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Prefera que no lo llamaran filsofo. "Lo que hago es la historia de la manera en que las
cosas se problematizan; es decir, la manera en que las cosas se vuelven problemas",
sostena Michel Foucault, profesor en universidades norteamericanas y francesas,
catedrtico del Collge de France y, por sobre todo, autor de textos cuya lectura obra un
milagro escaso en estos tiempos: la percepcin de que, tras haberlos atravesado, ser
imposible mirar el mundo del mismo modo en que se lo miraba antes.
Como el singular espejo que Velzquez pint en Las meninas -obra que Foucault analiza en
Las palabras y las cosas-, el pensador francs "no dice nada de lo que ya se ha dicho"; ms
bien, indaga en lo que siempre estuvo pero nadie vio. Sus grandes objetos fueron la
Modernidad y los sistemas de pensamiento que la hicieron posible. Sin embargo, en lugar
de avanzar hacia el corazn de lo moderno, opt por la periferia. No se concentr en las
grandes Luces o la Enciclopedia, sino en el oscuro y silenciado universo que por siglos se
agit en asilos, crceles e internados de enfermos mentales. Para entender los modos del
razonamiento occidental, buce en los abismos de la sinrazn; para desmenuzar el sentido
del sistema legal moderno, puso el foco en la crcel. Y en las abigarradas superficies que
trazaban registros, documentos y planillas burocrticas de los siglos XVII y XVIII, fue
encontrando los otros hilos -los olvidados, denostados, apartados o ignorados- sobre los que
ha venido descansando la trama de nuestras sociedades.
La llama intelectual de Foucault deslumbr, apasion y dio batalla entre mediados de los
sesenta y mediados de los ochenta. Precisamente, los aos donde el proyecto moderno
comenzaba a ser impugnado, mostraba algunas grietas y, an sin desmoronarse, perda algo
de su desafiante vitalidad. A 30 aos de la muerte de este pensador, cuando todo indica que
estamos entrando en una nueva era -a la que an nadie sabe muy bien qu nombre dar-, se
extraa la desbordante ambicin de quien arriesg ideas inesperadas, incmodas por
derecha y por izquierda, con las que se puede diferir, pero difcilmente permanecer
indiferente. Moderno al fin, Michel Foucault se empe tanto en iluminar las zonas de
sombra de lo social como en celebrar la desatada alegra del pensamiento.
El universo foucaultiano
Arqueologa del saber. Adems de ser el ttulo del libro publicado por Foucault en 1969,
el trmino alude a la esencia de su metodologa de trabajo: la idea de que, aunque muchos
nos parezcan naturales o evidentes, no existen saberes o discursos que no sean fruto de
determinadas condiciones de posibilidad (en otros trminos, de determinadas prcticas
sociales). As como cada poca "produce" lo que se puede decir o no, tambin podra
decirse que cada poca dispone dnde concentrar los esfuerzos de la investigacin
cientfica, de qu modo elaborar los sistemas de ideas, cmo establecer lo que merece ser
conocido o, incluso, qu puede ser pensado y qu no. La "arqueologa del saber" apunta a
estas cuestiones: no aspira al gran relato histrico, sino que se concentra en determinados
acontecimientos (la "invencin" de la crcel, por ejemplo), indaga en los documentos
histricos, los organiza, vincula entre s y observa cmo se fueron generando rupturas o
cambios en los modos de pensar.
Microfsica del poder. A contramano de los discursos que imperaban en su tiempo
(fundamentalmente en los aguerridos aos 60 y 70), Foucault desterr la concepcin del
poder como algo nico, superestructural, ubicado en la cima de la pirmide social, desde
donde se ejercera presin hacia abajo. Para el francs, la cuestin no pasaba por el
enfrentamiento entre dominantes y dominados, sino por las relaciones de fuerza mltiples.
En su concepcin, el poder es ubicuo, lbil y est presente en cada intersticio del entramado
social. El Estado y los grupos ms poderosos lo detentan, evidentemente, pero tambin se
ejerce, de manera capilar, en instituciones, espacios productivos, organizaciones polticas,
vnculos familiares, lazos ntimos. Asimismo, en La voluntad de saber, Foucault escribe:
"Donde hay poder hay resistencia". Es decir, las relaciones de poder se entraman con
resistencias tambin capilares, en una dinmica difcil de sistematizar.
