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Clifford Geertz La Interpretacin de la Cultura

Cap. 1, Descripcin densa: hacia una teora interpretativa de la cultura.


Desde 9/11
esu!en de
Cliffor Geertz, "19#$%
Captulo 1. &Descripcin densa: hacia una teora interpretativa de la cultura'
de L( I)*+,+*(CI-) D+ L(. C/L*/(.,
Gedisa, 012ico, 193#

+ste resu!en lo hice a co!ienzos de los a4os 95s, no recuerdo 6ien cu7ndo. +sta6a dando
vueltas co!o un 6orrador escrito a !78uina 9 lo presento a8u para 8uienes lo necesiten en
estos tie!pos, aun8ue creo 8ue el estudioso serio de6era hacer &su' propio resu!en.

+l te2to de Geertz, co!ienza &distin:uiendo los tres diferentes estructuras de si:nificacin
8ue intervienen en la situacin; 9 lue:o contin<a !ostrando &co!o "9 por 8u1% en a8uella
1poca 9 en a8uel lu:ar la copresencia de los tres ele!entos produ=o una situacin en la cual
el siste!7tico !alentendido redu=o la for!a tradicional a una farsa social;'
I
+l concepto de cultura 8ue propu:no ; es esencial!ente un concepto se!itico.
Cre9endo con 0a2 >e6er 8ue el ho!6re es un ani!al inserto en tra!as de si:nificacin
8ue 1l !is!o ha te=ido, considero 8ue la cultura es esa urdi!6re 9 8ue el an7lisis de la
cultura ha de ser por lo tanto, no una ciencia e2peri!ental en 6usca de le9es, sino una
ciencia interpretativa en 6usca de si:nificaciones. Lo 8ue 6usco es la e2plicacin,
interpretando e2presiones sociales 8ue son eni:!7ticas en su superficie. ,ero se!e=ante
pronuncia!iento, 8ue contienen toda una doctrina en una cl7usula, e2i:e en s !is!o
al:una e2plicacin. "?5%
II
;si uno desea co!prender lo 8ue es una ciencia, ; uno de6e atender a lo 8ue hacen los
8ue la practican.
+n antropolo:a o, en todo caso, en antropolo:a social lo 8ue hacen los 8ue la practican es
etno:rafa. @ co!prendiendo lo 8ue es la etno:rafa o !7s e2acta!ente lo 8ue es hacer
etno:rafa se puede co!enzar a captar a 8u1 e8uivale el an7lisis antropol:ico co!o for!a
de conoci!iento."?5%
;
Lo 8ue la define "a la e!presa etno:r7fica% es cierto tipo de esfuerzo intelectual: una
especulacin ela6orada en t1r!inos de, para e!plear el concepto de Gil6ert 9le,
&descripcin densa'."?1%
,ero la cuestin es la diferencia entre lo 8ue 9le lla!a la descripcin superficial, "lo 8ue
esta haciendo el su=eto%; 9 la &descripcin densa' de lo 8ue est7 haciendo ";% define el
o6=eto de la etno:rafa: una =erar8ua estratificada de estructuras si:nificativas atendiendo a
las cuales se producen, se perci6en 9 se interpretan los tics, los :ui4os, los :ui4os fin:idos,
las parodias, los ensa9os de parodias 9 sin las cuales no e2istiran "ni si8uiera los tics de
:rado cero, 8ue co!o cate:ora cultural, son tan no :ui4os co!o los :ui4os son no tics%,
independiente!ente de lo 8ue al:uien hiciera o no con sus p7rpados."??%
+l an7lisis consiste pues en desentra4ar las estructuras de si:nificacin Alo 8ue 9le lla!
cdi:os esta6lecidos, e2presin un tanto e8uvoca, pues hace 8ue la e!presa se parezca
de!asiado a la tarea del e!pleado 8ue descifra, cuando !7s 6ien se ase!e=a a la del crtico
literarioB9 en deter!inar su ca!po social 9 su alcance. La interpretacin; ?C.
Duiero destacar 8ue la etno:rafa es descripcin densa ;
&;lo 8ue en realidad encara el etn:rafo ; es una !ultiplicidad de estructuras
conceptuales co!ple=as, !uchas de las cuales est7n superpuestas o entrelazadas entre s,
estructuras 8ue son al !is!o tie!po e2tra4as, irre:ulares, no e2plcitas, 9 a las cuales el
etn:rafo de6e in:eniarse de al:una !anera, para captarlas pri!ero 9 para e2plicarlas
despu1s.' @ esto ocurre hasta en los niveles de tra6a=o !7s vul:ares 9 rutinarios de su
actividad: entrevistar a infor!antes, o6servar ritos, elicitar t1r!inos de parentesco,
esta6lecer l!ites de propiedad, hacer censo de casas; escri6ir su diario. Eacer etno:rafa
es co!o tratar de leer "en el sentido de &interpretar un te2to'% un !anuscrito e2tran=ero,
6orroso, pla:ado de elipsis, de incoherencias, de sospechosas en!iendas 9 de co!entarios
tendenciosos 9 ade!7s escrito, no en las :rafas convencionales de representacin sonora,
sino en e=e!plos vol7tiles de conducta !odelada. "?C%
+s decir, se 6uscan estructuras de si:nificacin presentes en el a!6iente cultural estudiado,
para analizar c!o interact<an 9 8u1 consecuencias tienen para los 8ue las viven 9 act<an.
