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RESUMEN DE Las claves de la evolucin humana,

segn Juan Luis Arsuaga, codirector del Proyecto Atapuerca.



1.- El comienzo
El aumento del registro fsil sobre nuestros antepasados es cada vez mayor y los
rboles genealgicos se complican cada vez ms, sin que se terminen de poner de
acuerdo los paleontlogos.
La evolucin humana ms que a una lnea recta se parece a un arbusto muy
enmaraado. No ha habido una nica evolucin, sino muchas evoluciones.
Uno de los ltimos hallazgos lo constituye el Ardipithecus ramidus, en el pas de
los Afar (Etiopa). Sabemos que eran unos primates que ocupaban un nicho ecolgico
no muy diferente al de los chimpancs y se ha sugerido que eran bpedos, pero an no
se sabe con certeza.
Hace no mucho ms de 5 millones de aos, existi una especie africana de la que
procedemos nosotros, por un lado, y los chimpancs (que se escindieron luego a su vez)
por otro lado.
En paralelo, se han encontrado a un lado y otro del lago Turkana (Kenia) fsiles
de una especie de homnido que vivi all entre hace 4,2 m.a. y hace 3,9 m.a., y que ha
sido bautizada como Australopithecus anamensis. Se ha encontrado, entre otros restos,
una tibia que mueve a sus descubridores a afirmar que estos homnidos eran ya bpedos.
El siguiente milln de aos corresponde sobre todo a una especie tambin
esteafricana (encontrada en Etiopa y Tanzania), denominada Australopithecus
afarensis. A esta especie pertenece el esqueleto de la mundialmente conocida por el
apodo de Lucy. Tambin se han encontrado un conjunto de huellas de esta especie. Por
ltimo, en 1992 se encontr en Etiopa la guinda que le faltaba a la coleccin de fsiles
de Australopithecus afarensis: un crneo completo.

Los rasgos distintivos de nuestra especie son un cerebro muy desarrollado en
volumen, una capacidad nica para fabricar instrumentos variados en muy diversos
materiales, un lenguaje articulado, una infancia prolongada, que supone un largo
perodo de aprendizaje, y un caminar bpedo. Las caractersticas de gran volumen
cerebral, crecimiento lento y capacidad de utilizar o adaptar objetos naturales como
instrumentos, tambin se encuentra en nuestros ms prximos parientes los chimpancs,
gorilas y orangutanes. Por supuesto que en un grado muy inferior de desarrollo, pero
comparativamente mayor que en los dems animales. Estos rasgos, ms la capacidad
para el lenguaje, pueden agruparse bajo la etiqueta de algo que entendemos
intuitivamente, pero que es imposible de definir o medir, y llamamos inteligencia o
psiquismo. La locomocin es otra cosa, y desde Darwin la ciencia se pregunta si la
expansin del psiquismo precedi a la postura erguida, si fue al revs, o si ambas
caractersticas evolucionaron a la vez. Que es lo mismo que preguntarse cul fue el
impulso inicial de nuestra historia evolutiva, o, en otras palabras, qu nos hizo humanos.

2.- Un desafo ecolgico
En el siguiente milln de aos (entre hace 3 m.a y hace 2 m.a) tenemos varias
especies de homnidos. La primera es el Australopithecus africanus.

Tambin en el pas de los Afar se ha encontrado el ms antiguo fsil del gnero
Homo (fechado en 2,3 m.a.). Este resto no es lo suficientemente completo como para
asignarlo a una especie concreta, pero parece relacionado con el Homo habilis, cuyos
fsiles se encuentran con cierta abundancia en yacimientos de Tanzania y Kenia datados
en torno a los 1,8 m.a.
El homo habilis muestra una modesta expansin cerebral respecto de los
australopitecos, pero su esqueleto postcraneal no parece haber cambiado: seguan siendo
pequeos y con piernas cortas. Por otro lado, el tipo de utensilios lticos que fabricaron
nunca fue muy elaborado.

3.- Fuera de frica

Homo ergaster: entraron en una nueva era tecnolgica al fabricar los primeros
bifaces, unos instrumentos altamente estandarizados. Fueron tambin homnidos de este
tipo quienes salieron por primera vez de frica, y a partir de ese momento la evolucin
de nuestro grupo se desarrolla a todo lo largo del Viejo Mundo, a donde llegaron hace
ms de 1 m.a. quizs incluso ms de 1,5 m.a. dieron lugar a una especie propia. Homo
erectus. (Se han encontrado restos en Georgia, en el Cucaso).
El poblamiento del continente europeo se remonta al menos a hace 800.000
aos, como lo demuestran los fsiles humanos recuperados en el yacimiento de la Gran
Dolina, en la Sierra de Atapuerca, Burgos. Para ellos se ha creado un nuevo nombre
cientfico Homo antecesor.
Por los restos encontrados en la Sima de los Huesos, los esqueletos completos de
al menos 32 humanos de hace 300.000 aos, sabemos lo que ocurri en Europa durante
esos cientos de miles de aos: el Homo antecesor se convirti en el Homo
neanderthalensis, el Hombre Neandertal.
Los neandertales como tales se reconocen, con todos o la mayora de sus rasgos,
en fsiles de hace 128.000 aos. En su poca de apogeo, entre hace 80.000 y 50.000
aos llegaron a extenderse por toda Europa, Asia central y Oriente Prximo. Pero pocos
miles de aos despus los neandertales fueron reemplazados en todas partes por un
nuevo tipo humano: nosotros, el Homo sapiens. De dnde proceda nuestra especie est
an por conocerse con exactitud, pero los primeros fsiles modernos pueden
relacionarse evolutivamente con formas africanas ms antiguas.
Hace unos 40.000 aos los humanos modernos ya haban llegado hasta la
Pennsula Ibrica; Australia haba sido colonizada an antes, tal vez hace 60.000 aos.
Hace 25.000 aos las otras especies humanas (neandertales y Homo erectus) haban
desaparecido para siempre de la faz de la Tierra. Desde entonces estamos solos. Pero
hubo antes en Europa un fascinante periodo de coexistencia entre neandertales y
hombres de Cro-Magnon (nuestros antepasados). Nos gustara conocer mejor cmo se
desarroll esta pugna entre unos y otros y, sobre todo, qu nos hizo vencedores.

4.- El origen de la mente humana.

A estas alturas del milenio todava es muy poco lo que sabemos acerca de
nuestra propia mente; no parece que la Ciencia haya llegado mucho ms lejos que la
Filosofa en este terreno. Parece que el origen de la mente an permanece inexplicable.
Somos unos primates muy prximos a los chimpancs, de los que nos separa poco ms
del uno por ciento de nuestros genes, y venimos, ellos y nosotros, de un antepasado
comn que vivi en frica hace cinco o seis millones de aos.
Cmo surgi la mente humana? Fue producto de un salto evolutivo? Slo
nosotros la tenemos?
Frente a algunos tericos que consideran que la mente humana apareci
exclusivamente con la llegada del homo sapiens, los cientficos del Proyecto Atapuerca
se preguntan:

Pueden tallarse hachas de mano perfectamente simtricas, y hasta de una gran
esttica, de manera inconsciente?
En relacin al fuego, es posible que los hombres prehistricos que lo
utilizaban, como por ejemplo los neandertales, no supieran lo que hacan?
Han practicado otras especies humanas adems de la nuestra ritos funerarios?

Estos son los debates que tienen lugar en la poca que nos ha tocado vivir,
debates que van mucho ms all de la morfologa de las piedras y de los huesos, y de las
circunstancias en las que se descubrieron.

