Project Gutenberg's Cuentos de Amor de Locura y de Muerte, by Horacio Quiroga This eBook is for the use of anyone anywhere

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#Cuentos de Amor de Locura y de Muerte# HORACIO QUIROGA 1917

#INDICE# Una estaci�n de amor Los ojos sombr�os El solitario La muerte de Isolda El infierno artificial La gallina degollada Los buques suicidantes El almohad�n de pluma El perro rabioso A la deriva La insolaci�n El alambre de p�a Los Mens� Yagua�

Los pescadores de vigas La miel silvestre Nuestro primer cigarro La meningitis y su sombra

#UNA ESTACION DE AMOR#

#Primavera# Era el martes de carnaval. N�bel acababa de entrar en el corso, ya al oscurecer, y mientras deshac�a un paquete de serpentinas, mir� al carruaje de delante. Extra�ado de una cara que no hab�a visto la tarde anterior, pregunt� a sus compa�eros: --�Qui�n es? No parece fea. --�Un demonio! Es lind�sima. Creo que sobrina, o cosa as�, del doctor Arrizabalaga. Lleg� ayer, me parece... N�bel fij� entonces atentamente los ojos en la hermosa criatura. Era una chica muy joven a�n, acaso no m�s de catorce a�os, pero completamente n�bil. Ten�a, bajo el cabello muy oscuro, un rostro de suprema blancura, de ese blanco mate y raso que es patrimonio exclusivo de los cutis muy finos. Ojos azules, largos, perdi�ndose hacia las sienes en el cerco de sus negras pesta�as. Acaso un poco separados, lo que da, bajo una frente tersa, aire de mucha nobleza o de gran terquedad. Pero sus ojos, as�, llenaban aquel semblante en flor con la luz de su belleza. Y al sentirlos N�bel detenidos un momento en los suyos, qued� deslumbrado. --�Qu� encanto!--murmur�, quedando inm�vil con una rodilla sobre al almohad�n del surrey. Un momento despu�s las serpentinas volaban hacia la victoria. Ambos carruajes estaban ya enlazados por el puente colgante de cintas, y la que lo ocasionaba sonre�a de vez en cuando al galante muchacho. Mas aquello llegaba ya a la falta de respeto a personas, cochero y a�n carruaje: sobre el hombro, la cabeza, l�tigo, guardabarros, las serpentinas llov�an sin cesar. Tanto fu�, que las dos personas sentadas atr�s se volvieron y, bien que sonriendo, examinaron atentamente al derrochador. --�Qui�nes son?--pregunt� N�bel en voz baja. --El doctor Arrizabalaga; cierto que no lo conoces. La otra es la

madre de tu chica... Es cu�ada del doctor. Como en pos del examen, Arrizabalaga y la se�ora se sonrieran francamente ante aquella exuberancia de juventud, N�bel se crey� en el deber de saludarlos, a lo que respondi� el terceto con jovial condescencia. Este fu� el principio de un idilio que dur� tres meses, y al que N�bel aport� cuanto de adoraci�n cab�a en su apasionada adolescencia. Mientras continu� el corso, y en Concordia se prolonga hasta horas incre�bles, N�bel tendi� incesantemente su brazo hacia adelante, tan bien, que el pu�o de su camisa, desprendido, bailaba sobre la mano. Al d�a siguiente se reprodujo la escena; y como esta vez el corso se reanudaba de noche con batalla de flores, N�bel agot� en un cuarto de hora cuatro inmensas canastas. Arrizabalaga y la se�ora se re�an, volvi�ndose a menudo, y la joven no apartaba casi sus ojos de N�bel. Este ech� una mirada de desesperaci�n a sus canastas vac�as; mas sobre el almohad�n del surrey quedaban a�n uno, un pobre ramo de siemprevivas y jazmines del pa�s. N�bel salt� con �l por sobre la rueda del surrey, disloc�se casi un tobillo, y corriendo a la victoria, jadeante, empapado en sudor y el entusiasmo a flor de ojos, tendi� el ramo a la joven. Ella busc� atolondradamente otro, pero no lo ten�a. Sus acompa�antes se r�an. --�Pero loca!--le dijo la madre, se�al�ndole el pecho--�ah� tienes uno! El carruaje arrancaba al trote. N�bel, que hab�a descendido del estribo, afligido, corri� y alcanz� el ramo que la joven le tend�a, con el cuerpo casi fuera del coche. N�bel hab�a llegado tres d�as atr�s de Buenos Aires, donde conclu�a su bachillerato. Hab�a permanecido all� siete a�os, de modo que su conocimiento de la sociedad actual de Concordia era m�nimo. Deb�a quedar a�n quince d�as en su ciudad natal, disfrutados en pleno sosiego de alma, si no de cuerpo; y he ah� que desde el segundo d�a perd�a toda su serenidad. Pero en cambio �qu� encanto! --�Qu� encanto!--se repet�a pensando en aquel rayo de luz, flor y carne femenina que hab�a llegado a �l desde el carruaje. Se reconoc�a real y profundamente deslumbrado--y enamorado, desde luego. �Y si ella lo quisiera!... �Lo querr�a? confiaba mucho m�s que en el ramo de su aturdida con que la joven hab�a buscado claramente el brillo de sus ojos cuando inquieta espectativa con que lo esper�, del joven pecho, al tenderle el ramo. N�bel, para dilucidarlo, pecho, en la precipitaci�n algo para darle. Evocaba lo vi� llegar corriendo, la y--en otro orden, la morbidez

�Y ahora, conclu�do! Ella se iba al d�a siguiente a Montevideo. �Qu� le importaba lo dem�s, Concordia, sus amigos de antes, su mismo padre? Por lo menos ir�a con ella hasta Buenos Aires. Hicieron, efectivamente, el viaje juntos, y durante �l, N�bel lleg� al m�s alto grado de pasi�n que puede alcanzar un rom�ntico muchacho de 18 a�os, que se siente querido. La madre acogi� el casi infantil idilio con afable complacencia, y se re�a a menudo al verlos, hablando

poco, sonriendo sin cesar, y mir�ndose infinitamente. La despedida fu� breve, pues N�bel no quiso perder el �ltimo vestigio de cordura que le quedaba, cortando su carrera tras ella. Volver�an a Concordia en el invierno, acaso una temporada. �Ir�a �l? "�Oh, no volver yo!" Y mientras N�bel se alejaba, tardo, por el muelle, volvi�ndose a cada momento, ella, de pecho sobre la borda, la cabeza un poco baja, lo segu�a con los ojos, mientras en la planchada los marineros levantaban los suyos risue�os a aquel idilio--y al vestido, corto a�n, de la tiern�sima novia.

#Verano# El 13 de junio N�bel volvi� a Concordia, y aunque supo desde el primer momento que Lidia estaba all�, pas� una semana sin inquietarse poco ni mucho por ella. Cuatro meses son plazo sobrado para un rel�mpago de pasi�n, y apenas si en el agua dormida de su alma, el �ltimo resplandor alcanzaba a rizar su amor propio. Sent�a, s�, curiosidad de verla. Pero un nimio incidente, punzando su vanidad, lo arrastr� de nuevo. El primer domingo, N�bel, como todo buen chico de pueblo, esper� en la esquina la salida de misa. Al fin, las �ltimas acaso, erguidas y mirando adelante, Lidia y su madre avanzaron por entre la fila de muchachos. N�bel, al verla de nuevo, sinti� que sus ojos se dilataban para sorber en toda su plenitud la figura bruscamente adorada. Esper� con ansia casi dolorosa el instante en que los ojos de ella, en un s�bito resplandor de dichosa sorpresa, lo reconocer�an entre el grupo. Pero pas�, con su mirada fr�a fija adelante. --Parece que no se acuerda m�s de ti--le dijo un amigo, que a su lado hab�a seguido el incidente. --�No mucho!--se sonri� �l.--Y es l�stima, porque la chica me gustaba en realidad. Pero cuando estuvo solo se llor� a s� mismo su desgracia. �Y ahora que hab�a vuelto a verla! �C�mo, c�mo la hab�a querido siempre, �l que cre�a no acordarse m�s! �Y acabado! �Pum, pum, pum!--repet�a sin darse cuenta, con la costumbre del chico.--�Pum! �todo conclu�do! De golpe: �Y si no me hubiera visto?... �Claro! �pero claro! Su rostro se anim� de nuevo, acogi�ndose con plena convicci�n a una probabilidad como esa, profundamente razonable. A las tres golpeaba en casa del doctor Arrizabalaga. Su idea era elemental: consultar�a con cualquier m�sero pretexto al abogado, y entretanto acaso la viera. Una s�bita carrera por el patio respondi� al timbre, y Lidia, para detener el impulso, tuvo que cogerse violentamente a la puerta vidriera. Vi� a N�bel, lanz� una exclamaci�n, y ocultando con sus brazos la liviandad dom�stica de su ropa, huy� m�s velozmente a�n.

Un instante despu�s la madre abr�a el consultorio, y acog�a a su antiguo conocido con m�s viva complacencia que cuatro meses atr�s. N�bel no cab�a en s� de gozo, y como la se�ora no parec�a inquietarse por las preocupaciones jur�dicas de N�bel, �ste prefiri� tambi�n un mill�n de veces tal presencia a la del abogado. Con todo, se hallaba sobre ascuas de una felicidad demasiado ardiente y, como ten�a 18 a�os, deseaba irse de una vez para gozar a solas, y sin cortedad, su inmensa dicha. --�Tan pronto, ya!--le dijo la se�ora.--Espero que tendremos el gusto de verlo otra vez... �No es verdad? --�Oh, s�, se�ora! --En casa todos tendr�amos mucho placer... �supongo que todos! �Quiere que consultemos?--se sonri� con maternal burla. --�Oh, con toda el alma!--repuso N�bel. --�Lidia! �Ven un momento! Hay aqu� una persona a quien conoces. N�bel hab�a sido visto ya por ella; pero no importaba. Lidia lleg� cuando �l estaba de pie. Avanz� a su encuentro, los ojos centelleantes de dicha, y le tendi� un gran ramo de violetas, con adorable torpeza. --Si a usted no le molesta--prosigui� la madre--podr�a venir todos los lunes... �qu� le parece? --�Que es muy poco, se�ora!--repuso el muchacho--Los viernes tambi�n... �me permite? La se�ora se ech� a reir. --�Qu� apurado! Yo no s�... veamos qu� dice Lidia. �Qu� dices, Lidia? La criatura, que no apartaba sus ojos rientes de N�bel, le dijo �_s�_! en pleno rostro, puesto que a �l deb�a su respuesta. --Muy bien: entonces hasta el lunes, N�bel. N�bel objet�: --�No me permitir�a venir esta noche? Hoy es un d�a extraordinario... --�Bueno! �Esta noche tambi�n! Acomp��alo, Lidia. Pero N�bel, en loca necesidad de movimiento, se despidi� all� mismo, y huy� con su ramo cuyo cabo hab�a deshecho casi, y con el alma proyectada al �ltimo cielo de la felicidad. II Durante dos meses, todos los momentos en que se ve�an, todas las horas

que los separaban, N�bel y Lidia se adoraron. Para �l, rom�ntico hasta sentir el estado de dolorosa melancol�a que provoca una simple gar�a que agrisa el patio, la criatura aquella, con su cara angelical, sus ojos azules y su temprana plenitud, deb�a encarnar la suma posible de ideal. Para ella, N�bel era varonil, buen mozo e inteligente. No hab�a en su mutuo amor m�s nube para el porvenir que la minor�a de edad de N�bel. El muchacho, dejando de lado estudios, carreras y superfluidades por el estilo, quer�a casarse. Como probado, no hab�a sino dos cosas: que a �l le era _absolutamente_ imposible vivir sin su Lidia, y que llevar�a por delante cuanto se opusiese a ello. Present�a--o m�s bien dicho, sent�a--que iba a escollar rudamente. Su padre, en efecto, a quien hab�a disgustado profundamente el a�o que perd�a N�bel tras un amor�o de carnaval, deb�a apuntar las �es con terrible vigor. A fines de Agosto, habl� un d�a definitivamente a su hijo: --Me han dicho que sigues tus visitas a lo de Arrizabalaga. �Es cierto? Porque t� no te dignas decirme una palabra. N�bel vi� toda la tormenta en esa forma de _dignidad_, y la voz le tembl� un poco. --Si no te dije nada, pap�, es porque s� que no te gusta que hable de eso. --�Bah! c�mo gustarme, puedes, en efecto, ahorrarte el trabajo... Pero quisiera saber en qu� estado est�s. �Vas a esa casa como novio? --S�. --�Y te reciben formalmente? --C-creo que s�. El padre lo mir� fijamente y tamborile� sobre la mesa. --�Est� bueno! �Muy bien!... Oyeme, porque tengo el deber de mostrarte el camino. �Sabes t� bien lo que haces? �Has pensado en lo que puede pasar? --�Pasar?... �qu�? --Que te cases con esa muchacha. Pero f�jate: ya tienes edad para reflexionar, al menos. �Sabes qui�n es? �De d�nde viene? �Conoces a alguien que sepa qu� vida lleva en Montevideo? --�Pap�! --�S�, qu� hacen all�! �Bah! no pongas esa cara... No me refiero a tu... novia. Esa es una criatura, y como tal no sabe lo que hace. �Pero sabes de qu� viven? --�No! Ni me importa, porque aunque seas mi padre... --�Bah, bah, bah! Deja eso para despu�s. No te hablo como padre sino como cualquier hombre honrado pudiera hablarte. Y puesto que te indigna tanto lo que te pregunto, averigua a quien quiera contarte,

qu� clase de relaciones tiene la madre de tu novia con su cu�ado, pregunta! --�S�! Ya s� que ha sido... --Ah, �sabes que ha sido la querida de Arrizabalaga? �Y que �l u otro sostienen la casa en Montevideo? �Y te quedas tan fresco! --�...! --�S�, ya s�, tu novia no tiene nada que ver con esto, ya s�! No hay impulso m�s bello que el tuyo... Pero anda con cuidado, porque puedes llegar tarde!... �No, no, c�lmate! No tengo ninguna idea de ofender a tu novia, y creo, como te he dicho, que no est� contaminada a�n por la podredumbre que la rodea. Pero si la madre te la quiere vender en matrimonio, o m�s bien a la fortuna que vas a heredar cuando yo muera, d�le que el viejo N�bel no est� dispuesto a esos tr�ficos, y que antes se lo llevar� el diablo que consentir en eso. Nada m�s te quer�a decir. El muchacho quer�a mucho a su padre a pesar del car�cter duro de �ste; sali� lleno de rabia por no haber podido desahogar su ira, tanto m�s violenta cuanto que �l mismo la sab�a injusta. Hac�a tiempo ya que no ignoraba esto: la madre de Lidia hab�a sido querida de Arrizabalaga en vida de su marido, y a�n cuatro o cinco a�os despu�s. Se ve�an a�n de tarde en tarde, pero el viejo libertino, arrebujado ahora en sus artritis de enfermizo solter�n, distaba mucho de ser respecto de su cu�ada lo que se pretend�a; y si manten�a el tren de madre e hija, lo hac�a por una especie de compasi�n de ex amante, rayana en vil ego�smo, y sobre todo para autorizar los chismes actuales que hinchaban su vanidad. N�bel evocaba a la madre; y con un extremecimiento de muchacho loco por las mujeres casadas, recordaba cierta noche en que hojeando juntos y reclinados una _Illustration_, hab�a cre�do sentir sobre sus nervios s�bitamente tensos, un hondo h�lito de deseo que surg�a del cuerpo pleno que rozaba con �l. Al levantar los ojos, N�bel hab�a visto la mirada de ella, en l�nguida imprecisi�n de mareo, posarse pesadamente sobre la suya. �Se hab�a equivocado? Era terriblemente hist�rica, pero con rara manifestaci�n desbordante; los nervios desordenados repiqueteaban hacia adentro, y de aqu� la s�bita tenacidad en un disparate, el brusco abandono de una convicci�n; y en los prodromos de las crisis, la obstinaci�n creciente, convulsiva, edific�ndose a grandes bloques de absurdos. Abusaba de la morfina, por angustiosa necesidad y por elegancia. Ten�a treinta y siete a�os; era alta, con labios muy gruesos y encendidos, que humedec�a sin cesar. Sin ser grandes, los ojos lo parec�an por un poco hundidos y tener pesta�as muy largas; pero eran admirables de sombra y fuego. Se pintaba. Vest�a, como la hija, con perfecto buen gusto, y era �sta, sin duda, su mayor seducci�n. Deb�a de haber tenido, como mujer, profundo encanto; ahora la histeria hab�a trabajado mucho su cuerpo--siendo, desde luego, enferma del vientre. Cuando el latigazo de la morfina pasaba, sus ojos se empa�aban, y de la comisura de los labios, del p�rpado globoso, pend�a una fina redecilla de arrugas. Pero a pesar de ello, la misma histeria que le deshac�a los nervios era el alimento, un poco m�gico, que sosten�a su tonicidad.

Quer�a entra�ablemente a Lidia; y con la moral de las hist�ricas burguesas, hubiera envilecido a su hija para hacerla feliz--esto es, para proporcionarle aquello que habr�a hecho su propia felicidad. As�, la inquietud del padre de N�bel a este respecto tocaba a su hijo en lo m�s hondo de sus cuerdas de amante. �C�mo hab�a escapado Lidia? Porque la limpidez de su cutis, la franqueza de su pasi�n de chica que surg�a con adorable libertad de sus ojos brillantes, eran, ya no prueba de pureza, sino de escal�n de noble gozo por el que N�bel ascend�a triunfal a arrancar de una manotada a la planta podrida la flor que ped�a por �l. Esta convicci�n era tan intensa, que N�bel jam�s la hab�a besado. Una tarde, despu�s de almorzar, en que pasaba por lo de Arrizabalaga, hab�a sentido loco deseo de verla. Su dicha fu� completa, pues la hall� sola, en bat�n, y los rizos sobre las mejillas. Como N�bel la retuvo contra la pared, ella, riendo y cortada, se recost� en el muro. Y el muchacho, a su frente, toc�ndola casi, sinti� en sus manos inertes la alta felicidad de un amor inmaculado, que tan f�cil le habr�a sido manchar. �Pero luego, una vez su mujer! N�bel precipitaba cuanto le era posible su casamiento. Su habilitaci�n de edad, obtenida en esos d�as, le permit�a por su leg�tima materna afrontar los gastos. Quedaba el consentimiento del padre, y la madre apremiaba este detalle. La situaci�n de ella, sobrado equ�voca en Concordia, exig�a una sanci�n social que deb�a comenzar, desde luego, por la del futuro suegro de su hija. Y sobre todo, la sosten�a el deseo de humillar, de forzar a la moral burguesa, a doblar las rodillas ante la misma inconveniencia que despreci�. Ya varias veces hab�a tocado el punto con su futuro yerno, con alusiones a "mi suegro"... "mi nueva familia"... "la cu�ada de mi hija". N�bel se callaba, y los ojos de la madre brillaban entonces con m�s fuego. Hasta que un d�a la llama se levant�. N�bel hab�a fijado el 18 de octubre para su casamiento. Faltaba m�s de un mes a�n, pero la madre hizo entender claramente al muchacho que quer�a la presencia de su padre esa noche. --Ser� dif�cil--dijo N�bel despu�s de un mortificante silencio--. Le cuesta mucho salir de noche... No sale nunca. --�Ah!--exclam� s�lo la madre, mordi�ndose r�pidamente el labio. Otra pausa sigui�, pero �sta ya de presagio. --Porque usted no hace un casamiento clandestino �verdad? --�Oh!--se sonri� dif�cilmente N�bel--. Mi padre tampoco lo cree. --�Y entonces? Nuevo silencio cada vez m�s tempestuoso. --�Es por m� que su se�or padre no quiere asistir?

--�No, no se�ora!--exclam� al fin N�bel, impaciente--. Est� en su modo de ser... Hablar� de nuevo con �l, si quiere. --�Yo, querer?--se sonri� la madre dilatando las narices--. Haga lo que le parezca... �Quiere irse, N�bel, ahora? No estoy bien. N�bel sali�, profundamente disgustado. �Qu� iba a decir a su padre? �ste sosten�a siempre su rotunda oposici�n a tal matrimonio, y ya el hijo hab�a emprendido las gestiones para prescindir de ella. --Puedes hacer eso, mucho m�s, y todo lo que te d� la gana. �Pero mi consentimiento para que esa entretenida sea tu suegra, �jam�s! Despu�s de tres d�as N�bel decidi� aclarar de una vez ese estado de cosas, y aprovech� para ello un momento en que Lidia no estaba. --Habl� con mi padre--comenz� N�bel--y me ha dicho que le ser� completamente imposible asistir. La madre se puso un poco p�lida, mientras sus ojos, en un s�bito fulgor, se estiraban hacia las sienes. --�Ah! �Y por qu�? --No s�--repuso con voz sorda N�bel. --Es decir... �que su se�or padre teme mancharse si pone los pies aqu�? --No s�--repiti� �l con inconsciente obstinaci�n. --�Es que es una ofensa gratuita la que nos hace ese se�or! �Qu� se ha figurado?--a�adi� con voz ya alterada y los labios temblantes.--�Qui�n es �l para darse ese tono? N�bel sinti� entonces el fustazo de reacci�n en la cepa profunda de su familia. --�Qu� es, no s�!--repuso con la voz precipitada a su vez--pero no s�lo se niega a asistir, sino que tampoco da su consentimiento. --�Qu�? �qu� se niega? �Y por qu�? �Qui�n es �l? �El m�s autorizado para esto! N�bel se levant�: --Se�ora... Pero ella se hab�a levantado tambi�n. --�S�, �l! �Usted es una criatura! �Preg�ntele de d�nde ha sacado su fortuna, robada a sus clientes! �Y con esos aires! �Su familia irreprochable, sin mancha, se llena la boca con eso! �Su familia!... �D�gale que le diga cu�ntas paredes ten�a que saltar para ir a dormir con su mujer, antes de casarse! �S�, y me viene con su familia!... �Muy bien, v�yase; estoy hasta aqu� de hipocres�as! �Que lo pase bien!

III N�bel vivi� cuatro d�as vagando en la m�s honda desesperaci�n. �Ou� pod�a esperar despu�s de lo sucedido? Al quinto, y al anochecer, recibi� una esquela: "Octavio: Lidia est� bastante enferma, y s�lo su presencia podr�a calmarla. Mar�a S. de Arrizabalaga." Era una treta, no ten�a duda. Pero si su Lidia en verdad... Fu� esa noche y la madre lo recibi� con una discreci�n que asombr� a N�bel, sin afabilidad excesiva, ni aire tampoco de pecadora que pide disculpa. --Si quiere verla... N�bel entr� con la madre, y vi� a su amor adorado en la cama, el rostro con esa frescura sin polvos que dan �nicamente los 14 a�os, y el cuerpo recogido bajo las ropas que disimulaban notablemente su plena juventud. Se sent� a su lado, y en balde la madre esper� a que se dijeran algo: no hac�an sino mirarse y reir. De pronto N�bel sinti� que estaban solos, y la imagen de la madre surgi� n�tida: "se va para que en el transporte de mi amor reconquistado, pierda la cabeza y el matrimonio sea as� forzoso". Pero en ese cuarto de hora de goce final que le ofrec�an adelantado y gratis a costa de un pagar� de casamiento, el muchacho, de 18 a�os, sinti�--como otra vez contra la pared--el placer sin la m�s leve mancha, de un amor puro en toda su aureola de po�tico idilio. S�lo N�bel pudo decir cu�n grande fu� su dicha recuperada en pos del naufragio. El tambi�n olvidaba lo que fuera en la madre explosi�n de calumnia, ansia rabiosa de insultar a los que no lo merecen. Pero ten�a la m�s fr�a decisi�n de apartar a la madre de su vida una vez casados. El recuerdo de su tierna novia, pura y riente en la cama de que se hab�a destendido una punta para �l, encend�a la promesa de una voluptuosidad �ntegra, a la que no hab�a robado ni el m�s peque�o diamante. A la noche siguiente, al llegar a lo de Arrizabalaga, N�bel hall� el zagu�n oscuro. Despu�s de largo rato, la sirvienta entreabri� la vidriera: --No est�n las se�oras. --�Han salido?--pregunt� extra�ado. --No, se van a Montevideo... Han ido al Salto a dormir abordo. --�Ah!--murmur� N�bel aterrado. Ten�a una esperanza a�n.