III
La cultura; es pues p<6lica,; (un8ue contiene ideas, la cultura no e2iste en la ca6eza de
al:uien: aun8ue no es fsica, no es una entidad oculta. ;
/na vez 8ue la conducta hu!ana es vista co!o accin si!6lica FF;si:nifican al:oB
pierde sentido sa6er si la cultura es una conducta estructurada, o una estructura de la !ente,
o hasta las dos cosas =untas !ezcladas.
;a8uello por lo 8ue ha9 8ue pre:untarse no es su condicin ontol:ica;
(8uello por lo 8ue ha9 8ue pre:untarse es por su sentido 9 su valor: si es !ofa o desafo,
irona o clera, esno6is!o u or:ullo, lo 8ue se e2presa a trav1s de su aparicin 9 por su
inter!edio. "?CF?G%
La cultura es p<6lica por8ue la si:nificacin lo es. ;
; la cultura consiste en estructuras de si:nificacin social!ente esta6lecidas en virtud de
las cuales la :ente hace cosas tales co!o se4ales de conspiracin 9 se adhiere a 1stas, o
perci6e insultos 9 contesta a ellos ; "?H%
II
&;la finalidad de la antropolo:a consiste en a!pliare el universo del discurso hu!ano. ;
una !eta a la 8ue se a=usta peculiar!ente 6ien el concepto se!itico de cultura. +ntendida
co!o siste!a de interaccin de s!6olos interpreta6les "8ue, i:norando las acepciones
provinciales, 9o lla!ara s!6olos%, la cultura no es una entidad, al:o a lo 8ue puedan
atri6uirse de !anera causal aconteci!ientos socialesJ la cultura es un conte2to dentro del
cual pueden descri6irse todos esos fen!enos de !anera inteli:i6le, es decir, densa.
;o6servar lo corriente en lu:ares en 8ue esto asu!e for!as no ha6ituales !uestra no, ;
la ar6itrariedad de la conducta hu!ana ";% sino la !edida en 8ue su si:nificacin vara
se:<n el es8ue!a de vida 8ue lo infor!a. Co!prender la cultura de un pue6lo supone
captar su car7cter nor!al sin reducir su particularidad. ";% dicha co!prensin los hace
acce$si6les, los coloca en el arco de sus propias trivialidades 9 disipa su opacidad. "?#%
I
+l o6=eto propio del an7lisis cultural es la l:ica infor!al de la vida real "+sto se interpreta
al dar vuelta la oracin del pri!er p7rrafo de la p7:ina $5%
Ea9 8ue entender a la conducta 9 hacerlo con cierto ri:or por8ue es el fluir de la conducta A
o, !7s precisa!ente, de la accin socialBdonde las for!as culturales encuentran
articulacin. La 8u3e encuentran ta!6i1n, por supuesto, en diversas clases de artefactos 9
en diversos estados de concienciaJ pero 1stos co6ran su si:nificacin del papel 8ue
dese!pe4an ">itt:enstein dira &su uso' % en una estructura operante de vida, 9 no de las
relaciones intrnsecas 8ue pueden :uardar entre s. ;
Cual8uiera 8ue sean los siste!as si!6licos &en sus propios t1r!inos', tene!os acceso
e!prico a ellos escrutando los hechos, 9 no disponiendo entidades a6stractas en es8ue!as
unificados.
Ktra i!plicacin de esto es la de 8ue la coherencia no puede ser la principal prue6a de
validez de una descripcin cultural. Los siste!as culturales de6en poseer un !ni!o :rado
de coherencia, pues de otra !anera no los lla!ara!os siste!as, 9 la o6servacin !uestra
8ue usual!ente tienen 6astante coherencia. .in e!6ar:o, no ha9 !7s coherente 8ue la
alucinacin de un paranoide o 8ue el cuento de un estafador. La fuerza de nuestra
interpretacin no puede estri6ar, co!o tan !enudo se acostu!6ra h hacer hachota, en la
tenacidad con 8ue las interpretaciones se articulan fir!e!ente o en la se:uridad con 8ue se
las e2pone. Creo 8ue nada ha hecho !as para desacreditar el an7lisis cultural 8ue la
construccin de i!peca6les pinturas de orden for!al en cu9a verdad nadie puede real!ente
creer.