E LEJOS, TALYEZ IA HABRAMOS CONFUNDIDO CON
un humano. Aunque solo alcanzaba un metro
de estatura y tena brazos largos y una cabe-
za pequea,
caminaba con dos piernas.
Quiz
con poca elegancia, pero
se desplazaba como
1o hacemos nosotros y
de modo diferente al resto de los
mamferos vivos. Ese extrao pariente nuestro era Lucy, un
miembro de 1a especie Australopithecus afarensis, que vi
hace unos 3,2 millones de aos. Se la considera una de las
especies ms antiguas en la lnea evolutiva que dio lugar a
la nuestra, Homo sapiens.
Cuando Lucy fue descubierta, enlg74, los indicios sobre su
locomocin bpeda le garantizaban
un lugar en el rbol genea-
lgico humano. Aunque haba pruebas de la coexistencia pos-
terior de diferentes lneas evolutivas, ios primeros episodios de
la evolucin humana parecan bastante simples. Se pens, por
tanto, que Lucy y otros antepasados bpedos descubiertos ms
tarde pertenecan a un nico linaje. Los hallazgos hacan su-
poner que la evolucin humana se haba producido como un
progreso unilineal en el que se pas de una locomocin sobre
los nudillos (knuckle-walking),
semejante a la del chimpanc,
a nuestra locomocin erguida. Tal hiptesis se impuso en la pa-
leoantropologa a lo largo del siglo pasado. Pero a medida que
se ha indagado en tiempos ms remotos, se ha puesto de mani-
fiesto que nuestros orgenes resultan ms compiejos de lo que
sugera esa icnica imagen.
Dos descubrimientos recientes han hecho aicos la nocin
que se tena sobre e1 origen de los humanos: el primero corres-
ponde a un esqueleto completo de hace 4,,4 millones de aos;
el segundo, a los escasos restos fsiles de un pie de 3,4 millo-
nes de aos. Los fsiles recin descritos indican que nuestro r-
bol evolutivo resulta intrincado y que nuestra forma singular
de locomocin bpeda habra aparecido en ms de una ocasin
y no siempre de la misma manera, incluso en especies que no
fueron antepasadas directas nuestras. Debido a esos hallazgos,
los expertos estn reconsiderando qu ras-
gos permiten reconocer a una especie como
ascendiente nuestra, qu recorrido sigui 1a
evolucin humana y si existe alguna forma
de identiflcar con fiabilidad el ltimo ante-
pasado comn de humanos y chimpancs.
Segn Carol W Ward, de la facultad de
medicina de la Universidad de Missouri, a
medida que vamos disponiendo de ms f-
siles nos vamos dando cuenta de las numerosas ramificaciones
del rbol evolutivo. Los restos estn revelando tambin que la
lnea humana no fue la nica en experimentar adaptaciones ex-
traordinarias durante los ltimos millones de aos. En el linaje
de los chimpancs se han producido, asimismo, cambios consi-
derables en ese perodo, con una alta especializacin en el des-
plazamiento por los rboles. Este hecho podra derribar la idea
de que los chimpancs actuales constituyen un buen modelo
para conocer a nuestros primeros antepasados. Segn Ward,
los nuevos datos nos aportan una imagen totalmente distinta
de nuestros orgenes.
PDQUNOS HOMININOS, GRANDES CAMBIOS
La mayor sacudida a la imagen que representaba la evoiucin
desde un chimpanc encorvado hasla Homo procede de un ser
denominado Ardi. La descripcin del importante esqueleto de
Ardipithecus ramidus, de 4,4 millones de aos de antigedad,
en una serie de artculos publicados en 2009 ha llevado a la
paleoantropologa a entrar en barrena. Descubierto en el yaci-
miento de Aramis, en la regin etope de Afar, Ardi cumple con
las caractersticas esperadas en un hominino de esa cronologa
(los homininos son primates que se hallan ms emparentados
con nosotros que los chimpancs, nuestros parientes vivos ms
prximos). Numerosos paleoantroplogos pronosticaban que
Los paleoantroplogos han sostenido durante mucho tiempo que
los humanos descendemos de un antepasado con apariencia de
chimpanc y que los primeros fsiles humanos pertenecan a una
misma lnea evolutiva. Segn esta idea, solo ms tarde aparecieron
en nuestro rbol mltiples ramas evolutivas imbricadas, entre ellas
nuestra especie, la nica que sobrevivi hasta la actualidad.
Hallazgos recientes de fsiles han dado un
vuelco a esa perspectiva, al aportar pruebas
de que el ltimo antepasado comn de hu-
manosy chimpancs no se asemejara a estos
ltimosy de que nuestros primeros ancestros
no estaban solos en frica.
los fsiles estn obligando a reconsiderar
los rasgos que permiten reconocer si una es-
pecie pertenece a la lnea evolutiva que dio
lugar a la especie humana; tambin hacen
cuestionar si se podr algn da identifcar
ese ltimo antepasado comn.
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82 IN\,T,srIGACrN
y
cIENCIA. abril 2013
4
un hominino de esa antigedad tendra muchos de 1os rasgos
que observamos en los chirnpancs y otros simios actuales de
frica. Poseeran unos caninos de gran tamao propios de un
sistema social basado en la agresirl, brazos y dedos mur lar-
gos para trepar a los rboles y adaptaciones en la murieca para
desplazarse sobre los nudillos.
En cambio, Tim D. \,U1ite, de la Universidad de California
en Berkeley, director del equipo que descubri a Ardi, descri-
be el pequeo A. ramidtts como un organismo dispar con ca-
ractersticas de homininos posteriores y de simios rns anti-
guos, pero con escasos rasgos de los chimpancs. Igual que los
humanos, Ardi cuenta con dientes caninos de tanrao reduci-
do, 1o que indicara un cambio de un sistema social dominado
por los machos hacia un sistema ms cooperativo, con 1a pre-
sencia de pareias mongamas estables y duraderas. Adems,
a diferencia de los grandes simios africanos actuales, la ca-
pacidad del movimiento de extensin en la mueca de Ardi
hace pensar que, cuando caminaba a cuatro patas, lo haca
apoyando las palmas
5'
no los nudillos. Por otro 1ado, presen-
taba dedos largos
r
curvados qr-re le ayudaran a trepar por 1os
rboles, aunque sus muecas y manos rro se hallaban adap-
tadas para suspenderse de las ramas del modo en que lo ha-
cen los chimpancs.
Las extremidades inf'eriores de Ardi mucstran tambin la
misma combirracin de rasgos humanos y de simio primitivo.
Mientras su pie relativamente plano y el dedo gordo divergen-
te le serviran para desplazarse por los rboles. la rigidez de1
pie y la escasa capacidad de los otros dedos para doblarse hacia
atrs le facilitaran la locomocin bpeda. Debido a que la pel-
vis se hallaba muy fragmentada, desconocemos aigunos deta-
lles sobre el movimiento de sus piernas. Pero William Jungers,
de la Universidad de Stony Brook, afrrma que la corta distan-
cia existente entre el coral y e1 sacro (un hueso triangular en la
base de la espina dorsal) se asemeja a la de los humanos actua-
1es y otros homininos de locornocin bpeda. Adems, en Ardi
el agujero magno (la abertura en la base del crneo por donde
sale la mdula espinal) ocupa una poslcin adelantada, lo que
muchos consideran un indicio de que el primate adoptara en
el suelo unr postura erguida
],
bpeda. Sin embargo, otros apun-
tan que quiz se pondra de pie solo a ratos, por ejemplo, cuan-
do necesitaba sujetar algo con las manos.
Con su asombrosa mezcla de rasgos anatmicos, Ardl ha he-
cho reconsiderar 1a deflnicin de hominino. Tradicionalmente
el trmino llevaba implclto el bipedismo. Pero en Ardi ese ras-
go no excluye la capacidad para trepar. Incluso los humanos
actuales poseemos una gran fleribilidad de locomocin.
Quiz
no estemos tan bien equipados para suspendernos de rama en
rama como hacen los chirnpancs y otros simios; pero, aun as,
numerosas culturas indgenas siguen sirvindose de esa tctica
para obtener alimentos. Incluso, la especie de Lucy,,4. oJctrensis,
con un bipedismo claro, posea brazos relativamente largos, lo
que sugiere que en ocasiones trepaba a los rboles. Un anlisis
Abril 2013, InvestigacionyCiencia.es 33
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situarse en la vertical de nuestra columna. Sin embargo, una serie de hallazgos recientes han
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demostrado que tal representacin resulta errnea. Durante la evolucin han aparecido dedos
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de diferentes longitudes, el dedo gordo del pie oponible (para trepar a los rboles) coexisti con
el dedo gordo alineado al resto de los dedos (una adaptacin para desplazarse de pie), e incluso
algunos simios primitivos presentaban adaptaciones para caminar de forma bpeda.
Esta mezcla de rasgos fsiles demuestra que la evolucin resulta mucho ms compleja y que
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en nuestros orgenes aparecieron varias lneas paralelas (sealadas
en naraniay azul), igual que
La
especie
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sucedi en periodos posteriores. De esta forma, averiguar a qu especie pertenece un fsil y
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Fuertes Moderados
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plica la historia de nuestro origen.
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Abril 2013, InvestigacionyCiencia.cs 35
..Lo
que vislumbramos en el registro fsil representa
una nfima parte de la diversidad del pasado.r,
-Carol
V Ward,
Jacultad
de medicina de la Uniaersidad de Missouri
reciente de 1os fsiles de un individuo infantil deA. o,farensis,
hallado en el ao 2000 en Dikika (Etiopa), indican una selne-
ianza entre los hombros de esta especie y los de los simios, 1o
que convertira al prirnate en un trepador elicaz. De este modo,
Lucy, Ardi y otras especies anteriores habran disfrutado de 1o
mejor de ambos medios, apunta Jungers.
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r
sus colaboradores han propuesto que A. ramidus re-
presentara un poslble antepasado deA. afarensis y, por consi-
guiente, un ascendiente directo de H. sapiens. Sin embargo, la
antigiiedad de Ardi y otros detalles de su anatoma hacen pen-
sar que no perteneca a nuestro linaje. David Begun, de la Uni-
versidad de Toronto, opina que sera uno de 1os primeros ho-
mininos que se separ en una lnea propia. Ardi vivi apenas
200.000 aos antes de que apareciera otra especie con nn bi-
pedismo ms desarroll ado, Australopithecus anamensis, a la
que muchos expertos consideran antepasada de A. aJarensis.
Quiz se produjera una evolucin rpida desde,4. ramiclusha-
ciaA. anamesis (y a su vezhaeiaA. aJarensis), pero numerosos
cientficos, entre los quc figura Begun, opinan que ms proba-
blemente esas especies no pertenecen a una nica lnea evolu-
tiva, sino a dos o ms. Segn 1,,4. ra,m,idzLsltabra formado una
lnea lateral. Otros tambin han cuestionado 1a posicin evolu-
tiva de Lucy como ascendiente directa nuestra. Tal y como des-
taca Yohannes Hrile-Selassie, del Museo de Historia Natural de
Cleveland, que contribuy en el estudio de Ardi de 2009, la esca-
sez de fsiles de homininos en el perodo que abarca desde los
ltimos A. afaren,sis hasia la aparicin de 1os primeros Homo
deia esta pregunta
sin respuesta.
La particular mezcla de rasgos en Ardi (con muecas que
permitan apoyar 1a palma de la mano, f'alanges de los pies con
capacidad para doblarse hacia atrs y unos caninos pequeos)
ha causado cierta consternacin sobre la posicin que ocupa en
nuestro rbol gcnealgico.
Pero sus restos aportan un punto de
vista importante sobre 1os orgenes humanos precisamente por-
que no se parece a un chimpanc y tampoco encaia con el con-
cepto tradicional que se tena de un hominino. Si Ardi fuera un
hominino primitivo en el linaje que dio lugar a los humanos, en-
tonces nuestro ltimo antepasado comn no se asemejaba mu-
cho a un chimpanc actual. Pero si representara un linaie de ho-
minino distinto o correspondiera a un simio ettinto, entonces la
locomocin bpeda no constituir un rasgo exclusivo de nuestra
lnea evolutiva. De una forma u otra, la sin que se tiene sobre
la evolucin humana cambia por completo.
COIPAA PARA I,UCY
Antes de que pudieran asimilarse las implicaciones que entra-
aba Ardi, surgi un nuevo misterio anatmico en e1 yacimiento
de Burtele, tambin en la regin de Afar, en el centro de Etiopa.
El hallazgo fue publicado en 2012 y consista en ocho pequeos
huesos del pie. Un nmero exiguo para describir una nueva es-
pecie, pero suflciente para aflrmar con contundencia que no se
asemejaban a ningn otro hallazgo previo. Los fsiles reforza-
ron la idea de que la evolucin de los homininos resultaba an
ms compleja de 1o que Ardi dejaba entrever.
Aunque se dispone de pocos huesos del espcimen de Bur-
tele, Jungers aflrma que corresponde sin duda a un hominino,
sobre todo, por la apariencia del cledo gordo. Pero e1 pie de ese
horninino es mucho ms arcaico que el de una especie plena-
rnente bpeda como la de Lr-rcy. De hecho, se parece al pie de
Ardi en qrie ambos presentan un dedo gordo prensil separado
del resto de los dedos, lo que indica una locomocin al menos
en parte arbrea. Esa caracterstica no desentonara si la anti-
giiedad de Burtele se aproximara a la de Ardi, pero no es as. El
ple data de hace 3,4 millones de aos, es decir, es contempor-
neo de,4. afarensis, que habit la misma regin hace entre 2,9
y 3,6 millones de aos.
Igual que Ardi, el individuo de Burtele tal vez apoyara la par-
te iateral del pie cuando caminaba erguido sin utilizar el dedo
gordo para impulsarse hacia delante, como 1o hacemos noso-
tros. Ninguna de esas especies haba desarrollado adaptaciones
ptirnas para el bipedismo y ambas todava podan agarrarse
de las ramas con los pies. Jcremy DeSilva, de la Universidad de
Boston, destaca que al no haber hallado en Burtele el primer
cuneiforme, uno de los huesos del tarso, resulta difcil saber el
grado de desviacin del dedo gordo. Tambin habra ayudado
disponer de la pelvis o el crneo, para situar e1 espcimen en la
complicada historia evolutiva de la locomocin.
El fsil de Burtele podra corresponder a un descendiente de
la especie deA. rctmidus y pertenecer a una lnea evolutiva late-
ral que convivi durante mucho tiempo con nuestro linaje. <Po-
demos imaginarnos a Lucy mirando hacia los rboles y viendo
a esos seres>, comenta Bruce Latime de la Universidad de la
Reserva Case Western. De hecho, el yacimiento de Burtele dista
tan solo 4,8 kilmetros de1 lugar donde fue descubierta Lucy. El
hallazgo de un fsil que se ha descartado como ascendiente di-
recto nuestro reviste tambin una enorme importancia. Nos da
una perspectiva mucho ms realista de nuestro pasado, afirma
Ward. Podemos aprender tanto de una especie hermana como
de una antepasada directa nuestra, porque podemos identiflcar
1as opciones que no siguieron nuestros ancestros.
}TAS PIIIZAS DEI, RO}IPECABEZAS
El pie de Burtele pone de relieve que nuestro estatus de nico
hominino supervivienle (1os neandertales se extinguieron hace
28.000 aos y Homo
floresianszs,
apodado hobbit, desapareci
hace unos 17.000 aos) constituye un hecho excepcional dentro
de la evolucin de los hornininos. Igual que en episodios ms re-
cientes de nuestra evolucin l'rallamos mltiples linaies de ho-
mininos coetneos, tanibin durante el resto de nuestra histo-
ria hubo diferentes lneas evolutivas solapadas en el tiempo.
Ahora que sabemos que dos homininos muy diferentes (el esp-
cimen de Bufiele y Lucy) vivieron en la misma poca, ser ne-
cesario reexaminar todos los fsiles de homininos, antiguos y
nuevos, para determinar a qu especie pertenecen; ya no basta-
r realizar la datacln del fsil para atribuirlo al hominino do-
minante de esa poca. Para DeSilva ello significa <tesis y tone-
ladas de trabajos>. Lo que considera un reto fascinante, en vez
de un inconveniente.
36 INYESTIGACIN Y CIENCL{. Abril 2013
-".*.
-
Poco a poco los cientficos van aprendiendo que ese tipo
de hallazgos no deberan sorprender tanto. Ward aflrma que
ante un descubrimiento como el pie de Burtele, claramente dis-
tinto a1 deA. afarensis, ms bien deberamos exclamar: <iPor
supuesto!>. Durante el Mioceno, hace entre 5 y 23 millones
de aos, vivieron en todo el mundo centenares de especies de
grandes simios. Segn Ward, pensar que esa diversidad desa-
pareci de repente resultara absurdo. <Lo que slumbramos
en el registro fsil representa una nflma parte de la diversi-
dad del pasado>, aade. Por desgracia, la variedad hace ms
difcil la identificacin de nuestros ancestros directos y del t-
timo antepasado comn de humanos y chimpancs. Para com-
plicar an ms la tarea, se dispone de un registro fsil muy po-
bre de los chimpancs y otros simios africanos.
Podrn algn da inferirse las relaciones evolutivas con sufi-
ciente precisin para construir nuestro rbol genealgico? Pro-
bablemente no, al menos a corto plazo. En un artculo publica-
do en Nature en 2011, dos paleoantropiogos sostenan que ese
propsito estara condenado al fracaso debido a la homoplasia,
esto es, Ia aparicin independiente de caracteres similares en
diferentes especies. Ello signiflca que la presencia de un rasgo
comn, como el bipedismo, en especies separadas por millo-
nes de aos no permite asegurar que una de ellas descienda di-
rectamente de la otra. <Los rasgos compartidos pueden llevar-
le a uno demasiado lejos a la hora de establecer las relaciones
evolutivas>, remarca Terry Harrison, del Centro para el Estu-
dio del Origen Humano de la Universidad de NuevaYork, autor
de1 artculo
junto
con Bernard Wood, de la Universidad George
Washington. Por ejemplo, Oreopithecus bambolii, un simio ex-
tinto que vivi en Italia hace entre 7
y g
millones de aos posea
caninos pequeos en comparacin con otros simios de1 Mioce-
no, una cara poco proyectada, un agujero magno en posicin
anterior y huesos coxales cortos y anchos, rasgos que se hallan
asociados a los homininos. Sin embargo, se supone que la es-
pecie corresponda a un gran simio y no a un hominino arcai-
co. En parte debido a su diferente forma de locomocin (con-
flnada alos rboles, igual que los gibones), adems de algunas
caractersticas de sus pies, dedos ybrazos, adaptados alavez a
trepar y a balancearse por las ramas.
El pie de Burtele proporciona ms pruebas de la existencia
de homoplasia en la locomocin bpeda. Igual que se observan
mltiples formas de trepar o de locomocin cuadrpeda, por
qu no puede haber diferentes versiones de bipedismo?, se pre-
gunta DeSilva. La evolucin es ingeniosa y ofrece soluciones a
los problemas una y otra vez. Reconoce haberse mostrado crti-
co con las hiptesis que defendan un tipo de locomocin bpe-
da diferente en una especie recin descubierta, Australopithe-
czts sediba. Este fsil de casi dos millones de aos de antigedad,
hallado en Sudfrica, presentaba rasgos anatmicos singulares
en el taln, el tobillo, la parte media del pie y la rodilla
laase
.El
origen del gnero Homo>>, por K. Wong; Im,nsrrcecrwy Crpncra,
junio
de 2O121. Et"t un principio, DeSilva pens que esas diferen-
cias anatmicas no daran lugar a una locomocin muy distin-
ta a la variada forma de caminar que se observa en los humanos
actuales. Pero los fsiles de Burtele han contribuido a cambiar
su opinin. Ningn otro hueso se parece a ellos, lo que le lleva a
concluir que debieron de existir diferentes estrategias, distintas
formas de desplazarse.
Mas tal conclusin resulta incmoda. Latimer dice que (to-
dos queremos pensar que los humanos somos especiales>>. Pero
si Ardi y otros homininos arcaicos posean tan pocos rasgos de
los chimpancs, y si se tiene en cuenta que los chimpancs es-
tn muy derivados morfolgicamente, entonces nuestro lti-
mo antepasado comn debera de asemejarse poco a ellos. De
hecho, puede que tuviera un aspecto similar al de otros homi-
ninos. EI investigador apunta que ese antepasado habra pre-
sentado dedos cortos, como ios de A. ramidus y A. afarensis.
Quiz contara tambin con un cerebro ms reducido que e1
de un chimpanc. Como aflrma Jungers, los chimpancs pa-
recen poseer un cerebro ms grande que algunos de los pri-
meros homininos.
El inters por reconstruir el aspecto del ltimo antepasado
comn y el modo en que se desplazaba sin duda se intensifl-
car. Si durante el pasado decenio Ios paieoantroplogos
han
aprendido algo, ello es que las ramificaciones de los antepasa-
dos humanos van a enmaraarse todava ms, especialmente
conforme vayamos retrocediendo en el tiempo.
ATOLLADERO DD ANCESTROS
Como seala DeSilva, para hacer las cosas an ms confusas, el
ltimo antepasado comn no concordar con un nico indi-
duo. Se tyalarL de una poblacin, y esta tendr parientes que a
su vez tendrn otros parientes. Va a resultar muy difcil saber si
hemos hallado ese ascendiente sin disponer de su ADN.
Los avances en los anlisis genticos
de humanos y chim-
pancs actuales han permitido estimar la antigedad del 1-
timo antepasado comn. Pero la horquilla temporal, hace en-
tre 6 y 10 millones de aos, sigue siendo muy grande y la se-
cuenciacin gentica por s sola no permite conocer el aspecto
de esa criatura. Los ltimos estudios han empezado a precisar
los ritmos de mutacin, lo que aludar a establecer la cronolo-
gay acotar la bsqueda de fsiles de nuestro antepasado en
depsitos geolgicos de una edad determinada. Y si compara-
mos las pruebas fsiles con los anlisis genticos,
tal vez iden-
tifiquemos los cambios qlle empezaron a producirse en nues-
tro genoma cuando se separaron las lneas evolutivas de chim-
pancs y humanos.
Pero sin contar con el genoma de estos homininos arcaicos,
va a resultar muy complicado situarlos en algn lugar del in-
trincado rbol genealgico. Sobre todo, porque
esas especies se
hallaban ms emparentadas con nosotros que cualquier otro
ser vivo actual, explica DeSilva. Por este motivo, determinar el
significado evolutivo de un pequeo cambio en Ia forma de un
hueso del pie en las especies representadas en e1 registro fsi1
ha revestido diflcultad y ha generado
debate.
Aunque muchos expertos sospechan que quiz no se llegue
a reconstruir
jams
una imagen completa de nuestros antepa-
sados homininos, ese obstculo no les hace desistir de intentarlo.
Pero este campo de estudio tan cambiante necesitar ms fsi-
les como los de Ardi y Buftele que sacudan el rbol establecido.
Debemos estar preparados para reconocer que nos hallbamos
equivocados, aflrma DeSilva. Mejor as, porque ello signiflca que
la realidad es mucho ms interesante y sorprendente.
Katherine Harmon es editora de 5cientific American. La escritora cientftu Sharon
Begley realiz aportaciones adcionales al artculo.
.. .
PARA SABER MS
:
Ardipthecus ramdus and the paleobiology of early hominids. Tim D. White et al. en Science,
vo|.326, pgs. 64 y75-8, 2 de octubre de 2009.
A new hominin foot from Ethiopia shows multiple Pliocene bipedal adaptations. Yohan-
nes Haile-Selassie et al. en Narre, vol. 483, pqs. 55-59, 29 de marzo de2012.
Abril 2013, InvestigacionyCiencia.es 37
Las claves de la evolucin humana

