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Cmo medir Capacitores de valores grandes


Autor: Ing. Juan Castillo Ortiz

En los aos que tengo dando cursos de audio en la Escuela SUONO y contestando la seccin de
preguntas Decibeles y Watts de la revista AudioCar, ha habido una inquietud recurrente que de una u
otra forma siempre logr evadir: Cmo saber si el capacitor de 1 Faradio que acabo de comprar,
realmente es de 1 Faradio. A esta pregunta siempre di respuestas como, no me interrumpas cuando
estoy hablando, miren nada ms la chica que va pasando por all o midindolo, obviamente, luego te
explico cmo.

Pues resulta que medir un capacitor, en s, no tiene nada de espectacular. Simplemente tomas un
multmetro, de preferencia uno de calidad, y lo mides. El detalle pendiente es que los multmetros, como
el Fluke modelo 189 que probablemente sea uno de los ms finos disponibles, slo mide capacitancias
hasta de 50 mF, es decir, 0.05 Faradios.

No puedo atreverme a decir que no exista un aparato sobre la faz de la tierra que sea capaz de medir
los valores que necesitamos, pero simplemente yo jams he visto uno y de existir, me imagino que no
debe costar cualquier cosa. El caso es que la capacidad de los multmetros convencionales no nos sirve
absolutamente para nada, en nuestro objetivo de ver si realmente nuestro capacitor cumple o no con
sus especificaciones. El meollo del asunto posiblemente radique en que estos capacitores monstruo
de 1 Faradio y ms, son relativamente nuevos y extraos. Al parecer, la primera persona que los utiliz
en una instalacin automotriz fue el famoso Richard Clark de Autosound 2000 (que en su tiempo
contaba con ms fans que el mismsimo Topo Gigio, un servidor incluido), esto a finales de los aos 80.
Como dato curioso, en al menos una ocasin quisieron descalificar de una competencia (de calidad de
sonido, obviamente) al seor Clark, por incluir en su sistema unos cilindros raros y totalmente
desconocidos, que sabe Dios qu hicieran, que l llamaba capacitores. Increble, no lo creen?

Bueno, pues el caso es que estos enormes capacitores hace relativamente pocos aos ni siquiera
existan. l tuvo que mandar a fabricar los suyos especialmente y ms adelante fue l tambin quien
primero los comercializ, capacitores de tan solo 800,000 micro faradios, a un precio de 125 dlares la
pieza ms envo (por supuesto, sin display digital de voltaje o grficos de colores). As que para qu
poder medir algo que no existe. Probablemente por ello es que los multmetros que conocemos no
llegan a estos niveles.

Pero el prefacio de este artculo no acaba aqu. En mi empresa SUONO, hace algn tiempo un nuevo
proveedor de capacitores de Oriente me contact para ofrecerme sus productos. Al enviarme sus
imgenes y listas de precios, me encontr con informacin confusa acerca de los valores de
capacitancia. Luego de pedir una explicacin, se me inform que los capacitores sealados como de 1
Faradio podan realmente serlo, o bien me los podan fabricar de tan solo 0.3 Faradios, que es como la
mayora de sus clientes los ordenaban, ya que de esta forma se disminua de manera importante el
precio. Igualmente me comentaron que los capacitores marcados como de 2 y 3 Faradios, normalmente
se despachaban con tan solo 1 Faradio. Aqu fue donde la moral se me fue al piso y decid de una vez
por todas saber qu es exactamente lo que estoy comprando (y vendiendo), as como ayudar a mis
colegas importadores de productos a que no les den gato por liebre, y a todos ustedes entusiastas de
los productos de calidad, para que realmente reciban lo que estn pagando.

Hasta aqu el Prembulo. Regresemos a nuestro problema de cmo medir cantidades monstruosas de
capacitancia. Para ello tendremos que utilizar un poco de astucia con la finalidad de lograr medirla
indirectamente.

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Para empezar, qu demonios es un capacitor? Capacidad o capacitancia es la propiedad que tiene
cualquier sistema de conductores y dielctricos (no conductores), de almacenar energa elctrica
cuando existe una diferencia de potencial entre sus conductores. Su valor se expresa como la relacin
entre la carga elctrica y la diferencia de potencial:

C = q / V

Donde C es la Capacidad en Faradios, q la carga elctrica en Coulombs o Amperes-segundo y V
es la diferencia de potencial entre los conductores, en Volts. Por lo tanto los Faradios equivalen a
Coulombs / Volts.