--�El doctor? �Puedo hablar con �l? --No est�, se ha ido al club despu�s de comer... Una vez solo en la calle oscura, N�bel levant� y dej� caer los brazos con mortal desaliento: �Se acab� todo! Su felicidad, su dicha reconquistada un d�a antes, perdida de nuevo y para siempre! Present�a que esta vez no hab�a redenci�n posible. Los nervios de la madre hab�an saltado a la loca, como teclas, y �l no pod�a hacer ya nada m�s. Comenzaba a lloviznar. Camin� hasta la esquina, y desde all�, inm�vil bajo el farol, contempl� con est�pida fijeza la casa rosada. Di� una vuelta a la manzana, y torn� a detenerse bajo el farol. �Nunca, nunca! Hasta las once y media hizo lo mismo. Al fin se fu� a su casa y carg� el rev�lver. Pero un recuerdo lo detuvo: meses atr�s hab�a prometido a un dibujante alem�n que antes de suicidarse--N�bel era adolescente--ir�a a verlo. Un�alo con el viejo militar de Guillermo una viva amistad, cimentada sobre largas charlas filos�ficas. A la ma�ana siguiente, muy temprano, N�bel llamaba al pobre cuarto de aqu�l. La expresi�n de su rostro era sobrado expl�cita. --�Es ahora?--le pregunt� el paternal amigo, estrech�ndole con fuerza la mano. --�Pst! �De todos modos!...--repuso el muchacho, mirando a otro lado. El dibujante, con gran calma, le cont� entonces su propio drama de amor. --Vaya a su casa--concluy�--y si a las once no ha cambiado de idea, vuelva a almorzar conmigo, si es que tenemos qu�. Despu�s har� lo que quiera. �Me lo jura? --Se lo juro--contest� N�bel, devolvi�ndole su estrecho apret�n con grandes ganas de llorar. En su casa lo esperaba una tarjeta de Lidia: "Idolatrado Octavio: Mi desesperaci�n no puede ser m�s grande, pero mam� ha visto que si me casaba con usted me estaban reservados grandes dolores, he comprendido como ella que lo mejor era separarnos y le jura no olvidarlo nunca tu Lidia." --�Ah, ten�a que ser as�!--clam� el muchacho, viendo al mismo tiempo con espanto su rostro demudado en el espejo.--�La madre era quien hab�a inspirado la carta, ella y su maldita locura! Lidia no hab�a podido menos que escribir, y la pobre chica, trastornada, lloraba todo su amor en la redacci�n. �Ah! �Si pudiera verla alg�n d�a, decirle de qu� modo la he querido, cu�nto la quiero ahora, adorada del alma!

Temblando fu� hasta el velador y cogi� el rev�lver, pero record� su nueva promesa, y durante un rato permaneci� inm�vil, limpiando obstinadamente con la u�a una mancha del tambor.

#Oto�o# Una tarde, en Buenos Aires, acababa N�bel de subir al tramway, cuando el coche se detuvo un momento m�s del conveniente, y aqu�l, que le�a, volvi� al fin la cabeza. Una mujer con lento y dif�cil paso avanzaba. Tras una r�pida ojeada a la inc�moda persona, reanud� la lectura. La dama se sent� a su lado, y al hacerlo mir� atentamente a N�bel. Este, aunque sent�a de vez en cuando la mirada extranjera posada sobre �l, prosigui� su lectura; pero al fin se cans� y levant� el rostro extra�ado. --Ya me parec�a que era usted--exclam� la dama--aunque dudaba a�n... No me recuerda, �no es cierto? --S�--repuso N�bel abriendo los ojos--la se�ora de Arrizabalaga... Ella vi� la sorpresa de N�bel, y sonri� con aire de vieja cortesana que trata a�n de parecer bien a un muchacho. De ella, cuando N�bel la conoci� once a�os atr�s, s�lo quedaban los ojos, aunque m�s hundidos, y apagados ya. El cutis amarillo, con tonos verdosos en las sombras, se resquebrajaba en polvorientos surcos. Los p�mulos saltaban ahora, y los labios, siempre gruesos, pretend�an ocultar una dentadura del todo cariada. Bajo el cuerpo demacrado se ve�a viva a la morfina corriendo por entre los nervios agotados y las arterias acuosas, hasta haber convertido en aquel esqueleto, a la elegante mujer que un d�a hoje� la _Illustration_ a su lado. --S�, estoy muy envejecida... y enferma; he tenido ya ataques a los ri�ones... y usted--a�adi� mir�ndolo con ternura--�siempre igual! Verdad es que no tiene treinta a�os a�n... Lidia tambi�n est� igual. N�bel levant� los ojos: --�Soltera? --S�... �Cu�nto se alegrar� cuando le cuente! �Por qu� no le da ese gusto a la pobre? �No quiere ir a vernos? --Con mucho gusto--murmur� N�bel. --S�, vaya pronto; ya sabe lo que hemos sido para... En fin, Boedo, 1483; departamento 14... Nuestra posici�n es tan mezquina... --�Oh!--protest� �l, levant�ndose para irse. Prometi� ir muy pronto. Doce d�as despu�s N�bel deb�a volver al ingenio, y antes quiso cumplir su promesa. Fu� all�--un miserable departamento de arrabal.--La se�ora de Arrizabalaga lo recibi�, mientras Lidia se arreglaba un poco.

--�Conque once a�os!--observ� de nuevo la madre.--�C�mo pasa el tiempo! �Y usted que podr�a tener una infinidad de hijos con Lidia! --Seguramente--sonri� N�bel, mirando a su rededor. --�Oh! �no estamos muy bien! Y sobre todo como debe estar puesta su casa... Siempre oigo hablar de sus ca�averales... �Es ese su �nico establecimiento? --S�,... en Entre R�os tambi�n... --�Qu� feliz! Si pudiera uno... Siempre deseando ir a pasar unos meses en el campo, y siempre con el deseo! Se call�, echando una fugaz mirada a N�bel. Este con el coraz�n apretado, reviv�a n�tidas las impresiones enterradas once a�os en su alma. --Y todo esto por falta de relaciones... �Es tan dif�cil tener un amigo en esas condiciones! El coraz�n de N�bel se contra�a cada vez m�s, y Lidia entr�. Estaba tambi�n muy cambiada, porque el encanto de un candor y una frescura de los catorce a�os, no se vuelve a hallar m�s en la mujer de veintis�is. Pero bella siempre. Su olfato masculino sinti� en la mansa tranquilidad de su mirada, en su cuello m�rbido, y en todo lo indefinible que denuncia al hombre el amor ya gozado, que deb�a guardar velado para siempre, el recuerdo de la Lidia que conoci�. Hablaron de cosas muy triviales, con perfecta discreci�n de personas maduras. Cuando ella sali� de nuevo un momento, la madre reanud�: --S�, est� un poco d�bil... Y cuando pienso que en el campo se repondr�a en seguida... Vea, Octavio: �me permite ser franca con usted? Ya sabe que lo he querido como a un hijo... �No podr�amos pasar una temporada en su establecimiento? �Cu�nto bien le har�a a Lidia! --Soy casado--repuso N�bel. La se�ora tuvo un gesto de viva contrariedad, y por un instante su decepci�n fu� sincera; pero en seguida cruz� sus manos c�micas: --�Casado, usted! �Oh, qu� desgracia, qu� desgracia! �Perd�neme, ya sabe!... No s� lo que digo... �Y su se�ora vive con usted en el ingenio? --S�, generalmente... Ahora est� en Europa. --�Qu� desgracia! Es decir... �Octavio!--a�adi� abriendo los brazos con l�grimas en los ojos:--a usted le puedo contar, usted ha sido casi mi hijo... �Estamos poco menos que en la miseria! �Por qu� no quiere que vaya con Lidia? Voy a tener con usted una confesi�n de madre--concluy� con una pastosa sonrisa y bajando la voz:--usted conoce bien el coraz�n de Lidia, �no es cierto? Esper� respuesta, pero N�bel permaneci� callado.

--�S�, usted la conoce! �Y cree que Lidia es mujer capaz de olvidar cuando ha querido? Ahora hab�a reforzado su insinuaci�n con una leve gui�ada. N�bel valor� entonces de golpe el abismo en que pudo haber ca�do antes. Era siempre la misma madre, pero ya envilecida por su propia alma vieja, la morfina y la pobreza. Y Lidia... Al verla otra vez hab�a sentido un brusco golpe de deseo por la mujer actual de garganta llena y ya estremecida. Ante el tratado comercial que le ofrec�an, se ech� en brazos de aquella rara conquista que le deparaba el destino. --�No sabes, Lidia?--prorrumpi� alborozada, al volver su hija--Octavio nos invita a pasar una temporada en su establecimiento. �Qu� te parece? Lidia tuvo una fugitiva contracci�n de las cejas y recuper� su serenidad. --Muy bien, mam�... --�Ah! �no sabes lo qu� dice? Est� casado. �Tan joven a�n! Somos casi de su familia... Lidia volvi� entonces los ojos a N�bel, y lo mir� un momento con dolorosa gravedad. --�Hace tiempo?--murmur�. --Cuatro a�os--repuso �l en voz baja. A pesar de todo, le falt� �nimo para mirarla.

#Invierno# No hicieron el viaje juntos, por �ltimo escr�pulo de casado en una l�nea donde era muy conocido; pero al salir de la estaci�n subieron en el brec de la casa. Cuando N�bel quedaba solo en el ingenio, no guardaba a su servicio dom�stico m�s que a una vieja india, pues--a m�s de su propia frugalidad--su mujer se llevaba consigo toda la servidumbre. De este modo present� sus acompa�antes a la fiel nativa como una t�a anciana y su hija, que ven�an a recobrar la salud perdida. Nada m�s cre�ble, por otro lado, pues la se�ora deca�a vertiginosamente. Hab�a llegado deshecha, el pie incierto y pesad�simo, y en su facies angustiosa la morfina, que hab�a sacrificado cuatro horas seguidas a ruego de N�bel, ped�a a gritos una corrida por dentro de aquel cad�ver viviente. N�bel, que cortara sus estudios a la muerte de su padre, sab�a lo suficiente para prever una r�pida cat�strofe; el ri�on, �ntimamente atacado, ten�a a veces paros peligrosos que la morfina no hac�a sino precipitar.

Ya en el coche, no pudiendo resistir m�s, hab�a mirado a N�bel con transida angustia: --Si me permite, Octavio... �no puedo m�s! Lidia, ponte delante. La hija, tranquilamente, ocult� un poco a su madre, y N�bel oy� el crugido de la ropa violentamente recogida para pinchar el muslo. S�bitamente los ojos se encendieron, y una plenitud de vida cubri� como una m�scara aquella cara ag�nica. --Ahora estoy bien... �qu� dicha! Me siento bien. --Deber�a dejar eso--dijo rudamente N�bel, mir�ndola de costado.--Al llegar, estar� peor. --�Oh, no! Antes morir aqu� mismo. N�bel pas� todo el d�a disgustado, y decidido a vivir cuanto le fuera posible sin ver en Lidia y su madre m�s que dos pobres enfermas. Pero al caer la tarde, y como las fieras que empiezan a esa hora a afilar las u�as, el celo de var�n comenz� a relajarle la cintura en lasos escalofr�os. Comieron temprano, pues la madre, quebrantada, deseaba acostarse de una vez. No hubo tampoco medio de que tomara exclusivamente leche. --�Huy! �qu� repugnancia! No la puedo pasar. �Y quiere que sacrifique los �ltimos a�os de mi vida, ahora que podr�a morir contenta? Lidia no pesta�e�. Hab�a hablado con N�bel pocas palabras, y s�lo al fin del caf� la mirada de �ste se clav� en la de ella; pero Lidia baj� la suya en seguida. Cuatro horas despu�s N�bel abr�a sin ruido la puerta del cuarto de Lidia. --�Qui�n es!--son� de pronto la voz azorada. --Soy yo--murmur� N�bel en voz apenas sensible. Un movimiento de ropas, como el de una persona que se sienta bruscamente en la cama, sigui� a sus palabras, y el silencio rein� de nuevo. Pero cuando la mano de N�bel toc� en la oscuridad un brazo tibio, el cuerpo tembl� entonces en una honda sacudida. * * * * *

Luego, inerte al lado de aquella mujer que ya hab�a conocido el amor antes que �l llegara, subi� de lo m�s rec�ndito del alma de N�bel, el santo orgullo de su adolescencia de no haber tocado jam�s, de no haber robado ni un beso siquiera, a la criatura que lo miraba con radiante candor. Pens� en las palabras de Dostojewsky, que hasta ese momento no hab�a comprendido: "Nada hay m�s bello y que fortalezca m�s en la vida, que un puro recuerdo". N�bel lo hab�a guardado, ese recuerdo sin mancha, pureza inmaculada de sus dieciocho a�os, y que ahora estaba all�, enfangado hasta el c�liz sobre una cama de sirvienta...

Sinti� entonces sobre su cuello dos l�grimas pesadas, silenciosas. Ella a su vez recordar�a... Y las l�grimas de Lidia continuaban una tras otra, regando como una tumba el abominable fin de su �nico sue�o de felicidad. II Durante diez d�as la vida prosigui� en com�n, aunque N�bel estaba casi todo el d�a afuera. Por t�cito acuerdo, Lidia y �l se encontraban muy pocas veces solos, y aunque de noche volv�an a verse, pasaban a�n entonces largo tiempo callados. Lidia ten�a ella misma bastante qu� hacer cuidando a su madre, postrada al fin. Como no hab�a posibilidad de reconstruir lo ya podrido, y a�n a trueque del peligro inmediato que ocasionara, N�bel pens� en suprimir la morfina. Pero se abstuvo una ma�ana que entr� bruscamente en el comedor, al sorprender a Lidia que se bajaba precipitadamente las faldas. Ten�a en la mano la jeringuilla, y fij� en N�bel su mirada espantada. --�Hace mucho tiempo que usas eso?--le pregunt� �l al fin. --S�--murmur� Lidia, doblando en una convulsi�n la aguja. N�bel la mir� a�n y se encogi� de hombros. Si embargo, como la madre repet�a sus inyecciones con una frecuencia terrible para ahogar los dolores de su ri��n que la morfina conclu�a de matar, N�bel se decidi� a intentar la salvaci�n de aquella desgraciada, sustray�ndole la droga. --�Octavio! �me va a matar!--clam� ella con ronca s�plica.--�Mi hijo Octavio! �no podr�a vivir un d�a! --�Es que no vivir� dos horas si le dejo eso!--cort� N�bel. --�No importa, mi Octavio! �Dame, dame la morfina! N�bel dej� que los brazos se tendieran in�tilmente a �l, y sali� con Lidia. --�T� sabes la gravedad del estado de tu madre? --S�... Los m�dicos me hab�an dicho... El la mir� fijamente. --Es que est� mucho peor de lo que imaginas. Lidia se puso l�vida, y mirando afuera entrecerr� los ojos y se mordi� los labios en un casi sollozo. --�No hay m�dico aqu�?--murmur�. --Aqu� no, ni en diez leguas a la redonda; pero buscaremos. Esa tarde lleg� el correo cuando estaban solos en el comedor, y N�bel

abri� una carta. --�Noticias?--pregunt� Lidia levantando inquieta los ojos a �l. --S�--repuso N�bel, prosiguiendo la lectura. --�Del m�dico?--volvi� Lidia al rato, m�s ansiosa a�n. --No, de mi mujer--repuso �l con la voz dura, sin levantar los ojos. A las diez de la noche Lidia lleg� corriendo a la pieza de N�bel. --�Octavio! �mam� se muere!... Corrieron al cuarto de la enferma. Una intensa palidez cadaverizaba ya el rostro. Ten�a los labios desmesuradamente hinchados y azules, y por entre ellos se escapaba un remedo de palabra, gutural y a boca llena: --Pla... pla... pla... N�bel vi� en seguida sobre el velador el frasco de morfina, casi vac�o. --�Es claro, se muere! �Qui�n le ha dado esto?--pregunt�. --�No s�, Octavio! Hace un rato sent� ruido... Seguramente lo fu� a buscar a tu cuarto cuando no estabas... �Mam�, pobre mam�!--cay� sollozando sobre el miserable brazo que pend�a hasta el piso. N�bel la puls�; el coraz�n no daba m�s, y la temperatura ca�a. Al rato los labios callaron su pla... pla, y en la piel aparecieron grandes manchas violeta. A la una de la ma�ana muri�. Esa tarde, tras el entierro, N�bel esper� que Lidia concluyera de vestirse, mientras los peones cargaban las valijas en el carruaje. --Toma esto--le dijo cuando se aproxim� a �l, tendi�ndole un cheque de diez mil pesos. Lidia se extremeci� violentamente, y sus ojos enrojecidos se fijaron de lleno en los de N�bel. Pero �ste sostuvo la mirada. --�Toma, pues!--repiti� sorprendido. Lidia lo tom� y se baj� a recoger su valijita. N�bel se inclin� sobre ella. --Perd�name--le dijo.--No me juzgues peor de lo que soy. En la estaci�n esperaron un rato y sin hablar, junto a la escalerilla del vag�n, pues el tren no sal�a a�n. Cuando la campana son�, Lidia le tendi� la mano y se dispuso a subir. N�bel la oprimi�, y qued� un largo rato sin soltarla, mir�ndola. Luego, avanzando, recogi� a Lidia de la cintura y la bes� hondamente en la boca. El tren parti�. Inm�vil, N�bel sigui� con la vista la ventanilla que se perd�a.

Pero Lidia no se asom�.

#LOS OJOS SOMBRIOS#

Despu�s de las primeras semanas de romper con Elena, una noche no pude evitar asistir a un baile. Hall�bame hac�a largo rato sentado y aburrido en exceso, cuando Julio Zapiola, vi�ndome all�, vino a saludarme. Es un hombre joven, dotado de rara elegancia y virilidad de car�cter. Lo hab�a estimado muchos a�os atr�s, y entonces volv�a de Europa, despu�s de larga ausencia. As� nuestra charla, que en otra ocasi�n no hubiera pasado de ocho o diez frases, se prolong� esta vez en larga y desahogada sinceridad. Supe que se hab�a casado; su mujer estaba all� mismo esa noche. Por mi parte, lo inform� de mi noviazgo con Elena--y su reciente ruptura. Posiblemente me quej� de la amarga situaci�n, pues recuerdo haberle dicho que cre�a de todo punto imposible cualquier arreglo. --No crea en esas sacudidas--me dijo Zapiola con aire tranquilo y serio.--Casi nunca se sabe al principio lo que pasar� o se har� despu�s. Yo tengo en mi matrimonio una novela infinitamente m�s complicada que la suya; lo cual no obsta para que yo sea hoy el marido m�s feliz de la tierra. Oigala, porque a usted podr� serle de gran provecho. Hace cinco a�os me vi con gran frecuencia con Vezzera, un amigo del colegio a quien hab�a querido mucho antes, y sobre todo �l a m�. Cuanto promet�a el muchacho se realiz� plenamente en el hombre; era como antes inconstante, apasionado, con depresiones y exaltamientos femeniles. Todas sus ansias y suspicacias eran enfermizas, y usted no ignora de qu� modo se sufre y se hace sufrir con este modo de ser. Un d�a me dijo que estaba enamorado, y que posiblemente se casar�a muy pronto. Aunque me habl� con loco entusiasmo de la belleza de su novia, esta apreciaci�n suya de la hermosura en cuesti�n no ten�a para m� ning�n valor. Vezzera insisti�, irrit�ndose con mi orgullo. --No s� qu� tiene que ver el orgullo con esto--le observ�. --�Si es eso! Yo soy enfermizo, excitable, expuesto a continuos mirajes y debo equivocarme siempre. �T�, no! �Lo que dices es la ponderaci�n justa de lo que has visto! --Te juro... --�Bah; d�jame en paz!--concluy� cada vez m�s irritado con mi tranquilidad, que era para �l otra manifestaci�n de orgullo.

Cada vez que volv� a verlo en los d�as sucesivos, lo hall� m�s exaltado con su amor. Estaba m�s delgado, y sus ojos cargados de ojeras brillaban de fiebre. --�Quiere hacer una cosa? Vamos esta noche a su casa. Ya le he hablado de ti. Vas a ver si es o no como te he dicho. Fuimos. No s� si usted ha sufrido una impresi�n semejante; pero cuando ella me extendi� la mano y nos miramos, sent� que por ese contacto tibio, la espl�ndida belleza de aquellos ojos sombr�os y de aquel cuerpo mudo, se infiltraba en una caliente onda en todo mi ser. Cuando salimos, Vezzera me dijo: --�Y?... �es como te he dicho? --S�--le respond�. --�La gente impresionable puede entonces comunicar una impresi�n conforme a la realidad? --Esta vez, s�--no pude menos de reirme. Vezzera me mir� de reojo y se call� por largo rato. --�Parece--me dijo de pronto--que no hicieras sino concederme por suma gracia su belleza! --�Pero est�s loco?--le respond�. Vezzera se encogi� de hombros como si yo hubiera esquivado su respuesta. Sigui� sin hablarme, visiblemente disgustado, hasta que al fin volvi� otra vez a m� sus ojos de fiebre. --De veras, de veras me juras que te parece linda? --�Pero claro, idiota! Me parece lind�sima; �quieres m�s? Se calm� entonces, y con la reacci�n inevitable de sus nervios femeninos, pas� conmigo una hora de loco entusiasmo, abras�ndose al recuerdo de su novia. Fu� varias veces m�s con Vezzera. Una noche, a una nueva invitaci�n, respond� que no me hallaba bien y que lo dejar�amos para otro momento. Diez d�as m�s tarde respond� lo mismo, y de igual modo en la siguiente semana. Esta vez Vezzera me mir� fijamente a los ojos: --�Por qu� no quieres ir? --No es que no quiera ir, sino que me hallo hoy con poco humor para esas cosas. --�No es eso! �Es que no quieres ir m�s! --�Yo? --S�; y te exijo como a un amigo, o como a ti, que me digas justamente

esto: �Por qu� no quieres ir m�s? --�No tengo ganas!... �Te gusta? Vezzera me mir� como miran los tuberculosos condenados al reposo, a un hombre fuerte que no se jacta de ello. Y en realidad, creo que ya se precipitaba su tisis. Se observ� en seguida las manos sudorosas, que le temblaban. --Hace d�as que las noto m�s flacas... �Sabes por qu� no quieres ir m�s? �Quieres que te lo diga? Ten�a las ventanas de la nariz contra�das, y su respiraci�n acelerada le cerraba los labios. --�Vamos! No seas... c�lmate, que es lo mejor. --�Es que te lo voy a decir! --�Pero no ves que est�s delirando, que est�s muerto de fiebre?--le interrump�. Por dicha, un violento acceso de tos lo detuvo. Lo empuj� cari�osamente. --Acu�state un momento... est�s mal. Vezzera se recost� en mi cama y cruz� sus dos manos sobre la frente. Pas� un largo rato en silencio. De pronto me lleg� su voz, lenta: --�Sabes lo que te iba a decir?... Que no quer�as que Mar�a se enamorara de ti... Por eso no ibas. --�Qu� est�pido!--me sonre�. --S�, est�pido! �Todo, todo lo que quieras! Quedamos mudos otra vez. Al fin me acerqu� a �l. --Esta noche vamos--le dije.--�Quieres? --S�, quiero. Cuatro horas m�s tarde lleg�bamos all�. Mar�a me salud� como si hubiera dejado de verme el d�a anterior, sin parecer en lo m�s m�nimo preocupada de mi larga ausencia. --Preg�ntale siquiera--se ri� Vezzera con visible afectaci�n--por qu� ha pasado tanto tiempo sin venir. Mar�a arrug� imperceptiblemente el ce�o, y se volvi� a m� con risue�a sorpresa: --�Pero supongo que no tendr�a deseo de visitarnos! Aunque el tono de la exclamci�n no ped�a respuesta, Mar�a qued� un instante en suspenso, como si la esperara. Vi que Vezzera me devoraba con los ojos.

--Aunque deba avergonzarme eternamente--repuse--confieso que hay algo de verdad... --�No es verdad?--se ri� ella. Pero ya en el movimiento de los pies y en la dilataci�n de las narices de Vezzera, conoc� su tensi�n de nervios. --Dile que te diga--se dirigi� a Mar�a--por qu� realmente no quer�a venir. Era tan perverso y cobarde el ataque, que lo mir� con verdadera rabia. Vezzera afect� no darse cuenta, y sostuvo la tirante expectativa con el convulsivo golpeteo del pie, mientras Mar�a tornaba a contraer las cejas. --�Hay otra cosa?--se sonri� con esfuerzo. --S�, Zapiola te va a decir... --�Vezzera!--exclam�. --... Es decir, no el motivo suyo, sino el que yo le atribu�a para no venir m�s aqu�... �sabes por qu�? --Porque �l cree que usted se va a enamorar de m�--me adelant�, dirigi�ndome a Mar�a. Ya antes de decir esto, vi bien claro la ridiculez en que iba a caer; pero tuve que hacerlo. Mar�a solt� la risa, not�ndose as� mucho m�s el cansancio de sus ojos. --�S�? �Pensabas eso, Antenor? --No, supondr�s... era una broma--se ri� �l tambi�n. La madre entr� de nuevo en la sala, y la conversaci�n cambi� de rumbo. --Eres un canalla--me apresur� a decirle en los ojos a Vezzera, cuando salimos. --S�--me respondi� mir�ndome claramente.--Lo hice a prop�sito. --�Quer�as ridiculizarme? --S�... quer�a. --�Y no te da verg�enza? �Pero qu� diablos te pasa? �Qu� tienes contra m�? No me contest�, encogi�ndose de hombros. --�Anda al demonio!--murmur�. Pero un momento despu�s, al separarme, sent� su mirada cruel y desconfiada fija en la m�a. --�Me juras por lo que m�s quieras, por lo que quieras m�s, que no sabes lo que pienso?