;la interpretacin antropol:ica es realizar una lectura de lo 8ue ocurre; /na 6uena
interpretacin de cual8uier cosa Ade un poe!a, de una persona, de una historia, de un ritual,
de una institucin, de una sociedadBnos lleva la !1dula !is!a de lo 8ue es la
interpretacin. Cuando 1sta no lo hace as, ; nada tiene 8ue ver con la tarea 8ue de6a
realizar: desentra4ar lo 8ue si:nifica;
el enredo de las ove=as Asu ro6o, su devolucin separadora, la confiscacin poltica de ellas
Bes "o era% esencial!ente un discurso social, aun cuando, co!o lo indi8u1 antes, fuera un
discurso desarrollado en !<ltiples len:uas 9 tanto en actos co!o en pala6ras. "$5%
+l etn:rafo inscri6e discursos sociales, los pone por escrito, los redacta. (l hacerlo, se
aparta del hecho pasa=ero 8ue e2iste slo en el !o!ento en 8ue se da 9 pasa a una relacin
de ese hecho 8ue e2iste en sus inscripciones 9 8ue puede volver a ser consultada. ;
,eul icoeur, de 8ui1n to!1 toda esta idea de la inscripcin de los actos aun8ue al:<n tanto
!odificada, pre:unta: &LDu1 fi=a la escrituraM' &)o el hecho de ha6lar, sino lo &dicho' en
el ha6lar, 9 entende!os por &lo dicho en el ha6lar esa e2teriorizacin intencional
constitutiva de la finalidad del discurso :racias a la cual el sa:en Ael decirBtiende a
convertirse en (ussa:e, en enunciacin, en el enunciado. +n su!a, lo 8ue escri6i!os es el
noe!a "el pensa!iento, el contenido, la intencin% del ha6lar. .e trata de la si:nificacin
del evento de 8ue ha6la, no del hecho co!o hecho.' "$1%
Con esto no 8ueda todo &dicho', pues si los filsofos de K2ford recurren a cuentitos, los
feno!enlo:os recurren a :randes proposicionesJ pero est de todas !aneras nos lleva a una
respuesta !7s precisa de nuestra pre:unta inicial &LDu1 hace el etn:rafoM': el etn:rafo
escri6eN1O
;
La situacin es !7s delicada por8ue, co!o 9a o6serva!os, lo 8ue inscri6i!os "o trata!os
de inscri6ir% no es discurso social en 6ruto, al cual, por8ue no so!os actores "o lo so!os
!u9 !ar:inal!ente o !u9 especial!ente% no tene!os acceso directo, sino 8ue solo la
pe8ue4a parte 8ue nuestros infor!antes nos refierenN?O "$?%
II
.o6re lo !icroscpico de la descripcin etno:r7fica
De !anera 8ue la descripcin etno:r7fica presenta tres ras:os caractersticos:
1. es interpretativa,
?. lo 8ue interpreta es el flu=o del discurso social 9
$. la interpretacin consiste en tratar de rescatar &lo dicho' en ese discurso de sus
ocasiones perecederas 9 fi=arlo en t1r!inos suscepti6les de consulta. ;
(de!7s, la descripcin etno:r7fica tiene una cuarta caracterstica, ...: es !icroscpica. "$?%
;
Duiere decir si!ple!ente 8ue el antroplo:o de !anera caracterstica a6orda esas
interpretaciones !7s a!plias 9 hace esos an7lisis !7s a6stractos partiendo de los
conoci!ientos e2traordinaria!ente a6undantes 8ue tiene de cuestiones e2tre!ada!ente
pe8ue4as. +nfrenta las !is!as :randes realidades polticas 8ue otros Alos historiadores, los
econo!istas, los cientficos polticos, los socilo:osBenfrentan en di!ensiones !a9ores:
el ,oder, el Ca!6io, la Pe, la Kpresin, el *ra6a=o, la ,asin, la (utoridad, la Qelleza, la
Iiolencia, el (!or, el ,resti:ioJ slo 8ue el antroplo:o las encara en conte2tos lo 6astante
oscuros ; para 8uitarles las !a9<sculas 9 escri6irlas con !in<scula. "Las% 8ue to!an una
for!a sencilla 9 do!1stica en esos conte2tos do!1sticos.
.in e!6ar:o, el pro6le!a es c!o lle:ar, FFpartiendo de una coleccin de !iniaturas
etno:r7ficas; FFun surtido de o6servaciones 9 an1cdotasFF, a la descripcin de los paisa=es
culturales de una nacin, de una 1poca, de un continente, o de la civilizacinFF, no es tan
f7cil de eludir con va:as alusiones a las virtudes de lo concreto 9 de !antener 6ien fir!es
los pies en la tierra. ,ara una ciencia nacida en tri6us indias, en las islas del pacfico 9 en
las co!unidades africanas 9 8ue lue:o se sinti ani!ada por !a9ores a!6iciones, 1ste ha
lle:ado a ser un i!portante pro6le!a !etodol:ico, un pro6le!a 8ue por lo :eneral fue
!al !ane=ado. Los !odelos 8ue los antroplo:os ela6oraron para =ustificar su paso desde
las verdades locales a las visiones :enerales fueron en verdad los responsa6les de socavar
toda la e!presa antropol:ica en !a9or !edida 8ue todo cuanto fueron capaces de urdir
sus crticos: los socilo:os o6sesionados con !uestreos, los psiclo:os con !edidas o los
econo!istas con a:re:ados. "$$%
+l lu:ar de estudio no es el o6=eto de estudio. Los antroplo:os no estudian aldeas "tri6us,
pue6los, vecindarios;%J estudian en aldeas. /no puede estudiar diferentes cosas en
diferentes lu:ares, 9 en localidades confinadas se pueden estudiar !e=or al:unas cosas, por
e=e!plo lo 8ue el do!inio colonial afecta a !arcos esta6lecidos de e2pectativa !oral. ,ero
esto no si:nifica 8ue sea el lu:ar lo 8ue uno estudia. +n las !as re!otas provincias de
0arruecos 9 de Indonesia !e de6at con las !is!as cuestiones con 8ue se de6atieron otros
cientficos sociales en lu:ares !7s centrales: la cuestin, por e=e!plo, de c!o se e2plica
8ue las !7s i!portunas pretensiones a la hu!anidad se for!ulen con los acentos "fin $$%
del or:ullo de :rupoJ 9 lo cierto es 8ue lle:u1 apro2i!ada!ente a las !is!as conclusiones.