1. El comienzo
En los ltimos aos se ha multiplicado espectacularmente el nmero de nuestros antepasados.
Cada poco tiempo se da la noticia del descubrimiento de un nuevo fsil que modifica
sustancialmente lo que se saba sobre los orgenes humanos. Para complicar las cosas, los
paleontlogos relacionan entre s todas estas especies por medio de complicados arboles
genealgicos, sobre los que ni siquiera se ponen de acuerdo. Las cosas eran antes mucho ms
sencillas, y las pocas especies fsiles conocidas se recitaban una detrs de otra en una corta
lista. Los esquemas evolutivos nos las representaban ordenadas en fila, sucedindose a lo largo
del tiempo hasta la llegada del Homo sapiens.
La verdad es que la simplicidad de los antiguos manuales slo reflejaba nuestra ignorancia, la
casi completa ausencia de registro fsil. Tambin influan ciertos prejuicios que llevaban a
algunos a interpretar la evolucin en general como un proceso orientado hacia su culminacin en
el ser humano. Ahora que tenemos ms datos, y tal vez menos prejuicios, nos damos cuenta de
que la evolucin humana no es diferente de la de los otros tipos de animales, y que ms que a
una lnea recta se parece a un arbusto muy enmaraado. La confusin aparente es un dato real:
no ha habido una nica evolucin, sino muchas evoluciones.
Pero incluso los arbustos ms ramificados tienen una raz comn y un tronco, aunque sea corto,
en la base. Hasta hace muy poco no tenamos apenas documentacin fsil de los momentos
iniciales de la andadura humana, pero en estos ltimos aos se estn descubriendo fsiles
de homnidos de hace 4'4 millones de aos (m.a.) en el curso medio del ro Awash, en el Pas de
los Afar (Etiopa). Se trata de un puado de restos slo publicado en parte, y para el que se ha
creado un nuevo gnero y especie: Ardipithecus ramidus. Lo que ha sido dado a conocer de
estos fsiles es que se trata de formas muy primitivas que habitaban una selva hmeda.
Fragmento de mandbula infantil de Ardipithecus
ramidus
A esta ltima conclusin se llega, en primer lugar, por el tipo de mamferos, de vida ligada al
bosque tropical, con el que aparecen los homnidos fsiles, como pueden ser los monos colobos
o los antlopes ramoneadores del grupo de los tragelafinos, al que pertenecen los actuales
kudus, nyalas y sitatungas. En segundo lugar, en el Ardipithecus ramidus las muelas muestran
un esmalte fino como el de los chimpancs, que se alimentan de frutos, hojas verdes, tallos
tiernos, brotes y otros productos vegetales blandos.
As pues, sabemos que los primeros antepasados del hombre eran unos primates que ocupaban
un nicho ecolgico no muy diferente al de los chimpancs. A partir de algunos aspectos de la
base del crneo en restos bastante fragmentarios, se ha sugerido que eran bpedos y caminaban
como nosotros, pero todava no se han publicado los resultados definitivos de los estudios que
se estn llevando a cabo con los numerosos huesos del esqueleto postcraneal (de cuello para
abajo) que han sido recuperados.
El descubrimiento de esta especie tan primitiva de homnido nos sita realmente muy cerca de
nuestro origen evolutivo. Desde el punto de vista de la clasificacin de los primates vivientes, nos
agrupamos junto con las dos especies de chimpancs (el comn y el bonobo) y los gorilas. Por
su semejanza morfolgica y gentica estas cuatro especies forman un nico grupo (un clado) de
origen africano. Esto quiere decir que hace algn tiempo, no mucho ms de 5 millones de aos,
existi una especie africana de la procedemos nosotros, por una lado, y los chimpancs (que se
escindieron luego a su vez) por otro lado. Los antepasados de los gorilas se diferenciaron un
poco antes, tambin en frica, como lnea evolutiva propia, y bastante antes (13 o 14 m.a.) lo
hicieron los ancestros de los orangutanes en Eurasia, y an hace ms tiempo los de los gibones.
En paralelo casi con los descubrimientos de Etiopa, se han encontrado a un lado y otro del lago
Turkana (Kenia) fsiles de una especie de homnido que vivi all entre hace 4,2 m.a. y hace 3,9
m.a., y que ha sido bautizada como Australopithecus anamensis. Esta vez se trata de
unos homnidos tambin muy primitivos pero que presentan molares ms anchos y con
esmaltes gruesos, lo que es indicativo de que tenan que masticar vegetales ms consistentes
que las tiernas frutas, brotes y hojas que formaban el sustento de su antepasado el Ardipithecus
ramidus. Los alimentos vegetales duros o abrasivos, como los rganos vegetales de
almacenamiento subterrneo o los granos, se encuentran en ambientes secos, por lo que cabe
pensar que el Australopithecus anamensis ocupaba un hbitat de bosque ms aclarado que la
selva lluviosa en la que viva el Ardipithecus ramidus. Adems, la asociacin de fsiles de la que
forman parte sugiere un ambiente forestal abierto, o, una sabana ms o menos arbolada y con
cursos de agua. Se ha encontrado, entre otros restos, una tibia que mueve a sus descubridores
a afirmar que estos homnidos eran ya bpedos.
El siguiente milln de aos (entre hace 4 m.a. y hace 3 m.a. en nmeros redondos) corresponde
sobre todo a una especie tambin esteafricana (encontrada en Etiopa y Tanzania),
denominada Australopithecus afarensis. De esta especie se tiene un registro fsil
razonablemente completo, que incluye, entre otras muchas piezas, gran parte del esqueleto de
una hembra adulta, mundialmente conocida por el apodo de Lucy. Su postura era perfectamente
bpeda, como se infiere del esqueleto de este ejemplar y de otros fsiles. Pero es que adems
de huesos tenemos el asombroso conjunto de huellas que dejaron tres individuos, hace tres
millones y medio de aos, al caminar por la llanura de Laetoli (Tanzania), no lejos del famoso
parque nacional del Serengeti. En Laetoli tambin se han encontrado fsiles de Australopithecus
afarensis, lo que permite identificar a estos homnidos como los productores de los rastros. Por
ltimo, en 1992 se encontr en Etiopa la guinda que le faltaba a la coleccin de fsiles
de Australopithecus afarensis: un crneo completo.



Figura 7.1.1 Esqueleto femenino de Australopthecus afarensis de
Hadar ("Lucy")
Lucy es un buen ejemplo de una hembra de su especie. De muy pequea estatura (en torno a
105 cm y 27 kg de peso), la cabeza de Lucy tendra un aspecto superficialmente parecido a la de
un chimpanc, y aunque caminaba erguida, sus piernas eran cortas comparadas con los brazos.
Los machos eran sustancialmente ms grandes, con 135 cm de altura y 45 kg de peso en
promedio.
Se ha encontrado recientemente en el Chad un maxilar y una mandbula de homnidos de la
misma poca que el Australopithecus afarensis; con estos fsiles se ha creado la
especieAustralopithecus bahrelghazali.
Finalmente, en un yacimiento sudafricano, la cueva de Sterkfontein, se ha descubierto un
esqueleto, todava en fase de extraccin de la roca, que se fecha en ms de tres millones de
aos. Podra ser tan antiguo como Lucy o tal vez incluso ms.
Los fsiles de Ardipithecus ramidus y de Australopithecus anamensis se han obtenido en el este
de frica, en capas muy antiguas, y por lo tanto muy profundas, que afloran a lo largo del Rift
Valley; es sta una enorme fractura de la corteza terrestre que se extiende desde Mozambique,
a travs de Malawi, por la regin de los Grandes Lagos, el Pas de los Afar en Etiopa, el Mar
Rojo y llega hasta el Mar Muerto, entre Israel y Jordania.
La distribucin geogrfica de los primersimos fsiles de homnidos hace pensar en un origen
esteafricano de nuestro linaje, lo que Yves Coppens, del Collge de France en Pars, denomina
la "East Side Story". La gran fractura de escala continental que constituye el Rift Valley habra
separado los ecosistemas orientales, con ambientes ms secos y habitados por homnidos, de
los ecosistemas occidentales, ms hmedos y poblados por los antepasados de los chimpancs
y gorilas. Es posible que as fuera, pero en todo caso la expansin de los homnidos fuera del
este de frica no se hizo esperar, porque los fsiles del Chad y los de Sudfrica nos indican que
hace ms de tres millones de aos ya habahomnidos al este, al norte y al sur del cinturn de
bosque tropical de frica.
Los rasgos distintivos de nuestra especie son un cerebro muy desarrollado en volumen, una
capacidad nica para fabricar instrumentos variados en muy diversos materiales, un lenguaje
articulado, una infancia prolongada, que supone un largo perodo de aprendizaje, y un
caminar bpedo. Las caractersticas de gran volumen cerebral, crecimiento lento y capacidad
para utilizar o adaptar objetos naturales como instrumentos, tambin se encuentran en nuestros
ms prximos parientes los chimpancs, gorilas y orangutanes. Por supuesto que en un grado
muy inferior de desarrollo, pero comparativamente mayor que en los dems animales. Estos
rasgos, ms la capacidad para el lenguaje, pueden agruparse bajo la etiqueta de algo que
entendemos intuitivamente, pero es imposible de definir o medir, y llamamos inteligencia o
psiquismo. La locomocin es otra cosa, y desde Darwin la ciencia se pregunta si la expansin
del psiquismo precedi a la postura erguida, si fue al revs, o si ambas caractersticas
evolucionaron a la vez. Qu es lo mismo que preguntarse cul fue el impulso inicial de nuestra
historia evolutiva, o, en otras palabras, qu nos hizo humanos.
La respuesta la encontramos en el Australopithecus afarensis, que es un homnido muy antiguo
que, sin embargo, conocemos razonablemente bien. Esta especie era bpeda, pero por lo que
sabemos, ni su tamao cerebral, ni sus capacidades para transmitir informacin por medio de
sonidos, ni sus instrumentos, iran mucho ms all de lo que se encuentra hoy en da entre los
chimpancs. An habra de transcurrir mucho tiempo hasta que encontremos todas nuestras
seas de identidad reunidas, aunque algunas todava incompletas, en elHomo ergaster.


2. Un desafo ecolgico
En el siguiente milln de aos (entre hace 3 m.a. y hace 2 m.a.) tenemos
varias especies dehomnidos. La primera es el Australopithecus africanus, que se
encuentra en tres cuevas africanas (Makapansgat, Sterkfontein y Taung) en depsitos
datados entre hace unos 3 m.a. y hace algo menos de 2,5 millones de aos.

Figura 7.1.2 Australopithecus africanus de Sterkfontein (Sts 5).
Hace unos dos millones y medio de aos en el clima del planeta se acusa una tendencia,
que vena de ms atrs, hacia una menor humedad y ms fro. En las tierras africanas
pobladas por los homnidos, este cambio climtico se tradujo en una expansin de las
sabanas y una reduccin de los bosques. En ese preciso momento aparecen dos tipos
dehomnidos que se adaptan a los nuevos ambientes, cada vez ms secos y abiertos, con
menos rboles y ms pasto.
Unos son los parntropos, que desarrollaron un impresionante aparato masticador, con
grandes muelas para procesar alimentos vegetales duros y abrasivos, que precisan ser
preparados intensamente en la boca antes de ser digeridos. La primera especie de esta
lnea es esteafricana (Paranthropus aethiopicus) y vivi hace 2,5 m.a. Especies
descendientes y con una especializacin todava ms exagerada habitaron Sudfrica
(Paranthropus robustus) y el este de frica (Paranthropus boisei) antes de extinguirse
no hace mucho ms de un milln de aos.

Figura 7.1.3 Paranthropus robustus de Swartkrans (SK 847).
El otro tipo de homnido que aparece con los parntropos en este momento de cambio
climtico, es el de los humanos. Con l se produce un aumento del cerebro y de la
inteligencia, y se generaliza y perfecciona la talla de la piedra para la confeccin de
instrumentos. Las primeras herramientas de piedra, muy toscas, tienen 2,5 m.a. y
proceden del territorio Afar en Etiopa. No se ha encontrado ningn homnido fsil
asociado a ellas, pero en un yacimiento no muy alejado han aparecido restos de una
nueva especie de homnido de edad similar, bautizado en 1999 como Australopithecus
garhi. Es posible que este homnido, aunque todava un australopiteco (con cerebro
pequeo y grandes muelas), fuera el primer tallador de la piedra, ya que han aparecido
cerca huesos de herbvoros con seales de haber sido descarnados y fracturados para
obtener el tutano.
Tambin en el pas de los Afar se ha encontrado el ms antiguo fsil
del gnero Homo(fechado en 2,3 m.a.), consistente en un paladar que porta muelas
pequeas. Este resto no es lo suficientemente completo como para asignarlo a una
especie concreta, pero parece relacionado con el Homo habilis, cuyos fsiles se
encuentran con cierta abundancia en yacimientos de Tanzania y Kenia datados en torno a
los 1,8 m.a. El Homo habilis muestra una modesta expansin cerebral respecto de los
australopitecos, pero su esqueleto postcraneal (la forma de su cuerpo en definitiva) no
parece haber cambiado: seguan siendo pequeos y con piernas cortas. Por otro lado, el
tipo de utensilios lticos que fabricaron nunca fue muy elaborado.

Figura 7.1.4 Homo habilis de Olduvai (OH 24).


3. Fuera de frica
En cambio, el Homo ergaster, encontrado desde hace 1,8 m.a. en
yacimientos del este y sur de frica, alcanz un grado de desarrollo
cerebral y complejidad social y tecnolgica que le haca capaz de un
comportamiento flexible y adaptable a nuevos recursos y
circunstancias, a nuevos desafos ecolgicos. Su imagen era
radicalmente diferente de la de losaustralopitecos. Altos, el aspecto
de su cabeza se asemejaba mucho ms al nuestro.



Figura 7.1.5 Homo ergaster (KNM-ER 3733).
Hace 1,6 m.a. estos homnidos entraron en una nueva era
tecnolgica al fabricar los primeros bifaces, unos instrumentos
altamente estandarizados. Fueron tambin homnidos de este tipo
quienes salieron por primera vez de frica, y a partir de ese
momento la evolucin de nuestro grupo se desarrolla a todo lo largo
del Viejo Mundo. As, en Extremo Oriente y Java, a donde llegaron
hace ms de 1 m.a., quizs incluso ms de 1,5 m.a., dieron lugar a
unaespecie propia, Homo erectus.

Figura 7.1.6 Homo erectus. Crneo II de Zhoukoudian
Una mandbula y dos crneos descubiertos recientsimamente en
Dmanisi, Georgia, muestran que existan poblaciones humanas en
el Cacaso, a las puertas de Europa, hace ms de un milln de
aos, probablemente hace algo ms de 1,5 m.a. El poblamiento del
continente europeo se remonta al menos a hace 800.000 aos,
como lo demuestran los fsiles humanos recuperados en los aos
1994 y 1995 en el yacimiento de la Gran Dolina, en la Sierra de
Atapuerca, Burgos. Para ellos se ha creado un nuevo nombre
cientfico, Homo antecessor. Todava hay pocos restos de esta
especie, porque se obtuvieron en un sondeo de tan slo unos ocho
metros cuadrados, pero corresponden al menos a seis individuos
diferentes, por lo que puede anticiparse que los hallazgos sern
muy importantes cuando la excavacin que se realiza en los niveles
ms altos del yacimiento, con una extensin de casi cien metros
cuadrados, alcance dentro de algunos aos el profundo nivel en el
que se encuentran los fsiles humanos. Por otro lado, se ha podido
establecer la razn por la que los huesos humanos se encuentran
en la cueva: fueron comidos por otros humanos, en lo que
representa el ms antiguo caso de antropofagia conocido.

Figura 7.1.7 Homo antecessor de la Gran Dolina (Sierra de Atapuerca).
La Sierra de Atapuerca contiene un espectacular conjunto de
yacimientos que cubren la mayor parte del ltimo milln largo de
aos, y que estn siendo investigados por un equipo multidisciplinar
espaol. Despus del primer poblamiento europeo, tuvo lugar en
nuestro continente una evolucin en condiciones de aislamiento
geogrfico durante cientos de miles de aos. Otro yacimiento de la
Sierra de Atapuerca, conocido como la Sima de los Huesos,
encierra un tesoro de valor incalculable: los esqueletos completos
de al menos 32 humanos de hace 300.000 aos. Gracias a ellos
sabemos lo que ocurri en Europa durante esos cientos de miles de
aos: el Homo antecessor se convirti en el Homo
neanderthalensis, el Hombre de Neandertal.