Cuando conectamos un capacitor a una fuente de voltaje, como una batera, empleando para ello una
resistencia en serie, es decir, el tradicional procedimiento de carga lenta al momento de instalarlo por
primera vez, entre sus placas crecer tanto la carga elctrica como el voltaje. Esto contina hasta que
eventualmente se iguale el voltaje de la fuente. El ritmo o velocidad de carga depende de la
capacitancia del capacitor y del valor de la resistencia en serie. Lo mismo sucede tambin al
descargarlo, esta vez retirando la fuente de energa y poniendo la resistencia en corto circuito entre sus
terminales. Tanto el tiempo de carga como de descarga en un capacitor, estn caracterizados por una
cantidad conocida como la Constante de Tiempo, (se lee tao), la cual es el producto de la
resistencia y la capacitancia, es decir,

= RC

Resulta que al cargar lentamente un capacitor con una batera a travs de una resistencia, el voltaje en
funcin del tiempo obedece la siguiente expresin:
V(t) = Vo (1 e
-t/RC
)
Donde V(t) es el voltaje en las terminales del capacitor como funcin del tiempo, Vo es el voltaje de la
fuente (batera), el nmero e corresponde a la base del logaritmo natural, vale 2.718, t es el tiempo
en segundos y RC es , la Constante de Tiempo. Este proceso de carga obedece una funcin
exponencial.

Cuando el tiempo t = = RC, es decir, durante una constante de tiempo, el voltaje a travs del capacitor
habr crecido a:
V(t) = Vo (1 e
-1
) = 0.6321 Vo

Es decir, cada Constante de Tiempo el capacitor se cargar un 63.21% del voltaje disponible. Entendiendo esta
funcin podremos darnos cuenta de que un capacitor nunca iguala el voltaje de la fuente, a no ser despus de un
tiempo infinito, pero para fines prcticos se dice que un capacitor se encuentra totalmente cargado despus de cinco
Constantes de Tiempo, es decir, al haber alcanzado el 99.3% del voltaje de la fuente. La descarga de un capacitor
sigue este mismo proceso exponencial pero a la inversa, es decir, cada Constante de Tiempo el voltaje en las placas
habr decado al 36.79% del valor de la fuente.

Bueno, pues en esta informacin est el truco que se me ocurri para conocer con muy buena precisin el verdadero
valor de capacitancia de cualquier capacitor:

Sabemos que cada Constante de Tiempo el capacitor se habr cargado un 63.21% del voltaje disponible o decado al
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36.79%, en el caso de la descarga (estas dos cantidades suman 1). Y sabemos que una constante de tiempo es R x C,
es decir, el valor de la resistencia por el valor de la capacitancia. As que si medimos el tiempo que tarda en cargarse
(o descargarse) una Constante de Tiempo y conocemos el valor de la Resistencia de carga, podremos calcular con
bastante precisin la Capacitancia.

A continuacin detallo, paso por paso, el procedimiento que utilic para medir capacitores monstruo. Todo lo que
necesitars ser un capacitor monstruo, una resistencia de 100 ohms (escog ese valor ya que produce tiempos largos
de carga y descarga pero podra ser cualquier otra cercana), un multmetro decente (Fluke es buena idea), un
cronmetro digital (el reloj que traes en la mueca, con cronmetro) y un chaln avispado que te ayude a tomar el
tiempo.