Instituciones de encierro. En Vigilar y castigar, Foucault describe los pormenores del
suplicio y descuartizamiento de un condenado en la Pars de 1757. Si los horrendos
espectculos que brindaban estos ajusticiamientos existan en funcin de un ejercicio, toma
de posicin y exhibicin del poder monrquico, las crceles, "invento" moderno que los
terminar reemplazando, traen consigo una modalidad de castigo menos cruenta, pero ms
efectiva. Para la visin de Foucault, el dispositivo que subyace a la prisin no busca
mostrar con gran despliegue aquello que le ocurrir a quien se desve de la norma, sino que
pretende inscribir (como la temible mquina de La colonia penitenciaria, de Kafka) la ley
en el cuerpo -incluso en las almas-. "La prisin fue un invento que se expandi rpidamente
a todos los mbitos", asegura en una entrevista de los aos 80. Esto quiere decir que el
"formato" presupuesto por las crceles, que inclua encierro, regulacin de los horarios,
rigor, disciplina, sistemas jerrquicos y normativas a la vestimenta, los modos de hablar,
sentarse, caminar o dirigirse a los superiores, es el mismo que se encarn en la institucin
escolar, asilos, hospitales e internados modernos.
Panptico. A fines del siglo XVIII, el filsofo Jeremy Bentham ide un tipo de
arquitectura carcelaria al que llam "panptico". Se basaba en una torre central, donde
residan los guardias, rodeada de celdas individuales, cuyo interior era visible desde la
torre. Los guardias tenan total acceso visual a las celdas, pero los prisioneros no podan ver
el interior de la torre. Bentham consideraba que la posibilidad de ser permanentemente
vigilados desarrollara autocontrol y disciplina en los presidiarios. Aunque nunca se
construy un panptico en sentido estricto, Foucault encontr los vestigios de esta
concepcin en documentos del siglo XVIII. El concepto le servira para pensar los
dispositivos de vigilancia presentes en todo tipo de instituciones, de la escuela a la fbrica.
Sociedad disciplinaria. Los hallazgos de Foucault implican una noticia incmoda: los
dispositivos instaurados por las "instituciones de encierro punitivo" seran la matriz de las
mayores conquistas del proyecto moderno. Slo cuerpos y mentes (en todo caso,
subjetividades) altamente disciplinados podran generar los elevados niveles de
productividad, concentracin, aceptacin de las normativas y pensamiento metdico
requeridos por las sociedades occidentales, tanto en sus versiones capitalistas como
socialistas.
Poder-saber. Foucault postula que la dinmica del poder en la modernidad tambin se
articula con un saber muy especfico: el que se obtiene a partir de la observacin puntillosa,
el seguimiento pormenorizado, los mecanismos utilizados para calificar, medir, clasificar y
jerarquizar. En ltima instancia, la necesidad de "normalizar" a los integrantes del cuerpo
social.
Biopoltica. Cuando ese poder-saber comienza a organizarse en funcin de la
"administracin de la vida", se ingresa en el mbito de lo que el autor denomina la
biopoltica. Probablemente, ste sea el concepto que menos lleg a desarrollar (fue
recuperado por pensadores contemporneos, como Giorgio Agamben), y est ligado al
momento en que la sociedad occidental descubre que tambin le es posible medir,
administrar, controlar e incidir en los procesos vitales. Si inicialmente los cuerpos fueron
entendidos como mquinas (a las que haba que educar, disciplinar y corregir), luego
pasaron a ser considerados "cuerpos-especie" que seran regulados en trminos biolgicos
(natalidad, longevidad, salud, asuncin de la sexualidad). Muchos pensadores sealan que,
si bien ya no vivimos en el marco de la sociedad disciplinaria, algunos de sus dispositivos
se han actualizado, como los sistemas de vigilancia que hoy atraviesan lo digital y el
imperio de la imagen. Desde esta perspectiva -deudora del pensamiento de Foucault-,
estaramos entrando en el modelo de las "sociedades de control", donde la capilaridad del
poder ya no estara regida por lo disciplinario, sino por instancias ms sutiles, como la
seduccin, el hedonismo, el consumo o, incluso, las biotecnologas.
Homenajes
Coloquio internacional, Michel Foucault y Amrica latina, el 13, 14 y 15 de agosto,
en el C. C. Borges. Informes, www.untref. edu.ar.
Con Vigilar y castigar y Las palabras y las cosas, entre otras obras, Foucault
integran la Biblioteca Esencial del Pensamiento Contemporneo de la nacion.