Figura 7.1.8 Homo heidelbergensis de Petralona (Grecia).
Los fsiles de la Sima de los Huesos son en general bastante
arcaicos, pero ya muestran de forma incipiente algunas de las
caractersticas de sus descendientes los neandertales. La muestra
de la Sima de los Huesos est proporcionando informacin
importantsima acerca de muchos aspectos de la biologa de las
poblaciones humanas antiguas, que incluyen el desarrollo,
el dimorfismo sexual, las enfermedades, etc., y quin sabe si algn
da no se obtendr tambin ADN fsil. La acumulacin de los
cadveres en la Sima de los Huesos parece obra humana, y
significara la ms antigua prctica funeraria conocida, el primer
indicio de un comportamiento simblico.


Figura 7.1.9 Crneo 5 de la Sima de los Huesos (Sierra de Atapuerca).
Los neandertales como tales se reconocen, con todos o la mayora
de sus rasgos, en fsiles de hace 128.000 aos. En su poca de
apogeo, entre hace 80.000 y 50.000 aos, llegaron a extenderse por
toda Europa, Asia central y Oriente Prximo. Pero pocos miles de
aos despus los neandertales fueron reemplazados en todas
partes por un nuevo tipo humano: nosotros, el Homo sapiens. De
dnde proceda nuestra especie est an por conocerse con
exactitud, pero los primeros fsiles de Homo sapiens se localizan en
Israel hace cerca de 100.000 aos, y algo antes en frica. Estos
primeros fsiles modernos pueden relacionarse evolutivamente con
formas africanas an ms antiguas. As pues, la informacin
paleontolgica, todava escasa, parece apuntar de nuevo hacia el
continente africano, como, por otro lado, confirman los estudios
moleculares, que tambin indican un origen africano comn (con
menos de 200.000 aos de antigedad) para todos los pueblos de
la Tierra.

Figura 7.1.10 Neandertal de Gibraltar.
En sntesis, hace 300.000 aos, en la poca de los fsiles de la
Sima de los Huesos, haba tres lneas evolutivas claramente
diferentes en el Viejo Mundo. Una era la europea, que terminara
dando lugar a los neandertales. Otra era la del Oriente Lejano, con
formas evolucionadas de Homo erectus. En frica haba por
entonces poblaciones que se pueden considerar pre-modernas. De
ellas procedemos nosotros, los miembros de la especie Homo
sapiens.
Figura 7.1.11 Homo sapiens de Qafzeh (Israel).
Hace unos 40.000 aos los humanos modernos ya haban llegado
hasta la Pennsula Ibrica; Australia haba sido colonizada an
antes, tal vez hace 60.000 aos. Hace 25.000 aos las
otras especies humanas (neandertales y Homo erectus) haban
desaparecido para siempre de la faz de la Tierra. Desde entonces
estamos solos. Pero hubo antes en Europa un fascinante perodo
de coexistencia entre neandertales y hombres de Cro-Magnon
(nuestros antepasados). Nos gustara conocer mejor cmo se
desarroll esta pugna entre unos y otros y, sobre todo, qu nos hizo
a nosotros vencedores. Porque lo que nos otorg la victoria es lo
que nos hace distintos de cualquier otra especie, incluso de
cualquier otra especie humana.

4. El origen de la mente
humana
A estas alturas del milenio todava es muy
poco lo que sabemos acerca de nuestra propia
mente; no parece que la Ciencia haya llegado
mucho ms lejos que la Filosofa en este
terreno. Mientras que para las eternas
preguntas filosficas de quines somos y de
dnde venimos la Ciencia ha encontrado
respuestas convincentes en la teora de la
evolucin biolgica, el origen de la mente
humana an permanece inexplicable. Somos
unos primates muy prximos a los chimpancs,
de los que nos separa poco ms del uno por
ciento de nuestros genes, y venimos, ellos y
nosotros, de un antepasado comn que vivi en
frica hace cinco o seis millones de aos. La
pregunta de hacia dnde vamos no tiene
contestacin, pero al menos hemos descubierto
por qu: el guin de la evolucin no est
escrito, es decir, que no nos dirigimos hacia
ningn lugar predeterminado; adems, gracias
al desarrollo que ha alcanzado la tecnologa, el
destino de la especie est en gran medida en
nuestras propias manos.
As las cosas, parece que en cierto modo se
han visto defraudadas las esperanzas de
entender la mente humana que albergaba
Charles Darwin, formuladas en la primera
edicin (la de 1859) de su famoso libro "El
origen de las especies"; all puede leerse el
siguiente pronstico: "La Psicologa encontrar
una nueva base, la de la necesaria adquisicin
gradual de cada facultad y capacidad mental.
Se arrojar luz sobre el origen del hombre y su
historia" (en posteriores ediciones Darwin
cambi "luz" por "mucha luz"). Es probable
que las diferencias cognitivas entre nosotros y
los chimpancs no se deban en realidad a
muchos ms de 50 genes, y sin embargo, la
mente humana contina siendo el misterio de
los misterios. Tal vez jams se llegar a saber
cmo funciona? Algunos autores importantes
as lo piensan. Sin embargo, si nuestra mente
es un producto de la evolucin, como el resto
de nuestro ser, parece acertado buscar en
nuestro pasado la explicacin de lo que es ms
propio del hombre. Muchas veces el
funcionamiento de las cosas se entiende mejor
cuando se descubre cmo se han formado, y la
mente no tendra por que ser una excepcin.
Pero si Darwin crea de que el origen de la
mente humana estaba en la evolucin
biolgica, Alfred Russel Wallace no lo vea
as. Wallace no era un creacionista cerril, un
feroz enemigo de todo lo que Darwin
representaba, sino el codescubridor, junto con
el propio Darwin, de la teora de la evolucin
por medio de la seleccin natural. A pesar de
ello, Wallace pensaba que la mente humana
estaba ah porque la haba puesto directamente
Dios, crendola exclusivamente para el ser
humano: un regalo divino, no un producto de
la evolucin orgnica. Ningn animal, por muy
pariente cercano que fuera, podra tener ni
siquiera un poco de mente/alma, ya que se trata
de una cuestin de todo o nada: nosotros (los
humanos) lo tenemos todo y ellos (los
animales) no tienen nada. Ni Wallace ni
Darwin conocan entonces cmo se haba
desarrollado la evolucin humana, ni cuntas
especies de homnidos haban existido desde
que el destino del hombre se separ del destino
del chimpanc, pero hoy Wallace pensara,
seguramente, que la nica especie de homnido
con alma ha sido la nuestra: ni los neandertales
ni nuestros antepasados de especies fsiles la
habran recibido.
Las posturas de Darwin y de Wallace parecen
irreconciliables, y en sentido estricto lo son,
porque el segundo se sita fuera del terreno de
la ciencia al aceptar una
solucinsobrenatural para el problema de
la naturaleza de la mente humana y de su
origen (siguiendo con el juego de palabras, la
mente humana no sera, para
Wallace, natural). Sin embargo, Ian Tattersall,
un reconocido especialista mundial en teoras
evolucionistas, cree encontrar en el campo de
la teora de sistemas un punto de encuentro
entre los dos genios. Esta teora predica que las
propiedades de un sistema, definido como un
conjunto de elementos interrelacionados,
dependen en gran medida de cmo interacten
los diferentes elementos entre s. Llevada al
terreno de la mente humana, la teora de
sistemas dira que por ms que los cerebros de
los chimpancs y de los humanos se parezcan
morfolgica y estructuralmente (como no
podan dejar de hacerlo dado el gran
parentesco que existe entre las dos especies),
sus propiedades son muy diferentes porque sus
elementos constituyentes no estn organizados
del mismo modo. As, ni un chimpanc ni
tampoco un homnido fsil podran
considerarse nunca pequeos seres humanos,
versiones imperfectas de nosotros mismos ms
o menos disminuidas en sus capacidades
mentales, sino, por el contrario, algo completa
y radicalmente diferente. El pensamiento
humano naci, literalmente, cuando a algn
antepasado nuestro (un Adn o una Eva) "se le
cruzaron los cables" y aparecieron conexiones
nuevas entre circuitos preexistentes. La teora
de sistemas es lo contrario del reduccionismo,
que trata de explicar las propiedades de un
sistema a partir de las de sus elementos; por
eso la teora de sistemas tiene tantos
partidarios entre los bilogos que estudian
organismos o comunidades (que a su vez
forman parte de los ecosistemas), y tan pocos
seguidores entre los bilogos moleculares.
Parece inverosmil, de todas formas, que haya
un modo de reorganizar las partes del cerebro
de un chimpanc para producir algo
remotamente parecido a la mente humana,
aunque sea en grado menor. Por eso, Ian
Tattersall cree que los elementos de la mente
de los homnidosque fueron nuestros
antepasados (o al menos algunos de esos
elementos) se desarrollaron
independientemente antes de recombinarse
para hacer posible el pensamiento. Para
empezar, el cerebro en su conjunto creci
espectacularmente en volumen (se multiplic
ms de tres veces desde el primer homnido
hasta nosotros), sin que por ello el instinto
diera paso a la consciencia segn Tattersall
(que prefiere utilizar la expresin "capacidad
humana" para referirse a nuestra inteligencia).
Tambin, y de forma independiente, apareci
el instrumento fisiolgico que permite producir
el lenguaje articulado, aunque ste no surgiera
an porque al aparato fonador no le llegaban
las rdenes necesarias desde el cerebro.
Por fijarnos en una forma humana fsil muy
conocida, los neandertales tenan un promedio
cerebral mayor que el nuestro, y
probablemente ciertas facultades para producir
los sonidos necesarios para articular alguna
forma de lenguaje pero, segn Tattersall, les
faltaron las conexiones necesarias en el
cerebro para pensar y hablar. Incluso nuestros
antepasados directos y cercanos, los
"protocromaones" que vivieron hace 100.000
aos en Israel y eran fsicamente casi como
nosotros, carecan de nuestra "capacidad",
porque an las piezas del rompecabezas no
haban encajado (o, si se prefiere, componan
otro rompecabezas diferente). Cuando todos
los volantes y ruedas de la maquinaria cerebral
acertaron a engranarse correctamente, entonces
el complicado reloj mental se puso en marcha.
Y surgi, como un prodigio de la naturaleza,
inesperado pero sin embargo viable, una nueva
maravilla de la evolucin. En realidad, para
Tattersall slo una maravilla ms entre otras
muchas, porque as es como l cree que han
aparecido todas las grandes novedades
biolgicas: por evolucin, desde luego, y,
como deca Darwin, sin intervencin divina,
pero no paso a paso y de forma gradual, sino
bruscamente y de una sola vez, o sea, tal y
como lo imaginaba Wallace.
Dicho esto, Tattersall no parece capaz de
establecer claramente cules son esos
elementos cerebrales que interaccionan de
forma diferente en el hombre y en el
chimpanc, pero el arqulogo Steven Mithen s
cree conocerlos. Para l, en la evolucin de la
mente humana hubo primero una etapa, similar
a aqulla en la que se encuentran los
chimpancs actuales, en la que dominaba una
"inteligencia general". En una fase posterior se
desarrollaron una serie de "mdulos mentales",
que funcionaban como si fueran "rganos
mentales" independientes y especializados en
funciones diferentes: un "mdulo de historia
natural" (una especie de biologa intuitiva)
para relacionarse con los otros seres vivos, un
"mdulo social" (psicologa intuitiva) para
relacionarse con los otros miembros del mismo
grupo, y un "mdulo" para entender las
propiedades fsicas de los objetos (fsica
intuitiva), que dio lugar a un "mdulo para la
tecnologa de la piedra". En esta segunda fase
los diferentes mdulos (las diferentes
"inteligencias") eran independientes entre s, y
no estaban comunicados. Steven Mithen piensa
que el lenguaje surgi entonces como un
instrumento al servicio exclusivamente de la
comunicacin social, y no transmita ningn
otro tipo de informacin. Tambin cree que la
consciencia de uno mismo (la autoconsciencia)
apareci en ese dominio de las relaciones
sociales, mientras que las dems actividades
(no sociales), como por ejemplo tallar la piedra
o cazar, seran automticas. La mente humana
moderna no se manifest hasta que, en una
tercera y ltima fase, se abrieron ventanas y
puertas en los muros que mantenan aislados
las diferentes "inteligencias". As surgi,
nicamente en nuestra especie, una "fluidez
cognitiva" que pona en comunicacin la
"inteligencia general" con las diferentes
"inteligencias" especializadas.
Steven Mithen tiene una concepcin modular
de la mente humana que se opone a la idea de
una mente homognea que funciona como un
todo. Aunque Ian Tattersall no se plantea tan
claramente el tema de la arquitectura de la
mente humana, la aplicacin de la teora de
sistemas que realiza este autor exige tambin
un modelo modular de la mente. No todos los
autores coinciden en esta idea, sin embargo, ni
tampoco los partidarios de la mente modular se
ponen de acuerdo en cules sean los mdulos
fundamentales. El lingista Noam Chomski
cree que hay algo parecido a un "rgano
mental para el lenguaje", con el que nacemos
los humanos. A este mdulo el psicolingista
Jerry Fodor aadira los de psicologa, fsica y
biologa, as como un mdulo que nos hacer
percibir el mundo de una determinada forma.
As pues, Steven Mithen sigue en su
planteamiento de partida, la mente modular, a
autores prestigiosos, aadiendo de su cosecha
un esquema evolutivo.
Y aqu surgen algunos problemas que ha
sealado el propio Jerry Fodor en una resea
del libro de Steven Mithen. Uno es carcter
general: no deja de ser chocante que en su
evolucin la mente pase de tener una estructura
ms bien uniforme a una de tipo modular (con
"rganos mentales"), para luego desvanecerse
parcialmente las barreras entre los mdulos y
volver a ser una mente homognea (con
"fluidez cognitiva"). Otro problema es que
Mithen utiliza como modelo para su evolucin
filogentica el desarrollo ontogentico de la
mente, cuando, segn Jerry Fodor, el punto de
partida en los nios pequeos es una mente
modular y no una inteligencia general.
Est, adems, el tema del lenguaje, de
importancia capital para Steven Mithen,
porque fue el lenguaje el agente que, en un
momento determinado, traspas los muros que
separaban las diferentes "inteligencias" y las
puso en comunicacin. Sin embargo, cmo
poda el lenguaje transmitir informacin slo
de tipo especializado (social) cuando surgi al
principio? Si adoptamos como definicin de
lenguaje, tal y como proponen William Noble
y Iain Davidson, la de comunicacin por
medio de smbolos, no es fcil entender que los
primeros homnidos slo usaran smbolos para
sus relaciones sociales; detrs de un smbolo
hay siempre un concepto, una abstraccin, y se
hace difcil creer que pudieran elaborar la idea
de hermano, padre, grupo, pareja o jefe, y no la
de instrumento, fuego, bosque, presa o muerte.
Ni Steven Mithen ni Ian Tattersall son,
despus de todo, filsofos sino cientficos, por
lo que se les debe pedir que muestren en los
registros fsil y arqueolgico las pruebas de
sus teoras. Segn ambos autores, no se
encontrar antes de la aparicin de nuestra
especie ningn indicio de conducta plenamente
consciente, ni de comportamiento simblico.
Podemos aludir ahora a tres tipos de pruebas
que han intervenido siempre en este debate.
Uno es la industria ltica: pueden tallarse
hachas de mano perfectamente simtricas, y
hasta de una gran esttica, de manera
inconsciente? Otra piedra de toque es el fuego:
es posible que los hombres prehistricos que
lo utilizaban, como por ejemplo los
neandertales, no supieran lo que hacan?. La
ltima prueba es la de los enterramientos: han
practicado otras especies humanas adems de
la nuestra ritos funerarios?
Cada uno puede sacar sus propias conclusiones
de los datos disponibles en la actualidad, pero
nuestra interpretacin de los registros
arqueolgico y paleontolgico es
diametralmente opuesta a la de los autores
reseados. A la pregunta de si eran los
neandertales, por ejemplo, unos animales
gobernados por el instinto, sin reflexin ni tal
vez sentimientos, contestaramos que no y
ellos que s, y a la pregunta de si somos
nosotros la nica especie verdaderamente
inteligente, la nica especie humana en
definitiva que ha existido, contestaramos otra
vez que no y ellos que s.
stos son los debates que tienen lugar en la
poca en la que nos ha tocado vivir, debates
que van mucho ms all de la morfologa de
las piedras y de los huesos, y de las
circunstancias en las que se descubrieron.