--No--le respond� secamente. --�No mientes, no est�s mintiendo? --No miento. Y ment�a profundamente. --Bueno, me alegro... Dejemos esto. Hasta ma�ana. �Cu�ndo quieres que volvamos all�? --�Nunca! Se acab�. Vi que verdadera angustia le dilataba los ojos. --�No quieres ir m�s?--me dijo con voz ronca y extra�a. --No, nunca m�s. --Como quieras, mejor... No est�s enojado, �verdad? --�Oh, no seas criatura!--me re�. Y estaba verdaderamente irritado contra Vezzera, contra m�... Al d�a siguiente Vezzera entr� al anochecer en mi cuarto. Llov�a desde la ma�ana, con fuerte temporal, y la humedad y el fr�o me agobiaban. Desde el primer momento not� que Vezzera ard�a en fiebre. --Vengo a pedirte una cosa--comenz�. --�D�jate de cosas!--interrump�.--�Por qu� has salido con esta noche? �No ves que est�s jugando tu vida con esto? --La vida no me importa... dentro de unos meses esto se acaba... mejor. Lo que quiero es que vayas otra vez all�. --�No! ya te dije. --�No, vamos! �No quiero que no quieras ir! �Me mata esto! �Por qu� no quieres ir? --Ya te he dicho: �no-qui-e-ro! Ni una palabra m�s sobre esto, �oyes? La angustia de la noche anterior torn� a desmesurarle los ojos. --Entonces--articul� con voz profundamente tomada--es lo que pienso, lo que t� sabes que yo pensaba cuando mentiste anoche. De modo... Bueno, dejemos, no es nada. Hasta ma�ana. Lo detuve del hombro y se dej� caer en seguida en la silla, con la cabeza sobre sus brazos en la mesa. --Qu�date--le dije.--Vas a dormir aqu� conmigo. No est�s solo. Durante un rato nos quedamos en profundo silencio. Al fin articul� sin entonaci�n alguna:

--Es que me dan unas ganas locas de matarme... --�Por eso! �Qu�date aqu�!... No est�s solo. Pero no pude contenerlo, y pas� toda la noche inquieto. Usted sabe qu� terrible fuerza de atracci�n tiene el suicidio, cuando la idea fija se ha enredado en una madeja de nervios enfermos. Habr�a sido menester que a toda costa Vezzera no estuviera solo en su cuarto. Y a�n as�, persist�a siempre el motivo. Pas� lo que tem�a. A las siete de la ma�ana me trajeron una carta de Vezzera, muerto ya desde cuatro horas atr�s. Me dec�a en ella que era demasiado claro que yo estaba enamorado de su novia, y ella de m�. Que en cuanto a Mar�a, ten�a la m�s completa certidumbre y que yo no hab�a hecho sino confirmarle mi amor con mi negativa a ir m�s all�. Que estuviera yo lejos de creer que se mataba de dolor, absolutamente no. Pero �l no era hombre capaz de sacrificar a nadie a su ego�sta felicidad, y por eso nos dejaba libre a m� y a ella. Adem�s, sus pulmones no daban m�s... era cuesti�n de tiempo. Que hiciera feliz a Mar�a, como �l hubiera deseado..., etc. Y dos o tres frases m�s. In�til que le cuente en detalle mi turbaci�n de esos d�as. Pero lo que resaltaba claro para m� en su carta--para m� que lo conoc�a--era la desesperaci�n de celos que lo llev� al suicidio. Ese era el �nico motivo; lo dem�s: sacrificio y conciencia tranquila, no ten�a ning�n valor. En medio de todo quedaba viv�sima, radiante de brusca felicidad, la imagen de Mar�a. Yo s� el esfuerzo que deb� hacer, cuando era de Vezzera, para dejar de ir a verla. Y hab�a cre�do adivinar tambi�n que algo semejante pasaba en ella. Y ahora, �libres! s�, solos los dos, pero con un cad�ver entre nosotros. Despu�s de quince d�as fu� a su casa. Hablamos vagamente, evitando la menor alusi�n. Apenas me respond�a; y aunque se esforzaba en ello, no pod�a sostener mi mirada un solo momento. --Entonces,--le dije al fin levant�ndome--creo que lo m�s discreto es que no vuelva m�s a verla. --Creo lo mismo--me respondi�. Pero no me mov�. --�Nunca m�s?--a�ad�. --No, nunca... como usted quiera--rompi� en un sollozo, mientras dos l�grimas vencidas rodaban por sus mejillas. Al acercarme se llev� las manos a la cara, y apenas sinti� mi contacto se estremeci� violentamente y rompi� en sollozos. Me inclin� detr�s de ella y le abrac� la cabeza. --S�, mi alma querida...�quieres? Podremos ser muy felices. Eso no importa nada...�quieres?

--�No, no!--me respondi�--no podr�amos... no, �imposible! --�Despu�s, s�, mi amor!... �S�, despu�s? --�No, no, no!--redobl� a�n sus sollozos. Entonces sal� desesperado, y pensando con rabiosa amargura que aquel imb�cil, al matarse, nos hab�a muerto tambi�n a nosotros dos. Aqu� termina mi novela. Ahora, �quiere verla? --�Mar�a!--se dirigi� a una joven que pasaba del brazo.--Es hora ya; son las tres. --�Ya? �las tres?--se volvi� ella.--No hubiera cre�do. Bueno, vamos. Un momentito. Zapiola me dijo entonces: --Ya ve, amigo m�o, como se puede ser feliz despu�s de lo que le he contado. Y su caso... Espere un segundo. Y mientras me presentaba a su mujer: --Le contaba a X c�mo estuvimos nosotros a punto de no ser felices. La joven sonri� a su marido, y reconoc� aquellos ojos sombr�os de que �l me hab�a hablado, y que como todos los de ese car�cter, al reir destellan felicidad. --S�,--repuso sencillamente--sufrimos un poco... --�Ya ve!--se ri� Zapiola despidi�ndose.--Yo en lugar suyo volver�a al sal�n. Me qued� solo. El pensamiento de Elena volvi� otra vez; pero en medio de mi disgusto me acordaba a cada instante de la impresi�n que recibi� Zapiola al ver por primera vez los ojos de Mar�a. Y yo no hac�a sino recordarlos.

#EL SOLITARIO#

Kassim era un hombre enfermizo, joyero de profesi�n, bien que no tuviera tienda establecida. Trabajaba para las grandes casas, siendo su especialidad el montaje de las piedras preciosas. Pocas manos como las suyas para los engarces delicados. Con m�s arranque y habilidad

comercial, hubiera sido rico. Pero a los treinta y cinco a�os prosegu�a en su pieza, aderezada en taller bajo la ventana. Kassim, de cuerpo mezquino, rostro exang�e sombreado por rala barba negra, ten�a una mujer hermosa y fuertemente apasionada. La joven, de origen callejero, hab�a aspirado con su hermosura a un m�s alto enlace. Esper� hasta los veinte a�os, provocando a los hombres y a sus vecinas con su cuerpo. Temerosa al fin, acept� nerviosamente a Kassim. No m�s sue�os de lujo, sin embargo. Su marido, h�bil--artista a�n,--carec�a completamente de car�cter para hacer una fortuna. Por lo cual, mientras el joyero trabajaba doblado sobre sus pinzas, ella, de codos, sosten�a sobre su marido una lenta y pesada mirada, para arrancarse luego bruscamente y seguir con la vista tras los vidrios al transeunte de posici�n que pod�a haber sido su marido. Cuanto ganaba Kassim, no obstante, era para ella. Los domingos trabajaba tambi�n a fin de poderle ofrecer un suplemento. Cuando Mar�a deseaba una joya--�y con cu�nta pasi�n deseaba ella!--trabajaba de noche. Despu�s hab�a tos y puntadas al costado; pero Mar�a ten�a sus chispas de brillante. Poco a poco el trato diario con las gemas lleg� a hacerle amar las tareas del art�fice, y segu�a con ardor las �ntimas delicadezas del engarce. Pero cuando la joya estaba conclu�da--deb�a partir, no era para ella,--ca�a m�s hondamente en la decepci�n de su matrimonio. Se probaba la alhaja, deteni�ndose ante el espejo. Al fin la dejaba por ah�, y se iba a su cuarto. Kassim se levantaba al oir sus sollozos, y la hallaba en la cama, sin querer escucharlo. --Hago, sin embargo, cuanto puedo por ti,--dec�a �l al fin, tristemente. Los sollozos sub�an con esto, y el joyero se reinstalaba lentamente en su banco. Estas cosas se repitieron, tanto que Kassim no se levantaba ya a consolarla. �Consolarla! �de qu�? Lo cual no obstaba para que Kassim prolongara m�s sus veladas a fin de un mayor suplemento. Era un hombre indeciso, irresoluto y callado. Las miradas de su mujer se deten�an ahora con m�s pesada fijeza sobre aquella muda tranquilidad. --�Y eres un hombre, t�!--murmuraba. Kassim, sobre sus engarces, no cesaba de mover los dedos. --No eres feliz conmigo, Mar�a--expresaba al rato. --�Feliz! �Y tienes el valor de decirlo! �Qui�n puede ser feliz contigo? �Ni la �ltima de las mujeres!... �Pobre diablo!--conclu�a con risa nerviosa, y�ndose. Kassim trabajaba esa noche hasta las tres de la ma�ana, y su mujer ten�a luego nuevas chispas que ella consideraba un instante con los labios apretados.

--S�... �no es una diadema sorprendente!... �cuando la hiciste? --Desde el martes--mir�bala �l con descolorida ternura--dorm�as de noche... --�Oh, pod�as haberte acostado!... �Inmensos, los brillantes! Porque Segu�a apenas ataque su pasi�n eran las voluminosas piedras que Kassim montaba. el trabajo con loca hambre de que concluyera de una vez, y aderezada la alhaja, corr�a con ella al espejo. Luego, un de sollozos.

--�Todos, cualquier marido, el �ltimo, har�a un sacrificio para halagar a su mujer! Y t�... y t�... ni un miserable vestido que ponerme, tengo! Cuando se franquea cierto l�mite de respeto al var�n, la mujer puede llegar a decir a su marido cosas incre�bles. La mujer de Kassim franque� ese l�mite con una pasi�n igual por lo menos a la que sent�a por los brillantes. Una tarde, al guardar sus joyas, Kassim not� la falta de un prendedor--cinco mil pesos en dos solitarios.--Busc� en sus cajones de nuevo. --�No has visto el prendedor, Mar�a? Lo dej� aqu�. --S�, lo he visto. --�D�nde est�?--se volvi� extra�ado. --�Aqu�! Su mujer, los ojos encendidos y la boca burlona, se ergu�a con el prendedor puesto. --Te queda muy bien--dijo Kassim al rato.--Guard�moslo. Mar�a se ri�. --Oh, no! es m�o. --Broma?... --S�, es broma! �es broma, s�! �C�mo te duele pensar que podr�a ser m�o... Ma�ana te lo doy. Hoy voy al teatro con �l. Kassim se demud�. --Haces mal... podr�an verte. Perder�an toda confianza en m�. --�Oh!--cerr� ella con rabioso fastidio, golpeando violentamente la puerta. Vuelta del teatro, coloc� la joya sobre el velador. Kassim se levant� y la guard� en su taller bajo llave. Al volver, su mujer estaba sentada en la cama. --�Es decir, que temes que te la robe! �Qu� soy una ladrona!

--No mires as�... Has sido imprudente, nada m�s. --�Ah! �Y a ti te lo conf�an! �A ti, a ti! �Y cuando tu mujer te pide un poco de halago, y quiere... me llamas ladrona a m�! �Infame! Se durmi� al fin. Pero Kassim no durmi�. Entregaron luego a Kassim para montar, un solitario, el brillante m�s admirable que hubiera pasado por sus manos. --Mira, Mar�a, qu� piedra. No he visto otra igual. Su mujer no dijo nada; pero Kassim la sinti� respirar hondamente sobre el solitario. --Una agua admirable...--prosigui� �l--costar� nueve o diez mil pesos. --Un anillo!--murmur� Mar�a al fin. --No, es de hombre... Un alfiler. A comp�s del montaje del solitario, Kassim recibi� sobre su espalda trabajadora cuanto ard�a de rencor y cocotaje frustrado en su mujer. Diez veces por d�a interrump�a a su marido para ir con el brillante ante el espejo. Despu�s se lo probaba con diferentes vestidos. --Si quieres hacerlo despu�s...--se atrevi� Kassim.--Es un trabajo urgente. Esper� respuesta en vano; su mujer abr�a el balc�n. --Mar�a, te pueden ver! --Toma! �ah� est� tu piedra! El solitario, violentamente arrancado, rod� por el piso. Kassim, l�vido, lo recogi� examin�ndolo, y alz� luego desde el suelo la mirada a su mujer. --Y bueno, �por qu� me miras as�? �Se hizo algo tu piedra? --No--repuso Kassim. Y reanud� en seguida su tarea, aunque las manos le temblaban hasta dar l�stima. Pero tuvo que levantarse al fin a ver a su mujer en el dormitorio, en plena crisis de nervios. El pelo se hab�a soltado y los ojos le sal�an de las �rbitas. --�Dame el brillante!--clam�.--�D�melo! �Nos escaparemos! �Para m�! �D�melo! --Mar�a...--tartamude� Kassim, tratando de desasirse. --�Ah!--rugi� su mujer enloquecida.--�T� eres el ladr�n, miserable! �Me has robado mi vida, ladr�n, ladr�n! Y cre�as que no me iba a desquitar... cornudo! �Aj�! M�rame... no se te hab�a ocurrido nunca,

�eh? �Ah!--y se llev� las dos manos a la garganta ahogada. Pero cuando Kassim se iba, salt� de la cama y cay�, alcanzando a cogerlo de un bot�n. --�No importa! �El brillante, d�melo! �No quiero m�s que eso! �Es m�o, Kassim miserable! Kassim la ayud� a levantarse, l�vido. --Est�s enferma, Mar�a. Despu�s hablaremos... acu�state. --�Mi brillante! --Bueno, veremos si es posible... acu�state. --D�melo! La bola mont� de nuevo a la garganta. Kassim volvi� a trabajar en su solitario. Como sus manos ten�an una seguridad matem�tica, faltaban pocas horas ya. Mar�a se levant� para comer, y Kassim tuvo la solicitud de siempre con ella. Al final de la cena su mujer lo mir� de frente. --Es mentira, Kassim--le dijo. --�Oh!--repuso Kassim sonriendo--no es nada. --�Te juro que es mentira!--insisti� ella. Kassim sonri� de nuevo, toc�ndole con torpe cari�o la mano. --�Loca! Te digo que no me acuerdo de nada. Y se levant� a proseguir su tarea. Su mujer, con la cara entre las manos, lo sigui� con la vista. --Y no me dice m�s que eso...--murmur�. Y con una honda n�usea por aquello pegajoso, fofo e inerte que era su marido, se fu� a su cuarto. No durmi� bien. Despert�, tarde ya, y vi� luz en el taller; su marido continuaba trabajando. Una hora despu�s, �ste oy� un alarido. --�D�melo! --S�, es para ti; falta poco, Mar�a--repuso presuroso, levant�ndose. Pero su mujer, tras ese grito de pesadilla, dorm�a de nuevo. A las dos de la ma�ana Kassim pudo dar por terminada su tarea; el brillante resplandec�a, firme y varonil en su engarce. Con paso silencioso fu� al dormitorio y encendi� la veladora. Mar�a dorm�a de espaldas, en la blancura helada de su camis�n y de la s�bana. Fu� al taller y volvi� de nuevo. Contempl� un rato el seno casi descubierto, y con una descolorida sonrisa apart� un poco m�s el camis�n desprendido. Su mujer no lo sinti�.

No hab�a mucha luz. El rostro de Kassim adquiri� de pronto una dura inmovilidad, y suspendiendo un instante la joya a flor del seno desnudo, hundi�, firme y perpendicular como un clavo, el alfiler entero en el coraz�n de su mujer. Hubo una brusca apertura de ojos, seguida de una lenta ca�da de p�rpados. Los dedos se arqueron, y nada m�s. La joya, sacudida por la convulsi�n del ganglio herido, tembl� un instante desequilibrada. Kassim esper� un momento; y cuando el solitario qued� por fin perfectamente inm�vil, pudo entonces retirarse, cerrando tras de s� la puerta sin hacer ruido.

#LA MUERTE DE ISOLDA#

Conclu�a el primer acto de _Trist�n e Isolda_. Cansado de la agitaci�n de ese d�a, me qued� en mi butaca, muy contento con la falta de vecinos. Volv� la cabeza a la sala, y detuve en seguida los ojos en un palco balc�n. Evidentemente, un matrimonio. El, un marido cualquiera, y tal vez por su mercantil vulgaridad y la diferencia de a�o con su mujer, menos que cualquiera. Ella, joven, p�lida, con una de esas profundas bellezas que m�s que en el rostro, a�n bien hermoso, est�n en la perfecta solidaridad de mirada, boca, cuello, modo de entrecerrar los ojos. Era, sobre todo, una belleza para hombres, sin ser en lo m�s m�nimo provocativa; y esto es precisamente lo que no entender�n nunca las mujeres. La mir� largo rato a ojos descubiertos porque la ve�a muy bien, y porque cuando el hombre est� as� en tensi�n de aspirar fijamente un cuerpo hermoso, no recurre al arbitrio femenino de los anteojos. Comenz� el segundo acto. Volv� a�n la cabeza al palco, y nuestras miradas se cruzaron. Yo, que hab�a apreciado ya el encanto de aquella mirada vagando por uno y otro lado de la sala, viv� en un segundo, al sentirla directamente apoyada en m�, el m�s adorable sue�o de amor que haya tenido nunca. Fu� aquello muy r�pido: los ojos huyeron, pero dos o tres veces, en mi largo minuto de insistencia, tornaron fugazmente a m�. Fu� asimismo, con la s�bita dicha de haberme so�ado un instante su marido, el m�s r�pido desencanto de un idilio. Sus ojos volvieron otra vez, pero en ese instante sent� que mi vecino de la izquierda miraba hacia all�, y despu�s de un momento de inmovilidad de ambas partes, se

saludaron. As�, pues, yo no ten�a el m�s remoto derecho a considerarme un hombre feliz, y observ� a mi compa�ero. Era un hombre de m�s de treinta y cinco a�os, barba rubia y ojos azules de mirada clara y un poco dura, que expresaba inequ�voca voluntad. --Se conocen--me dije--y no poco. En efecto, despu�s de la mitad del acto mi vecino, que no hab�a vuelto a apartar los ojos de la escena, los fij� en el palco. Ella, la cabeza un poco echada atr�s, y en la penumbra, lo miraba tambi�n. Me pareci� m�s p�lida a�n. Se miraron fijamente, insistentemente, aislados del mundo en aquella recta paralela de alma a alma que los manten�a inm�viles. Durante el tercero, mi vecino no volvi� un instante la cabeza. Pero antes de concluir aqu�l sali� por el pasillo opuesto. Mir� al palco, y ella tambi�n se hab�a retirado. --Final de idilio--me dije melanc�licamente. El no volvi� m�s y el palco qued� vac�o. * * * * *

--S�, se repiten--sacudi� amargamente la cabeza.--Todas las situaciones dram�ticas pueden repetirse, a�n las m�s inveros�miles, y se repiten. Es menester vivir, y usted es muy muchacho... Y las de su _Trist�n_ tambi�n, lo que no obsta para que haya all� el m�s sostenido alarido de pasi�n que haya gritado alma humana... Yo quiero tanto como usted a esa obra, y acaso m�s... No me refiero, querr� creer, al drama de _Trist�n_, con las treinta y dos situaciones del dogma, fuera de las cuales todas son repeticiones. No; la escena que vuelve como una pesadilla, los personajes que sufren la alucinaci�n de una dicha muerta, es otra cosa... Usted asisti� al preludio de una de esas repeticiones... S�, ya s� que se acuerda... No nos conoc�amos con usted entonces... Y precisamente a usted deb�a de hablarle de esto! Pero juzga mal lo que vi� y crey� un acto m�o feliz... �Feliz!... Oigame. �El buque parte dentro de un momento, y esta vez no vuelvo m�s... Le cuento esto a usted, como si se lo pudiera escribir, por dos razones: Primero, porque usted tiene un parecido pasmoso con lo que era yo entonces--en lo bueno �nicamente, por suerte.--Y segundo, porque usted, mi joven amigo, es perfectamente incapaz de pretenderla, despu�s de lo que va a oir. Oigame: La conoc� hace diez a�os, y durante los seis meses que fu� su novio, hice cuanto me fu� posible para que fuera m�a. La quer�a mucho, y ella, inmensamente a m�. Por esto cedi� un d�a, y desde ese instante, privado de tensi�n, mi amor se enfri�. Nuestro ambiente social era distinto, y mientras ella se embriagaba con la dicha de mi nombre--se me consideraba buen mozo entonces--yo viv�a en una esfera de mundo donde me era inevitable flirtear con muchachas de apellido, fortuna, y a veces muy lindas. Una de ellas llev� conmigo el flirteo bajo parasoles de garden party a un extremo tal, que me exasper� y la pretend� seriamente. Pero si mi

persona era interesante para esos juegos, mi fortuna no alcanzaba a prometerle el tren necesario, y me lo di� a entender claramente. Ten�a raz�n, perfecta raz�n. En consecuencia flirte� con una amiga suya, mucho m�s fea, pero infinitamente menos h�bil para estas torturas del t�te-a-t�te a diez cent�metros, cuya gracia exclusiva consiste en enloquecer a su flirt, manteni�ndose uno due�o de s�. Y esta vez no fu� yo quien se exasper�. Seguro, pues, del triunfo, pens� entonces en el modo de romper con In�s. Continuaba vi�ndola, y aunque no pod�a ella enga�arse sobre el amortiguamiento de mi pasi�n, su amor era demasiado grande para no iluminarle los ojos de dicha cada vez que me ve�a entrar. La madre nos dejaba solos; y aunque hubiera sabido lo que pasaba, habr�a cerrado los ojos para no perder la m�s vaga posibilidad de subir con su hija a una esfera mucho m�s alta. Una noche fu� all� dispuesto a romper, con visible malhumor, por lo mismo. In�s corri� a abrazarme, pero se detuvo, bruscamente p�lida. --Qu� tienes--me dijo. --Nada--le respond� con sonrisa forzada, acarici�ndole la frente. Dej� hacer, sin prestar atenci�n a mi mano y mir�ndome insistemente. Al fin apart� los ojos contra�dos y entramos. La madre vino, pero sintiendo cielo de tormenta, estuvo s�lo un momento y desapareci�. Romper, es palabra corta y f�cil; pero comenzarlo... Nos hab�amos sentado y no habl�bamos. In�s se inclin�, me apart� la mano de la cara y me clav� los ojos, dolorosos de angustioso examen. --�Es evidente!...--murmur�. --Qu�--le pregunt� fr�amente. La tranquilidad de mi mirada le hizo m�s da�o que mi voz, y su rostro se demud�: --�Que ya no me quieres!--articul� en una desesperada y lenta oscilaci�n de cabeza. --Esta es la quincuag�sima vez que dices lo mismo--respond�. No pod�a darse respuesta m�s dura; pero yo ten�a ya el comienzo. In�s me mir� un rato casi como a un extra�o, y apartando bruscamente mi mano y el cigarro, su voz se rompi�: --�Esteban! --Qu�--torn� a decirle. Esta vez bastaba. Dej� lentamente mi mano y se reclin� atr�s en el sof�, manteniendo fijo en la l�mpara su rostro l�vido. Pero un momento

despu�s su cara ca�a de costado bajo el brazo crispado al respaldo. Pas� un rato a�n. La injusticia de mi actitud--no ve�a m�s que injusticia--acrecentaba el profundo disgusto de m� mismo. Por eso cuando o�, o m�s bien sent�, que las l�grimas sal�an al fin, me levant� con un violento chasquido de lengua. --Yo cre�a que no �bamos a tener m�s escenas--le dije pase�ndome. No me respondi�, y agregu�: --Pero que sea �sta la �ltima. Sent� que las l�grimas se deten�an, y bajo ellas me respondi� un momento despu�s: --Como quieras. Pero en seguida cay� sollozando sobre el sof�: --�Pero qu� te hecho! �qu� te he hecho! --�Nada!--le respond�.--Pero yo tampoco te he hecho nada a ti... Creo que estamos en el mismo caso. Estoy harto de estas cosas! Mi voz era seguramente mucho m�s dura que mis palabras. In�s se incorpor�, y sosteni�ndose en el brazo del sof�, repiti�, helada: --Como quieras. Era una despedida. Yo iba a romper, y se me adelantaban. El amor propio, el vil amor propio tocado a vivo, me hizo responder: --Perfectamente... Me voy. Que seas m�s feliz... otra vez. No comprendi�, y me mir� con extra�eza. Hab�a cometido la primer infamia; y como en esos casos, sent� el v�rtigo de enlodarme m�s a�n. --�Es claro!--apoy� brutalmente--porque de m� no has tenido queja...�no? Es decir: te hice el honor de ser tu amante, y debes estarme agradecida. Comprendi� m�s mi sonrisa que las palabras, y sal� a buscar mi sombrero en el corredor, mientras que con un �ah!, su cuerpo y su alma se desplomaban en la sala. Entonces, en ese instante en que cruc� la galer�a, sent� intensamente cu�nto la quer�a y lo que acababa de hacer. Aspiraci�n de lujo, matrimonio encumbrado, todo me resalt� como una llaga en mi propia alma. Y yo, que me ofrec�a en subasta a las mundanas feas con fortuna, que me pon�a en venta, acababa de cometer el acto m�s ultrajante, con la mujer que nos ha querido demasiado... Flaqueza en el Monte de los Olivos, o momento vil en un hombre que no lo es, llevan al mismo fin: ansia de sacrificio, de reconquista m�s alta del propio valer. Y luego, la inmensa sed de ternura, de borrar beso tras beso las l�grimas de la mujer adorada, cuya primera sonrisa tras la herida que

le hemos causado, es la m�s bella luz que pueda inundar un coraz�n de hombre. �Y conclu�do! No me era posible ante m� mismo volver a tomar lo que acababa de ultrajar de ese modo: ya no era digno de ella, ni la merec�a m�s. Hab�a enlodado en un segundo el amor m�s puro que hombre alguno haya sentido sobre s�, y acababa de perder con In�s la irreencontrable felicidad de poseer a quien nos ama entra�ablemente. Desesperado, humillado, cruc� por delante de la puerta, en el sof�, sollozando el alma entera sobre sus brazos. �Perdida ya! Sent� m�s honda mi miseria ante su cuerpo, sacudido por los sollozos de su dicha muerta. Sin darme me detuve. --�In�s!--llam�. Mi voz no era ya la de antes. Y ella debi� notarlo bien, porque su alma sinti�, en aumento de sollozos, el desesperado llamado que le hac�a mi amor, esta vez s�, inmenso amor! --No, no...--me respondi�.--�Es demasiado tarde! * * * * * y la vi echada �In�s! todo amor, cuenta casi,