/no puede a:re:ar una di!ensin, !u9 necesaria en el actual cli!a de las ciencias
sociales, pero eso es todo. "$C%
;
Los hallaz:os etno:r7ficos no son privile:iados, son slo particulares. Considerados al:o
!7s "o la:o !enos% los defor!a 9 defor!a sus i!plicaciones, 8ue para la teora social son
!ucho !7s profundas 8ue la !era pri!itividad.
Ktra particularidad es 1sta: la razn de 8ue proli=as descripciones de re!otas incursiones
para ro6ar ove=as "9 un ec:rafo real!ente 6ueno hasta lle:ara a deter!inar 8u1 clase de
ove=as eran% ten:an i!portancia :eneral es la de 8ue dichas descripciones presentan al
espritu sociol:ico !aterial concreto con al ali!entarse. Lo i!portante de las
conclusiones del antroplo:o es su co!ple=o car7cter especfico 9 circunstanciado. +sta
clase de !aterial producido en lar:os plazos 9 en estudios principal!ente "aun8ue no
e2clusiva!ente% cualitativos, con a!plia participacin del estudioso 9 realizados en
conte2tos confinados 9 con criterios casi o6sesiva!ente !icroscpicos, es lo 8ue puede dar
a los !e:aconceptos con lo 8ue se de6aten las ciencias sociales conte!por7neas A
le:iti!idad, !odernizacin, inte:racin, conflicto, caris!a, estructura, si:nificacinBesa
clase de actualidad sensata 8ue hace posi6le conce6irlas no slo de !anera realista 9
concreta sino, lo 8ue es !7s i!portante, pensar creativa e i!a:inativa!ente con ellos."$C%
+l pro6le!a !etodol:ico 8ue presenta la naturaleza !icroscpica de la etno:rafa es real
9 de peso. ,ero no es un pro6le!a 8ue pueda resolverse !irando una re!ota localidad
co!o si fuera el !undo !etido en una taza de t1 o el e8uivalente sociol:ico de una
c7!ara de nie6la. Ea de resolverse Ao en todo caso se lo !antendr7 decente!ente a ra9aFF
co!prendiendo 8ue las acciones sociales son co!entarios so6re al:o !7s 8ue ellas !is!as,
9 8ue la procedencia de una interpretacin o deter!ina hacia dnde va a ser lue:o
i!pulsada. ,e8ue4os hechos ha6lan de :randes cuestiones, :ui4os ha6lan de episte!olo:a
o correras contra ove=as ha6lan de revolucin, por8ue est7n hechos para hacerlo as. "$CFG%
III
esu!en del ac7pite: La tarea de la teora es :eneralizar dentro de casos particulares 9
su!inistrar un voca6ulario 8ue e2prese la accin si!6lica.
@ esto nos lleva a considerar la teora. +l vicio do!inante de los enfo8ues interpretativos
de cual8uier cosa Aliteratura, sue4os, snto!as, culturaFF consiste en 8ue tales enfo8ues
tienden a resistir "o se les per!ite resistir% la articulacin conceptual 9a escapar as a los
!odos siste!7ticos de evaluacin. /no capta una interpretacin o no la capta, co!prende
su ar:u!ento o no lo co!prende, lo acepta o no lo acepta. (prisionada en lo in!ediato de
los propios detalles, la interpretacin es presentada co!o v7lida en s !is!a o, lo 8ue es
peor, co!o validada por la supuesta!ente desarrollada sensi6ilidad de la persona 8ue la
presentaJ todo intento de for!ular la interpretacin en t1r!inos 8ue no sean los su9os
propios es considerado una parodia o, para decirlo con la e2presin !7s severa 8ue usan los
antroplo:os para desi:nar el a6uso !oral, co!o un intento etnoc1ntrico.
+n el caso de este ca!po de estudio, 8ue t!ida!ente "aun8ue 9o !is!o no so9 t!ido al
respecto% pretende afir!arse co!o una ciencia, no ca6e se!e=ante actitud. )o ha9 razn
al:una para 8ue la estructura conceptual de una interpretacin sea !enos for!ula6le 9 por
lo tanto !enos suscepti6le de su=etarse a c7nones e2plcitos de validacin 8ue la de una
o6servacin 6iol:ica o la de un e2peri!ento fsico, salvo la razn de 8ue los t1r!inos en
8ue puedan hacerse esas for!ulaciones, si no faltan por co!pleto, son casi ine2istentes.
)os ve!os reducidos a insinuar teoras por8ue carece!os de los !edios para enunciarlas.
(l !is!o tie!po, ha9 8ue ad!itir 8ue e2iste una serie de caractersticas de la
interpretacin cultural 8ue hacen el desarrollo terico !ucho !7s difcil de lo 8ue suele ser
en otras disciplinas. La pri!era caracterstica es la necesidad de 8ue la teora per!anezca
!7s cerca del terreno estudiado de lo 8ue per!anece en el caso de ciencias !7s capaces de
entre:arse a la a6straccin i!a:inativa. +n antropolo:a, slo 6reves vuelos de raciocinio
suelen ser efectivosJ vuelos !7s prolon:ados van a parar a sue4os l:icos 9 a confusiones
acad1!icas con si!etra for!al. Co!o 9a di=e, todo el 8uid de un enfo8ue se!itico de la
cultura es a9udarnos a lo:rar acceso al !undo conceptual en el cual viven nuestros su=etos,
de suerte 8ue poda!os, en el sentido a!plio del t1r!ino, conversar con ellos. La tensin
entre la presin de esta necesidad de penetrar en un universo no fa!iliar de accin
si!6lica 9 las e2i:encias de pro:reso t1cnico en la teora de la cultura, entre la necesidad
de aprehender 9 la necesidad de analizar es, en consecuencia, !u9 :rande 9 esencial!ente
inevita6le. +n realidad, cuanto !7s se desarrolla la teora !7s profunda se hace la tensin.