La complejidad creciente de la evolucin humana
Carlos A. Marmelada
carlosalbertomarmelada@yahoo.es
1. La evolucin humana es muy compleja.
Estoy convencido de que la evolucin humana entre hace tres y dos millones de aos resulta mucho ms compleja de lo que
sospechbamos
1
. Estas palabras las escribi el paleoantroplogo estadounidense, afincado en Sudfrica, Lee R. Berger a
finales del siglo pasado y, la verdad, es que no le falta razn.
En efecto, es algo totalmente cierto el hecho de que la evolucin humana se nos est revelando en estos ltimos aos como un
acontecimiento mucho ms complicado de lo que suponamos hasta hace muy pocos aos. Por esto mismo el aludido cientfico
que desempea su labor en la Universidad de Witvatersrand (en Johannesburgo, Sudfrica) muestra un gran tino al observar
que: cuantos ms fsiles salen a la luz menos se asemeja nuestro rbol genealgico a una alta y magnfica secuoya de ramas
bien definidas que se elevan hacia el pinculo de los logros humanos. Por el contrario, se parece ms un espino irregular cuyas
ramas entrelazadas y lacerantes sera peligroso de senmaraar. Muchas reputaciones cientficas han quedado desgarradas por
los pinchos de ese arbusto de la genealoga humana
2
.
Pero no es slo Berger quien ve las cosa de este modo. De hecho, son ya muchos los grandes especialistas en paleoantropologa
que empiezan a reconocer pblicamente que: la evolucin humana es mucho ms compleja de lo que se pens en un
principio
3
. As Robert Boyd y Joan B. Silk consideran que: la evolucin de los homnidos es ms compleja de lo que habamos
imaginado (...) La teora evolutiva no nos da ninguna razn para creer que las filogenias tienen que ser simples, ni tampoco que
lo ms probable es que sean simples. Seguramente tengan muchas ramas y se parezcan ms a un arbusto que a un rbol
4
.
Del mismo parecer es Roger Lewin cuando sostiene que: el verdadero rbol filogentico de la familia de los homnidos el nico
que realmente se ha producido en la historia evolutiva es casi con toda certeza ms ramificado que el que dibujan de ordinario
los antroplogos.
5

Segn Juan Luis Arsuaga, premio Prncipe de Asturias y uno de los tres codirectores de los excepcionales yacimientos de la
Sierra de Atapuerca: la razn de que sigamos debatiendo sobre teora evolutiva es la enorme complejidad del problema
6
. De
aqu se infiere que el hecho de: Que la dinmica y las reglas de la evolucin no nos sean completamente conocidas no debera
de sorprender a nadie dada la complejidad del problema
7
.
La complejidad creciente que estamos empezando a descubrir en la evolucin humana hace que ahora menos que nunca
podemos estar seguro acerca de la forma del rbol de la evolucin humana (...) Ya no est tan claro cules son antepasados
directos de Homoy cules son lneas laterales
8
. Es por esto mismo que: muchos antroplogos estn empezando a aceptar que
la filogenia de los homnidos es ciertamente ms compleja que la que usualmente se ha descrito
9
.
2. Nuevos descubrimientos nuevas preguntas.
Hay una realidad que parece una constante en los estudios de evolucin humana. Cada vez que se hace un gran descubrimiento
en paleoantropologa ciertamente se obtiene una informacin valiossima para conocer mejor nuestro pasado evolutivo. Pero,
automticamente, pasan otras dos cosas que aparecen concomitantemente. Por un lado descubrimos que nuestras ideas
relacionadas con ese hecho eran ms simples de los suponamos inicialmente; y, por otra parte, aparecen muchas ms
preguntas que respuestas para las ya existentes. De este mismo parece es Jos Mara Bermdez de Castro cuando afirma que:
cada hallazgo viene a dar respuesta a una o ms preguntas, pero siempre plantea nuevos interrogantes
10
.
El caso es que este parecer no es una opinin aislada. Por el contrario, va cobrando cada vez ms adeptos entre los
especialistas. En efecto, no es slo el citado codirector de los excepcionales yacimientos de la Sierra de Atapuerca quien ve las
cosas de este modo. Otros investigadores de gran prestigio, como son Francisco Ayala y Camilo Jos Cela Conde, tambin ven
las cosas de este modo. As estos dos cientficos manifiestan que: Cada descubrimiento de una forma fsil anteriormente
ignorada suele resolver algunas de las dudas previas, pero al precio de plantear nuevas que, a menudo, producen la sensacin
de que el panorama de nuestros orgenes es algo muy confuso sobre lo que se carece de conocimientos fiables. Los autores se
plantean a veces si la sugerencia tradicionalmente aceptada de que el hallazgo de nuevos fsiles puede resolver las polmicas
acerca de la interpretacin del proceso evolutivo resulta, en realidad, razonable. Frente a un registro ya impresionante, y que se
incrementa con rapidez, muchos paleontlogos formados a la manera clsica manifiestan mayores confusiones que nunca
11
.
Un ejemplo concreto de lo que estamos diciendo lo tenemos con lo sucedido en el verano del 2007. En efecto, la publicacin,
desde mediados de agosto a mediados de septiembre de 2007, de cuatro artculos
12
cientficos ha obligado a los especialistas a
replantearse si, efectivamente, la comprensin que hemos tenido hasta ahora de algunas de las etapas de la evolucin humana
es realmente la visin correcta.
En un principio, los trabajos recientemente publicados (y que tratan sobre descubrimientos de distintos fsiles humanos
realizados en los ltimos aos) deberan facilitar nuestra comprensin de la historia evolutiva real del ser humano y, sin
embargo, no es as. Por el contrario, el hallazgo de nuevos restos de Homo erectus y Homo habilis en Kenia, el estudio del
esqueleto postcraneal (es decir: de cuello para abajo) de cuatro humanos de Dmanisi que tenan 1,77 millones de aos (a partir
de ahora Ma.), el estudio del hombro y la mueca de Homo floresiensis y el descubrimiento de unos fsiles humanos en
Atapuerca (Espaa) que podran tener hasta un milln y medio de aos de antigedad, estn dejando perplejos a los
especialistas en evolucin humana. Esto es as hasta el punto de que se empieza a cuestionar si se pueden seguir manteniendo
toda una serie de convicciones fuertemente arraigadas en nuestra visin tradicional de la evolucin humana.
Los nuevos descubrimientos nos obligan a replantearnos si Homo erectus desciende de Homo habilis o si el origen de aqullos
est realmente en frica en vez de en Asia. Adems: cul es el papel al que queda relegado Homo ergaster? Sigue siendo
correcto considerarlo una especie humana buena
13
, o no se trata de otra cosa que del hipodigma africano del
clado erectus?
14
.
La cosa no acaba aqu. En efecto, los nuevos descubrimientos que se han hecho en La Sima del Elefante durante la campaa nos
obligan a preguntarnos por la relacin entre los humanos que habitaban Atapuerca hace 1,2 millones de aos y los que estaban
en Dmanisi. Pero es que, adems, dos nuevos trabajos publicados en el periodo citado ms arriba sugieren que Homo
floresiensis es realmente una especie humana distinta a la nuestra, en lugar de unos Homo sapiens microceflicos y con otras
enfermedades, pero esos mismos trabajos levantan nuevas incgnitas respecto a su filogenia. De qu especie humana proceden
los Homo floresiensis? Hasta ahora se pensaba que de los Homo erectus que habran llegado a la isla de Flores hace ms de
800.000 aos; pero las nuevas investigaciones empiezan a cuestionar muy seriamente este escenario evolutivo.
El desconcierto que causa en la comunidad cientfica el descubrimiento de unos humanos coetneos a nosotros pero tan distintos
morfolgicamente nos hace recordar la gran verdad que encierran aquellas palabras de Juan Luis Arsuaga cuando nos recuerda
que: cuanto mejor conocemos la evolucin humana ms nos damos cuenta de lo extraordinariamente compleja, en nmero de
ramas, que fue
15
. Es por esto mismo que: actualmente, ms que del eslabn perdido, hay que hablar de bastantes
pequeos trozos conocidos de posibles eslabones
16
.
As, pues, como muy bien dice Antonio Rosas, lo que sucede es que: ahora tenemos ms fsiles, y eso significa que sabemos
ms sobre algunas cosas, pero tambin aparecen ms incgnitas
17
. De todas formas es algo muy natural que suceda esto
porque, como muy bien sealan Jaume Bertranpetit y Cristina Junyent: cuanto ms sabemos, con ms detalle queremos
analizar los procesos del cambio y, por tanto, aparecen nuevos vacos en el conocimiento
18
. O lo que es lo mismo, parece
como si estuviramos inmersos inevitablemente en una dinmica que implica ineludiblemente todo un conjunto de nuevas
preguntas cada vez que hacemos un nuevo descubrimiento importante. Esto nos lleva al convencimiento de que: las filogenias
de los homnidos que vern la luz empezarn a ser ms ramificadas, como preludio, probablemente, del reconocimiento de una
mayor complejidad
19
. O como dice Lee R. Berger: Inevitablemente cada nuevo descubrimiento plantea tantas preguntas
acerca de la naturaleza de los homnidos primitivos y sus relaciones como respuestas aporta. Es posible que, al tiempo que
proporcionan datos ms completos acerca de la Humanidad primigenia, los hallazgos futuros dejen unas lagunas en el
conocimiento de los fsiles cuya existencia no sospechamos ahora
20
.
Aunque esto es cierto la realidad es que la publicacin de un pequeo grupo de cuatro trabajos ha sido suficiente para obligar a
los especialistas a replantearse aspectos claves de la visin que tenamos hasta ahora de la historia de nuestro pasado evolutivo.
Ante este tipo de situaciones Lee R. Berger dice que se tiene una sensacin como si: en algn lugar, de algn modo, aparecer
otro fsil que obligar a revisar las teoras predominantes
21
.
As, pues, la realidad de los hechos es que: aunque algunas divulgaciones presenten la evolucin humana como una cuestin
bien conocida, los juicios de los especialistas son muy diferentes y mucho ms prudentes (...) La impresin de que en este
terreno, todo est claro, es falsa, por ms que se afirme frecuentemente
22
. De hecho: la impresin que uno tiene cuando
asiste a un debate cientfico como ste es que hay muchas preguntas sin respuestas, y esto es normal, porque cuanto ms
sabemos ms preguntas nos hacemos. Yo las dividira en dos subgrupos: unas pocas preguntas recurrentes que siguen sin
respuesta, y multitud de preguntas nuevas que hace apenas unos aos ni siquiera nos plantebamos, fruto de nuevos hallazgos
y nuevas interpretaciones
23
.
3. Un punto en comn.
Los nuevos trabajos a los que hemos aludido coinciden todos en un mismo punto: ponen en entre dicho la visin del paradigma
clsico sobre las primeras y las ltimas etapas de la evolucin humana. Qu dice ese paradigma?
Hasta ahora se vena pensando que nuestro gnero se haba originado en frica centro oriental hace entre 3 y 2,5 Ma.,
ignorndose, eso s, el gnero y la especie de homnido prehumano a partir de la cul habran surgido los primeros
representantes de nuestra estirpe. En cualquier caso, desde hace unos veinte aos se viene opinando que los primeros humanos
son los miembros de la especieHomo rudolfensis y Homo habilis. De todas formas, hay quienes opinan que ni los unos ni los
otros seran, en rigor, los primeros humanos, pues a los rudolfensis habra que incluirlos en el gnero de
los Kenyanthropus (anunciado en 2002) y a los segundos se les coloca entre los Australopithecus. En cualquier caso, se supone
que los Homo habilis habran dado lugar en frica centro oriental (posiblemente en la regin del Lago Turkana, en Kenia) a
los Homo ergaster, quienes al abandonar frica hace 1,8 Ma. Se habran transformado en Homo erectus durante su viaje a
Indonesia.
Este paradigma clsico, que se vena imponiendo desde mediados de los aos ochenta del siglo pasado, empez a ser
ligeramente cuestionado a partir de los estudios que aparecan a principios de este siglo y que trataban sobre los humanos que
poblaron Dmanisi. En efecto, el desconcertante tamao diminuto de sus crneos, as como otras caractersticas arcaicas, los
emparentaban ms con losHomo habilis que con los Homo erectus; aunque, en rigor, no se identificaban plenamente ni con unos
ni con otros, por lo que sus descubridores decidieron asignarlos a una especie humana nueva: Homo georgicus.
Por lo que se refiere a las ltimas etapas de la evolucin humana se tena el convencimiento de que con la extincin de los
neandertales hace 28.000 aos nos habamos quedado solos en el planeta.
Sin embargo, la situacin sufri un giro inesperado cuando en octubre de 2004 se anunci el descubrimiento de una nueva
especie humana hallada en la isla de Flores (Indonesia) y que tena como caractersticas principales una estatura muy baja (los
adultos medan alrededor de un metro) y un cerebro muy pequeo (el crneo recuperado en la cueva de Liang Bua,
perteneciente a una hembra adulta que vivi hace 18.000 aos, tenan un volumen endocraneal de 417 cc.). Su diminuto
cerebro es menor incluso que el de los humanos de Dmanisi y el de los primeros miembros de nuestro gnero, los
mencionados Homo habilis. De hecho, el cerebro de los floresiensis tiene un tamao ms parecido al de los australopitecinos de
hace tres millones de aos.
4. Los nuevos descubrimientos.
Los nuevos trabajos a los que nos estamos refiriendo ponen en entredicho este paradigma clsico.
Efectivamente, el 9 de agosto la revista Nature publicaba un artculo firmado por Fred Spoor, Meave Leakey y otros, en el que se
informaba del hallazgo, en el ao 2000, de una calota de Homo erectus y de un fragmento de maxilar derecho de Homo habilis,
ambos fueron hallados en la localidad keniata de Ileret, en la orilla oriental del Lago Turkana.
En principio estos hallazgos no parecan tener nada de excepcional. Al fin y al cabo, en la zona ya se haban encontrado
anteriormente otros muchos fsiles de ambas especies. Pero lo cierto es que cada uno de ellos tena una peculiaridad que le
converta en nicos en todo el registro fsil mundial.
En efecto, la calota de Homo erectus, conocida tcnicamente como KNM-ER 42.700 (o lo que es lo mismo: el fsil n 42.700 del
Museo Nacional de Kenia encontrado en la orilla este del antiguo Lago Rodolfo), era la ms pequea de todas las descubiertas
hasta ahora y atribuida a esa especie. Su volumen endocraneal es de 691 cc. y su antigedad de 1,55 Ma., lo que plantea una
doble cuestin.
Por un lado se trata de un volumen cerebral tan pequeo que no puede evitarse la comparacin y (posiblemente) la relacin con
los humanos de Dmanisi, que tambin tenan unos cerebros de un tamao similar (los menores 600 cc. y el mayor 780 cc.)
Significa esto que los Homo erectus del Turkana tenan algo que ver con los humanos de Dmanisi? Es posible que, en vez de
ser dos especies humanas distintas, sean dos poblaciones diferentes de una misma especie?
La segunda cuestin est relacionada con la mandbula de Homo habilis. Conocida tcnicamente como KNM-ER 42.703 tiene una
antigedad de 1,44 Ma.
24
. Lo que significa que los Homo habilis y los Homo erectus coexistieron en el mismo espacio durante
200.000 aos ms de lo que se vena suponiendo hasta ahora. Spoor, Leakey y colaboradores han interpretado este hecho como
una prueba a favor de que Homo erectus no puede descender de Homo habilis, tal como se propone en el paradigma clsico,
sino que ambas especies deberan proceder de un antepasado comn y, a partir de l, sufrir una divergencia que les llevara a
seguir historias evolutivas paralelas, compartiendo un mismo espacio pero sin competir por los mismos recursos, lo que habra
posibilitado esta coexistencia durante tantos centenares de miles de aos.
Todo esto nos lleva a darles la razn a Meave G. Leakey y Allan Walker cuando afirman que: una cuestin capital en
paleoantropologa es hoy cmo evolucion el mosaico anatmico de los primeros homnidos
25
, esto mismo puede aplicarse al
estudio de la evolucin del mosaico anatmico de los primeros humanos. Esta afirmacin es vlida tanto para las primeras
etapas de la evolucin del gnero humano, como para sus ltimos estadios. Es por eso que tiene razn Ian Tattersall cuando
sostiene que: la aparicin de Homo sapiens no ha sido una transformacin lineal de una especie en otra, sino que es producto
de una evolucin muy compleja y ramificada
26
.
Nos hemos preguntado antes por la relacin entre los humanos de Dmanisi y los del Turkana. Pues bien, el 20 de septiembre la
revista Nature publicaba un trabajo
27
en el que David Lordkipanidze y colaboradores exponan las conclusiones del estudio que
haban realizado de 32 restos postcraneales de tres adultos y un adolescente que haban existido hace 1,77 Ma. La conclusin a
la que llegaban era que medan en torno al metro y medio y pesaban entre 40 y 50 kg., presentando una combinacin de
caractersticas arcaicas (un cerebro pequeo, baja estatura y caminar con las palmas de las manos mirando hacia delante en vez
de hacerlo hacia el muslo de la pierna), junto a otras modernas que les asemejaban a nosotros (como las proporciones
existentes entre las extremidades superiores y las inferiores o la estructura de los pies, que les permita recorrer larga
distancias).
Vistos los descubrimientos de Dmanisi y de Kenia, Daniel E. Lieberman (paleoantroplogo de la Universidad de Harvard, en
Massachussets, USA) sostiene que aquellos humanos prehistricos de Georgia y los primeros Homo erectus de frica pertenecen
a poblaciones distintas (o hipodigmas) de una misma especie que tendra una alta variabilidad morfolgica
28
.
Ann Gibbons recoge, en un artculo aparecido en Science, el parecer de diversos especialistas que discrepan de las nuevas
propuestas que se estn haciendo en relacin a los posibles primeros pasos de nuestro gnero. Ante la sugerencia de que Homo
erectus arcaico se hubiera originado en el Cucaso o en algn otro lugar de oriente prximo y que desde all hubiera emigrado a
frica para dar lugar a los erectus que habran emigrado luego a extremo oriente y al sudeste asitico, el paleoantroplogo Allan
Walker (de la Universidad Estatal de Pennsylvania y codescubridor del Nio de Nariokotome, un esqueleto bastante completo
de Homo erectus de hace 1,5 Ma.) opina que es un escenario improbable. Segn su parecer, lo ms plausible es que H.
erectus se originara en frica y emigrara desde all hacia otros lugares (Dmanisi, Java, China, etc.) donde las poblaciones locales
evolucionaran separadamente, dando lugar a grupos distintos, pero todos ellos de la misma especie madre.
Por si todo este tema no estuviera suficientemente enmaraado, hay especialistas que se cuestionan si realmente los homnidos
de Dmanisi son humanos o no. As el antroplogo Bernard Wood (de la Universidad George Washington, en Washington D.C.,
USA) opina que los citados especimenes de Georgia son en realidad formas intermedias entre homnidos prehumanos y los
primeros Homo
29
.
La conclusin que se puede sacar de todo esto es que a medida que vamos conociendo ms cosas sobre las primeras fases de la
evolucin humana sta se nos va mostrando mucho ms compleja de lo que pensbamos hasta ahora. En este sentido son muy
atinadas las palabras de Ian Tattersall: cuando afirmaba que: En los ltimos aos se ha hecho evidente que las postreras
etapas de la evolucin humana fueron mucho ms accidentadas de lo que convino en aceptarse durante largo tiempo. Pero eso
tambin es aplicable para las primeras etapas
30
.
Todo esto hace tener la sensacin de que: Han aumentado las dudas sobre el grado de confianza que puede inspirar cualquier
relato de la evolucin humana. Qu precisin y que fiabilidad pueden alcanzar esas reconstrucciones? Cuando se pretende
abordar los homnidos del pasado con la ptica actual surgen problemas irresolubles
31
.
De hecho, en opinin de Washburn: La mayora de los problemas referentes a la evolucin humana siguen sin resolverse... Al
igual que ha ocurrido en el pasado, es posible que los investigadores se equivoquen en aquellos aspectos en que ms seguros
estn de acertar. En consecuencia, parece recomendable aceptar ms de una hiptesis, y, en lugar de corroborar ciegamente sus
conclusiones, limitarse a apostar en su favor (...) Al presentar mis opiniones de esta forma, he intentado demostrar que nuestras
ideas sobre la evolucin humana se basan en datos a veces muy poco fidedignos
32
.
En definitiva y... como siempre, las nuevas pruebas del pasado humano ms remoto han servido principalmente para subrayar
la complejidad de acontecimientos en nuestra evolucin
33
.
Notas
(1) Lee R. Berger & Bertt Hilton-Barber: Tras las huellas de Eva. El misterio de los orgenes de la humanidad; Ediciones B,
Barcelona, 2001, p. 345
(2) Lee R. Berger & Bertt Hilton-Barber: Op. cit.; p. 30.
(3) Lee R. Berger & Bertt Hilton-Barber; op. cit., p. 62.
(4) Robert Boyd y Joan B. Silk: Cmo evolucionaron los humanos; Ariel, Barcelona, 2001, p. 328.
(5) Roger Lewin: Evolucin humana; Ed. Salvat, Barcelona, 1994, pp. 238-239.
(6) Juan Luis Arsuaga: El enigma de la esfinge. Las causas, el curso y el propsito de la evolucin; Plaza & Jans Editores,
Barcelona, 2001, p. 26.
(7) Juan Luis Arsuaga: Op. cit; p. 11.
(8) Antonio Rosas, en Mnica Salom: La cuna africana del hombre; Conocer, n 175, pp. 37 y 39.
(9) Roger Lewin: Evolucin humana; Op. cit., p. 239.
(10) Jos Mara Bermdez de Castro: El chico de la Gran Dolina; Ed. Crtica, Madrid, 2002, p. 27.
(11) Francisco Ayala y Camilo Jos de Cela Conde: Senderos de la evolucin humana; Alianza Editorial, Madrid, 2002, p. 86.
(12) Los trabajos en cuestin son: Susan G. Larson et al.: Homo floresiensis and the evolution of the hominin shoulder;
Journal of Human Evolution (2007). M.W. Tocheri et al.: The primitive wrist of Homo floresiensis and its implications for hominin
evolution; Science, Vol. 317, 21 de septiembre de 2007, pp. 1743-1745. Fred Spoor, Meave G. Leakey, Ian McDougall, et
al.: Implications of new early Homo fossils from Ileret, east of Lake Turkana, Kenya; Nature, Vol 448, 9 de agosto de 2007, pp.
688-691. David Lordkipanidze et al.: Postcranial evidence from early Homo from Dmanisi, Georgia; Nature, Vol. 449, 20 de
septiembre de 2007, pp. 305-309.
(13) Es decir: distinta a las dems.
(14) O sea: la poblacin africana del grupo de los erectus.
(15) Juan Luis Arsuaga: El collar del Neandertal; Ediciones Temas de Hoy, Madrid, 1999, p. 83.
(16) Artigas, Mariano: Las fronteras del evolucionismo; Ed. Palabra, Madrid, 1992, p. 63.
(17) Antonio Rosas, en Mnica Salom: La cuna africana del hombre; Conocer, n 175, agosto de 1997, p. 36.
(18) Jaume Bertranpetit & Cristina Junyent: Viaje a los orgenes. Una historia biolgica de la especie humana; Ed. Pennsula,
Barcelona, 2000, p. 109.
(19) Roger Lewin: Op. cit., p. 245.
(20) Lee R. Berger & Bertt Hilton-Barber: Op. cit.; p. 42.
(21) Lee R. Berger & Bertt Hilton-Barber: Op. cit.; p. 64.
(22) Mariano Artigas: Las fronteras del evolucionismo; Ed. Palabra, Madrid, 1992, pp. 57-63.
(23) Jaume Bertranpetit; en VV. AA.: Antes de Lucy. El agujero negro de la evolucin humana; Tusquets Editores, Barcelona,
2000, p. 286.
(24) F. Spoor, M.G. Leakey, I. McDougall, et al.: Op. cit. Esta antigedad tan reciente le convierte en el fsil de esta especie
que resulta ms prximo en el tiempo a nosotros.
(25) Meave G. Laekey y Allan Walker: Antiguos fsiles de homndos en frica; Investigacin y Ciencia, agosto de 1997, p. 73.
(26) Ian Tattersall: Homnidos contemporneos; Investigacin y Ciencia, n 282, marzo del ao 2000, p. 18.
(27) D. Lordkipanidze et al.: Op. cit.
(28) D. E. Lieberman: Homing in on early Homo; Nature, Vol. 449, 20 de septiembre de 2007, p. 290.
(29) A. Gibbons: A new body of evidence fleshes out Homo erectus; Science, vol. 317, 21 de septiembre de 2007.
(30) Ian Tattersall: De frica una... y otra vez?; Investigacin y Ciencia, Junio de 1997, p. 20.
(31) David Pilbeam: Origen de hominoideos y homnidos; Investigacin y Ciencia, n 92, mayo de 1984, p. 49.
(32) Sherwood L. Washburn: La evolucin de la especie humana; Ed. Labor, Barcelona, 1979, p. 137.
(33) Ian Tattersall: De frica una ... y otra vez?; Op. cit., p. 28.