Medicin de capacitancia mediante el procedimiento de carga del capacitor:
Paso 1:
Mide con mucha precisin la resistencia de carga y descarga. Para este ejemplo utilic un
multmetro Fluke con ajuste a cero ohms y mi ejemplar de resistencia midi 100.0 ohms.
Paso 2:
Consigue una batera en muy buenas condiciones o una fuente de poder regulada. En este caso
utilic una fuente marca Cascade Audio de 90 Amperes.
Paso 3:
Mide el voltaje en Corriente Directa de la fuente, sin carga. El resultado fue de 13.585 Volts.
Paso 4:
Para poder realizar mediciones correctas, habr que desarmar el capacitor. En este experimento
se emple un capacitor marca SUONO por ser el que se encontraba disponible. Con desarmar
me refiero a que habr que retirar todas las tarugadas que tienen encima, como la pantalla digital
que muestra el voltaje (por favor, ni se te ocurra guiarte con ella para realizar esta medicin ya
que es de psima calidad), foquitos, etc. Es importante retirar todo esto ya que se encuentra en
paralelo con el capacitor, por lo que interfiere de manera directa con el valor de tu resistencia de
prueba. Una vez deshuesado, conecta permanentemente las dos puntas del Voltmetro al
capacitor (ajustado para medir Voltaje en Corriente Directa, obviamente), as como el negativo de
la fuente de poder. Ojo: Verifica la polaridad del capacitor. Un capacitor al que se le invierte su
polaridad tiende a destruirse.
Paso 5:
Observa el voltaje en terminales del capacitor. Debera ser prcticamente de 0 Volts. Si no fuera
as, descrgalo poniendo una resistencia de unos 10 ohms en corto circuito y concluye con un
alambre en corto, para que el capacitor arranque lo ms cercano posible a 0 Volts.
Paso 6:
Momento de la verdad: esto suele realizarse ms fcilmente entre dos personas. Uno de ustedes
conectar el positivo de la fuente al positivo del capacitor, con su respectiva resistencia de 100
ohms en serie, mientras el otro arranca el cronmetro en el justo momento en que se haga el
contacto elctrico. Debern realizar este acto de manera simultnea. Mientras se realiza el
proceso de carga, esta conexin elctrica jams deber interrumpirse. Si esto sucediera, habr
que comenzar de nuevo.
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Una vez que se haga el contacto elctrico, el
voltaje comenzar a elevarse de forma
exponencial. Una constante de tiempo para el
proceso de carga, para 13.585 Volts, es
(13.585)(0.6321) = 8.5874 Volts. Esto quiere
decir que debern parar el cronmetro en el
justo momento en que el Voltmetro llegue a
8.5874 Volts.
Para este ejemplo, tal voltaje fue alcanzado en
108 segundos (1 minuto con 48 segundos).

Por supuesto, tambin se puede realizar esta
misma medicin pero utilizando el proceso de
descarga. Para este caso, con las puntas del
Voltmetro en ambos bornes del capacitor, se
le da carga lenta con una resistencia en serie
de unos 10 ohms hasta llegar al voltaje de la
fuente. Una vez llegado, se retira la resistencia de carga, se pone la fuente directa a las terminales del
capacitor y se mide el voltaje, en este caso sali de 13.585 Volts. Ahora, se pone la resistencia de 100
ohms en corto circuito en el capacitor (entre sus terminales ms y menos), sin retirar la fuente. Tu
amigo y t se ponen listos, y mientras uno desconecta la fuente el otro arranca el cronmetro. La
resistencia de 100 ohms en corto provocar que el voltaje comience a descender exponencialmente. El
36.79% del voltaje original se obtiene de (13.585)(0.3679) = 4.9976 Volts. As que en el momento en
que el Voltmetro llegue a 4.9976 Volts, habr que detener el cronmetro. En este caso tal voltaje se
alcanz a los 107 segundos.

Los resultados que obtuve fueron 108 y 107 segundos, para los procesos de carga y descarga
respectivamente, es decir prcticamente lo mismo, y la diferencia debe corresponder a prdidas y a mi
velocidad de reaccin con el cronmetro.

Si la constante de tiempo es de 107.5 segundos (promedio) y la Resistencia vale exactamente 100
ohms, cul ser el valor exacto del capacitor SUONO que med?

C = tiempo / Resistencia

C = 107.5 / 100 = 1.075 Faradios, es decir, ligeramente superior al valor publicado, tal como
esperaramos de un producto de calidad.

As que ya lo sabes amigo, ya sabes cmo medir un capacitor y darte cuenta de si realmente te estn
dando lo que pagaste, o vilmente te estn viendo la cara. Ojal muchos de ustedes pongan en uso esta
informacin y as motivemos a los importadores y comerciantes, a asegurarse de realmente dar lo que
se ofrece.

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