+sta es la pri!era condicin de la teora cultural: no es due4a de s !is!a. Co!o es
insepara6le de los hechos in!ediatos 8ue presenta la descripcin densa, la li6ertad de la
teora para for=arse de confor!idad con su l:ica interna es 6astante li!itada. Las
:eneralidades a las 8ue lo:ra lle:ar se de6en a la delicadeza de sus distinciones, no a la
fuerza de sus a6stracciones. "fin $G%
@ de esto se si:ue una peculiaridad en la !anera "una si!ple cuestin de hecho e!prico%
en 8ue crece nuestro conoci!iento de la cultura... de las culturas... de una cultura..: crece a
chorros, a saltos. +n lu:ar de se:uir una curva ascendente de co!pro6aciones
acu!ulativas, el an7lisis cultural se desarrolla se:<n una secuencia discontinua pero
coherente de despe:ues cada vez !7s audaces. Los estudios se realizan so6re otros
estudios, pero no en el sentido de 8ue reanudan una cuestin en el punto en el 8ue otros la
de=aron, sino en el sentido de 8ue, con !e=or infor!acin 9 conceptualizacin, los nuevos
estudios se su!er:en !7s profunda!ente en las !is!as cuestiones. *odo an7lisis cultural
serio parte de un nuevo co!ienzo 9 ter!ina en el punto al 8ue lo:ra lle:ar antes de 8ue se
le a:ote su i!pulso intelectual .e !ovilizan hechos anterior!ente descu6iertos, se usan
conceptos anterior!ente desarrollados, se so!eten a prue6a hiptesis anterior!ente
for!uladasJ pero el !ovi!iento no va desde teore!as 9a de!ostrados a teore!as
de!ostrados !7s reciente!ente, sino 8ue va desde la des!a4ada vacilacin en cuanto a la
co!prensin !7s ele!ental, a una pretensin funda!entada de 8ue uno ha superado esa
pri!era posicin. /n estudio antropol:ico representa un pro:reso si es !7s incisivo 8ue
a8uellos 8ue lo precedieronJ pero el nuevo estudio no se apo9a !asiva!ente so6re los
anteriores a los 8ue desafa, sino 8ue se !ueve paralela!ente a ellos.
+s esta razn, entre otras, la 8ue hace del ensa9o, 9a de treinta p7:inas 9a de trescientas
p7:inas, el :1nero natural para presentar interpretaciones culturales 9 las teoras en 8ue
ellas se apo9an, 9 1sta es ta!6i1n la razn por la cual, si uno 6usca tratados siste!7ticos en
este ca!po, se ve r7pida!ente decepcionado, 9 tanto !7s si lle:a a encontrar al:uno. (8u
son raros hasta los artculos de inventario 9 en todo caso 1stos slo tienen un inter1s
6i6lio:r7fico. Las :randes contri6uciones tericas est7n no slo en estudios especficos F9
esto es cierto en casi todos los ca!pos de estudioF sino 8ue son difciles de separar de tales
estudios para inte:rarlas en al:o 8ue pudiera lla!arse Rteora de la culturaR co!o tal. Las
for!ulaciones tericas se ciernen !u9 6a=o so6re las interpretaciones 8ue ri:en, de !anera
8ue separadas de 1stas no tienen !ucho sentido ni :ran inter1s. 9 esto es as no por8ue no
sean :enerales "si no fueran :enerales no seran tericas%, sino por8ue enunciadas
independiente!ente de sus aplicaciones, parecen vacas o pero:rulladas. ,uede uno "9 en
verdad es 1sta la !anera en 8ue nuestro ca!po pro:resa conceptual!ente% adoptar una
lnea de ata8ue terico desarrollada en el e=ercicio de una interpretacin etno:r7fica 9
e!plearla en otra, procurando lo:rar !a9or precisin 9 a!plitudJ pero uno no puede
escri6ir una *eora
General de la Interpretacin Cultural. +s decir , uno puede hacerlo, slo 8ue no se ve :ran
venta=a en ello por8ue la tarea esencial en la ela6oracin de una teora es, no codificar
re:ularidades a6stractas, sino hacer posi6le la descripcin densa, no :eneralizar a trav1s de
casos particulares sino :eneralizar dentro de 1stos.
Generalizar dentro de casos particulares se lla!a :eneral!ente, por lo !enos en !edicina 9
en psicolo:a profunda, inferencia clnica. +n lu:ar de co!enzar con una serie de
o6servaciones e intentar incluirlas 6a=o el do!inio de una le9, esa inferencia co!ienza con
una serie de si:nificantes "presuntivos% e intenta situarlos dentro de un !arco inteli:i6le.