1

LA INCERTIDUMBRE DE
LAS FILOGENIAS
HUMANAS
Carlos A. Marmelada
carlosalbertomarmelada@yahoo.es

Septiembre 2007


Filogenia de los Primeros Peces
2
1.- Introduccin
Hay una ancdota simptica que ilustra muy grficamente el tema que
queremos tratar en este artculo. En una ocasin, durante un debate televisivo
entre Donald J ohanson y Richard Leakey (dos de los ms famosos
especialistas en evolucin humana) aqul sac uno de los varios paneles que
traa en una de esas carpetas grandes que usan los dibujantes y le dijo a
Leakey algo as como: me gustara sabr qu opinas acerca de esto, y le
ense su propuesta filogentica para el rbol genealgico humano. Richard
Leakey se lo mir y girndose hacia la cmara exclam: Caramba... Yo no he
venido tan bien preparado! Pero mi opinin es sta... Entonces cogi un
rotulador de punta gruesa y dibuj una gran X en el panel de J ohanson
tachando su contenido y, a continuacin, escribi un gran interrogante. Esto
es lo que pienso! exclam Leakey ante la mirada estupefacta de un
desconcertado J ohanson.
Aos ms tarde, otro gran especialista, Roger Lewin, nos adverta que:
una revisin de los libros y artculos de antropologa fsica recientemente
publicados revela una ms bien diversa coleccin de propuestas de filogenias
de los homnidos. Esta diversidad de opiniones profesionales es instructiva,
pues confirma que <<la filogenia de los homnidos est lejos de estar
resuelta>>
1
. Estas palabras de Roger Lewin fueron escritas hace ms de una
dcada; sin embargo su vigencia contina siendo plenamente vlida.
La paleoantropologa, o ciencia de la evolucin humana, resulta
doblemente apasionante. Por una parte nos despierta la pasin propia de toda
ciencia, en cuanto que nos permite ampliar nuestros conocimientos acerca de
la realidad. Por otra parte, su fascinacin dimana del hecho de que su objeto de
estudio somos nosotros mismos, de modo que los resultados de sus
investigaciones permiten aumentar, y ahondar, nuestros conocimientos sobre
nuestros orgenes biolgicos y nuestra propia evolucin.
En definitiva, la paleontologa humana, pretende desvelar el misterio de
nuestro origen y desarrollo hasta llegar a ser quienes somos. O sea, que
pretende averiguar el itinerario biolgico de nuestro linaje, utilizando para ello

1
Roger Lewin: Evolucin humana; Ed. Salvat, Barcelona, 1994, p. 240.
3
las herramientas propias de la metodologa de investigacin cientfica de
disciplinas tan diversas como: la anatoma comparada, la arqueologa, la
paleoclimatologa, la paleobotnica, la geologa, etc.
Para poder establecer el rbol filogentico de nuestra especie, los
paleoantroplogos han de realizar filogenias en las que encajen
coherentemente los mltiples especimenes que van apareciendo. Hasta
mediados de los aos ochenta del siglo pasado la filogenia del linaje humano
era muy simple. Australopithecus afarensis era el homnido mas antiguo
conocido hasta aquella fecha y, con sus tres millones y medio de aos de
antigedad, estaba en la base de casi todas las filogenias humanas de la
poca.
Segn sus descubridores (entre los que figuraban el citado J ohanson) a
partir de l se bifurcaban dos ramas. Una de ellas llevaba hasta los
Paranthropus (unos australopitecinos con una arquitectura craneofacial muy
robusta), y lo haca a travs de los Australopithecus africanus (tal como se
pensaba en aquella poca). La otra llevaba directamente hasta el gnero
Homo. Este gnero pareca tener una evolucin de tipo anagentico con una
estructura realmente muy simple, en la que las especies se sucedan unas a
otras linealmente con una clara relacin de antepasado descendiente.
As Homo habilis se haba originado a partir de Australopithecus
afarensis y, con el tiempo, haba dado lugar a Homo erectus; el cual, a su vez,
haba originado a los neandertales por un lado y a los Homo sapiens (es decir:
nosotros) por otro. Hay que admitir, con toda sinceridad, que, para un
estudiante que tuviera que examinarse de este tema la simplicidad de esa
filogenia resultaba un panorama autnticamente idlico.
Pero este horizonte intelectualmente buclico ha experimentado un
vuelco radical gracias a los nuevos descubrimientos realizados en los ltimos
veinte aos; as como a la importancia de los mismos
2
. Aunque lo cierto es
que: el esquema clsico simple basado en tres gneros (Australopithecus,
Paranthropus y Homo) tena dificultades para incluir adecuadamente todos los

2
Cf. Carlos A. Marmelada: La evolucin humana. Los descubrimientos ms recientes;
www.educarm.es Departamento de Evolucin Humana; y Universidad de Navarra:
http://www.unav.es/cryf/evolucion2006.html.
4
especmenes conocidos asignados a Hominidae, incluso antes del
descubrimiento reciente de especimenes de homnidos y la propuesta de
cuatro nuevos gneros para ellos (Ardipithecus, Orrorin, Kenyanthropus y
Sahelanthropus)
3
.