Padilla se detuvo. Pocas veces he visto amargura m�s agotada y tranquila que la de sus ojos cuando concluy�. Por mi parte, no pod�an apartar de los m�os aquella adorable belleza del palco, sollozando sobre el sof�... --Me creer�--reanud� Padilla--si le digo que en mis muchos insomnios de soltero descontento de s� mismo, la tuve as� ante m�... Sal� de Buenos Aires sin ver casi a nadie, y menos a mi flirt de gran fortuna... Volv� a los ocho a�os, y supe entonces que se hab�a casado, a los seis meses de haberme ido yo. Torn� a alejarme, y hace un mes regres�, bien tranquilizado ya, y en paz. No hab�a vuelto a verla. Era para m� como un primer amor, con todo el encanto dignificante que un idilio virginal tiene para el hombre hecho, que despu�s am� cien veces... Si usted es querido alguna vez como yo lo fu�, y ultraja como yo lo hice, comprender� toda la pureza viril que hay en mi recuerdo. Hasta que una noche tropec� con ella. S�, esa misma noche en el teatro... Comprend�, al ver a su marido de opulenta fortuna, que se hab�a precipitado en el matrimonio, como yo al Ucayali... Pero al verla otra vez, a veinte metros de m�, mir�ndome, sent� que en mi alma, dormida en paz, surg�a sangrando la desolaci�n de haberla perdido, como si no hubiera pasado un solo d�a de esos diez a�os. �In�s! Su hermosura, su mirada, �nica entre todas las mujeres, hab�an sido m�as bien m�as, porque me hab�an sido entregadas con adoraci�n--tambi�n apreciar� usted esto alg�n d�a. Hice lo humanamente posible para olvidar, me romp� las muelas tratando de concentrar todo mi pensamiento en la escena. Pero la prodigiosa partitura de Wagner, ese grito de pasi�n enfermante, encendi� en llama viva lo que quer�a olvidar. En el segundo o tercer acto no pude m�s y volv� la cabeza. Ella tambi�n sufr�a la sugesti�n de Wagner, y me

miraba. �In�s, mi vida! Durante medio minuto su boca, sus manos, estuvieron bajo mi boca, mis ojos, y durante ese tiempo ella concentr� en su palidez la sensaci�n de esa dicha muerta hacia diez a�os. �Y _Trist�n_ siempre, sus alaridos de pasi�n sobrehumana, sobre nuestra felicidad yerta! Sal� entonces, atraves� las butacas como un son�mbulo, aproxim�ndome a ella sin verla, sin que me viera, como si durante diez a�os no hubiera yo sido un miserable... Y como diez a�os atr�s, sufr� la alucinaci�n de que llevaba mi sombrero en la mano e iba a pasar delante de ella. Pas�, la puerta del palco estaba abierta, y me detuve enloquecido. Como diez antes sobre el sof�, ella, In�s, tendida en el div�n del antepalco, sollozaba la pasi�n de Wagner y su dicha deshecha. �In�s!... Sent� que el destino me colocaba en un momento decisivo. �Diez a�os!... �Pero hab�an pasado? �No, no, In�s m�a! Y como entonces, al ver su cuerpo todo amor, sacudido por los sollozos, murmur�: --�In�s! Y como diez a�os antes, los sollozos redoblaron, y como entonces me respondi� bajo sus brazos: --No, no...�Es demasiado tarde!...

#EL INFIERNO ARTIFICIAL#

Las noches en que hay luna, el sepulturero avanza por entre las tumbas con paso singularmente r�gido. Va desnudo hasta la cintura y lleva un gran sombrero de paja. Su sonrisa, fija, da la sensaci�n de estar pegada con cola a la cara. Si fuera descalzo, se notar�a que camina con los pulgares del pie doblados hacia abajo. No tiene esto nada de extra�o, porque el sepulturero abusa del cloroformo. Incidencias del oficio lo han llevado a probar el anest�sico, y cuando el cloroformo muerde en un hombre, dif�cilmente suelta. Nuestro conocido espera la noche para destapar su frasco, y como su sensatez es grande, escoge el cementerio para inviolable teatro de sus borracheras. El cloroformo dilata el pecho a la primera inspiraci�n; la segunda, inunda la boca de saliva; las extremidades hormiguean, a la tercera; a

la cuarta, los labios, a la par de las ideas, se hinchan, y luego pasan cosas singulares. Es as� como la fantas�a de su paso ha llevado al sepulturero hasta una tumba abierta en que esa tarde ha habido remoci�n de huesos--inconclusa por falta de tiempo. Un ata�d ha quedado abierto tras la verja, y a su lado, sobre la arena, el esqueleto del hombre que estuvo encerrado en �l. ... �Ha o�do algo, en verdad? Nuestro conocido descorre el cerrojo, entra, y luego de girar suspenso alrededor del hombre de hueso, se arrodilla y junta sus ojos a las �rbitas de la calavera. All�, en el fondo, un poco m�s arriba de la base del cr�neo, sostenido como en un pretil en una rugosidad del occipital, est� acurrucado un hombrecillo tiritante, amarillo, el rostro cruzado de arrugas. Tiene la boca amoratada, los ojos profundamente hundidos, y la mirada enloquecida de ansia. Es todo cuanto queda de un cocain�mano. --�Coca�na! �Por favor, un poco de coca�na! El sepulturero, sereno, sabe bien que �l mismo llegar�a a disolver con la saliva el vidrio de su frasco, para alcanzar el cloroformo prohibido. Es, pues, su deber ayudar al hombrecillo tiritante. Sale y vuelve con la jeringuilla llena, que el botiqu�n del cementerio le ha proporcionado. �Pero c�mo, al hombrecillo diminuto?... --�Por las fisuras craneanas!... �Pronto! �Cierto! �C�mo no se le hab�a ocurrido a �l? Y el sepulturero, de rodillas, inyecta en las fisuras el contenido entero de la jeringuilla, que filtra y desaparece entre las grietas. Pero seguramente algo ha llegado hasta la fisura a que el hombrecillo se adhiere desesperadamente. Despu�s de ocho a�os de abstinencia, �qu� mol�cula de coca�na no enciende un delirio de fuerza, juventud, belleza? El sepulturero fij� sus ojos a la �rbita de la calavera, y no reconoci� al hombrecillo moribundo. En el cutis, firme y terso, no hab�a el menor rastro de arruga. Los labios, rojos y vitales, se entremord�an con perezosa voluptuosidad que no tendr�a explicaci�n viril, si los hipn�ticos no fueran casi todos femeninos; y los ojos, sobre todo, antes vidriosos y apagados, brillaban ahora con tal pasi�n que el sepulturero tuvo un impulso de envidiosa sorpresa. --Y eso, as�... �la coca�na?--murmur�. La voz de adentro son� con inefable encanto. --�Ah! �Preciso es saber lo que son ocho a�os de agon�a! �Ocho a�os, desesperado, helado, prendido a la eternidad por la sola esperanza de una gota!... S�, es por la coca�na... �Y usted? Yo conozco ese olor... �cloroformo? --S�--repuso el sepulturero avergonzado de la mezquindad de su para�so

artificial. Y agreg� en voz baja:--El cloroformo tambi�n... Me matar�a antes que dejarlo. La voz son� un poco burlona. --�Matarse! Y concluir�a seguramente; ser�a lo que cualquiera de esos vecinos m�os... Se pudrir�a en tres horas, usted y sus deseos. --Es cierto;--pens� el sepulturero--acabar�an conmigo. Pero el otro no se hab�a rendido. Ard�a a�n despu�s de ocho a�os aquella pasi�n que hab�a resistido a la falta misma del vaso de deleite; que ultrapasaba la muerte capital del organismo que la cre�, la sostuvo, y no fu� capaz de aniquilarla consigo; que sobreviv�a monstruosamente de s� misma, transmutando el ansia causal en supremo goce final, manteni�ndose ante la eternidad en una rugosidad del viejo cr�neo. La voz c�lida y arrastrada de voluptuosidad sonaba a�n burlona. --Usted se matar�a... �Linda cosa! Yo tambi�n me mat�... �Ah, le interesa! �verdad? Pero somos de distinta pasta... Sin embargo, traiga su cloroformo, respire un poco m�s y �igame. Apreciar� entonces lo que va de su droga a la coca�na. Vaya. El sepulturero volvi�, y ech�ndose de pecho en el suelo, apoyado en los codos y el frasco bajo las narices, esper�. --�Su cloro! No es mucho, que digamos. Y a�n morfina... �Usted conoce el amor por los perfumes? �No? �Y el Jicky de Guerlain? Oiga, entonces. A los treinta a�os me cas�, y tuve tres hijos. Con fortuna, una mujer adorable y tres criaturas sanas, era perfectamente feliz. Sin embargo, nuestra casa era demasiado grande para nosotros. Usted ha visto. Usted no... en fin... ha visto que las salas lujosamente puestas parecen m�s solitarias e in�tiles. Sobre todo solitarias. Todo nuestro palacio viv�a as� en silencio su est�ril y f�nebre lujo. Un d�a, en menos de diez y ocho horas, nuestro hijo mayor nos dej� por seguir tras la difteria. A la tarde siguiente el segundo se fu� con su hermano, y mi mujer se ech� desesperada sobre lo �nico que nos quedaba: nuestra hija de cuatro meses. �Qu� nos importaba la difteria, el contagio y todo lo dem�s? A pesar de la orden del m�dico, la madre di� de mamar a la criatura, y al rato la peque�a se retorc�a convulsa, para morir ocho horas despu�s, envenenada por la leche de la madre. Sume usted: 18, 24, 9. En 51 horas, poco m�s de dos d�as, nuestra casa qued� perfectamente silenciosa, pues no hab�a nada que hacer. Mi mujer estaba en su cuarto, y yo me paseaba al lado. Fuera de eso nada, ni un ruido. Y dos d�as antes ten�amos tres hijos... Bueno. Mi mujer pas� cuatro d�as ara�ando la s�bana, con un ataque cerebral, y yo acud� a la morfina. --Deje eso--me dijo el m�dico,--no es para usted. --�Qu�, entonces?--le respond�. Y se�al� el f�nebre lujo de mi casa que continuaba encendiendo lentamente cat�strofes, como rub�es. El hombre se compadeci�.

--Prueba sulfonal, cualquier cosa... Pero sus nervios no dar�n. Sulfonal, brional, estramonio...�bah! �Ah, la coca�na! Cu�nto de infinito va de la dicha desparramada en cenizas al pie de cada cama vac�a, al radiante rescate de esa misma felicidad quemada, cabe en una sola gota de coca�na! Asombro de haber sufrido un dolor inmenso, momentos antes; s�bita y llana confianza en la vida, ahora; instant�neo rebrote de ilusiones que acercan el porvenir a diez cent�metros del alma abierta, todo esto se precipita en las venas por entre la aguja de platino. �Y su cloroformo!... Mi mujer muri�. Durante dos a�os gast� en coca�na much�simo m�s de lo que usted puede imaginarse. �Sabe usted algo de tolerancias? Cinco centigramos de morfina acaban fatalmente con un individuo robusto. Quincey lleg� a tomar durante quince a�os dos gramos por d�a; vale decir, cuarenta veces m�s que la dosis mortal. Pero eso se paga. En m�, la verdad de las cosas l�gubres, contenida, emborrachada d�a tras d�a, comenz� a vengarse, y ya no tuve m�s nervios retorcidos que echar por delante a las horribles alucinaciones que me asediaban. Hice entonces esfuerzos inauditos para arrojar fuera el demonio, sin resultado. Por tres veces resist� un mes a la coca�na, un mes entero. Y ca�a otra vez. Y usted no sabe, pero sabr� un d�a, qu� sufrimiento, qu� angustia, qu� sudor de agon�a se siente cuando se pretende suprimir un solo d�a la droga! Al fin, envenenado hasta lo m�s �ntimo de mi ser, pre�ado de torturas y fantasmas, convertido en un tembloroso despojo humano; sin sangre, sin vida--miseria a que la coca�na prestaba diez veces por d�a radiante disfraz, para hundirme en seguida en un estupor cada vez m�s hondo, al fin un resto de dignidad me lanz� a un sanatorio, me entregu� atado de pies y manos para la curaci�n. All�, bajo el imperio de una voluntad ajena, vigilado constantemente para que no pudiera procurarme el veneno, llegar�a forzosamente a descocainizarme. �Sabe usted lo que pas�? Que yo, conjuntamente con el hero�smo para entregarme a la tortura, llevaba bien escondido en el bolsillo un frasquito con coca�na... Ahora calcule usted lo que es pasi�n. Durante un a�o entero, despu�s de ese fracaso, prosegu� inyect�ndome. Un largo viaje emprendido di�me no s� qu� misteriosas fuerzas de reacci�n, y me enamor� entonces. La voz call�. El sepulturero, que escuchaba con la babeante sonrisa fija siempre en su cara, acerc� su ojo y crey� notar un velo ligeramente opaco y vidrioso en los de su interlocutor. El cutis, a su vez, se resquebrajaba visiblemente. --S�,--prosigui� la voz,--es el principio... Concluir� de una vez. A usted, un colega, le debo toda esta historia. Los padres hicieron cuanto es posible para resistir: �un morfin�mano, o cosa as�! Para la fatalidad m�a, de ella, de todos, hab�a puesto en mi camino a una supernerviosa. �Oh, admirablemente bella! No ten�a sino diez y ocho a�os. El lujo era para ella lo que el cristal tallado para una esencia: su envase natural.

La primera vez que, habi�ndome yo olvidado de darme una nueva inyecci�n antes de entrar, me vi� decaer bruscamente en su presencia, idiotizarme, arrugarme, fij� en m� sus ojos inmensamente grandes, bellos y espantados. �Curiosamente espantados! Me vi�, p�lida y sin moverse, darme la inyecci�n. No ces� un instante en el resto de la noche de mirarme. Y tras aquellos ojos dilatados que me hab�an visto as�, yo ve�a a mi vez la tara neur�tica, al t�o internado, y a su hermano menor epil�ptico... Al d�a siguiente la hall� respirando Jicky, su perfume favorito; hab�a le�do en veinticuatro horas cuanto es posible sobre hipn�ticos. Ahora bien: basta que dos personas sorban los deleites de la vida de un modo anormal, para que se comprendan tanto m�s �ntimamente, cuanto m�s extra�a es la obtenci�n del goce. Se unir�n en seguida, excluyendo toda otra pasi�n, para aislarse en la dicha alucinada de un para�so artificial. En veinte d�as, aquel encanto de cuerpo, belleza, juventud y elegancia, qued� suspenso del aliento embriagador de los perfumes. Comenz� a vivir, como yo con la coca�na, en el cielo delirante de su Jicky. Al fin nos pareci� peligroso el mutuo sonambulismo en su casa, por fugaz que fuera, y decidimos crear nuestro para�so. Ninguno mejor que mi propia casa, de la que nada hab�a tocado, y a la que no hab�a vuelto m�s. Se llevaron anchos y bajos divanes a la sala; y all�, en el mismo silencio y la misma suntuosidad f�nebre que hab�a incubado la muerte de mis hijos; en la profunda quietud de la sala, con l�mpara encendida a la una de la tarde; bajo la atm�sfera pesada de perfumes, vivimos horas y horas nuestro fraternal y taciturno idilio, yo tendido inm�vil con los ojos abiertos, p�lido como la muerte; ella echada sobre el div�n, manteniendo bajo las narices, con su mano helada, el frasco de Jicky. Porque no hab�a en nosotros el menor rastro de deseo--�y cu�n hermosa estaba con sus profundas ojeras, su peinado descompuesto, y, el ardiente lujo de su falda inmaculada! Durante tres meses consecutivos raras veces falt�, sin llegar yo jam�s a explicarme qu� combinaciones de visitas, casamientos y garden party debi� hacer para no ser sospechada. En aquellas raras ocasiones llegaba al d�a siguiente ansiosa, entraba sin mirarme, tiraba su sombrero con un adem�n brusco, para tenderse en seguida, la cabeza echada atr�s y los ojos entornados, al sonambulismo de su Jicky. Abrevio: una tarde, y por una de esas reacciones inexplicables con que los organismos envenenados lanzan en explosi�n sus reservas de defensa--los morfin�manos las conocen bien!--sent� todo el profundo goce que hab�a, no en mi coca�na, sino en aquel cuerpo de diez y ocho a�os, admirablemente hecho para ser deseado. Esa tarde, como nunca, su belleza surg�a p�lida y sensual, de la suntuosa quietud de la sala iluminada. Tan brusca fu� la sacudida, que me hall� sentado en el div�n, mir�ndola. �Diez y ocho a�os... y con esa hermosura! Ella me vi� llegar sin hacer un movimiento, y al inclinarme me mir� con fr�a extra�eza.

--S�...--murmur�. --No, no...--repuso ella con la voz blanca, esquivando la boca en pesados movimiento de su cabellera. Al fin, al fin ech� la cabeza atr�s y cedi� cerrando los ojos. �Ah! �Para qu� haber resucitado un instante, si mi potencia viril, si mi orgullo de var�n no reviv�a m�s! �Estaba muerto para siempre, ahogado, disuelto en el mar de coca�na! Ca� a su lado, sentado en el suelo, y hund� la cabeza entre sus faldas, permaneciendo as� una hora entera en hondo silencio, mientras ella, muy p�lida, se manten�a tambi�n inm�vil, los ojos abiertos fijos en el techo. Pero ese fustazo de reacci�n que hab�a encendido un ef�mero rel�mpago de ruina sensorial, tra�a tambi�n a flor de conciencia cuanto de honor masculino y verg�enza viril agonizaba en m�. El fracaso de un d�a en el sanatorio, y el diario ante mi propia dignidad, no eran nada en comparaci�n del de ese momento, �comprende usted? �Para qu� vivir, si el infierno artificial en que me hab�a precipitado y del que no pod�a salir, era incapaz de absorberme del todo! �Y me hab�a soltado un instante, para hundirme en ese final! Me levant� y fu� adentro, a las piezas bien conocidas, donde a�n estaba mi rev�lver. Cuando volv�, ella ten�a los p�rpados cerrados. --Mat�monos--le dije. Entreabri� los ojos, y durante un minuto no apart� la mirada de m�. Su frente l�mpida volvi� a tener el mismo movimiento de cansado �xtasis: --Mat�monos--murmur�. Recorri� en seguida con la vista el f�nebre lujo de la sala, en que la l�mpara ard�a con alta luz, y contrajo ligeramente el ce�o. --Aqu� no--agreg�. Salimos juntos, pesados a�n de alucinaci�n, y atravesamos la casa resonante, pieza tras pieza. Al fin ella se apoy� contra una puerta y cerr� los ojos. Cay� a lo largo de la pared. Volv� el arma contra m� mismo, y me mat� a mi vez. Entonces, cuando a la explosi�n mi mand�bula se descolg� bruscamente, y sent� un inmenso hormigueo en la cabeza; cuando el coraz�n tuvo dos o tres sobresaltos, y se detuvo paralizado; cuando en mi cerebro y en mis nervios y en mi sangre no hubo la m�s remota probabilidad de que la vida volviera a ellos, sent� que mi deuda con la coca�na estaba cumplida. �Me hab�a matado, pero yo la hab�a muerto a mi vez! �Y me equivoqu�! Porque un instante despu�s pude ver, entrando vacilantes y de la mano, por la puerta de la sala, a nuestros cuerpos muertos, que volv�an obstinados... La voz se quebr� de golpe. --�Coca�na, por favor! �Un poco de coca�na!

#LA GALLINA DEGOLLADA#

Todo el d�a, sentados en el patio en un banco, estaban los cuatro hijos idiotas del matrimonio Mazzini-Ferraz. Ten�an la lengua entre los labios, los ojos est�pidos, y volv�an la cabeza con la boca abierta. El patio era de tierra, cerrado al oeste por un cerco de ladrillos. El banco quedaba paralelo a �l, a cinco metros, y all� se manten�an inm�viles, fijos los ojos en los ladrillos. Como el sol se ocultaba tras el cerco, al declinar los idiotas ten�an fiesta. La luz enceguecedora llamaba su atenci�n al principio, poco a poco sus ojos se animaban, se re�an al fin estrepitosamente, congestionados por la misma hilaridad ansiosa, mirando el sol con alegr�a bestial, como si fuera comida. Otras veces, alineados en el banco, zumbaban horas enteras, imitando al tranv�a el�ctrico. Los ruidos fuertes sacud�an asimismo su inercia, y corr�an entonces, mordi�ndose la lengua y mugiendo, alrededor del patio. Pero casi siempre estaban apagados en un sombr�o letargo de idiotismo, y pasaban todo el d�a sentados en su banco, con las piernas colgantes y quietas, empapando de glutinosa saliva el pantal�n. El mayor ten�a doce a�os y el menor, nueve. En todo su aspecto sucio y desvalido se notaba la falta absoluta de un poco de cuidado maternal. Esos cuatro idiotas, sin embargo, hab�an sido un d�a el encanto de sus padres. A los tres meses de casados, Mazzini y Berta orientaron su estrecho amor de marido y mujer y mujer y marido hacia un porvenir mucho m�s vital: un hijo: �Qu� mayor dicha para dos enamorados que esa honrada consagraci�n de su cari�o, libertado ya del vil ego�smo de un mutuo amor sin fin ninguno y, lo que es peor para el amor mismo, sin esperanzas posibles de renovaci�n? As� lo sintieron Mazzini y Berta, y cuando el hijo lleg�, a los catorce meses de matrimonio, creyeron cumplida su felicidad. La criatura creci�, bella y radiante, hasta que tuvo a�o y medio. Pero en el vig�simo mes sacudi�ronlo una noche convulsiones terribles, y a la ma�ana siguiente no conoc�a m�s a sus padres. El m�dico lo examin� con esa atenci�n profesional que est� visiblemente buscando la causa del mal, en las enfermedades de los padres. Despu�s de algunos d�as los miembros paralizados recobraron el instinto; pero la inteligencia, el alma, a�n el instinto, se hab�an ido del todo; hab�a quedado profundamente idiota, baboso, colgante, muerto para siempre sobre las rodillas de su madre.

