemas que afecten a la
actividad econmica urbana o rural sin tener en cuenta los asuntos internacionales. La aparicin de la
economa global es uno de los rasgos dominantes del escenario contemporneo, y el deseo de
participar ms activamente en dicha economa es una de las fuerzas principales que influyen en la
poltica de gobiernos e intercambios comerciales en todo el mundo. Junto con el transporte rpido,
las comunicaciones a escala planetaria y los efectos sobre el medio ambiente global, la importancia de
los temas econmicos globales hace que sea esencial un mayor grado de cooperacin mundial para
tratar con las serias cuestiones a las que se enfrenta la totalidad del gnero humano. Esto nos lleva a la
transicin institucional.
La transicin institucional
La necesidad de cooperacin a escala regional y global no se restringe a los temas de medio
ambiente, ni tampoco a los econmicos. El mantenimiento de la paz y la seguridad internacional es,
por lo menos, igual de importante.
Desde hace poco, con la disolucin de la Unin Sovitica y el bloque sovitico de naciones, y
con un mayor grado de cooperacin por parte de China, las instituciones mundiales, incluidos los
rganos de las Naciones Unidas, pueden funcionar con ms eficiencia que antes. Para la ONU es
ahora rutinario organizar la supervisin de unas elecciones o promover negociaciones para frenar una
guerra civil. Las actividades para el mantenimiento de la paz estn progresando en muchas partes del
mundo. Los resultados no son ni mucho menos satisfactorios, pero por lo menos el proceso est
comenzando a afianzarse.
Mientras tanto, la cooperacin transnacional est tomando forma de muchas otras maneras y,
necesariamente, el papel del Estado se est debilitando cada vez ms en un mundo donde existen
tantos fenmenos importantes por encima de las fronteras nacionales. En muchas esferas de la
actividad humana funcionan desde hace largo tiempo instituciones transnacionales y hasta universales
(o casi), tanto de carcter formal como informal. Ahora hay muchas ms. Todas ellas contribuyen de
algn modo a canalizar la competencia dentro de modelos sostenibles y la atemperan a base de
cooperacin. Unas son ms importantes o ms efectivas que otras, pero todas tienen alguna
trascendencia. Son ejemplos la red de trfico areo, la Unin Postal Internacional, la Convencin
sobre Frecuencias de Emisin, la Interpol, los tratados sobre aves migratorias, la CITES (Convention
on International Trade in Endangered Species), la Convencin sobre Armas Qumicas, la Unin
Internacional de Fsica Pura y Aplicada, el Consejo Internacional de Organizaciones Cientficas, los
congresos mundiales de matemticas, astronoma, antropologa, psiquiatra, etc., el PEN
(organizacin internacional de escritores), instituciones financieras como el Banco Mundial y el
Fondo Monetario Internacional, corporaciones multinacionales desde McDonalds hasta IBM,
agencias de la ONU como WHO, UNEP, UNDP, UNFPA, UNICEF y UNESCO, y Cruz Roja
Internacional. Por otro lado, no habra que ignorar la creciente importancia del ingls como lenguaje
internacional.
Poco a poco, sobre una base global o altamente transnacional, la especie humana est
comenzando a luchar contra algunos de los problemas que plantea la gestin de la biosfera y de las
actividades humanas que se desarrollan en ella. Aqu el efecto del cambio de situacin en la antigua
Unin Sovitica y en la Europa del Este es extremadamente esperanzador. El resultado es que ahora
se ha hecho probable la cuasiuniversalidad en numerosas actividades para las que antes apenas poda
esperarse nada parecido.
Adems, se han puesto en marcha negociaciones sobre asuntos generales de carcter global
aquellos aspectos del medio ambiente que no se reconocen como patrimonio de nadie, y por lo tanto
patrimonio de todos, cuya explotacin egosta sin ninguna clase de cooperacin internacional slo
puede llevar a resultados negativos para todas las partes. Son ejemplos obvios los ocanos, el
espacio y la Antrtida.
Los acuerdos entre pases ms y menos desarrollados pueden seguir el modelo del contrato
planetario, del que ya hablamos en conexin con la conservacin de la naturaleza. Aqu asume un
significado ms general: la transferencia de recursos de los pases ricos a los pobres conlleva la
obligacin para estos ltimos de tomar medidas que hagan progresar la sostenibilidad en sentido
amplio, es decir, desde la no proliferacin nuclear hasta la proteccin de reas salvajes. (Otra
manifestacin del contrato planetario es que los aparatos elctricos en los pases templados
compensen sus emisiones de dixido de carbono pagando una cuota destinada a preservar los
bosques tropicales.)
Sin embargo, el problema de los particularismos destructivos la competencia encarnizada y a
menudo violenta entre pueblos de diferente lengua, religin, raza, nacin o cualquier otra cosa se ha
agudizado an ms de lo habitual en los ltimos aos, especialmente tras la rotura de algunas de las
ligaduras impuestas por ciertos regmenes autoritarios. Decenas de conflictos violentos de carcter
tnico o religioso estn en curso en diferentes partes del globo. Fundamentalismos de diverso cuo
estn a la orden del da. El mundo actual experimenta simultneamente una tendencia hacia la unidad
y otra hacia la fragmentacin.
Ya hemos mencionado que, por lo que parece, ninguna diferencia es demasiado pequea para
provocar la divisin de la gente en grupos violentamente antagnicos. Pensemos, por ejemplo, en el
agrio conflicto que se desarrolla en Somalia. Diferencias lingsticas? No, todos hablan somal.
Diferencias religiosas? Virtualmente todos son musulmanes. Diferentes sectas islmicas? No.
Diferencias entre clanes? Las hay, pero no crean demasiados problemas. La guerra es principalmente
un asunto de subclanes dominados por seores de la guerra, cuyas rivalidades se han desatado tras el
hundimiento del orden legal.
La transicin ideolgica
Hacia dnde nos conducirn estas tendencias? Si se da rienda suelta a nuestra propensin
anacrnica hacia el particularismo destructivo, tendremos rivalidades militares, problemas
demogrficos y una competencia por los recursos que har difcil o incluso imposible el logro de una
calidad de vida sostenible. Es necesaria una radical transicin ideolgica que comprenda la
transformacin de nuestras maneras de pensar, nuestros esquemas, nuestros paradigmas, si es que
queremos acercarnos a la sostenibilidad en nuestras relaciones mutuas, por no hablar de nuestras
interacciones con el resto de la biosfera.
La investigacin cientfica an no ha dejado claro hasta qu punto las actitudes humanas hacia las
personas percibidas como diferentes (y hacia los otros organismos) estn gobernadas por tendencias
hereditarias desarrolladas hace tiempo en el curso de la evolucin biolgica. Puede que hasta cierto
punto nuestr