2.- El nuevo panorama: la dificultad para establecer relaciones
filticas
Los nuevos descubrimientos realizados son, como es lgico, muy bien
recibidos por toda la comunidad cientfica dedicada al estudio de nuestros
orgenes, pues han permitido dar un gran salto cualitativo en la comprensin
del proceso evolutivo de los homnidos en general y de los humanos en
particular, y todo ello en muy pocos aos. Pero tambin es cierto que los
nuevos hallazgos no slo no han resuelto los grandes enigmas de la evolucin
humana, de facto no se ha resuelto ni uno solo de ellos; sino que, por el
contrario, han trado nuevos interrogantes, y muchos de ellos de un calado
nada trivial.
Para empezar, hay que hacer encajar todos estos nuevos
descubrimientos en una filogenia que contenga coherentemente a todos los
especmenes de la familia Hominidae. Naturalmente, el deseo de todos los
especialistas es poder establecer ntidamente la relacin filtica entre todos los
gneros y las especies de nuestra familia biolgica. Pero esto no es algo que
resulte ser nada sencillo. En efecto, precisamente: el problema ms espinoso
para el paleontlogo es el de establecer los grados de parentesco evolutivo
4
.
En opinin de J uan Luis Arsuaga, establecer los grados de parentesco
evolutivo es, precisamente, lo mximo a lo que podemos aspirar segn la
escuela cladstica; y es que, segn el parecer de los miembros de esta escuela:
es imposible estar seguros de que una especie fsil es antepasada de otra,
fsil o viviente, ya que nadie es verdaderamente capaz de viajar al pasado para

3
Francisco Ayala y Camilo J os de Cela Conde: Los gneros del linaje humano. La versin
castellana est publicada en F. Ayala: La evolucin de un evolucionista; Universitat de
Valncia, Valencia, 2006, p.340. La versin inglesa est publicada en Procedings of the
National Academy of Science, PNAS, vol. 100, n 13, 24 de junio de 2003, pp. 7684-7689.
4
J uan Luis Arsuaga e Ignacio Martnez: La especie elegida; Ediciones Temas de Hoy, Madrid,
1998, p. 144
5
seguir el curso de la evolucin. Lo nico que puede establecerse
cientficamente es el grado de parentesco entre las especies"
5
. La cuestin es,
tal como seala el codirector de los trabajos de investigacin en Atapuerca, que
"la veracidad de un escenario evolutivo como tal no puede ser comprobada"
6
.
Llegados a este punto hay que recordar una distincin necesaria. En
efecto, una cosa son las hiptesis cientficas y otra muy distinta los escenarios
evolutivos. Las hiptesis cientficas se basan en la descripcin objetiva (tan
objetiva como sea posible) de los fsiles, intentando reducir las interpretaciones
al mnimo. Los escenarios evolutivos, en cambio, son constructos hipotticos
altamente especulativos, que intentan aunar en un todo coherente las diversas
hiptesis evolutivas aisladas que obtenemos a partir del estudio de los fsiles.
Los escenarios evolutivos son interpretaciones y por ello fcilmente
susceptibles de error. En los escenarios evolutivos hemos de sustituir las
lagunas de nuestro conocimiento a base de propuestas imaginativas basadas
en suposiciones razonables pero indemostrables.
As, por ejemplo, como vemos que actualmente los chimpancs usan
pequeas ramitas que impregnan de saliva para pescar termitas,
proyectamos este mismo comportamiento en los australopitecos de hace tres
millones de aos
7
, suponiendo que en este punto tenan una conducta similar a
la de los pnidos. Naturalmente jams podremos comprobar que los
australopitecinos hicieron algo similar a lo que acabamos de describir.
Esta forma de proceder, o mtodo, se llama: actualismo. Aunque el
actualismo es muy sugerente lo cierto es que tiene sus limitaciones. El
actualismo ha de ser aplicado con prudencia, ya que hoy en da: han
aumentado las dudas sobre el grado de confianza que puede inspirar cualquier
relato de la evolucin humana. Qu precisin y qu fiabilidad pueden
alcanzar esas reconstrucciones? [Y es que] cuando se pretende abordar [el

5
J uan Luis Arsuaga: El collar del Neandertal; Ediciones Temas de Hoy, Madrid, 1999, p. 37.
6
Ibidem.
7
J uan Luis Arsuaga: Los aborgenes. La alimentacin en la evoluicn humana; RBA Libros,
Barceloan, 2002, p. 21.
6
estudio de] los homnidos desde la perspectiva del pasado con la ptica actual
surgen problemas irresolubles
8
.
De hecho algunos paleontlogos han actuado equivocadamente como
si el actualismo consistiera en buscar una especie viva, la ms parecida a la
especie fsil que estamos investigando, y atribuir todos los aspectos de la
biologa de la especie viviente a la extinguida () La forma adecuada de
aplicar el actualismo consiste, en cambio, en descubrir en el mundo viviente
actual las leyes que lo rigen, y usarlas para interpretar los fsiles
9
.
Es muy importante tener siempre presente que cuando se realizan
estudios sobre evolucin humana no se deben confundir los datos objetivos
obtenidos del estudio de los fsiles y del contexto en el que han sido hallados
con las hiptesis que se elaboran a partir de ellos y, menos an, con los
escenarios evolutivos configurados a partir del intento de armonizar entre s un
conjunto de hiptesis. Dicho de otro modo; en paleoantropologa, a la hora de
extraer conclusiones, hay que ser muy prudente evitando, en la medida de lo
posible, confundir la descripcin con la interpretacin y ambas con la
suposicin. Por esto mismo dice J ean Chalin que: una cosa son los
descubrimientos y otra sus interpretaciones y explicaciones
10
. Es decir: una
cosa es describir, otra interpretar y otra muy distinta suponer o especular. Las
tres son necesarias para intentar obtener una visin coherente de la evolucin
humana, pero no hay que olvidar que suponen distintos grados de certeza.
Ahora bien, cuando se olvida todo esto parece inevitable que surjan las
polmicas, por ello Tim D. White, codescubridor de diversos gneros, especies
y subespecies de homnidos, nos recuerda que: La controversia [referente a
las filogenias] gira en torno a unas interpretaciones muy diferentes de los
documentos fsiles
11
.


8
David Pilbeam: Origen de hominoideos y homnidos; Investigacin y Ciencia, n 92, mayo de
1984, p. 49.
9
J . L. Arsuaga: Los aborgenes; op. cit., pp. 73-74.
10
J ean Chalin: Un milln de generaciones. Hacia los orgenes de la humanidad; Ediciones
Pennsula, Barcelona, 2002, p.221.
11
Tim D. White: Los australopitecinos; Mundo Cientfico, Enero de 1983, n 21, p. 27.
7
3.- Especies biolgicas, paleoespecies y mquinas de viajar en el
Tiempo
Por qu no podemos estar seguros de la veracidad de un escenario
evolutivo en el que se nos dice que tales fsiles pertenecen a esta especie y
aqullos a tal otra especie? La razn es muy simple y dimana del propio
concepto de especie. En efecto, desde que lo propuso Ernst Mayr, la especie
biolgica se define como aquel conjunto de individuos que son capaces de
reproducirse entre s teniendo una descendencia frtil. Es decir, dos individuos
pertenecen a una misma especie si son capaces de cruzarse genticamente y
tener nietos. Dejamos de lado la cuestin del hermafroditismo y la de la
reproduccin asexuada.
Este criterio, naturalmente, no es posible aplicarlo a las especies ya
extintas. Pero entonces: cmo podemos tener la certeza de que, por ejemplo,
un macho de Homo rudolfensis no poda emparejarse con una hembra de
Homo habilis y tener hijos capaces de tener descendencia? Hoy por hoy, no
hay manera de demostrar que eso era posible o imposible. Es por este motivo
que los especialistas en evolucin humana no usan el concepto de especie
biolgica tal como lo hemos definido aqu. En su lugar se ven abocados a
recurrir al concepto de paleoespecie o cronoespecie; de modo que
catalogan a los individuos en gneros y especies distintas en funcin de la
mayor o menor diferencia morfolgica. Y, de momento, es con lo que hay que
conformarse, ya que: mientras que no se disponga de una mquina que nos
permita retroceder en el tiempo, ninguna hiptesis referida a las relaciones de
tipo antecesor descendiente podr confirmarse
12
.
Efectivamente, parece que slo viajando en el tiempo para comprobar in
situ si, por ejemplo, un macho afarensis poda o no aparearse con una hembra
anamensis teniendo (o no) cras y stas descendencia, estaremos capacitados
para decir, sin lugar a dudas, si pertenecan o no a especies distintas.
Obviamente esto no es posible; de modo que el paleoantroplogo, tal como ya
apuntamos, deber echar mano de otros recursos a la hora de establecer los
parentescos evolutivos, es decir: los rboles filogenticos.

12
J uan Luis Arsuaga e Ignacio Martnez: La especie elegida; op. cit., p. 143.
8
Pero no hay que extraarse de que esto sea as, puesto que: si hay
problemas de clasificacin con las especies vivientes, juzgue el lector los que
se encuentra el paleontlogo cuando trabaja con los fsiles
13
.

4.- Otra fuente de problemas: la precariedad del registro fsil
Desde luego no ayuda mucho el hecho de que en algunas ocasiones, en
realidad en demasiadas, el registro fsil homnido es realmente magro. Y eso
que en las ltimas dos dcadas se han hecho muchsimos descubrimientos.
Pero, sin duda alguna, contina faltando material.
Este estado de cosas hace que, en ocasiones, la paleontologa humana
se convierta en: una disciplina en [la] que algunas veces se nombra y clasifica
a una especie entera sobre la base de un solo diente
14
. Son pocas las
ocasiones en las que disponemos de una buena coleccin de restos
pertenecientes a un mismo individuo. De hecho, cuando se estudian homnidos
de ms de dos millones de aos: la mayora de los especmenes fsiles
descubiertos son fragmentos pequeos: un trozo de crneo, un hueso de la
mejilla, una porcin del hueso del brazo y muchos dientes. La identificacin de
especies a partir de este tipo de pruebas tan escuetas no es tarea fcil y en
ocasiones es imposible
15
. Y la situacin no es mucho mejor para la mayora de
las especies con menos de dos millones de aos de antigedad.
Es curioso, pero parece como si esta situacin fuera muy propia de la
paleoantropologa, ya que: en cualquier otra disciplina resultara aventurado
emplear una muestra tan pequea para tratar de determinar un universo
16
.
Esta situacin es muy compleja y delicada y, de hecho, hace que: "la tarea de
construir un rbol filogentico en el que figure cmo desciende cada grupo de
los anteriores es difcil y ardua... La primera dificultad es el carcter muy parcial
y fragmentario de los fsiles... Es prcticamente imposible afirmar con
seguridad, en ningn caso, que son los verdaderos antecesores o
descendientes en el rbol buscado. El paleoantroplogo se encuentra con una

13
Ibidem; p. 41.
14
Robert Boyd y J oan B. Silk: Como evolucionaron los humanos; Ariel, Barcelona, 2001, p. 290.
15
Richard Leakey: El origen de la humanidad; Ed. Debate, Madrid, 2000, p. 44.
16
Lee R. Berger y Bertt Hilton-Barber: Tras las huellas de Eva. El misterio de los orgenes de la
humanidad; Ediciones B, Barcelona, 2001, p. 43.
9
selva de datos muy difciles de relacionar entre s... Cada supuesto paso
evolutivo hace necesario recurrir a formas intermedias desconocidas... Son
necesarias las hiptesis en cada uno de los supuestos que llevan de unos
seres a otros en los primeros primates, y lo mismo sucede respecto al origen
de los simiformes, de los catarrinos, de los hominoideos y de los homnidos"
17
.
No ha de extraarnos, pues, que haya especialistas que nos adviertan
de que: la reconstruccin filogentica de organismos extinguidos hace mucho
tiempo a partir del incompleto registro fsil es un ejercicio peligroso
18
. Por esto
es conveniente recordar que: la tarea de establecer un vnculo evolutivo
basndose en pruebas extremadamente fragmentarias es ms difcil de lo que
mucha gente percibe, y hay muchas trampas para el incauto
19
.
Dada esta tesitura: situar los hallazgos de fsiles en este marco y
establecer las relaciones entre los propios fsiles constituyen temas de debates
continuos y por lo general acalorados, donde el consenso suele ser escaso
20
.
Por otra parte, y desde hace unos quince aos, casi cada vez que un
equipo de investigacin hace un descubrimiento importante se sacude una
buena porcin del rbol filogentico de los homnidos y se realiza una
propuesta nueva. Por esto mismo se acaba teniendo la sensacin de que: en
algn lugar, de algn modo, aparecer otro fsil que obligar a revisar las
teoras predominantes
21
. Es decir: que no hay certezas y que todos nuestros
conocimientos sobre evolucin humana parecen ser puramente provisionales.
Por esto mismo hay quienes, a partir de estas opiniones, extraen conclusiones
pesimistas y sostienen que: las incertidumbres del registro fsil homnido nos
desanima fcilmente y nos hacen dudar de que conozcamos hechos seguros
sobre nuestros antepasados
22
.
La precariedad del registro fsil desemboca en una situacin incmoda y
acientfica, segn la cual: en la paleontologa humana hay, a menudo ms

17
Mariano Artigas: Las fronteras del evolucionismo; Ediciones Palabra, Madrid, 1992, pp. 59-
62.
18
Robert Boyd y J oan B. Silk: op. cit., p. 310.
19
Richard Leakey: op. Cit., p. 27.
20
Lee R. Berger: op. cit. p. 42.
21
Ibidem; p. 64.
22
Robert Boyd y J oan B. Silk: op. cit.; p. 328.
10
opiniones e interpretaciones que fsiles
23
. Este estado de cosas hace que, tal
como ya dijimos antes, se d un valor excesivo a las interpretaciones, de modo
que los escenarios evolutivos pueden acabar siendo defendidos a capa y
espada; en ocasiones, incluso, con una actitud realmente dogmtica y muy
alejada de la ponderacin y ecuanimidad que se le supone a la actitud crtica (y
autocrtica) que se cree que ha de tener un cientfico. Y es que: la
paleontologa, siendo una ciencia tan interpretativa, conduce a rivalidades
personales
24
. Hay ocasiones en las que esta situacin se fuerza tanto que: la
interpretacin de un solo msculo poda conducir a feroces enfrentamientos
pblicos entre los cientficos
25
; de modo que: en las conferencias algunos
quedaban excluidos de su grupo por el simple hecho de dirigir la palabra a
algn miembro del bando opuesto
26
.
En el otro extremo hay quienes emiten mensajes en los que dan a
entender que ya sabemos casi todo sobre la evolucin humana y que tan slo
faltan por conocer algunos detalles concretos. Sin embargo, lo cierto es que
an hay muchas preguntas importantes acerca de la historia [evolutiva]
humana para las que no hay una respuesta definitiva, como por ejemplo: cul
es la forma exacta del rbol familiar humano?
27
.