--�Hijo, mi hijo querido!--sollozaba �sta, sobre aquella espantosa ruina de su primog�nito. El padre, desolado, acompa�� al m�dico afuera. --A usted se le puede decir; creo que es un caso perdido. Podr� mejorar, educarse en todo lo que permita su idiotismo, pero no m�s all�. --�S�!... �s�!...--asent�a Mazzini.--Pero d�game: �Usted cree que es herencia, que...? --En cuanto a la herencia paterna, ya le dije lo que cre� cuando vi a su hijo. Respecto a la madre, hay all� un pulm�n que no sopla bien. No veo nada m�s, pero hay un soplo un poco rudo. H�gala examinar bien. Con el alma destrozada de remordimiento, Mazzini redobl� su amor a su hijo, el peque�o idiota que pagaba los excesos del abuelo. Tuvo asimismo que consolar, sostener sin tregua a Berta, herida en lo m�s profundo por aquel fracaso de su joven maternidad. Como es natural, el matrimonio puso todo su amor en la esperanza de otro hijo. Naci� �ste, y su salud y limpidez de risa reencendieron el porvenir extinguido. Pero a los diez y ocho meses las convulsiones del primog�nito se repet�an, y al d�a siguiente amanec�a idiota. Esta vez los padres cayeron en honda desesperaci�n. �Luego su sangre, su amor estaba maldito! �Su amor, sobre todo! Veintiocho a�os �l, veintid�s ella, y toda su apasionada ternura no alcanzaba a crear un �tomo de vida normal. Ya no ped�an m�s belleza e inteligencia como en el primog�nito; pero un hijo, un hijo como todos! Del nuevo desastre brotaron nuevas llamadaras de dolorido amor, un loco anhelo de redimir de una vez para siempre la santidad de su ternura. Sobrevinieron mellizos, y punto por punto repiti�se el proceso de los dos mayores. Mas, por encima de su inmensa amargura, quedaba a Mazzini y Berta gran compasi�n por sus cuatro hijos. Hubo que arrancar del limbo de la m�s honda animalidad, no ya sus almas, sino el instinto mismo abolido. No sab�an deglutir, cambiar de sitio, ni a�n sentarse. Aprendieron al fin a caminar, pero chocaban contra todo, por no darse cuenta de los obst�culos. Cuando los lavaban mug�an hasta inyectarse de sangre el rostro. Anim�banse s�lo al comer, cuando ve�an colores brillantes u o�an truenos. Se re�an entonces, echando afuera lengua y r�os de baba, radiantes de frenes� bestial. Ten�an, en cambio, cierta facultad imitativa; pero no se pudo obtener nada m�s. Con los mellizos pareci� haber conclu�do la aterradora descendencia. Pero pasados tres a�os desearon de nuevo ardientemente otro hijo, confiando en que el largo tiempo transcurrido hubiera aplacado a la fatalidad. No satisfac�an sus esperanzas. Y en ese ardiente anhelo que se exasperaba, en raz�n de su infructuosidad, se agriaron. Hasta ese momento cada cual hab�a tomado sobre s� la parte que le correspond�a en la miseria de sus hijos; pero la desesperanza de redenci�n ante las cuatro bestias que hab�an nacido de ellos, ech� afuera esa imperiosa

necesidad de culpar a los otros, que es patrimonio espec�fico de los corazones inferiores. Inici�ronse con el cambio de pronombres: _tus_ hijos. Y como a m�s del insulto hab�a le insidia, la atm�sfera se cargaba. --Me parece--d�jole una noche Mazzini, que acababa de entrar y se lavaba las manos--que podr�as tener m�s limpios a los muchachos. Berta continu� leyendo, como si no hubiera o�do. --Es la primera vez--repuso al rato--que te veo inquietarte por el estado de tus hijos. Mazzini volvi� un poco la cara a ella con una sonrisa forzada: --De nuestros hijos, �me parece? --Bueno; de nuestros hijos. �Te gusta as�?--alz� ella los ojos. Esta vez Mazzini se expres� claramente: --�Creo que no vas a decir que yo tenga la culpa, no? --�Ah, no!--se sonri� Berta, muy p�lida--�pero yo tampoco, supongo!... �No faltaba m�s!...--murmur�. --�Qu� no faltaba m�s? --�Que si alguien tiene la culpa, no soy yo, enti�ndelo bien! Eso es lo que te quer�a decir. Su marido la mir� un momento, con brutal deseo de insultarla. --�Dejemos!--articul�, sec�ndose por fin las manos. --Como quieras; pero si quieres decir... --�Berta! --�Como quieras! Este fu� el primer choque y le sucedieron otros. Pero en las inevitables reconciliciones, sus almas se un�an con doble arrebato y locura por otro hijo. Naci� as� una ni�a. Vivieron dos a�os con la angustia a flor de alma, esperando siempre otro desastre. Nada acaeci�, sin embargo, y los padres pusieron en ella toda su complacencia, que la peque�a llevaba a los m�s extremos l�mites del mimo y la mala crianza. Si a�n en los �ltimos tiempos Berta cuidaba siempre de sus hijos, al nacer Bertita olvid�se casi del todo de los otros. Su solo recuerdo la horrorizaba, como algo atroz que la hubieran obligado a cometer. A Mazzini, bien que en menor grado, pas�bale lo mismo. No por eso la paz hab�a llegado a sus almas. La menor indisposici�n de su hija echaba ahora afuera, con el terror de perderla, los rencores

de su descendencia podrida. Hab�an acumulado hiel sobrado tiempo para que el vaso no quedara distentido, y al menor contacto el veneno se vert�a afuera. Desde el primer disgusto emponzo�ado hab�anse perdido el respeto; y si hay algo a que el hombre se siente arrastrado con cruel fricci�n, es, cuando ya se comenz�, a humillar del todo a una persona. Antes se conten�an a�n por la com�n falta de �xito; ahora que �ste hab�a llegado, cada cual, atribuy�ndolo a s� mismo, sent�a mayor la infamia de los cuatro engendros que el otro hab�ale forzado a crear. Con estos sentimientos, no hubo ya para los cuatro hijos mayores afecto posible. La sirvienta los vest�a, les daba de comer, los acostaba, con visible brutalidad. No los lavaban casi nunca. Pasaban casi todo el d�a sentados frente al cerco, abandonados de toda remota caricia. De este modo Bertita cumpli� cuatro a�os, y esa noche, resultado de las golosinas que era a los padres absolutamente imposible negarle, la criatura tuvo alg�n escalofr�o y fiebre. Y el temor a verla morir o quedar idiota, torn� a reabrir la eterna llaga. Hac�a tres horas que no hablaban, y el motivo fu�, como casi siempre, los fuertes pasos de Mazzini. --�Mi Dios! �No puedes caminar m�s despacio? �Cu�ntas veces?... --Bueno, es que me olvido; �se acab�! No lo hago a prop�sito. Ella se sonri�, desde�osa: --�No, no te creo tanto! --Ni yo, jam�s, te hubiera cre�do tanto a ti...�tisiquilla! --�Qu�! �qu� dijiste?... --�Nada! --�Si, te o� algo! Mira: �no s� lo que dijiste; pero te juro que prefiero cualquier cosa a tener un padre como el que has tenido t�! Mazzini se puso p�lido. --�Al fin!--murmur� con los dientes apretados.--�Al fin, v�bora, has dicho lo que quer�as! --�S�, v�bora, s�! �Pero yo he tenido padres sanos, �oyes?, �sanos! �Mi padre no ha muerto de delirio! �Yo hubiera tenido hijos como los de todo el mundo! �Esos son hijos tuyos, los cuatro tuyos! Mazzini explot� a su vez: --�V�bora t�sica! �eso es lo que te dije, lo que te quiero decir! �Preg�ntale, preg�ntale al m�dico qui�n tiene la mayor culpa de la meningitis de tus hijos: mi padre o tu pulm�n picado, v�bora! Continuaron cada vez con mayor violencia, hasta que un gemido de Bertita sell� instant�neamente sus bocas. A la una de la ma�ana la

ligera indigesti�n hab�a desaparecido, y como pasa fatalmente con todos los matrimonios j�venes que se han amado intensamente, una vez siquiera, la reconciliaci�n lleg�, tanto m�s efusiva cuanto hiriente fueron los agravios. Amaneci� un espl�ndido d�a, y mientras Berta se levantaba, escupi� sangre. Las emociones y mala noche pasada ten�an, sin duda, su gran culpa. Mazzini la retuvo abrazada largo rato, y ella llor� desesperadamente, pero sin que ninguno se atreviera a decir una palabra. A las diez decidieron salir, despu�s de almorzar. Como apenas ten�an tiempo, ordenaron a la sirvienta que matara una gallina. El d�a radiante hab�a arrancado a los idiotas de su banco. De modo que mientras la sirvienta degollaba en la cocina al animal, desangr�ndola con parsimonia (Berta hab�a aprendido de su madre este buen modo de conservar frescura a la carne), crey� sentir algo como respiraci�n tras ella. Volvi�se, y vi� a los cuatro idiotas, con los hombros pegados uno a otro, mirando estupefactos la operaci�n. Rojo... rojo... --�Se�ora! Los ni�os est�n aqu�, en la cocina. Berta lleg�; no quer�a que jam�s pisaran all�. �Y ni a�n en esas horas de pleno perd�n, olvido y felicidad reconquistada, pod�a evitarse esa horrible visi�n! Porque, naturalmente, cuanto m�s intensos eran los raptos de amor a su marido e hija, m�s irritable era su humor con los monstruos. --�Que salgan, Mar�a! �Echelos! �Echelos, le digo! Las cuatro pobres bestias, sacudidas, brutalmente empujadas, fueron a dar a su banco. Despu�s de almorzar, salieron todos. La sirvienta fu� a Buenos Aires, y el matrimonio a pasear por las quintas. Al bajar el sol volvieron, pero Berta quiso saludar un momento a sus vecinas de enfrente. Su hija escap�se en seguida a casa. Entretanto los idiotas no se hab�an movido en todo el d�a de su banco. El sol hab�a transpuesto ya el cerco, comenzaba a hundirse, y ellos continuaban mirando los ladrillos, m�s inertes que nunca. De pronto, algo se interpuso entre su mirada y el cerco. Su hermana, cansada de cinco horas paternales, quer�a observar por su cuenta. Detenida al pie del cerco, miraba pensativa la cresta. Quer�a trepar, eso no ofrec�a duda. Al fin decidi�se por una silla desfondada, pero faltaba a�n. Recurri� entonces a un caj�n de kerosene, y su instinto topogr�fico h�zole colocar vertical el mueble, con lo cual triunf�. Los cuatro idiotas, la mirada indiferente, vieron c�mo su hermana lograba pacientemente dominar el equilibrio, y c�mo en puntas de pie apoyaba la garganta sobre la cresta del cerco, entre sus manos tirantes. Vi�ronla mirar a todos lados, y buscar apoyo con el pie para alzarse m�s. Pero la mirada de los idiotas se hab�a animado; una misma luz insistente estaba fija en sus pupilas. No apartaban los ojos de su

hermana, mientras creciente sensaci�n de gula bestial iba cambiando cada l�nea de sus rostros. Lentamente avanzaron hacia el cerco. La peque�a, que habiendo logrado calzar el pie, iba ya a montar a horcajadas y a caerse del otro lado, seguramente, sinti�se cogida de la pierna. Debajo de ella, los ocho ojos clavados en los suyos le dieron miedo. --�Solt�me! �dej�me!--grit� sacudiendo la pierna. Pero fu� atra�da. --�Mam�! �Ay, mam�! �Mam�, pap�!--llor� imperiosamente. Trat� a�n de sujetarse del borde, pero sinti�se arrancada y cay�. --Mam�, �ay! Ma...--No pudo gritar m�s. Uno de ellos le apret� el cuello, apartando los bucles como si fueran plumas, y los otros la arrastraron de una sola pierna hasta la cocina, donde esa ma�ana se hab�a desangrado a la gallina, bien sujeta, arranc�ndole la vida segundo por segundo. Mazzini, en la casa de enfrente, crey� oir la voz de su hija. --Me parece que te llama--le dijo a Berta. Prestaron o�do, inquietos, pero no oyeron m�s. Con todo, un momento despu�s se despidieron, y mientras Berta iba a dejar su sombrero, Mazzini avanz� en el patio: --�Bertita! Nadie respondi�. --�Bertita!--alz� m�s la voz, ya alterada. Y el silencio fu� tan f�nebre para su coraz�n siempre aterrado, que la espalda se le hel� de horrible presentimiento. --�Mi hija, mi hija!--corri� ya desesperado hacia el fondo. Pero al pasar frente a la cocina vi� en el piso un mar de sangre. Empuj� violentamente la puerta entornada, y lanz� un grito de horror. Berta, que ya se hab�a lanzado corriendo a su vez al oir el angustioso llamado del padre, oy� el grito y respondi� con otro. Pero al precipitarse en la cocina, Mazzini, l�vido como la muerte, se interpuso, conteni�ndola: --�No entres! �No entres! Berta alcanz� a ver el piso inundado de sangre. S�lo pudo echar sus brazos sobre la cabeza y hundirse a lo largo de �l con un ronco suspiro.

#LOS BUQUES SUICIDANTES#

Resulta que hay pocas cosas m�s terribles que encontrar en el mar un buque abandonado. Si de d�a el peligro es menor, de noche no se ven ni hay advertencia posible: el choque se lleva a uno y otro. Estos buques abandonados por a o por b, navegan obstinadamente a favor de las corrientes o del viento, si tienen las velas desplegadas. Recorren as� los mares, cambiando caprichosamente de rumbo. No pocos de los vapores que un buen d�a no llegaron a puerto, han tropezado en su camino con uno de estos buques silenciosos que viajan por su cuenta. Siempre hay probabilidad de hallarlos, a cada minuto. Por ventura las corrientes suelen enredarlos en los mares de sargazo. Los buques se detienen, por fin, aqu� o all�, inm�viles para siempre en ese desierto de algas. As�, hasta que poco a poco se van deshaciendo. Pero otros llegan cada d�a, ocupan su lugar en silencio, de modo que el tranquilo y l�gubre puerto, siempre est� frecuentado. El principal motivo de estos abandonos de buque son sin duda las tempestades y los incendios que dejan a la deriva negros esqueletos errantes. Pero hay otras causas singulares entre las que se puede incluir lo acaecido al _Mar�a Margarita_, que zarp� de Nueva York el 24 de Agosto de 1903, y que el 26 de ma�ana se puso al habla con una corbeta, sin acusar novedad alguna. Cuatro horas m�s tarde, un paquete, no teniendo respuesta, desprendi� una chalupa que abord� al _Mar�a Margarita_. En el buque no hab�a nadie. Las camisetas de los marineros se secaban a proa. La cocina estaba prendida a�n. Una m�quina de coser ten�a la aguja suspendida sobre la costura, como si hubiera sido dejada un momento antes. No hab�a la menor se�al de lucha ni de p�nico, todo en perfecto orden; y faltaban todos. �Qu� pas�? La noche que aprend� esto est�bamos reunidos en el puente. Ibamos a Europa, y el capit�n nos contaba su historia marina, perfectamente cierta, por otro lado. La concurrencia femenina, ganada por la sugesti�n del campo de batalla presente, o�a estremecida. Las chicas nerviosas prestaban sin querer inquieto o�do a la voz de los marineros en proa. Una se�ora reci�n casada se atrevi�: --�No ser�n �guilas?... El capit�n se sonri� bondadosamente: --�Qu�, se�ora? �Aguilas que se lleven a la tripulaci�n? Todos se rieron y la joven hizo lo mismo, un poco avergonzada. Felizmente un pasajero sab�a algo de eso. Lo miramos curiosamente. Durante el viaje hab�a sido un excelente compa�ero, admirando por su cuenta y riesgo, y hablando poco. --�Ah! �si nos contara, se�or!--suplic� la joven de las �guilas.

--No tengo inconveniente--asinti� el discreto individuo.--En dos palabras--y en los mares del norte, como el _Mar�a Margarita_ del capit�n--encontramos una vez un barco a vela. Nuestro rumbo--viaj�bamos tambi�n a vela--nos llev� casi a su lado. El singular aire de abandono que no enga�a en un buque, llam� nuestra atenci�n, y disminu�mos la marcha observ�ndolo. Al fin desprendimos una chalupa; abordo no se hall� a nadie, y todo estaba tambi�n en perfecto orden. Pero la �ltima anotaci�n del diario databa de cuatro d�as atr�s, de modo que no sentimos mayor impresi�n. A�n nos re�mos un poco de las famosas desapariciones s�bitas. Ocho de nuestros hombres quedaron abordo para el gobierno del nuevo buque. Viajar�amos de conserva. Al anochecer nos tom� un poco de camino. Al d�a siguiente lo alcanzamos, pero no vimos a nadie sobre el puente. Desprendi�se de nuevo la chalupa, y los que fueron recorrieron en vano el buque: todos hab�an desaparecido. Ni un objeto fuera de lugar. El mar estaba absolutamente terso en toda su extensi�n. En la cocina herv�a a�n una olla con papas. Como ustedes comprender�n, el terror supersticioso de nuestra gente lleg� a su colmo. A la larga, seis se animaron a llenar el vac�o, y yo fu� con ellos. Apenas abordo, mis nuevos compa�eros se decidieron a beber para desterrar toda preocupaci�n. Estaban sentados en rueda y a la hora la mayor�a cantaba ya. Lleg� mediod�a y pas� la siesta. A las cuatro, la brisa ces� y las velas cayeron. Un marinero se acerc� a la borda y mir� el mar aceitoso. Todos se hab�an levantado, pase�ndose, sin ganas ya de hablar. Uno se sent� en un cabo y se sac� la camiseta para remendarla. Cosi� un rato en silencio. De pronto se levant� y lanz� un largo silbido. Sus compa�eros se volvieron. El los mir� vagamente, sorprendido tambi�n, y se sent� de nuevo. Un momento despu�s dej� la camiseta en el cabo arrollado, avanz� a la borda y se tir� al agua. Al sentir el ruido, los otros dieron vuelta la cabeza, con el ce�o ligeramente fruncido. En seguida se olvidaron, volviendo a la apat�a com�n. Al rato otro se desperez�, restreg�se los ojos caminando, y se tir� al agua. Pas� media hora; el sol iba cayendo. Sent� de pronto que me tocaban en el hombro. --�Qu� hora es? --Las cinco--respond�. El viejo marinero me mir� desconfiado, con las manos en los bolsillos, recost�ndose enfrente de m�. Mir� largo rato mi pantal�n, distra�do. Al fin se tir� al agua. Los tres que quedaban se acercaron r�pidamente y observaron el remolino. Se sentaron en la borda, silbando despacio, con la vista perdida a lo lejos. Uno se baj� y se tendi� en el puente, cansado. Los otros desaparecieron uno tras otro. A las seis, el �ltimo se levant�, se compuso la ropa, apart�se el pelo de la frente, camin� con sue�o a�n, y se tir� al agua. Entonces qued� solo, mirando como un idiota el mar desierto. Todos, sin saber lo que hac�an, se hab�an arrojado al mar, envueltos en el sonambulismo moroso que flotaba en el buque. Cuando uno se tiraba al agua, los otros se volv�an moment�neamente preocupados, como si

recordaran algo, para olvidarse en seguida. As� hab�an desaparecido todos, y supongo que lo mismo los del d�a anterior, y los otros y los de los dem�s buques. Esto es todo. Nos quedamos mirando al raro hombre con excesiva curiosidad. --�Y usted no sinti� nada?--le pregunt� mi vecino de camarote. --S�, un gran desgano y obstinaci�n de las mismas ideas, pero nada m�s. No s� por qu� no sent� nada m�s. Presumo que el motivo es �ste: en vez de agotarme en una defensa angustiosa y a _toda costa_ contra lo que sent�a, como deben de haber hecho todos, y a�n los marineros sin darse cuenta, acept� sencillamente esa muerte hipn�tica, como si estuviese anulado ya. Algo muy semejante ha pasado sin duda a los centinelas de aquella guardia c�lebre, que noche a noche se ahorcaban. Como el comentario era bastante complicado, nadie respondi�. Se fu� al rato. El capit�n lo sigui� un rato de reojo. --�Farsante!--murmur�. --Al contrario--dijo un pasajero enfermo, que iba a morir a su tierra.--Si fuera farsante no habr�a dejado de pensar en eso, y se hubiera tirado al agua.

#EL ALMOHADON DE PLUMA#

Su luna de miel fu� un largo escalofr�o. Rubia, angelical y t�mida, el car�cter duro de su marido hel� sus so�adas ni�er�as de novia. Lo quer�a mucho, sin embargo, a veces con un ligero estremecimiento cuando volviendo de noche juntos por la calle, echaba una furtiva mirada a la alta estatura de Jord�n, mudo desde hac�a una hora. El, por su parte, la amaba profundamente, sin darlo a conocer. Durante tres meses--se hab�an casado en abril--vivieron una dicha especial. Sin duda hubiera ella deseado menos severidad en ese r�gido cielo de amor, m�s expansiva e incauta ternura; pero el impasible semblante de su marido la conten�a en seguida. La casa en que viv�an influ�a no poco en sus estremecimientos. La blancura del patio silencioso--frisos, columnas y estatuas de m�rmol--produc�a una oto�al impresi�n de palacio encantado. Dentro, el brillo glacial del estuco, sin el m�s leve rasgu�o en las altas paredes, afirmaba aquella sensaci�n de desapacible fr�o. Al cruzar de una pieza a otra, los pasos hallaban eco en toda la casa, como si un largo abandono hubiera sensibilizado su resonancia.

En ese extra�o nido de amor, Alicia pas� todo el oto�o. No obstante, hab�a conclu�do por echar un velo sobre sus antiguos sue�os, y a�n viv�a dormida en la casa hostil, sin querer pensar en nada hasta que llegaba su marido. No es raro que adelgazara. Tuvo un ligero ataque de influenza que se arrastr� insidiosamente d�as y d�as; Alicia no se repon�a nunca. Al fin, una tarde pudo salir al jard�n apoyada en el brazo de �l. Miraba indiferente a uno y otro lado. De pronto Jord�n, con honda ternura, le pas� la mano por la cabeza, y Alicia rompi� en seguida en sollozos, ech�ndole los brazos al cuello. Llor� largamente todo su espanto callado, redoblando el llanto a la menor tentativa de caricia. Luego los sollozos fueron retard�ndose, y a�n qued� largo rato escondida en su cuello, sin moverse ni decir una palabra. Fu� ese el �ltimo d�a que Alicia estuvo levantada. Al d�a siguiente amaneci� desvanecida. El m�dico de Jord�n la examin� con suma detenci�n, orden�ndole calma y descanso absolutos. --No s�--le dijo a Jord�n en la puerta de calle, con la voz todav�a baja.--Tiene una gran debilidad que no me explico, y sin v�mitos, nada... Si ma�ana se despierta como hoy, ll�meme en seguida. Al otro d�a Alicia segu�a peor. Hubo consulta. Constat�se una anemia de marcha agud�sima, completamente inexplicable. Alicia no tuvo m�s desmayos, pero se iba visiblemente a la muerte. Todo el d�a el dormitorio estaba con las luces prendidas y en pleno silencio. Pas�banse horas sin oir el menor ruido. Alicia dormitaba. Jord�n viv�a casi en la sala, tambi�n con toda la luz encendida. Pase�base sin cesar de un extremo a otro, con incansable obstinaci�n. La alfombra ahogaba sus pasos. A ratos entraba en el dormitorio y prosegu�a su mudo vaiv�n a lo largo de la cama, mirando a su mujer cada vez que caminaba en su direcci�n. Pronto Alicia comenz� a tener alucinaciones, confusas y flotantes al principio, y que descendieron luego a ras del suelo. La joven, con los ojos desmesuradamente abiertos, no hac�a sino mirar la alfombra a uno y otro lado del respaldo de la cama. Una noche se qued� de repente mirando fijamente. Al rato abri� la boca para gritar, y sus narices y labios se perlaron de sudor. --�Jord�n! �Jord�n!--clam�, r�gida de espanto, sin dejar de mirar la alfombra. Jord�n corri� al dormitorio, y al verlo aparecer Alicia di� un alarido de horror. --�Soy yo, Alicia, soy yo! Alicia lo mir� con extrav�o, mir� la alfombra, volvi� a mirarlo, y despu�s de largo rato de estupefacta confrontaci�n, se seren�. Sonri� y tom� entre las suyas la mano de su marido, acarici�ndola temblando. Entre sus alucinaciones m�s porfiadas, hubo un antropoide, apoyado en la alfombra sobre los dedos, que ten�a fijos en ella los ojos. Los m�dicos volvieron in�tilmente. Hab�a all� delante de ellos una vida que se acababa, desangr�ndose d�a a d�a, hora a hora, sin saber

absolutamente c�mo. En la �ltima consulta Alicia yac�a en estupor mientras ellos la pulsaban, pas�ndose de uno a otro la mu�eca inerte. La observaron largo rato en silencio y pasaron al comedor. --Pst...--se encogi� de hombros desalentado su m�dico.--Es un caso serio... poco hay que hacer... --�S�lo eso me faltaba!--resopl� Jord�n. Y tamborile� bruscamente sobre la mesa. Alicia fu� extingui�ndose en subdelirio de anemia, agravado de tarde, pero que remit�a siempre en las primeras horas. Durante el d�a no avanzaba su enfermedad, pero cada ma�ana amanec�a l�vida, en s�ncope casi. Parec�a que �nicamente de noche se le fuera la vida en nuevas olas de sangre. Ten�a siempre al despertar la sensaci�n de estar desplomada en la cama con un mill�n de kilos encima. Desde el tercer d�a este hundimiento no la abandon� m�s. Apenas pod�a mover la cabeza. No quiso que le tocaran la cama, ni a�n que le arreglaran el almohad�n. Sus terrores crepusculares avanzaron en forma de monstruos que se arrastraban hasta la cama y trepaban dificultosamente por la colcha. Perdi�, luego, el conocimiento. Los dos d�as finales delir� sin cesar a media voz. Las luces continuaban f�nebremente encendidas en el dormitorio y la sala. En el silencio ag�nico de la casa, no se o�a m�s que el delirio mon�tono que sal�a de la cama, y el rumor ahogado de los eternos pasos de Jord�n. Muri�, por fin. La sirvienta, que entr� despu�s a deshacer la cama, sola ya, mir� un rato extra�ada el almohad�n. --Se�or--llam� a Jord�n en voz baja.--En el almohad�n hay manchas que parecen de sangre. Jord�n se acerc� r�pidamente y se dobl� a su vez. Efectivamente, sobre la funda, a ambos lados del hueco que hab�a dejado la cabeza de Alicia, se ve�an manchas de sangre. --Parecen picaduras--murmur� la sirvienta despu�s de un rato de inm�vil observaci�n. --Lev�ntelo a la luz--le dijo Jord�n. La sirvienta lo levant�, pero en seguida lo dej� caer, y se qued� mirando a aqu�l, l�vida y temblando. Sin saber por qu�, Jord�n sinti� que los cabellos se le erizaban. --�Qu� hay?--murmur� con la voz ronca. --Pesa mucho--articul� la sirvienta, sin dejar de temblar. Jord�n lo levant�; pesaba extraordinariamente. Salieron con �l, y sobre la mesa del comedor Jord�n cort� funda y envoltura de un tajo. Las plumas superiores volaron, y la sirvienta di� un grito de horror con toda la boca abierta, llev�ndose las manos crispadas a los band�s:--sobre el fondo, entre las plumas, moviendo lentamente las patas velludas, hab�a un animal monstruoso, una bola viviente y viscosa. Estaba tan hinchado que apenas se le pronunciaba la boca.