Las !ediciones se e!pare=an con predicciones tericas, pero los snto!as "aun cuando sean
o6=eto de !edicin% se e2a!inan en pos de sus peculiaridades tericas, es decir , se
dia:nostican. +n el estudio de la cultura los si:nificantes no son snto!as o haces de
snto!as, sino 8ue son actos si!6licos o haces de actos si!6licos, 9 a8u la !eta es, no
la terapia, sino el an7lisis del discurso social. ,ero la !anera en 8ue se usa la teora
Finda:ar el valor 9 sentido de las cosasF es el !is!o. "$H%
(s lle:a!os a la se:unda condicin de la teora cultural: por lo !enos en el sentido
estricto del t1r!ino, esta teora no es predictiva. Duien pronuncia un dia:nstico no predice
el sara!pinJ si!ple!ente !anifiesta 8ue al:uien tiene sara!pin o 8ue a lo su!o anticipa
8ue es pro6a6le 8ue a 6reve plazo al:uien lo ad8uiera. ,ero esta li!itacin, 8ue es 6ien
real, ha sido en :eneral !al interpretada 9 ade!7s e2a:erada por8ue se la to! co!o 8ue
si:nifica6a 8ue la interpretacin cultural es !era!ente post factoJ 8ue, lo !is!o 8ue el
ca!pesino del vie=o cuento, pri!ero hace!os los a:u=eros en la cerca 9 lue:o alrededor de
ellos pinta!os el 6lanco de tiro. )o se puede ne:ar 8ue ha9 al:o cierto en esto 9 8ue a
veces se !anifiesta en lu:ares pro!inentes. ,ero de6e!os ne:ar 8ue 1ste sea el resultado
inevita6le de un enfo8ue clnico del e!pleo de la teora.
Ierdad es 8ue en el estilo clnico de la for!ulacin terica, la conceptualizacin se
endereza a la tarea de :enerar interpretaciones de hechos 8ue 9a est7n a !ano, no a
pro9ectar resultados de !anipulaciones e2peri!entales o a deducir estados futuros de un
deter!inado siste!a. ,ero eso no si:nifica 8ue la teora ten:a 8ue a=ustarse a sola!ente a
realidades pasadas "o, para decirlo con !7s precisin, 8ue ten:a 8ue :enerar
interpretaciones persuasivas de realidades pasadas%J ta!6i1n de6e conte!plar
Fintelectual!enteF realidades futuras. .i 6ien for!ula!os nuestra interpretacin de un
con=unto de :ui4os o de una correra de ove=as despu1s de ocurridos los hechos, a veces
!u9 posterior!ente, el !arco terico dentro del cual se hacen dichas interpretaciones de6e
ser capaz de continuar dando interpretaciones defendi6les a !edida 8ue aparecen a la vista
nuevos fen!enos sociales. .i 6ien uno co!ienza toda descripcin densa "!7s all7 de lo
o6vio 9 superficial% partiendo de un estado de :eneral desconcierto so6re los fen!enos
o6servados 9 tratando de orientarse uno !is!o, no se inicia el tra6a=o "o no se de6era
iniciar% con las !anos intelectual!ente vacas. +n cada estudio no se crean de nuevo
entera!ente las ideas tericasJ co!o 9a di=e, las ideas se adoptan de otros estudios afines 9,
refinadas en el proceso, se las aplica a nuevos pro6le!as de interpretacin. .i dichas ideas
de=an de ser <tiles ante tales pro6le!as, cesan de ser e!pleadas 9 8uedan !7s o !enos
a6andonadas. .i contin<an siendo <tiles 9 arro=ando nueva luz, se las contin<a ela6orando 9
se contin<a us7ndolas.N$O
.e!e=ante concepcin de la !anera en 8ue funciona la teora en una ciencia interpretativa
su:iere 8ue la distincin "en todo caso relativa% 8ue se da en la ciencias e2peri!entales o de
o6servacin entre RdescripcinR 9 Re2plicacinR, se da en nuestro caso co!o una distincin
a<n !7s relativa entre RinscripcinR "Rdescripcin densaR% 9 especificacinR
"Rdia:nsticoR%, entre esta6lecer la si:nificacin 8ue deter!inadas acciones sociales tienen
para sus actores 9 enunciar, lo !7s e2plcita!ente 8ue poda!os, lo 8ue el conoci!iento as
alcanzado !uestra so6re la sociedad al 8ue se refiere 9, !7s all7 de ella, so6re la vida social
co!o tal. )uestra do6le tarea consiste en descu6rir las estructuras conceptuales 8ue
infor!an los actos de nuestros "fin $#% su=etos, lo RdichoR del discurso social, 9 en construir
un siste!a de an7lisis en cu9os t1r!inos a8uello 8ue es :en1rico de esas estructuras,
a8uello 8ue pertenece a ellas por8ue son lo 8ue son, se desta8ue 9 per!anezca frente a los
otros factores deter!inantes de la conducta hu!ana. +n etno:rafa, la funcin de la teora
es su!inistrar un voca6ulario en el cual pueda e2presarse lo 8ue la accin si!6lica tiene
8ue decir so6re s !is!a, es decir, so6re el papel de la cultura en la vida hu!ana.