5.- Eslabones (eternamente) perdidos
Quizs la nocin de eslabn perdido sea el concepto cientfico ms
divulgado de la paleontologa humana; el que ha alcanzado una mayor difusin
y popularidad entre el gran pblico. La realidad es que en el rbol filogentico
de los humanos, y en el de los homnidos en general, hay un buen nmero de
eslabones perdidos; y no uno solo como, muy simplificadamente, se dice. De
modo que: ms que hablar del <<eslabn perdido>>, hay que hablar de
bastantes <<pequeos trozos conocidos de posibles eslabones>>
28
. Por ello:
sera conveniente tomar buena nota de una observacin de Gould, que sin

23
Leslie C. Aiello: La cuna africana del hombre, Conocer, n 175, agosto de 1997.
24
Lee R. Berger: op. cit.; p.67.
25
Ibidem; 194.
26
Ibidem.
27
Richard Leakey: op. cit.; pp. 17-18.
28
Mariano Artigas: op. cit.; p. 63.
11
duda es seria, pues se refiere a hechos concretos de su especialidad y afecta a
las pruebas bsicas del evolucionismo: <<los rboles genealgicos de las
lneas de la evolucin que adornan nuestros manuales no contienen datos ms
que en las extremidades y en los nudos de sus ramas; el resto son
deducciones, ciertamente plausibles, pero que no vienen confirmadas por
ningn fsil>>. Habra, pues que sealar claramente que las lneas y flechas
que unen esos extremos son hipotticas, y no presentar las hiptesis como
certezas o como la nica explicacin posible
29
.
El hecho de que todava queden tantos eslabones perdidos por ser
descubiertos le lleva a J uan Luis Arsuaga a afirmar que an: queda mucho
trabajo por hacer en el campo de la paleontologa para tener una idea ms
clara de cmo hemos llegado hasta aqu
30
. Nuestro desconocimiento sobre
esos eslabones perdidos hace que todava queden diversos interrogantes
sobre el posible <<proceso de hominizacin>>, muy difciles de responder con
los datos cientficos actuales, que son claramente insuficientes para ello
31
.
Es cierto que fue la publicacin en 1859 de la obra de Darwin titulada: El
origen de las especies, la que dio un impulso definitivo a la teora de la
evolucin. Pero, a pesar de un ttulo tan ambicioso la realidad es que a da de
hoy contina habiendo serias discrepancias en torno a cul es el modelo
explicativo ms acertado para este hecho. Es ms, hay autores de indudable
prestigio que incluso afirman que: seguimos sin saber bien cmo acta la
evolucin
32
. Lo cierto es que: aunque el ttulo de la obra de Darwin sea El
origen de las especies, se trata de un tema que sigue presentando enormes
dificultades: se hacen suposiciones ms o menos verosmiles, pero, desde
luego, nadie ha visto nunca la transformacin de una especie en otra
33
.
El mtodo de investigacin cientfica requiere poder contrastar, mediante
experimentos, las hiptesis explicativas de la experiencia, pero: puesto que la
evolucin es un proceso de una escala muy superior a la humana, nadie puede

29
Ibidem; pp. 95-96.
30
J uan Luis Arsuaga: El enigma de la esfinge; Plaza & J ans, Barcelona, 2001, p. 351.
31
M. Artigas: op. cit.; p. 166.
32
Yves Coppens: La rodilla de Lucy. Los primeros pasos hacia la humanidad; Ed. Tusquets,
Barcelona, 2005, p. 47.
33
Ibidem; p. 107.
12
en realidad experimentar con ella y afirmar que ha observado cmo se
produce
34
.
A la hora de intentar concretar el rbol filogentico de nuestro linaje nos
encontramos con una pluralidad de huecos y, por tanto, de incertidumbres que
implican tanto a los puntos de bifurcacin como a algunas de las series lineales
de dichas filogenias. Las incgnitas aparecen ya en la misma base del rbol del
que arrancan, puesto que: la filognesis y, en consecuencia, la taxonoma de
los hominoideos es una de las cuestiones ms controvertidas en la
paleontologa de los primates. Cmo clasificar a los seres humanos, a sus
antecesores y a sus parientes ms prximos resulta todava, siglo y medio
despus de que Darwin indicase el estrecho parentesco existente entre los
grandes simios africanos y nuestra especie, una cuestin controvertida
35
.
Roger Lewin es de un parecer similar y considera que: dado el vaco fsil que
precede el registro hominoide fsil y el hiato an mayor que antecede a los
modernos grandes simios africanos, cualquier conjetura acerca de la identidad
del antecesor de los hominoiedes modernos no puede ser ms que,
precisamente, una conjetura
36
.
La cosa no mejora cuando intentamos averiguar que primate hominoideo
dio lugar a la familia homnida, en la que est englobado nuestro gnero, ya
que: establecer conexiones entre homnidos y primates fsiles es una tarea
difcil; de hecho, entre ambas fases hay un autntico vaco paleontolgico
donde los fsiles slo permiten establecer una hipottica e insegura
continuidad
37
. Esta situacin se deriva del hecho de que: el registro fsil
proporciona muy poca informacin sobre la evolucin del linaje humano
durante el Mioceno tardo, entre 10 y 5 millones de aos atrs (...)
Desgraciadamente, el registro fsil del Mioceno tardo poco nos dice sobre la
criatura que conecta los grandes simios de la selva con los humanos
modernos
38
. Adems, cuando se habla de los hominoideos de la segunda
mitad del Mioceno Superior siempre es conveniente recordar que en cuanto a

34
J uan Luis Arsuaga: El enigma de la esfinge; op. cit., p. 93.
35
Francisco Ayala y Camilo J os de Cela Conde: Senderos de la evolucin humana; Alianza
Editorial, Madrid, 2001, p. 86.
36
Roger Lewin: Evolucin; op. cit., p. 167.
37
J os Alczar Godoy: El origen del hombre; Ed. Palabra, Madrid, 1986, p. 43.
38
Robert Boyd y J oan B. Silk: op. cit., p. 290.
13
lo referente al tema de: la divergencia entre gorlidos, pnidos y homnidos (...)
no contamos con fsiles de los primeros seres de esas tres familias. A decir
verdad hay autores como Greenfield y Ciochon que, con Darwin, sostienen que
jams los encontrsemos o, mejor dicho, que si los tuviramos delante nuestro
no sabramos distinguirlos como tales. Sus rasgos no habran diferido entre s
lo bastante para que pudisemos identificarlos como pnidos, gorlidos u
homnidos
39
.
Lo mismo sucede cuando queremos determinar cul fue la especie de
homnido prehumano que dio lugar a nuestro gnero. Habitualmente se cree
que fue alguna especie de australopitecino la que gener a Homo; pero:
solamente cuando poseamos mayor cantidad de fsiles estaremos en
condiciones de afirmar que el gnero Australopithecus fue el antepasado
directo del hombre; por ahora los fsiles permiten otorgar el mismo grado de
veracidad a las distintas filogenias
40
.
Este estado de cosas se traduce, en ocasiones, en un escepticismo
estructural que lleva a algunos paleoantroplogos a opinar que aunque: tal vez
resulte chocante decirlo, existe la posibilidad de que ninguno de los fsiles
hasta ahora descubiertos en frica oriental, meridional o del noroeste sea el
antepasado directo de los humanos vivos
41
. De forma anloga, Roger Lewin
opina que: establecer relaciones filogenticas verticales o en el seno de algn
perodo de tiempo en particular, se hace por tanto extremadamente arriesgado,
sino del todo imposible, con el parcelado registro fsil actual
42
. Y es que
hablando: en trminos absolutos las colecciones de fsiles son bastante
dispersas
43
. Puede que se trate de una postura escptica muy extrema, pero
lo cierto es que: no es fcil saber el modo en que ocurrieron las cosas en el
pasado ms remoto (...) y ni siquiera es sencillo reconstruir el rbol de la
evolucin humana, la genealoga de las especies
44
. Por esto mismo: hasta
que no tengamos ms clara la taxonoma, la filogenia y la cronologa de los
homnidos no podemos contestar en serio a preguntas como sta de la

39
Francisco Ayala y Camilo J os de Cela Conde: Senderos de la evolucin humana; op. cit.,
pp. 144-145.
40
J os Alczar Godoy: op. cit., p. 71.
41
Lee R. Berger: op. cit., p. 344.
42
Roger Lewin: op. cit., p. 167.
43
Ibidem, p. 231.
44
J . L. Arsuaga: El enigma de la esfinge; op. cit., p. 9.
14
coexistencia de la especie antecesora con la descendiente, por lo que, hoy por
hoy, se mantienen como problemas a resolver en un futuro
45
.
As, pues, en los senderos evolutivos que conducen a la larga hasta
nuestra propia especie se advierten de tanto en cuanto ramificaciones que
multiplican las huellas, pero tambin nos topamos con huecos en el registro
fsil que las ocultan haciendo muy difcil la reconstruccin de la filognesis de
un determinado periodo
46
.
El tema de los mltiples eslabones perdidos no es una cuestin balad.
De hecho: los vacos de los registros paleontolgicos son demasiado
importantes para poder sacar conclusiones definitivas"
47
.
Naturalmente, esta situacin se podra superar: si pudiramos disponer
de un ejemplar de fsil por cada seis meses o un ao de desarrollo de todas las
especies de homnidos, seramos capaces de resolver el complicado
rompecabezas de las relaciones filogenticas de todas esas especies
48
. En
otras palabras: slo cuando dispongamos de distintas formas infantiles y
juveniles de todas las especies de homnidos podremos tener una visin ms
precisa de las relaciones filogenticas entre esas especies y de los procesos
que han determinado los cambios de forma, tamao y morfologa a lo largo de
nuestra historia evolutiva
49
.
Obviamente, sta es una situacin idlica pero irreal, puesto que nunca
se dar; de modo que hemos de acostumbrarnos a la idea de que el registro
fsil presentar siempre numerosas lagunas irremediablemente estructurales, y
ello en virtud de la propia dinmica interna de la evolucin, tanto si sta es
gradual como puntuada.
De todos modos nos parecera incorrecto deducir que el panorama es
extremadamente negro y que en materia de evolucin humana sabemos muy
pocas cosas de las que tengamos certezas. Lo cierto es que sabemos muchas
cosas y muy importantes; y, afortunadamente, en los ltimos quince aos

45
Ibidem, p. 316.
46
Francisco Ayala y Camilo J os de Cela Conde: Senderos de la evolucin humana; op. cit., p.
98.
47
J ean Chaline: Un milln de generaciones; op. cit., p. 281.
48
J os Mara Bermdez de Castro: El chico de la Gran Dolina. En los orgenes de lo humano;
Ed. Crtica, Madrid, 2002, p. 14.
49
Ibidem, p. 267.
15
hemos dado un gran salto adelante, tanto cuantitativo como cualitativo, en lo
que al conocimiento de nuestra historia evolutiva se refiere.
Tampoco creemos que sea correcto afirmar, sin ms, que cada
descubrimiento nos hunda ms en la ignorancia; y es que: si sacamos la
conclusin de que a medida que aumentan los especmenes disponibles crece
tambin la perplejidad, estaremos cometiendo una injusticia. En realidad los
problemas provocados por los nuevos hallazgos son, en muchos casos, el
resultado de haber sostenido con anterioridad hiptesis excesivamente
especulativas y faltas de base (...) Cuando se realizan suposiciones
arriesgadas no es difcil que la aparicin de nuevos datos las conviertan en
dudosas, dando a veces la impresin de que cualquier cosa que se diga acerca
de los fsiles va a acabar resultando equivocada. Lo cierto es que no es as (...)
dentro de la multitud de las hiptesis dudosas, existen no pocos principios bien
establecidos acerca de cmo fue el proceso de diferenciacin entre los
antepasados de los seres humanos y los de nuestros parientes vivos ms
cercanos
50
.
Lo que sucede realmente es que a medida que se van realizando ms y
ms descubrimientos nos vamos dando mayor cuenta de que los vericuetos por
los que atraves nuestra historia evolutiva fueron mucho ms complejos de lo
que pensbamos hasta hace muy pocos aos; de modo que el descubrimiento
de nuevos fsiles siempre contribuye a la mejor comprensin de nuestra
evolucin, por lo menos grosso modo; pero simultneamente van surgiendo
nuevos interrogantes que son, precisamente, fruto del aumento de nuestro
conocimiento, y esto es as por el simple hecho de que entramos en terrenos
de los que antes no tenamos ni idea o, en el mejor de los casos, tan slo una
somera referencia. Ahora bien, la cuestin principal es otra. Lo importante es
que, de momento, continuamos sin conocer la respuesta a los interrogantes
fundamentales de la evolucin humana y esto pese a los grandes hallazgos
que se estn llevando a acabo. En este sentido puede decirse que no estamos
mucho ms all de donde nos encontrbamos hace siglo y medio.


50
Francisco Ayala y Camilo J os de Cela Conde: Senderos de la evolucin humana; op. cit., p.
86.
16
6.- Los a priori intelectuales en las teoras evolutivas
Por increble que le pueda parecer al no versado en la materia, hay
ocasiones en las que las dificultades a la hora de establecer las filogenias no
surgen slo de los huecos en el registro fsil sino, tambin, de los prejuicios
personales, es decir: de las ideas preconcebidas que tengan los
investigadores. As, hay quienes afirman que, por ejemplo: los antroplogos no
se ponen de acuerdo en cmo clasificar a los homnidos del Pleistoceno medio.
Este desacuerdo sobre la clasificacin viene de las distintas ideas sobre cmo
evolucionaron los humanos
51
. Un famoso ejemplo histrico de la influencia de
los prejuicios ideolgicos lo constituye la polmica en torno al Nio de Taung.
Estos a priori intelectuales que entran en juego a la hora de elaborar
nuestras hiptesis interpretativas de la evolucin humana y nuestros
escenarios evolutivos se reflejan incluso en los nombres que se decide dar a
los gneros y a las especies. Es por ello que: quiz las discusiones entre
especialistas sobre los nombres cientficos de los fsiles sean, para el resto de
los mortales, meras discusiones acadmicas. Pero en realidad tienen mucha
importancia ideolgica
52
.
El pensamiento que hay en boga en una poca puede influir mucho en la
formulacin de las hiptesis evolutivas
53
; hasta el punto de que, en opinin de
algunos autores, uno encuentra lo que busca
54
. La influencia de los a priori
intelectuales y culturales, los memes, es un hecho, de modo que a la hora de
establecer una filogenia siempre existe el peligro de dejarnos influir por
nuestras expectativas y dar por bueno un carcter no vlido o dejar de lado un
carcter vlido. Como cientficos estamos obligados a ser objetivos, aunque
esto no siempre no es fcil, porque la morfologa de los fsiles que manejamos
suele ser muy pobre
55
.
Parece inevitable que no puedan desaparecer totalmente las
interferencias de los factores ideolgicos subjetivos en las elaboraciones de los

51
Robert Boyd y J oan B. Silk: op. cit, p. 377.
52
J uan Luis Arsuaga: op. cit., p. 176.
53
F. Ayala y C.J . Cela Conde: Senderos de la evolucin humana; op. cit., p. 173.
54
Ibidem, p. 148.
55
Meike Khler, en VV. AA.: Antes de Lucy. El agujero negro de la evolucin humana; Tusquets
Editores, Barcelona, 2000, p. 274.
17
escenarios evolutivos (e incluso en la formulacin de las hiptesis evolutivas),
pues aunque la ciencia se propuso, a partir de la llamada revolucin cientfica
del Barroco (en el siglo XVII), eliminar toda emocin y toda ideologa (religiosa
o poltica) de su quehacer, con la pretensin de alcanzar el conocimiento
objetivo.
A pesar de ese buen propsito, los cientficos somos seres humanos y
estamos condicionados por nuestro ambiente y nuestra educacin. Hacemos lo
que podemos por no dejarnos influir por lo que nos rodea, pero hay que
reconocer que es ms fcil hacer ciencia objetiva estudiando el tomo, las
mariposas o los volcanes, que abordando la espinosa cuestin de la condicin
humana
56
. En este sentido J ordi Agust nos recuerda que un paleontlogo no
trabaja con fsiles, sino con ideas sobre los fsiles
57
. Y es que <<el
descubrimiento>>no es epistemolgicamente neutro, sino que su incidencia
depende en gran parte del entorno ideolgico en el cual se encuadra
58
. Lo
cierto es que, a priori, parece sencillo hacer un cladograma, pero la realidad es
bien distinta y la hora de la verdad y: a pesar de las pretensiones de
objetividad, el asunto de qu cladograma es el <<mejor>>depende mucho de
las decisiones que se hacen en cada paso
59


7.- Conclusin
Ya dijimos anteriormente que, en nuestra opinin, la conclusin a extraer
no es la del pesimismo ante las posibilidades de nuestro conocimiento objetivo
sobre nuestra propia evolucin biolgica. No obstante, es cierto que: una
revisin de los libros y artculos de antropologa fsica recientemente publicados
revela una ms bien diversa coleccin de propuestas de filogenias de los
homnidos. Esta diversidad de opiniones profesionales es instructiva, pues
confirma que <<la filognesis de los homnidos est lejos de estar
resuelta>>
60
.

56
J .L. Arsuaga: Los aborgenes; op. cit., pp. 129-130.
57
J ordi Agust: El secret de Darwin; Ed. Rubes, Barcelona, 2002, p. 44.
58
Ibidem.
59
Francisco Ayala y Camilo J os de Cela Conde: Los gneros del linaje humano; op. cit., p.
341.
60
Roger Lewin: op. cit., p. 240.
18
En este sentido son de especial inters las palabras de J uan Lus
Arsuaga cuando nos recuerda que: puede que desde fuera las filogenias que
elaboramos los paleontlogos resulten muy impresionantes, pero los que las
construimos sabemos cunto tienen de castillos de naipes, y cunto de
especulacin pura y dura
61
. Es por esto que hay autores que opinan que: con
los descubrimientos de los ltimos aos, menos que nunca se puede estar
seguro acerca de la forma del rbol de la evolucin humana
62
.


Carlos A. Marmelada

61
J uan Luis Arsuaga: El enigma de la esfinge; op. cit., p. 338.
62
Antonio Rosas, en Mnica Salom: La cuna africana del hombre; Conocer, n 175, agosto de
1997, p. 37.