Noche a noche, desde que Alicia hab�a ca�do en cama, hab�a aplicado sigilosamente su boca--su trompa, mejor dicho--a las sientes de aquella, chup�ndole la sangre. La picadura era casi imperceptible. La remoci�n diaria del almohad�n hab�a impedido sin duda su desarrollo, pero desde que la joven no pudo moverse, la succi�n fu� vertiginosa. En cinco d�as, en cinco noches, hab�a vaciado a Alicia. Estos par�sitos de las aves, diminutos en el medio habitual, llegan a adquirir en ciertas condiciones proporciones enormes. La sangre humana parece serles particularmente favorable, y no es raro hallarlos en los almohadones de pluma.

#EL PERRO RABIOSO#

El 20 de marzo de este a�o, los vecinos de un pueblo del Chaco santafecino persiguieron a un hombre rabioso que en pos de descargar su escopeta contra su mujer, mat� de un tiro a un pe�n que cruzaba delante de �l. Los vecinos, armados, lo rastrearon en el monte como a una fiera, hall�ndolo por fin trepado en un �rbol, con su escopeta a�n, y aullando de un modo horrible. Vi�ronse en la necesidad de matarlo de un tiro. * #Marzo 9--# Hoy hace treinta y nueve d�as, hora por hora, que el perro rabioso entr� de noche en nuestro cuarto. Si un recuerdo ha de perdurar en mi memoria, es el de las dos horas que siguieron a aquel momento. La casa no ten�a puertas sino en la pieza que habitaba mam�, pues como hab�a dado desde el principio en tener miedo, no hice otra cosa, en los primeros d�as de urgente instalaci�n, que aserrar tablas para las puertas y ventanas de su cuarto. En el nuestro, y a la espera de mayor desahogo de trabajo, mi mujer se hab�a contentado--verdad que bajo un poco de presi�n por mi parte--con magn�ficas puertas de arpillera. Como est�bamos en verano, este detalle de riguroso ornamento no da�aba nuestra salud ni nuestro miedo. Por una de estas arpilleras, la que da al corredor central, fu� por donde entr� y me mordi� el perro rabioso. Yo no s� si el alarido de un epil�ptico da a los dem�s la sensaci�n de clamor bestial y fuera de toda humanidad que me produce a m�. Pero estoy seguro de que el aullido de un perro rabioso, que se obstina de noche alrededor de nuestra casa, provocar� en todos la misma f�nebre angustia. Es un grito corto, met�lico, de agon�a, como si el animal boqueara ya, y todo �l empapado en cuanto de l�gubre sugiere un * * * *

animal rabioso. Era un perro negro, grande, con las orejas cortadas. Y para mayor contrariedad, desde que lleg�ramos no hab�a hecho m�s que llover. El monte cerrado por el agua, las tardes r�pidas y trist�simas; apenas sal�amos de casa, mientras la desolaci�n del campo, en un temporal sin tregua, hab�a ensombrecido al exceso el esp�ritu de mam�. Con esto, los perros rabiosos. Una ma�ana el pe�n nos dijo que por su casa hab�a andado uno la noche anterior, y que hab�a mordido al suyo. Dos noches antes, un perro barcino hab�a aullado _feo_ en el monte. Hab�a muchos, seg�n �l. Mi mujer y yo no dimos mayor importancia al asunto, pero no as� mam�, que comenz� a hallar terriblemente desamparada nuestra casa a medio hacer. A cada momento sal�a al corredor para mirar el camino. Sin embargo, cuando nuestro chico volvi� esa ma�ana del pueblo, confirm� aquello. Hab�a explotado una fulminante epidemia de rabia. Una hora antes acababan de perseguir a un perro en el pueblo. Un pe�n hab�a tenido tiempo de asestarle un machetazo en la oreja, y el animal, babeando, el hocico en tierra y el rabo entre las patas delanteras, hab�a cruzado por nuestro camino, mordiendo a un potrillo y un chancho que hall� en el trayecto. M�s noticias a�n. En la chacra vecina a la nuestra, y esa misma madrugada, otro perro hab�a tratado in�tilmente de saltar el corral de las vacas. Un inmenso perro flaco hab�a corrido a un muchacho a caballo, por la picada del puerto viejo. Todav�a de tarde se sent�a dentro del monte el aullido ag�nico del perro. Como dato final, a las nueve llegaron al galope dos agentes a darnos la filiaci�n de los perros rabiosos vistos, y a recomendarnos sumo cuidado. Hab�a de sobra para que mam� perdiera el resto de animaci�n que le quedaba. Aunque de una serenidad a toda prueba, tiene terror a los perros rabiosos, a causa de cierta cosa horrible que presenci� en su ni�ez. Sus nervios, ya enfermos por el cielo constantemente encapotado y lluvioso, provoc�ronle verdaderas alucinaciones de perros que entraban al trote por la portera. Hab�a un motivo real para este temor. Aqu�, como en todas partes donde la gente pobre tiene muchos m�s perros de los que puede mantener, las casas son todas las noches merodeadas por perros hambrientos, a que los peligros del oficio--un tiro o una mala pedrada--han dado verdadero proceder de fieras. Avanzan al paso, agachados, los m�sculos flojos. No se siente jam�s su marcha. Roban--si la palabra tiene sentido aqu�--cu�nto les exige su atroz hambre. Al menor rumor--no huyen porque esto har�a ruido, sino se alejan al paso, doblando las patas. Al llegar al pasto se agazapan, y esperan as�, tranquilamente, media o una hora, para avanzar de nuevo. De aqu� la ansiedad de mam�, pues siendo nuestra casa una de las tantas merodeadas, est�bamos desde luego amenazados por la visita de los perros rabiosos, que recordar�an el camino nocturno. En efecto, esa misma tarde, mientras mam�, un poco olvidada, iba caminando despacio hacia la portera, o� su grito: --Federico! �Un perro rabioso!

Un perro barcino, con el lomo arqueado, l�nea recta. Al verme llegar se detuvo, sin volver el cuerpo, para descolgar la fu�. Recorr� in�tilmente el camino, sin

avanzaba al trote en ciega erizando el lomo. Retroced�, escopeta, pero el animal se volverlo a hallar.

Pasaron dos d�as. El campo continuaba desolado de lluvia y tristeza, mientras el n�mero de perros rabiosos aumentaba. Como no se pod�a exponer a los chicos a un terrible tropiezo en los caminos infestados, la escuela se cerr�, y la carretera, ya sin tr�fico, privada de este modo de la bulla escolar que animaba su desamparo, a las siete y a las doce, adquiri� l�gubre silencio. Mam� no se atrev�a a dar un paso fuera del patio. Al menor ladrido miraba sobresaltada hacia la portera, y apenas anochec�a, ve�a avanzar por entre el pasto ojos fosforescentes. Conclu�da la cena se encerraba en su cuarto, el o�do atento al m�s hipot�tico aullido. Hasta que la tercera noche me despert�, muy tarde ya: ten�a la impresi�n de haber o�do un grito, pero no pod�a precisar la sensaci�n. Esper� un rato. Y de pronto un aullido corto, met�lico, de atroz sufrimiento, tembl� bajo el corredor. --�Federico!--o� la voz traspasada de emoci�n de mam�--�sentiste? --S�--respond�, desliz�ndome de la cama. Pero ella oy� el ruido. --�Por Dios, es un perro rabioso! �Federico, no salgas, por Dios! �Juana! �Dile a tu marido que no salga!--clam� desesperada, dirigi�ndose a mi mujer. Otro aullido explot�, esta vez puerta. Una fin�sima lluvia de cintura. No creo que haya nada aullido de perro rabioso a esa desesperada de mam�. en el corredor central, delante de la escalofr�os me ba�� la m�dula hasta la m�s profundamente l�gubre que un hora. Sub�a tras �l la voz

--�Federico! �Va a entrar en tu cuarto! �No salgas, mi Dios, no salgas! �Juana! �Dile a tu marido!... --�Federico!--se cogi� mi mujer a mi brazo. Pero la situaci�n pod�a tornarse muy cr�tica si esperaba a que el animal entrara, y encendiendo la l�mpara descolgu� la escopeta. Levant� de lado la arpillera de la puerta, y no vi m�s que el negro tri�ngulo de la profunda tiniebla de afuera. Tuve apenas tiempo de asomar el cuerpo, cuando sent� que algo firme y tibio me rozaba el muslo; el perro rabioso se entraba en nuestro cuarto. Le ech� violentamente atr�s la cabeza con un golpe de rodilla, y s�bitamente me lanz� un mordisco, que fall� en un claro golpe de dientes. Pero un instante despu�s sent� un dolor agudo. Ni mi mujer ni mi madre se dieron cuenta de que me hab�a mordido. --�Federico! �Qu� fu� eso?--grit� mam� que hab�a o�do mi detenci�n y la dentellada al aire. --Nada: quer�a entrar.

--�Oh!... De nuevo, y esta vez detr�s del cuarto de mam�, el fat�dico aullido explot�. --�Federico! �Est� rabioso! �Est� rabioso! �No salgas!--clam� enloquecida, sintiendo el animal a un metro de ella. Hay cosas absurdas que tienen toda la apariencia de un leg�timo razonamiento: Sal� afuera con la l�mpara en una mano y la escopeta en la otra, exactamente como para buscar a una rata aterrorizada, que me dar�a perfecta holgura para colocar la luz en el suelo y matarla en el extremo de un horc�n. Recorr� los corredores. No se o�a un rumor, pero de dentro de las piezas me segu�a la tremenda angustia de mam� y mi mujer que esperaban el estampido. El perro se hab�a ido. --�Federico!--exclam� mam� al sentirme volver por fin.--�Se fu� el perro? --Creo que s�; no lo veo. Me parece haber o�do un trote cuando sal�. --S�, yo tambi�n sent�... Federico: �no estar� en tu cuarto?... �No tiene puerta, mi Dios! �Qu�date adentro! �Puede volver! En efecto, pod�a volver. Eran las dos y veinte de la ma�ana. Y juro que fueron fuertes las dos horas que pasamos mi mujer y yo, con la luz prendida hasta que amaneci�, ella acostada, yo sentado en la cama, vigilando sin cesar la arpillera flotante. Antes me hab�a curado. La mordedura era n�tida, dos agujeros violeta, que oprim� con todas mis fuerzas, y lav� con permanganato. Yo cre�a muy restrictivamente en la rabia del animal. Desde el d�a anterior se hab�a empezado a envenenar perros, y algo en la actitud abrumada del nuestro me preven�a en pro de la estricnina. Quedaban el f�nebre aullido y el mordisco; pero de todos modos me inclinaba a lo primero. De aqu�, seguramente, mi relativo descuido con la herida. Lleg� por fin el d�a. A las ocho, y a cuatro cuadras de casa, un transeunte mat� de un tiro de rev�lver al perro negro que trotaba en inequ�voco estado de rabia. En seguida lo supimos, teniendo de mi parte que librar una verdadera batalla contra mam� y mi mujer para no bajar a Buenos Aires a darme inyecciones. La herida, franca, hab�a sido bien oprimida, y lavada con mordiente lujo de permanganato. Todo esto, a los cinco minutos de la mordedura. �Qu� demonios pod�a temer tras esa correci�n higi�nica? En casa concluyeron por tranquilizarse, y como la epidemia--provocada seguramente por una crisis de llover sin tregua como jam�s se viera aqu�--hab�a cesado casi de golpe, la vida recobr� su l�nea habitual. Pero no por ello mam� y mi mujer dejaron ni dejan de llevar cuenta exacta del tiempo. Los cl�sicos cuarenta d�as pesan fuertemente, sobre todo en mam�, y a�n hoy, con treinta y nueve transcurridos sin el m�s

leve trastorno, ella espera el d�a de ma�ana para echar de su esp�ritu, en un inmenso suspiro, el terror siempre vivo que guarda de aquella noche. El �nico fastidio, acaso, que para m� ha tenido esto, es recordar punto por punto lo que ha pasado. Conf�o en que ma�ana de noche concluya, con la cuarentena, esta historia, que mantiene fijos en m� los ojos de mi mujer y de mi madre, como si buscaran en mi expresi�n el primer indicio de enfermedad. * #Marzo 10--# �Por fin! Espero que de aqu� en adelante podr� vivir como un hombre cualquiera, que no tiene suspendidas sobre su cabeza coronas de muerte. Ya han pasado los famosos cuarenta d�as, y la ansiedad, la man�a de persecuciones y los horribles gritos que esperaban de m�, pasaron tambi�n para siempre. Mi mujer y mi madre han festejado el fausto acontecimiento de un modo particular: cont�ndome, punto por punto, todos los terrores que han sufrido sin hac�rmelo ver. El m�s insignificante desgano m�o las sum�a en mortal angustia: �Es la rabia que comienza!--gem�an. Si alguna ma�ana me levant� tarde, durante horas no vivieron, esperando otro s�ntoma. La fastidiosa infecci�n en un dedo que me tuvo tres d�as febril e impaciente, fu� para ellas una absoluta prueba de la rabia que comenzaba, de donde su consternaci�n, m�s angustiosa por furtiva. Y as� el menor cambio de humor, el m�s leve abatimiento, provoc�ronles, durante cuarenta d�as, otras tantas horas de inquietud. No obstante esas confesiones retrospectivas, desagradables siempre para el que ha vivido enga�ado, a�n con la m�s arcang�lica buena voluntad, con todo me he re�do buenamente.--�Ah, mi hijo! �No puedes figurarte lo horrible que es para una madre el pensamiento de que su hijo pueda estar rabioso! Cualquier otra cosa...�pero rabioso, rabioso!... Mi mujer, aunque m�s sensata, ha divagado tambi�n bastante m�s de lo que confiesa. �Pero ya se acab�, por suerte! Esta situaci�n de m�rtir, de beb� vigilado segundo a segundo contra tal disparatada amenaza de muerte, no es seductora, a pesar de todo. �Por fin, de nuevo! Viviremos en paz, y ojal� que ma�ana o pasado no amanezca con dolor de cabeza, para resurrecci�n de las locuras. * #Marzo 15--# Hubiera querido estar absolutamente tranquilo, pero es imposible. No hay ya m�s, creo, posibilidad de que esto concluya. Miradas de soslayo todo el d�a, cuchicheos incesantes, que cesan de golpe en cuanto oyen mis pasos, un crispante espionaje de mi expresi�n cuando estamos en la mesa, todo esto se va haciendo intolerable.--�Pero qu� tienen, por favor!--acabo de decirles.--�Me hallan algo anormal, no estoy exactamente como siempre? �Ya es un poco cansadora esta historia del perro rabioso!--�Pero Federico!--me han respondido, mir�ndome con * * * * * * * *

sorpresa.--�Si no te decimos nada, ni nos hemos acordado de eso! �Y no hacen, sin embargo, otra cosa, otra que espiarme noche y d�a, d�a y noche, a ver si la est�pida rabia de su perro se ha infiltrado en m�! * #Marzo 18--# Hace tres d�as que vivo como deber�a y desear�a hacerlo toda la vida. �Me han dejado en paz, por fin, por fin, por fin! * #Marzo 19--# �Otra vez! �Otra vez han comenzado! Ya no me quitan los ojos de encima, como si sucediera lo que parecen desear: que est� rabioso. �C�mo es posible tanta estupidez en dos personas sensatas! Ahora no disimulan m�s, y hablan precipitadamente en voz alta de m�; pero, no s� por qu�, no puedo entender una palabra. En cuanto llego cesan de golpe, y apenas me alejo un paso recomienza el vertiginoso parloteo. No he podido contenerme y me he vuelto con rabia:--�Pero hablen, hablen delante, que es menos cobarde! No he querido oir lo que han dicho y me he ido. �Ya no es vida la que llevo! * #8 p.m.# �Quieren irse! �Quieren que nos vayamos! �Ah, yo s� por qu� quieren dejarme!... * * * * * * * * * * * * * * * * *

#Marzo 20--(6 a.m.)# �Aullidos, aullidos! �Toda la noche no he o�do m�s que aullidos! �He pasado toda la noche despert�ndome a cada momento! �Perros, nada m�s que perros ha habido anoche alrededor de casa! �Y mi mujer y mi madre han fingido el m�s perfecto sue�o, para que yo solo absorbiera por los ojos los aullidos de todos los perros que me miraban!... * #7 a.m.# �No hay m�s que v�boras! �Mi casa est� llena de v�boras! �Al lavarme hab�a tres enroscadas en la palangana! �En el forro del saco hab�a muchas! �Y hay m�s! �Hay otras cosas! �Mi mujer me ha llenado la casa de v�boras! �Ha tra�do enormes ara�as peludas que me persiguen! �Ahora comprendo por qu� me espiaba d�a y noche! �Ahora comprendo todo! �Quer�a irse por eso! * * * * * * * * *

#7.15 a.m.# �El patio est� lleno de v�boras! �No puedo dar un paso! �No, no!... �Socorro!... * * * * *

�Mi mujer se va corriendo! �Mi madre se va! �Me han asesinado!... �Ah, la escopeta!... �Maldici�n! �Est� cargada con munici�n! Pero no importa... * * * * *

�Qu� grito ha dado! Le err�... �Otra vez las v�boras! �All�, all� hay una enorme!... �Ay! �Socorro, socorro!! * * * * *

�Todos me quieren matar! �Las han mandado contra m�, todas! �El monte est� lleno de ara�as! �Me han seguido desde casa!... Ah� viene otro asesino... �Las trae en la mano! �Viene echando v�boras en el suelo! �Viene sacando v�boras de la boca y las echa en el suelo contra m�! �Ah! pero ese no vivir� mucho... �Le pegu�! �Muri� con todas las v�boras!... �Las ara�as! �Ay! �Socorro!! * * * * *

�Ah� vienen, vienen todos!... �Me buscan, me buscan!... �Han lanzado contra m� un mill�n de v�boras! �Todos las ponen en el suelo! �Y yo no tengo m�s cartuchos!... �Me han visto!... Uno me apunta...

#A LA DERIVA#

El hombre pis� algo blanduzco, y en seguida sinti� la mordedura en el pie. Salt� adelante, y al volverse con un juramento, vi� una yararacus� que arrollada sobre s� misma esperaba otro ataque. El hombre ech� una veloz ojeada a su pie, donde dos gotitas de sangre engrosaban dificultosamente, y sac� el machete de la cintura. La v�bora vi� la amenaza, y hundi� m�s la cabeza en el centro mismo de su espiral; pero el machete cay� de plano, disloc�ndole las v�rtebras. El hombre se baj� hasta la mordedura, quit� las gotitas de sangre, y durante un instante contempl�. Un dolor agudo nac�a de los dos puntitos violeta, y comenzaba a invadir todo el pie. Apresuradamente

se lig� el tobillo con su pa�uelo y sigui� por la picada hacia su rancho. El dolor en el pie aumentaba, con sensaci�n de tirante abultamiento, y de pronto el hombre sinti� dos o tres fulgurantes puntadas que como rel�mpagos hab�an irradiado desde la herida hasta la mitad de la pantorrilla. Mov�a la pierna con dificultad; una met�lica sequedad de garganta, seguida de sed quemante, le arranc� un nuevo juramento. Lleg� por fin al rancho, y se ech� de brazos sobre la rueda de un trapiche. Los dos puntitos violeta desaparec�an ahora en la monstruosa hinchaz�n del pie entero. La piel parec�a adelgazada y a punto de ceder, de tensa. Quiso llamar a su mujer, y la voz se quebr� en un ronco arrastre de garganta reseca. La sed lo devoraba. --�Dorotea!--alcanz� a lanzar en un estertor.--�Dame ca�a! Su mujer corri� con un vaso lleno, que el hombre sorbi� en tres tragos. Pero no hab�a sentido gusto alguno. --�Te ped� ca�a, no agua!--rugi� de nuevo.--�Dame ca�a! --�Pero es ca�a, Paulino!--protest� la mujer espantada. --�No, me diste agua! �Quiero ca�a, te digo! La mujer corri� otra vez, volviendo con la damajuana. El hombre trag� uno tras otro dos vasos, pero no sinti� nada en la garganta. --Bueno; esto se pone feo--murmur� entonces, mirando su pie l�vido y ya con lustre gangrenoso. Sobre la honda ligadura del pa�uelo, la carne desbordaba como una monstruosa morcilla. Los dolores fulgurantes se suced�an en continuos relampagueos, y llegaban ahora a la ingle. La atroz sequedad de garganta que el aliento parec�a caldear m�s, aumentaba a la par. Cuando pretendi� incorporarse, un fulminante v�mito lo mantuvo medio minuto con la frente apoyada en la rueda de palo. Pero el hombre no quer�a morir, y descendiendo hasta la costa subi� a su canoa. Sent�se en la popa y comenz� a palear hasta el centro del Paran�. All� la corriente del r�o, que en las inmediaciones del Iguaz� corre seis millas, lo llevar�a antes de cinco horas a Tacur�-Puc�. El hombre, con sombr�a energ�a, pudo efectivamente llegar hasta el medio del r�o; pero all� sus manos dormidas dejaron caer la pala en la canoa, y tras un nuevo v�mito--de sangre esta vez--dirigi� una mirada al sol que ya traspon�a el monte. La pierna entera, hasta medio muslo, era ya un bloque deforme y dur�simo que reventaba la ropa. El hombre cort� la ligadura y abri� el pantal�n con su cuchillo: el bajo vientre desbord� hinchado, con grandes manchas l�vidas y terriblemente dolorido. El hombre pens� que no podr�a jam�s llegar �l solo a Tacur�-Puc�, y se decidi� a pedir ayuda a su compadre Alves, aunque hac�a mucho tiempo que estaban disgustados. La corriente del r�o se precipitaba ahora hacia la costa brasile�a, y

el hombre pudo f�cilmente atracar. Se arrastr� por la picada en cuesta arriba, pero a los veinte metros, exhausto, qued� tendido de pecho. --�Alves!--grit� con cuanta fuerza pudo; y prest� o�do en vano. --�Compadre Alves! �No me niegue este favor!--clam� de nuevo, alzando la cabeza del suelo.--En el silencio de la selva no se oy� un s�lo rumor. El hombre tuvo a�n valor para llegar hasta su canoa, y la corriente, cogi�ndola de nuevo, la llev� velozmente a la deriva. El Paran� corre all� en el fondo de una inmensa hoya, cuyas paredes, altas de cien metros, encajonan f�nebremente el r�o. Desde las orillas bordeadas de negros bloques de basalto, asciende el bosque, negro tambi�n. Adelante, a los costados, detr�s, la eterna muralla l�gubre, en cuyo fondo el r�o arremolinado se precipita en incesantes borbollones de agua fangosa. El paisaje es agresivo, y reina en �l un silencio de muerte. Al atardecer, sin embargo, su belleza sombr�a y calma cobra una majestad �nica. El sol hab�a ca�do ya cuando el hombre, semi-tendido en el fondo de la canoa, tuvo un violento escalofr�o. Y de pronto, con asombro, enderez� pesadamente la cabeza: se sent�a mejor. La pierna le dol�a apenas, la sed disminu�a, y su pecho, libre ya, se abr�a en lenta inspiraci�n. El veneno comenzaba a irse, no hab�a duda. Se hallaba casi bien, y aunque no ten�a fuerzas para mover la mano, contaba con la ca�da del rocio para reponerse del todo. Calcul� que antes de tres horas estar�a en Tacur�-Puc�. El bienestar avanzaba, y con �l una somnolencia llena de recuerdos. No sent�a ya nada ni en la pierna ni en el vientre. �Vivir�a a�n su compadre Gaona en Tacur�-Puc�? Acaso viera tambi�n a su ex-patr�n m�ster Dougald, y al recibidor del obraje. �Llegar�a pronto? El cielo, al poniente, se abr�a ahora en pantalla de oro, y el r�o se hab�a coloreado tambi�n. Desde la costa paraguaya, ya entenebrecida, el monte dejaba caer sobre el r�o su frescura crepuscular, en penetrantes efluvios de azahar y miel silvestre. Una pareja de guacamayos cruz� muy alto y en silencio hacia el Paraguay. All� abajo, sobre el r�o de oro, la canoa derivaba velozmente, girando a ratos sobre s� misma ante el borboll�n de un remolino. El hombre que iba en ella se sent�a cada vez mejor, y pensaba entretanto en el tiempo justo que hab�a pasado sin ver a su ex-patr�n Dougald. �Tres a�os? Tal vez no, no tanto. �Dos a�os y nueve meses? Acaso. �Ocho meses y medio? Eso s�, seguramente. De pronto sinti� que estaba helado hasta el pecho. �Qu� ser�a? Y la respiraci�n tambi�n... Al recibidor de maderas de m�ster Dougald, Lorenzo Cubilla, lo hab�a conocido en Puerto Deseado, un viernes santo... �Viernes? S�, o jueves... El hombre estir� lentamente los dedos de la mano. --Un jueves...