(parte de un par de artculos de orientacin 8ue versan so6re cuestiones !7s
funda!entales, es de esta !anera c!o opera la teora en los ensa9os reunidos a8u. /n
con=unto de conceptos 9 de siste!as de conceptos !u9 :enerales 9 acad1!icos
FRinte:racinR, RracionalizacinR, Rs!6oloR, Rideolo:aR, RethosR, RrevolucinR,
RidentidadR, R!et7foraR, RestructuraR, RritoR, Rcos!ovisinR, RactorR, RfuncinR, Rsa:radoR 9
desde lue:o la RculturaR !is!aF est7 entrete=ido en el cuerpo etno:r7fico de descripcin
densa con la esperanza de hacer cientfica!ente elocuentes !eras ocurrencias aisladas.NCO
La !eta es lle:ar a :randes conclusiones partiendo de hechos pe8ue4os pero de conte2tura
!u9 densa, prestar apo9o a enunciaciones :enerales so6re el papel de la cultura en la
construccin de la vida colectiva relacion7ndolas e2acta!ente con hechos especficos 9
co!ple=os.
De !anera 8ue no es sola!ente interpretacin lo 8ue se desarrolla en el nivel !7s
in!ediato de la o6servacinJ ta!6i1n se desarrolla la teora de 8ue depende
conceptual!ente la interpretacin.
0i inter1s por el cuento de Cohen, lo !is!o 8ue el inter1s de 9le por los :ui4os, naci de
al:unas ideas !u9 :enerales. +l !odelo de Rla confusin de len:uasR "la concepcin se:<n
la cual el conflicto social no es al:o 8ue se d1 cuando, por de6ilidad, falta de definicin o
descuido, las for!as culturales de=an de o6rar , sino !7s 6ien al:o 8ue se da cuando, lo
!is!o 8ue los :ui4os 6urlescos, esas for!as est7n presionadas por situaciones o
intenciones no ha6ituales para o6rar de !aneras no ha6ituales% no es una idea 8ue e2tra=e
del cuento de Cohen. .e la de6o a cole:as, estudiantes 9 predecesores.
)uestra en apariencia inocente Rnota !etida en una 6otellaR es al:o !7s 8ue una pintura de
los !arcos de si:nificacin dentro de los cuales act<an !ercaderes =udos, :uerreros
6er16eres 9 procnsules franceses, 9 hasta al:o !7s 8ue una pintura de sus recprocas
interferencias. +s un ar:u!ento en favor de la idea de 8ue reela6orar el es8ue!a de
relaciones sociales es reaco!odar las coordenadas del !undo e2peri!entado. Las for!as
de la sociedad son la sustancia de la cultura. "$3%
IIII
;
+l an7lisis cultural es intrnseca!ente inco!pleto. @, lo 8ue es peor, cuanto !7s
profunda!ente se lo realiza !enos co!pleto es. +s 1sta una e2tra4a ciencia cu9as
afir!aciones !7s convincentes son las 8ue descansan so6re 6ases !7s tr1!ulas, de suerte
8ue estudiar la !ateria 8ue se tiene entre !anos es intensificar las sospechas "tanto de uno
!is!o co!o de los de!7s% de 8ue uno no est7 encarando 6ien las cosas. ,ero esta
circunstancia es lo 8ue si:nifica ser un etn:rafo, aparte de i!portunar a personas sutiles
con pre:untas o6tusas.
/no puede escapar a esta situacin de varias !aneras: convirtiendo la cultura en folSlore 9
colect7ndolo, convirti1ndola en ras:os 9 cont7ndolos, convirti1ndola en instituciones 9
clasific7ndolas, o reduci1ndola a estructuras 9 =u:ando con ellas. ,ero 1stas son
escapatorias. Lo cierto es 8ue a6razar un concepto se!itico de cultura 9 un enfo8ue
interpretativo de su estudio si:nifica a6razar una concepcin de las enunciaciones
etno:r7ficas, para decirlo con una frase ahora fa!osa de >. Q. Gallie, Resencial!ente
discuti6leR. La antropolo:a, o por lo !enos la antropolo:a interpretativa, es una ciencia
cu9o pro:reso se caracteriza !enos por un perfecciona!iento del consenso 8ue por el
refina!iento del de6ate. Lo 8ue en ella sale !e=or es la precisin con 8ue nos ve=a!os unos
a otros."$9%
;
La si:nificacin, esa evasiva 9 !al definida seudoFentidad 8ue antes !u9 contentos
a6andon76a!os a los filsofos 9 a los crticos literarios para 8ue fran:ollaran con ella, ha
retornado ahora al centro de nuestra disciplina. "$9% ;
0i propia posicin en el !edio de todo esto fue sie!pre tratar de resistir!e al
su6=etivis!o, por un lado, 9 al ca6alis!o !7:ico, por otroJ tratar de !antener el an7lisis de
las for!as si!6licas lo !7s estrecha!ente li:ado a los hechos sociales concretos, al
!undo p<6lico de la vida co!<n 9 tratar de or:anizar el an7lisis de !anera tal 8ue las
cone2iones entre for!ulaciones tericas e interpretaciones no 8uedaran oscurecidas con
apelaciones a ciencias oscuras. )unca !e i!presion el ar:u!ento de 8ue co!o la
o6=etividad co!pleta es i!posi6le en estas !aterias "co!o en efecto lo es% uno podra dar
rienda suelta a sus senti!ientos. ,ero esto es, co!o o6serv o6ert .oloT, lo !is!o 8ue
decir 8ue, co!o es i!posi6le un a!6iente perfecta!ente as1ptico, 6ien podran practicarse
operaciones 8uir<r:icas en una cloaca. ,or otro lado, ta!poco !e han i!presionado las
pretensiones de la lin:Ustica estructural, de la in:eniera co!putacional o de al:una otra
for!a avanzada de pensa!iento 8ue pretenda hacernos co!prender a los ho!6res sin
conocerlos. )ada podr7 desacreditar !7s r7pida!ente un enfo8ue se!itico de la cultura
8ue per!itirle 8ue se desplace hacia una co!6inacin de intuicionis!o 9 de al8ui!ia, por
ele:ante!ente 8ue se e2presen las intuiciones o por !oderna 8ue se ha:a aparecer la
al8ui!ia.