Y ces� de respirar.

#LA INSOLACION#

El cachorro Old sali� por la puerta y atraves� el patio con paso recto y perezoso. Se detuvo en la linde del pasto, estir� al monte, entrecerrando los ojos, la nariz vibr�til y, se sent� tranquilo. Ve�a la mon�tona llanura del Chaco, con sus alternativas de campo y monte, monte y campo, sin m�s color que el crema del pasto y el negro del monte. Este cerraba el horizonte, a doscientros metros, por tres lados de la chacra. Hacia el oeste, el campo se ensanchaba y extend�a en abra, pero que la ineludible l�nea sombr�a enmarcaba a lo lejos. A esa hora temprana, el conf�n, ofuscante de luz a mediod�a, adquir�a reposada nitidez. No hab�a una nube ni un soplo de viento. Bajo la calma del cielo plateado, el campo emanaba t�nica frescura que tra�a al alma pensativa, ante la certeza de otro d�a de seca, melancol�as de mejor compensado trabajo. Milk, el padre del cachorro, cruz� a su vez el patio y se sent� al lado de aqu�l, con perezoso quejido de bienestar. Permanec�an inm�viles, pues a�n no hab�a moscas. Old, que miraba hac�a rato la vera del monte, observ�: --La ma�ana es fresca. Milk sigui� la mirada del cachorro y qued� con la vista fija, parpadeando distra�do. Despu�s de un momento, dijo: --En aquel �rbol hay dos halcones. Volvieron la vista indiferente a un buey que pasaba, y continuaron mirando por costumbre las cosas. Entretanto, el oriente comenzaba a empurpurarse en abanico, y el horizonte hab�a perdido ya su matinal precisi�n. Milk cruz� las patas delanteras y sinti� leve dolor. Mir� sus dedos sin moverse, decidi�ndose por fin a olfatearlos. El d�a anterior se hab�a sacado un pique, y en recuerdo de lo que hab�a sufrido lami� extensamente el dedo enfermo. --No pod�a caminar--exclam�, en conclusi�n. Old no entendi� a qu� se refer�a. Milk agreg�: --Hay muchos piques.

Esta vez el cachorro comprendi�. Y repuso por su cuenta, despu�s de largo rato: --Hay muchos piques. Callaron de nuevo, convencidos. El sol sali�, y en el primer ba�o de luz, las pavas del monte lanzaron al aire puro el tumultuoso trompeteo de su charanga. Los perros, dorados al sol oblicuo, entornaron los ojos, dulcificando su molicie en beato pesta�eo. Poco a poco, la pareja aument� con la llegada de los otros compa�eros: Dick, el taciturno preferido; Prince, cuyo labio superior, partido por un coat�, dejaba ver dos dientes, e Isond�, de nombre ind�gena. Los cinco fox-terriers, tendidos y muertos de bienestar, durmieron. Al cabo de una hora irguieron la cabeza; por el lado opuesto del bizarro rancho de dos pisos--el inferior de barro y el alto de madera, con corredores y baranda de chalet--hab�an sentido los pasos de su due�o que bajaba la escalera. M�ster Jones, la toalla al hombro, se detuvo un momento en la esquina del rancho y mir� el sol, alto ya. Ten�a a�n la mirada muerta y el labio pendiente, tras su solitaria velada de whisky, m�s prolongada que las habituales. Mientras se lavaba, los perros se acercaron y le olfatearon las botas, meneando con pereza el rabo. Como las fieras amaestradas, los perros conocen el menor indicio de borrachera en su amo. Se alejaron con lentitud a echarse de nuevo al sol. Pero el calor creciente les hizo presto abandonar aqu�l por la sombra de los corredores. El d�a avanzaba igual a los precedentes de todo ese mes; seco, l�mpido, con catorce horas de sol calcinante que parec�a mantener en fusi�n el cielo, y que en un instante resquebrajaba la tierra mojada en costras blanquecinas. M�ster Jones fu� a la chacra, mir� el trabajo del d�a anterior y retorn� al rancho. En toda esa ma�ana no hizo nada. Almorz� y subi� a dormir la siesta. Los peones volvieron a las dos a la carpici�n, no obstante la hora de fuego, pues los yuyos no dejaban el algodonal. Tras ellos fueron los perros, muy amigos del cultivo, desde que el invierno pasado hab�an aprendido a disputar a los halcones los gusanos blancos que levantaba el arado. Cada uno se ech� bajo un algodonero, acompa�ando con su jadeo los golpes sordos de la azada. Entretanto el calor crec�a. En el paisaje silencioso y encegueciente de sol, el aire vibraba a todos lados, da�ando la vista. La tierra removida exhalaba vaho de horno, que los peones soportaban sobre la cabeza, rodeada hasta los hombros por el flotante pa�uelo, con el mutismo de sus trabajos de chacra. Los perros cambiaban de planta, en procura de m�s fresca sombra. Tend�anse a lo largo, pero la fatiga los obligaba a sentarse sobre las patas traseras para respirar mejor. Reverberaba ahora delante de ellos un peque�o p�ramo de greda que ni siquiera se hab�a intentado arar. All�, el cachorro vi� de pronto a m�ster Jones que lo miraba fijamente, sentado sobre un tronco. Old se puso en pie, meneando el rabo. Los otros levant�ronse tambi�n, pero erizados.

--Es el patr�n,--exclam� el cachorro, sorprendido. --No, no es �l,--replic� Dick. Los cuatro perros estaban juntos gru�endo sordamente, sin apartar los ojos de m�ster Jones, que continuaba inm�vil, mir�ndolos. El cachorro, incr�dulo, fu� a avanzar, pero Prince le mostr� los dientes: --No es �l, es la Muerte. El cachorro se eriz� de miedo y retrocedi� al grupo. --�Es el patr�n muerto?--pregunt� ansiosamente. Los otros, sin responderle, rompieron a ladrar con furia, siempre en actitud de miedoso ataque. Sin moverse, m�ster Jones se desvaneci� en el aire ondulante. Al oir los ladridos, los peones hab�an levantado la vista, sin distinguir nada. Giraron la cabeza para ver si hab�a entrado alg�n caballo en la chacra, y se doblaron de nuevo. Los fox-terriers volvieron al paso al rancho. El cachorro, erizado a�n, se adelantaba y retroced�a con cortos trotes nerviosos, y supo de la experiencia de sus compa�eros, que cuando una cosa va a morir, aparece antes. --�Y c�mo saben que ese que vimos no era el patr�n?--pregunt�. --Porque no era �l,--le respondieron displicentes. Luego la Muerte, y con ella el cambio de due�o, las miserias, las patadas, estaba sobre ellos. Pasaron el resto de la tarde al lado de su patr�n, sombr�os y alerta. Al menor ruido gru��an, sin saber adonde. M�ster Jones sent�ase satisfecho de su guardiana inquietud. Por fin el sol se hundi� tras el negro palmar del arroyo, y en la calma de la noche plateada, los perros se estacionaron alrededor del rancho, en cuyo piso alto m�ster Jones recomenzaba su velada de whisky. A media noche oyeron sus pasos, luego la doble ca�da de las botas en el piso de tablas, y la luz se apag�. Los perros, entonces, sintieron m�s el pr�ximo cambio de due�o, y solos, al pie de la casa dormida, comenzaron a llorar. Lloraban en coro, volcando sus sollozos convulsivos y secos, como masticados, en un aullido de desolaci�n, que la voz cazadora de Prince sosten�a, mientras los otros tomaban el sollozo de nuevo. El cachorro ladraba. Hab�a pasado media hora, y los cuatro perros de edad, agrupados a la luz de la luna, el hocico extendido e hinchado de lamentos--bien alimentados y acariciados por el due�o que iban a perder--continuaban llorando su dom�stica miseria. A la ma�ana siguiente m�ster Jones fu� �l mismo a buscar las mulas y las unci� a la carpidora, trabajando hasta las nueve. No estaba satisfecho, sin embargo. Fuera de que la tierra no hab�a sido nunca bien rastreada, las cuchillas no ten�an filo, y con el paso r�pido de las mulas, la carpidora saltaba. Volvi� con �sta y afil� sus rejas; pero un tornillo en que ya al comprar la m�quina hab�a notado una falla, se rompi� al armarla. Mand� un pe�n al obraje pr�ximo, recomend�ndole el caballo, un buen animal, pero asoleado. Alz� la

cabeza al sol fundente de mediod�a e insisti� en que no galopara un momento. Almorz� en seguida y subi�. Los perros, que en la ma�ana no hab�an dejado un momento a su patr�n, se quedaron en los corredores. La siesta pesaba, agobiaba de luz y silencio. Todo el contorno estaba brumoso por las quemazones. Alrededor del rancho, la tierra blanquizca del patio, deslumbraba por el sol a plomo, parec�a deformarse en tr�mulo hervor, que adormec�a los ojos parpadeantes de los fox-terriers. --No ha aparecido m�s--dijo Milk. Old, al oir _aparecido_, levant� las orejas sobre los ojos. Esta vez el cachorro, incitado por la evocaci�n, se puso en pie y ladr�, buscando a qu�. Al rato el grupo call�, entregado de nuevo a su defensiva cacer�a de moscas. --No vino m�s--dijo Isond�. --Hab�a una lagartija bajo el raig�n,--record� por primera vez Prince. Una gallina, el pico abierto y las alas ca�das y apartadas del cuerpo, cruz� el patio incandescente con su pesado trote de calor. Prince la sigui� perezosamente con la vista, y salt� de golpe: --�Viene otra vez!--grit�. Por el norte del patio avanzaba solo el caballo en que hab�a ido el pe�n. Los perros se arquearon sobre las patas, ladrando con prudente furia a la Muerte que se acercaba. El animal caminaba con la cabeza baja, aparentemente indeciso sobre el rumbo que iba a seguir. Al pasar frente al rancho di� unos cuantos pasos en direcci�n al pozo, y se degrad� progresivamente en la cruda luz. M�ster Jones baj�; no ten�a sue�o. Dispon�ase a proseguir el montaje de la carpidora, cuando vi� llegar inesperadamente al pe�n a caballo. A pesar de su orden, ten�a que haber galopado para volver a esa hora. Culp�lo, con toda su l�gica nacional, a lo que el otro respond�a con evasivas razones. Apenas libre y conclu�da su misi�n, el pobre caballo, en cuyos ijares era imposible contar el latido, tembl� agachando la cabeza, y cay� de costado. M�ster Jones mand� al pe�n a la chacra, a�n rebenque en mano, para no echarlo si continuaba oyendo sus jesu�ticas disculpas. Pero los perros estaban contentos. La Muerte, que buscaba a su patr�n, se hab�a conformado con el caballo. Sent�anse alegres, libres de preocupaci�n, y en consecuencia dispon�anse a ir a la chacra tras el pe�n, cuando oyeron a m�ster Jones que gritaba a �ste, lejos ya, pidi�ndole el tornillo. No hab�a tornillo: el almac�n estaba cerrado, el encargado dorm�a, etc. M�ster Jones, sin replicar, descolg� su casco y sali� �l mismo en busca del utensilio. Resist�a el sol como un pe�n, y el paseo era maravilloso contra su mal humor. Los perros le acompa�aron, pero se detuvieron a la sombra del primer algarrobo; hac�a demasiado calor. Desde all�, firmes en las patas, el ce�o contra�do y atento, lo ve�an alejarse. Al fin el temor a la soledad pudo m�s, y con agobiado trote siguieron tras �l.

M�ster Jones obtuvo su tornillo y volvi�. Para acortar distancia, desde luego, evitando la polvorienta curva del camino, march� en l�nea recta a su chacra. Lleg� al riacho y se intern� en el pajonal, el diluviano pajonal del Saladito, que ha crecido, secado, reto�ado desde que hay paja en el mundo, sin conocer fuego. Las matas, arqueadas en b�veda a la altura del pecho, se entrelazan en bloques macizos. La tarea, seria ya con d�a fresco, era muy dura a esa hora. M�ster Jones lo atraves�, sin embargo, braceando entre la paja restallante y polvorienta por el barro que dejaban las crecientes, ahogado de fatiga y acres vahos de nitratos. Sali� por fin y se detuvo en la linde; pero era imposible permanecer quieto bajo ese sol y ese cansancio; march� de nuevo. Al calor quemante que crec�a sin cesar desde tres d�as atr�s, agreg�base ahora el sofocamiento del tiempo descompuesto. El cielo estaba blanco y no se sent�a un soplo de viento. El aire faltaba, con angustia card�aca que no permit�a concluir la respiraci�n. M�ster Jones se convenci� de que hab�a traspasado su l�mite de resistencia. Desde hac�a rato le golpeaba en los o�dos el latido de las car�tidas. Sent�ase en el aire, como si de dentro de la cabeza le empujaran violentamente el cr�neo hacia arriba. Se mareaba mirando el pasto. Apresur� la marcha para acabar con eso de una vez... y de pronto volvi� en s� y se hall� en distinto paraje: hab�a caminado media cuadra, sin darse cuenta de nada. Mir� atr�s y la cabeza se le fu� en un nuevo v�rtigo. Entretanto, los perros segu�an tras �l, trotando con toda la lengua de fuera. A veces, agotados, deten�anse en la sombra de un espartillo; se sentaban precipitando su jadeo, pero volv�an al tormento del sol. Al fin, como la casa estaba ya pr�xima, apuraron el trote. Fu� en ese momento cuando Old, que iba adelante, vi� tras el alambrado de la chacra a m�ster Jones, vestido de blanco, que caminaba hacia ellos. El cachorro, con s�bito recuerdo, volvi� la cabeza y confront�. --�La Muerte, la Muerte!--aull�. Los otros la hab�an visto tambi�n, y ladraban erizados. Vieron que atravesaba el alambrado, y un instante creyeron que se iba a equivocar; pero al llegar a cien metros se detuvo, mir� el grupo con sus ojos celestes, y march� adelante. --�Que no camine ligero el patr�n!--exclam� Prince. --�Va a tropezar con �l!--aullaron todos. En efecto, el otro, tras breve hesitaci�n, hab�a avanzado, pero no directamente sobre ellos como antes, sino en l�nea oblicua y en apariencia err�nea, pero que deb�a llevarlo justo al encuentro de m�ster Jones. Los perros comprendieron que esta vez todo conclu�a, porque su patr�n continuaba caminando a igual paso como un aut�mata, sin darse cuenta de nada. El otro llegaba ya. Hundieron el rabo y corrieron de costado, aullando. Pas� un segundo, y el encuentro se produjo. M�ster Jones se detuvo, gir� sobre s� mismo y se desplom�. Los peones, que lo vieron caer, lo llevaron a prisa al rancho, pero

fu� in�til toda el agua; muri� sin volver en s�. M�ster Moore, su hermano materno, fu� de Buenos Aires, estuvo una hora en la chacra y en cuatro d�as liquid� todo, volvi�ndose en seguida. Los indios se repartieron los perros que vivieron en adelante flacos y sarnosos, e iban todas las tardes con hambriento sigilo a comer espigas de ma�z en las chacras ajenas.

#EL ALAMBRE DE PUA#

Durante quince d�as el alaz�n hab�a buscado en vano la senda por donde su compa�ero se escapaba del potrero. El formidable cerco, de capuera--desmonte que ha rebrotado inextricable--no permit�a paso ni a�n a la cabeza del caballo. Evidentemente, no era por all� por donde el malacara pasaba. Ahora recorr�a de nuevo la chacra, trotando inquieto con la cabeza alerta. De la profundidad del monte, el malacara respond�a a los relinchos vibrantes de su compa�ero, con los suyos cortos y r�pidos, en que hab�a sin duda una fraternal promesa de abundante comida. Lo m�s irritante para el alaz�n era que el malacara reaparec�a dos o tres veces en el d�a para beber. Promet�ase aqu�l entonces no abandonar un instante a su compa�ero, y durante algunas horas, en efecto, la pareja pastaba en admirable conserva. Pero de pronto el malacara, con su soga a rastra, se internaba en el chircal, y cuando el alaz�n, al darse cuenta de su soledad, se lanzaba en su persecuci�n, hallaba el monte inextricable. Esto s�, de adentro, muy cerca a�n, el maligno malacara respond�a a sus desesperados relinchos, con un relinchillo a boca llena. Hasta que esa ma�ana el viejo alaz�n hall� la brecha muy sencillamente: Cruzando por frente al chircal que desde el monte avanzaba cincuenta metros en el campo, vi� un vago sendero que lo condujo en perfecta l�nea oblicua al monte. All� estaba el malacara, deshojando �rboles. La cosa era muy simple: el malacara, cruzando un d�a el chircal, hab�a hallado la brecha abierta en el monte por un incienso desarraigado. Repiti� su avance a trav�s del chircal, hasta llegar a conocer perfectamente la entrada del t�nel. Entonces us� del viejo camino que con el alaz�n hab�an formado a lo largo de la l�nea del monte. Y aqu� estaba la causa del trastorno del alaz�n: la entrada de la senda formaba una l�nea sumamente oblicua con el camino de los caballos, de modo que el alaz�n, acostumbrado a recorrer �sta de sur a norte y jam�s de norte a sur, no hubiera hallado jam�s la brecha. En un instante estuvo unido a su compa�ero, y juntos entonces, sin m�s preocupaci�n que la de despuntar torpemente las palmeras j�venes, los

dos caballos decidieron alejarse del malhadado potrero que sab�an ya de memoria. El monte, sumamente raleado, permit�a un f�cil avance, a�n a caballos. Del bosque no quedaba en verdad sino una franja de doscientos metros de ancho. Tras �l, una capuera de dos a�os se empenachaba de tabaco salvaje. El viejo alaz�n, que en su juventud hab�a correteado capueras hasta vivir perdido seis meses en ellas, dirigi� la marcha, y en media hora los tabacos inmediatos quedaron desnudos de hojas hasta donde alcanza un pescuezo de caballo. Caminando, comiendo, curioseando, el alaz�n y el malacara cruzaron la capuera hasta que un alambrado los detuvo. --Un alambrado,--dijo el alaz�n. --S�, alambrado,--asinti� el malacara. Y ambos, pesando la cabeza sobre el hilo superior, contemplaron atentamente. Desde all� se ve�a un alto pastizal de viejo rozado, blanco por la helada; un bananal y una plantaci�n nueva. Todo ello poco tentador, sin duda; pero los caballos entend�an ver eso, y uno tras otro siguieron el alambrado a la derecha. Dos minutos despu�s pasaban: un �rbol, seco en pie por el fuego, hab�a ca�do sobre los hilos. Atravesaron la blancura del pasto helado en que sus pasos no sonaban, y bordeando el rojizo bananal, quemado por la escarcha, vieron entonces de cerca qu� eran aquellas plantas nuevas. --Es yerba,--constat� el malacara, haciendo temblar los labios a medio cent�metro de las hojas cori�ceas. La decepci�n pudo haber sido grande; mas los caballos, si bien golosos, aspiraban sobre todo a pasear. De modo que cortando oblicuamente el yerbal, prosiguieron su camino, hasta que un nuevo alambrado contuvo a la pareja. Coste�ronlo con tranquilidad grave y paciente, llegando as� a una tranquera, abierta para su dicha, y los paseantes se vieron de repente en pleno camino real. Ahora bien, para los caballos, aquello que acababan de hacer ten�a todo el aspecto de una proeza. Del potrero aburridor a la libertad presente, hab�a infinita distancia. M�s por infinita que fuera, los caballos pretend�an prolongarla a�n, y as�, despu�s de observar con perezosa atenci�n los alrededores, quit�ronse mutuamente la caspa del pescuezo, y en mansa felicidad prosiguieron su aventura. El d�a, en verdad, favorec�a tal estado de alma. La bruma matinal de Misiones acababa de disiparse del todo, y bajo el cielo s�bitamente puro, el paisaje brillaba de esplendorosa claridad. Desde la loma, cuya cumbre ocupaban en ese momento los dos caballos, el camino de tierra colorada cortaba el pasto delante de ellos con precisi�n admirable, descend�a al valle blanco de espartillo helado, para tornar a subir hasta el monte lejano. El viento, muy fr�o, cristalizaba a�n m�s la claridad de la ma�ana de oro, y los caballos, que sent�an de frente el sol, casi horizontal todav�a, entrecerraban los ojos al dichoso deslumbramiento. Segu�an as�, solos y gloriosos de libertad en el camino encendido de luz, hasta que al doblar una punta de monte, vieron a orillas del camino cierta extensi�n de un verde inusitado. �Pasto? Sin duda. Mas

en pleno invierno... Y con las narices dilatadas de gula, los caballos se acercaron al alambrado. �S�, pasto fino, pasto admirable! �Y entrar�an, ellos, los caballos libres! Hay que advertir que el alaz�n y el malacara pose�an desde esa madrugada, alta idea de s� mismos. Ni tranquera, ni alambrado, ni monte, ni desmonte, nada era para ellos obst�culo. Hab�an visto cosas extraordinarias, salvando dificultades no cre�bles, y se sent�an gordos, orgullosos y facultados para tomar la decisi�n m�s estrafalaria que ocurr�rseles pudiera. En este estado de �nfasis, vieron a cien metros de ellos varias vacas detenidas a orillas del camino, y encamin�ndose all� llegaron a la tranquera, cerrada con cinco robustos palos. Las vacas estaban inm�viles, mirando fijamente el verde para�so inalcanzable. --�Por qu� no entran?--pregunt� el alaz�n a las vacas. --Porque no se puede--le respondieron. --Nosotros pasamos por todas partes,--afirm� el alaz�n, altivo.--Desde hace un mes pasamos por todas partes. Con el fulgor de su aventura, los caballos hab�an perdido sinceramente el sentido del tiempo. Las vacas no se dignaron siquiera mirar a los intrusos. --Los caballos no pueden,--dijo una vaquillona movediza.--Dicen eso y no pasan por ninguna parte. Nosotras s� pasamos por todas partes. --Tienen soga--a�adi� una vieja madre sin volver la cabeza. --�Yo no, yo no tengo soga!--respondi� vivamente el alaz�n.--Yo viv�a en las capueras y pasaba. --�S�, detr�s de nosotras! Nosotras pasamos y ustedes no pueden. La vaquillona movediza intervino de nuevo: --El patr�n dijo el otro d�a: a los caballos con un solo hilo se los contiene. �Y entonces?... �Ustedes no pasan? --No, no pasamos,--repuso sencillamente el malacara, convencido por la evidencia. --�Nosotras s�! Al honrado malacara, sin embargo, se le ocurri� de pronto que las vacas, atrevidas y astutas, impenitentes invasoras de chacras y del C�digo Rural, tampoco pasaban la tranquera. --Esta tranquera es mala,--objet� la vieja madre.--�El s�! Corre los palos con los cuernos. --�Qui�n?--pregunt� el alaz�n.