.ie!pre est7 el peli:ro de 8ue el an7lisis cultural, en 6usca de las tortu:as 8ue se
encuentran !7s profunda!ente situadas, pierda contacto con las duras superficies de la
vida, con las realidades polticas 9 econ!icas dentro de las cuales los ho!6res est7n
contenidos sie!pre, 9 pierda contacto con las necesidades 6iol:icas 9 fsicas en 8ue se
6asan esas duras superficies. La <nica defensa contra este peli:ro 9 contra el peli:ro de
convertir as el an7lisis cultural en una especie de esteticis!o sociol:ico, es realizar el
an7lisis de esas realidades 9 esas necesidades en pri!er t1r!ino. 9 as lle:u1 a escri6ir
so6re el nacionalis!o, so6re la violencia, so6re la identidad, so6re la naturaleza hu!ana,
so6re la le:iti!idad, so6re la revolucin, so6re lo 1tnico, so6re la ur6anizacin, so6re el
status social, so6re la !uerte, so6re el tie!po 9 ante todo so6re deter!inados intentos de
deter!inadas personas para situar estas cosas dentro de un !arco co!prensi6le,
si:nificativo.
Considerar las di!ensiones si!6licas de la accin social Farte, reli:in, ideolo:a, ciencia,
le9, !oral, sentido co!<nF no es apartarse de los pro6le!as e2istenciales de la vida para ir
a parar a al:<n 7!6ito e!prico de for!as desprovistas de e!ocinJ por el contrario es
su!er:irse en !edio de tales pro6le!as. La vocacin esencial de la antropolo:a
interpretativa no es dar respuestas a nuestras pre:untas !7s profundas, sino darnos acceso a
respuestas dadas por otros, 8ue :uarda6an otras ove=as en otros valles, 9 as per!itirnos
incluirlas en el re:istro consulta6le de lo 8ue ha dicho el ho!6re."C5%

N1O ")ota $ en el ori:inal% K, ta!6i1n !7s e2acta!ente, &inscri6e'. La !a9or parte de la
etno:rafa se encontrar7 cierta!ente en li6ros 9 artculos antes 8ue en pelculas
cine!ato:r7ficas, re:istros, !useos, etc.J pero a<n en li6ros 9 artculos ha9 por supuesto
foto:rafas, di6u=os, dia:ra!as, ta6las, etc. +n antropolo:a ha estado faltando conciencia
so6re los !odos de repreCsentacin Apara no ha6lar de los e2peri!entos de ellosFF.
N?O ")ota C en el ori:inal% en la !edida en 8ue la idea de &o6servacin participante' reforz
el i!pulso del antroplo:o a co!penetrarse con sus infor!antes 9 considerarlos antes
personas 8ue o6=etos, fue una idea valiosa, pero en la !edida en 8ue condu=o al
antroplo:o a perder de vista la naturaleza !u9 especial de su propia papel 9 a i!a:inarse
1l !is!o co!o al:o !7s 8ue un transe<nte interesado "en a!6os sentidos de la pala6ra%,
este concepto fue nuestra fuente !7s i!portante de !ala fe.
N$O ")ota G en el ori:inal% Ea9 8ue ad!itir 8ue esto tiene al:o de idealizacin. ,or8ue las
teoras rara vez son decidida!ente descartadas en el uso !1dico, sino 8ue se hacen cada
vez !7s i!productivas, :astadas, in<tiles o vacuas 9 suelen persistir !ucho despu1s de 8ue
un pu4ado de personas "aun8ue 1stas son frecuente!ente !u9 apasionadas% pierda todo
inter1s por tales teoras. Cierta!ente en el caso de la antropolo:a, !7s difcil resulta el
pro6le!a de eli!inar de la 6i6lio:rafa ideas a:otadas 8ue o6tener ideas productivas, 9 se
dan discusiones tericas en !a9or !edida de lo 8ue uno preferira, discusiones 8ue son !7s
crticas 8ue constructivasJ carreras co!pletas se han dedicado a apresurar la defuncin de
nociones !ori6undas. ( !edida 8ue pro:resa nuestro ca!po ca6ra esperar 8ue este control
de la !ala hier6a intelectual lle:ue a ser una parte !enos pro!inente en nuestras
actividades. ,ero, por el !o!ento, la verdad es 8ue las vie=as teoras tienden !enos a !orir
8ue a ser reeditadas.
NCO ")ota H en el ori:inal% +l :rueso de los si:uientes captulos se refiere !7s a Indonesia
8ue a 0arruecos, pues slo ahora co!ienzo a encarar las dificultades de !is !ateriales
relativos al norte de Vfrica 8ue en su !a9or parte fueron reunidos reciente!ente. +l tra6a=o
so6re el ca!po realizado en Indonesia se desarroll en 19G?FGC, 19G#F19G3 9 en 19#1J en
0arruecos en 19HC, 19HGF19HH, 19H3F19H9 9 9#?.

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