Todas las vacas volvieron a �l la cabeza con sorpresa. --�El toro, Barig��! El puede m�s que los alambrados malos. --�Alambrados?... �Pasa? --�Todo! Alambre de p�a tambi�n. Nosotras pasamos despu�s. Los dos caballos, vueltos ya a su pac�fica condici�n de animales a que un solo hilo contiene, se sintieron ingenuamente deslumbrados por aquel h�roe capaz de afrontar el alambre de p�a, la cosa m�s terrible que puede hallar el deseo de pasar adelante. De pronto las vacas se removieron mansamente: a lento paso llegaba el toro. Y ante aquella chata y obstinada frente dirigida en tranquila recta a la tranquera, los caballos comprendieron humildemente su inferioridad. Las vacas se apartaron, y Barig��, pasando el testuz bajo una tranca, intent� hacerla correr a un lado. Los caballos levantaron las orejas, admirados, pero la tranca no corri�. Una tras otra, el toro prob� sin resultado su esfuerzo inteligente: el chacarero, due�o feliz de la plantaci�n de avena, hab�a asegurado la tarde anterior los palos con cu�as. El toro no intent� m�s. Volvi�ndose con pereza, olfate� a lo lejos entrecerrando los ojos, y coste� luego el alambrado, con ahogados mugidos sibilantes. Desde la tranquera, los caballos y las vacas miraban. En determinado lugar el toro pas� los cuernos bajo el alambre de p�a, tendi�ndolo violentamente hacia arriba con el testuz, y la enorme bestia pas� arqueando el lomo. En cuatro pasos m�s estuvo entre la avena, y las vacas se encaminaron entonces all�, intentando a su vez pasar. Pero a las vacas falta evidentemente la decisi�n masculina de permitir en la piel sangrientos rasgu�os, y apenas introduc�an el cuello, lo retiraban presto con mareante cabeceo. Los caballos miraban siempre. --No pasan,--observ� el malacara. --El toro pas�,--repuso el alaz�n.--Come mucho. Y la pareja se dirig�a a su vez a costear el alambrado por la fuerza de la costumbre, cuando un mugido, claro y berreante ahora, lleg� hasta ellos: dentro del avenal, el toro, con cabriolas de falso ataque, bramaba ante el chacarero, que con un palo trataba de alcanzarlo. --�A��!... Te voy a dar saltitos...--gritaba el hombre. Barig��, siempre danzando y berreando ante el hombre, esquivaba los golpes. Maniobraron as� cincuenta metros, hasta que el chacarero pudo forzar a la bestia contra el alambrado. Pero �sta, con la decisi�n pesada y bruta de su fuerza, hundi� la cabeza entre los hilos y pas�, bajo un agudo violineo de alambres y de grampas lanzadas a veinte metros.

Los caballos vieron c�mo el hombre volv�a precipitadamente a su rancho, y tornaba a salir con el rostro p�lido. Vieron tambi�n que saltaba el alambrado y se encaminaba en direcci�n de ellos, por lo cual los compa�eros, ante aquel paso que avanzaba decidido, retrocedieron por el camino en direcci�n a su chacra. Como los caballos marchaban d�cilmente a pocos pasos delante del hombre, pudieron llegar juntos a la chacra del due�o del toro, si�ndoles dado oir la conversaci�n. Es evidente, por lo que de ello se desprende, que el hombre hab�a sufrido lo indecible con el toro del polaco. Plantaciones, por inaccesibles que hubieran sido dentro del monte; alambrados, por grande que fuera su tensi�n e infinito el n�mero de hilos, todo lo arroll� el toro con sus h�bitos de pillaje. Se deduce tambi�n que los vecinos estaban hartos de la bestia y de su due�o, por los incesantes destrozos de aquella. Pero como los pobladores de la regi�n dif�cilmente denuncian al Juzgado de Paz perjuicios de animales, por duros que les sean, el toro prosegu�a comiendo en todas partes menos en la chacra de su due�o, el cual, por otro lado, parec�a divertirse mucho con esto. De este modo, los caballos vieron y oyeron al irritado chacarero y al polaco cazurro. --�Es la �ltima vez, don Zaninski, que vengo a verlo por su toro! Acaba de pisotearme toda la avena. �Ya no se puede m�s! El polaco, alto y de ojillos azules, hablaba con extraordinario y meloso falsete. --�Ah, toro, malo! �M� no puede! �M� ata, escapa! �Vaca tiene culpa! �Toro sigue vaca! --�Yo no tengo vacas, usted bien sabe! --�No, no! �Vaca Ram�rez! �M� queda loco, toro! --Y lo peor es que afloja todos los hilos, usted lo sabe tambi�n! --�S�, s�, alambre! �Ah, m� no sabe!... --�Bueno!, vea don Zaninski: yo no quiero cuestiones con vecinos, pero tenga por �ltima vez cuidado con su toro para que no entre por el alambrado del fondo; en el camino voy a poner alambre nuevo. --�Toro pasa por camino! �No fondo! --Es que ahora no va a pasar por el camino. --�Pasa, toro! �No p�a, no nada! �Pasa todo! --No va a pasar. --�Qu� pone? --Alambre de p�a... pero no va a pasar.

--�No hace nada p�a! --Bueno; haga lo posible porque no entre, porque si pasa se va a lastimar. El chacarero se fu�. Es como lo anterior, evidente, que el maligno polaco, ri�ndose una vez m�s de las gracias del animal, compadeci�, si cabe en lo posible, a su vecino que iba a construir un alambrado infranqueable por su toro. Seguramente se frot� las manos: --�M� no podr�n decir nada esta vez si toro come toda avena! Los caballos reemprendieron de nuevo el camino que los alejaba de su chacra, y un rato despu�s llegaban al lugar en que Barig�� hab�a cumplido su haza�a. La bestia estaba all� siempre, inm�vil en medio del camino, mirando con solemne vaciedad de idea desde hac�a un cuarto de hora, un punto fijo de la distancia. Detr�s de �l, las vacas dormitaban al sol ya caliente, rumiando. Pero cuando los pobres caballos pasaron por el camino, ellas abrieron los ojos despreciativas: --Son los caballos. Quer�an pasar el alambrado. Y tienen soga. --�Barig�� s� pas�! --A los caballos un solo hilo los contiene. --Son flacos. Esto pareci� herir en lo vivo al alaz�n, que volvi� la cabeza: --Nosotros no estamos flacos. Ustedes, s� est�n. No va a pasar m�s aqu�,--a�adi� se�alando los alambres ca�dos, obra de Barig��. --Barig�� pasa siempre! Despu�s pasamos nosotras. Ustedes no pasan. --No va a pasar m�s. Lo dijo el hombre. --El comi� la avena del hombre. Nosotras pasamos despu�s. El caballo, por mayor intimidad de trato, es sensiblemente m�s afecto al hombre que la vaca. De aqu� que el malacara y el alaz�n tuvieran fe en el alambrado que iba a construir el hombre. La pareja prosigui� su camino, y momentos despu�s, ante el campo libre que se abr�a ante ellos, los dos caballos bajaron la cabeza a comer, olvid�ndose de las vacas. Tarde ya, cuando el sol acababa de entrarse, los dos caballos se acordaron del ma�z y emprendieron el regreso. Vieron en el camino al chacarero que cambiaba todos los postes de su alambrado, y a un hombre rubio, que detenido a su lado a caballo, lo miraba trabajar. --Le digo que va a pasar,--dec�a el pasajero. --No pasar� dos veces,--replicaba el chacarero.

--�Usted ver�! �Esto es un juego para el maldito toro del polaco! �Va a pasar! --No pasar� dos veces,--repet�a obstinadamente el otro. Los caballos siguieron, oyendo a�n palabras cortadas: --... reir! --... veremos. Dos minutos m�s tarde el hombre rubio pasaba a su lado a trote ingl�s. El malacara y el alaz�n, algo sorprendidos de aquel paso que no conoc�an, miraron perderse en el valle al hombre presuroso. --�Curioso!--observ� el malacara despu�s de largo rato.--El caballo va al trote y el hombre al galope. Prosiguieron. Ocupaban en ese momento la cima de la loma, como esa ma�ana. Sobre el cielo p�lido y fr�o, sus siluetas se destacaban en negro, en mansa y cabizbaja pareja, el malacara delante, el alaz�n detr�s. La atm�sfera, ofuscada durante el d�a por la excesiva luz del sol, adquir�a a esa hora crepuscular una transparencia casi f�nebre. El viento hab�a cesado por completo, y con la calma del atardecer, en que el term�metro comenzaba a caer velozmente, el valle helado expandia su penetrante humedad, que se condensaba en rastreante neblina en el fondo sombr�o de las vertientes. Reviv�a, en la tierra ya enfriada, el invernal olor de pasto quemado; y cuando el camino costeaba el monte, el ambiente, que se sent�a de golpe m�s fr�o y h�medo, se tornaba excesivamente pesado de perfume de azahar. Los caballos entraron por el port�n de su chacra, pues el muchacho, que hac�a sonar el cajoncito de ma�z, oy� su ansioso tr�mulo. El viejo alaz�n obtuvo el honor de que se le atribuyera la iniciativa de la aventura, vi�ndose gratificado con una soga, a efectos de lo que pudiera pasar. Pero a la ma�ana siguiente, bastante tarde ya a causa de la densa neblina, los caballos repitieron su escapatoria, atravesando otra vez el tabacal salvaje, hollando con mudos pasos el pastizal helado, salvando la tranquera abierta a�n. La ma�ana encendida de sol, muy alto ya, reverberaba de luz, y el calor excesivo prometia para muy pronto cambio de tiempo. Despu�s de trasponer la loma, los caballos vieron de pronto a las vacas detenidas en el camino, y el recuerdo de la tarde anterior excit� sus orejas y su paso: quer�an ver c�mo era el nuevo alambrado. Pero su decepci�n, al llegar, fu� grande. En los postes nuevos,--obscuros y torcidos,--hab�a dos simples alambres de p�a, gruesos, tal vez, pero �nicamente dos. No obstante su mezquina audacia, la vida constante en chacras hab�a dado a los caballos cierta experiencia en cercados. Observaron atentamente aquello, especialmente los postes. --Son de madera de ley--observ� el malacara.

--S�, cernes quemados. Y tras otra larga mirada de examen, constat�: --El hilo pasa por el medio, no hay grampas. --Est�n muy cerca uno de otro. Cerca, los postes, s�, indudablemente: tres metros. Pero en cambio, aquellos dos modestos alambres en reemplazo de los cinco hilos del cercado anterior, desilusionaron a los caballos. �C�mo era posible que el hombre creyera que aquel alambrado para terneros iba a contener al terrible toro? --El hombre dijo que no iba a pasar--se atrevi�, sin embargo, el malacara, que en raz�n de ser el favorito de su amo, com�a m�s ma�z, por lo cual sent�ase m�s creyente. Pero las vacas lo hab�an o�do. --Son los caballos. Los dos tienen soga. Ellos no pasan. Barig�� pas� ya. --�Pas�? �Por aqu�?--pregunt� descorazonado el malacara. --Por el fondo. Por aqu� pasa tambi�n. Comi� la avena. Entretanto, la vaquilla locuaz hab�a pretendido pasar los cuernos entre los hilos; y una vibraci�n aguda, seguida de un seco golpe en los cuernos dej� en suspenso a los caballos. --Los alambres est�n muy estirados--dijo despu�s de largo examen el alaz�n. --S�. M�s estirados no se puede... Y ambos, sin apartar los ojos de los hilos, pensaban confusamente en c�mo se podr�a pasar entre los dos hilos. Las vacas, mientras tanto, se animaban unas a otras. --El pas� ayer. Pasa el alambre de p�a. Nosotras despu�s. --Ayer no pasaron. Las vacas dicen s�, y no pasan,--oyeron al alaz�n. --�Aqu� hay p�a, y Barig�� pasa! �All� viene! Costeando por adentro el monte del fondo, a doscientos metros a�n, el toro avanzaba hacia el avenal. Las vacas se colocaron todas de frente al cercado, siguiendo atentas con los ojos a la bestia invasora. Los caballos, inm�viles, alzaron las orejas. --�Come toda avena! �Despu�s pasa! --Los hilos est�n muy estirados...--observ� a�n el malacara, tratando siempre de precisar lo que suceder�a si... --�Comi� la avena! �El hombre viene! �Viene el hombre!--lanz� la

vaquilla locuaz. En efecto, el hombre acababa de salir del rancho y avanzaba hacia el toro. Tra�a el palo en la mano, pero no parec�a iracundo; estaba s� muy serio y con el ce�o contra�do. El animal esper� a que el hombre llegara frente a �l, y entonces di� principio a los mugidos con bravatas de cornadas. El hombre avanz� m�s, y el toro comenz� a retroceder, berreando siempre y arrasando la avena con sus bestiales cabriolas. Hasta que, a diez metros ya del camino, volvi� grupas con un postrer mugido de desaf�o burl�n, y se lanz� sobre el alambrado. --�Viene Barig��! �El pasa todo! �Pasa alambre de p�a!--alcanzaron a clamar las vacas. Con el impulso de su pesado trote, el enorme toro baj� la cabeza y hundi� los cuernos entre los dos hilos. Se oy� un agudo gemido de alambre, un estridente chirrido que se propag� de poste a poste hasta el fondo, y el toro pas�. Pero de su lomo y de su vientre, profundamente abiertos, canalizados desde el pecho a la grupa, llov�an r�os de sangre. La bestia, presa de estupor, qued� un instante at�nita y temblando. Se alej� luego al paso, inundando el pasto de sangre, hasta que a los veinte metros se ech�, con un ronco suspiro. A mediod�a el polaco fu� a buscar a su toro, y llor� en falsete ante el chacarero impasible. El animal se hab�a levantado, y pod�a caminar. Pero su due�o, comprendiendo que le costar�a mucho trabajo curarlo--si esto a�n era posible--lo carne� esa tarde, y al d�a siguiente al malacara le toc� en suerte llevar a su casa, en la maleta, dos kilos de carne del toro muerto.

#LOS MENS�#

Cayetano Maidana y Esteban Podeley, peones de obraje, volv�an a Posadas en el _Silex_, con quince compa�eros. Podeley, labrador de madera, tornaba a los nueve meses, la contrata conclu�da, y con pasaje gratis, por lo tanto. Cay�--mensualero--llegaba en iguales condiciones, mas al a�o y medio, tiempo necesario para chancelar su cuenta. Flacos, despeinados, en calzoncillos, la camisa abierta en largos tajos, descalzos como la mayor�a, sucios como todos ellos, los dos mens� devoraban con los ojos la capital del bosque, Jerusalem y G�lgota de sus vidas. �Nueve meses all� arriba! �A�o y medio! Pero

volv�an por fin, y el hachazo a�n doliente de la vida del obraje, era apenas un roce de astilla ante el rotundo goce que olfateaban all�. De cien peones, s�lo dos llegan a Posadas con haber. Para esa gloria de una semana a que los arrastra el r�o aguas abajo, cuentan con el anticipo de una nueva contrata. Como intermediario y coadyuvante, espera en la playa un grupo de muchachas alegres de car�cter y de profesi�n, ante las cuales los mens� sedientos lanzan su �ahij�! de urgente locura. Cay� y Podeley bajaron tambaleantes de org�a pregustada, y rodeados de tres o cuatro amigas, se hallaron en un momento ante la cantidad suficiente de ca�a para colmar el hambre de eso de un mens�. Un instante despu�s estaban borrachos, y con nueva contrata sellada. �En qu� trabajo? �En d�nde? Lo ignoraban, ni les importaba tampoco. Sab�an, s�, que ten�an cuarenta pesos en el bolsillo, y facultad para llegar a mucho m�s en gastos. Babeantes de descanso y dicha alcoh�lica, d�ciles y torpes, siguieron ambos a las muchachas a vestirse. Las avisadas doncellas conduj�ronlos a una tienda con la que ten�an relaciones especiales de un tanto por ciento, o tal vez al almac�n de la casa contratista. Pero en una u otro las muchachas renovaron el lujo detonante de sus trapos, anid�ronse la cabeza de peinetones, ahorc�ronse de cintas--robado todo con perfecta sangre fr�a al hidalgo alcohol de su compa�ero, pues lo �nico que el mens� realmente posee, es un desprendimiento brutal de su dinero. Por su parte Cay� adquiri� muchos m�s extractos y lociones y aceites de los necesarios para sahumar hasta la n�usea su ropa nueva, mientras Podeley, m�s juicioso, insist�a en un traje de pa�o. Posiblemente pagaron muy cara una cuenta entreo�da y abonada con un mont�n de papeles tirados al mostrador. Pero de todos modos una hora despu�s lanzaban a un coche descubierto sus flamantes personas, calzados de botas, poncho al hombro--y rev�lver 44 en el cinto, desde luego--repleta la ropa de cigarrillos que deshac�an torpemente entre los dientes, dejando caer de cada bolsillo la punta de un pa�uelo. Acompa��banlos dos muchachas, orgullosas de esa opulencia, cuya magnitud se acusaba en la expresi�n un tanto hastiada de los mens�, arrastrando consigo ma�ana y tarde por las calles caldeadas, una infecci�n de tabaco negro y extracto de obraje. La noche llegaba por fin, y con ella la bailanta, donde las mismas damiselas avisadas induc�an a beber a los mens�, cuya realeza en dinero de anticipo les hac�a lanzar 10 pesos por una botella de cerveza, para recibir en cambio 1.40, que guardaban sin ojear siquiera. As� en constantes derroches de nuevos adelantos--necesidad irresistible de compensar con siete d�as de gran se�or las miserias del obraje--el _Silex_ volvi� a remontar el r�o. Cay� llev� compa�era, y ambos, borrachos como los dem�s peones, se instalaron en el puente, donde ya diez mulas se hacinaban en �ntimo contacto con ba�les, atados, perros, mujeres y hombres. Al d�a siguiente, ya despejada las cabezas, Podeley y Cay� examinaron sus libretas: era la primera vez que lo hac�an desde la contrata. Cay� hab�a recibido 120 en efectivo, y 35 en gasto, y Podeley 130 y 75, respectivamente.

Ambos se miraron con expresi�n que pudiera haber sido de espanto, si un mens� no estuviera perfectamente curado de ese malestar. No recordaban haber gastado ni la quinta parte. --�A��...!--murmur� Cay�--No voy a cumplir nunca... Y desde ese momento tuvo sencillamente--como justo castigo de su despilfarro--la idea de escaparse de all�. La legitimidad de su vida en Posadas era, sin embargo, tan evidente para �l, que sinti� celos del mayor adelanto acordado a Podeley. --Vos ten�s suerte... dijo.--Grande, tu anticipo... --Vos tra�s compa�era--objet� Podeley--eso te cuesta para tu bolsillo... Cay� mir� a su mujer, y aunque la belleza y otras cualidades de orden m�s moral pesan muy poco en la elecci�n de un mens�, qued� satisfecho. La muchacha deslumbraba, efectivamente, con su traje de raso, falda verde y blusa amarilla; luciendo en el cuello sucio un triple collar de perlas; zapatos Luis XV, las mejillas brutalmente pintadas, y un desde�oso cigarro de hoja bajo los p�rpados entornados. Cay� consider� a la muchacha y su rev�lver 44: era realmente lo �nico que val�a de cuanto llevaba con �l. Y a�n lo �ltimo corr�a el riesgo de naufragar tras el anticipo, por min�scula que fuera su tentaci�n de tallar. A dos metros de �l, sobre un ba�l de punta, los mens� jugaban concienzudamente al monte cuanto ten�an. Cay� observ� un rato ri�ndose, como se r�en siempre los peones cuando est�n juntos, sea cual fuere el motivo, y se aproxim� al ba�l, colocando a una carta, y sobre ella, cinco cigarros. Modesto principio, que pod�a llegar a proporcionarle el dinero suficiente para pagar el adelanto en el obraje, y volverse en el mismo vapor a Posadas a derrochar un nuevo anticipo. Perdi�; perdi� los dem�s cigarros, perdi� cinco pesos, el poncho, el collar de su mujer, sus propias botas, y su 44. Al d�a siguiente recuper� las botas, pero nada m�s, mientras la muchacha compensaba la desnudez de su pescuezo con incesantes cigarros despreciativos. Podeley gan�, tras infinito cambio de due�o, el collar en cuesti�n, y una caja de jabones de olor que hall� modo de jugar contra un machete y media docena de medias, quedando as� satisfecho. Hab�an llegado, por fin. Los peones treparon la interminable cinta roja que escalaba la barranca, desde cuya cima el "Silex" aparec�a mezquino y hundido en el l�gubre r�o. Y con ahij�s y terribles invectivas en guaran�, bien que alegres todos, despidieron al vapor, que deb�a ahogar, en una baldeada de tres horas, la nauseabunda atm�sfera de desaseo, patchul� y mulas enfermas, que durante cuatro d�as remont� con �l. * * * * *

Para Podeley, labrador de madera, cuyo diario pod�a subir a siete pesos, la vida de obraje no era dura. Hecho a ella, domada su aspiraci�n de estricta justicia en el cubicaje de la madera, compensando las rapi�as rutinarias con ciertos privilegios de buen pe�n, su nueva etapa comenz� al d�a siguiente, una vez demarcada su zona de bosque. Construy� con hojas de palmera su cobertizo--techo y pared sur--di� nombre de cama a ocho varas horizontales, nada m�s; y de un horc�n colg� la provista semanal. Recomenz�, autom�ticamente, sus d�as de obraje: silenciosos mates al levantarse, de noche a�n, que se suced�an sin desprender la mano de la pava; la exploraci�n en descubierta de madera; el desayuno a las ocho, harina, charque y grasa; el hacha luego, a busto descubierto, cuyo sudor arrastraba t�banos, barig��s y mosquitos; despu�s el almuerzo, esta vez porotos y ma�z flotando en la inevitable grasa, para concluir de noche, tras nueva lucha con las piezas de 8 por 30, con el yopar� del mediod�a. Fuera de alg�n incidente con sus colegas labradores, que invad�an su jurisdicci�n; del hast�o de los d�as de lluvia que lo relegaban en cuclillas frente a la pava, la tarea prosegu�a hasta el s�bado de tarde. Lavaba entonces su ropa, y el domingo iba al almac�n a proveerse. Era �ste el real momento de solaz de los mens�, olvid�ndolo todo entre los anatemas de la lengua natal, sobrellevando con fatalismo ind�gena la suba siempre creciente de la provista, que alcanzaba entonces a cinco pesos por machete, y ochenta centavos por kilo de galleta. El mismo fatalismo que aceptaba esto con un �a��! y una riente mirada a los dem�s compa�eros, le dictaba, en elemental desagravio, el deber de huir del obraje en cuanto pudiera. Y si esta ambici�n no estaba en todos los pechos, todos los peones comprend�an esa mordedura de contra-justicia, que iba, en caso de llegar, a clavar los dientes en la entra�a misma del patr�n. Este, por su parte, llevaba la lucha a su extremo final, vigilando d�a y noche a su gente, y en especial a los mensualeros. Ocup�banse entonces los mens� en la planchada, tumbando piezas entre inacabable griter�a, que sub�a de punto cuando las mulas, impotentes para contener la alzaprima, que bajaba a todo escape, rodaban unas sobre otras dando tumbos, vigas, animales, carretas, todo bien mezclado. Raramente se lastimaban las mulas; pero la algazara era la misma. Cay�, entre risa y risa, meditaba siempre su fuga. Harto ya de revirados y yopar�s, que el pregusto de la hu�da tornaba m�s indigestos, deten�ase a�n por falta de rev�lver, y ciertamente, ante el winchester del capataz. �Pero si tuviera un 44!... La fortuna lleg�le esta vez en forma bastante desviada. La compa�era de Cay�, que desprovista ya de su lujoso atav�o lavaba la ropa a los peones, cambi� un d�a de domicilio. Cay� esper� dos noches, y a la tercera fu� a casa de su reemplazante, donde propin� una soberbia paliza a la muchacha. Los dos mens� quedaron solos charlando, resultas de lo cual convinieron en vivir juntos, a cuyo efecto el seductor se instal� con la pareja. Esto era econ�mico y bastante juicioso. Pero como el mens� parec�a gustar realmente de la dama--cosa rara en el gremio--Cay� ofreci�sela en venta por un rev�lver con

balas, que �l mismo sacar�a del almac�n. No obstante esta sencillez, el trato estuvo a punto de romperse, porque a �ltima hora Cay� pidi� se agregara un metro de tabaco en cuerda, lo que pareci� excesivo al mens�. Concluy�se por fin el mercado, y mientras el fresco matrimonio se instalaba en su rancho, Cay� cargaba concienzudamente su 44, para dirigirse a concluir la tarde lluviosa tomando mate con aquellos. * * * * *

El oto�o finalizaba, y el cielo, fijo en sequ�a con chubascos de cinco minutos, se descompon�a por fin en mal tiempo constante, cuya humedad hinchaba el hombro de los mens�. Podeley, libre hasta entonces, sinti�se un d�a con tal desgano al llegar a su viga, que se detuvo, mirando a todas partes qu� pod�a hacer. No ten�a �nimo para nada. Volvi� a su cobertizo, y en el camino sinti� un ligero cosquilleo en la espalda. Sab�a muy bien qu� eran aquel desgano y aquel hormigueo a flor de estremecimiento. Sent�se filos�ficamente a tomar mate, y media hora despu�s un hondo y largo escalofr�o recorri�le la espalda bajo la camisa. No hab�a nada que hacer. Se ech� en la cama, tiritando de fr�o, doblado en gatillo bajo el poncho, mientras los dientes, incontenibles, casta�eaban a m�s no poder. Al d�a siguiente el acceso, no esperado hasta el crep�sculo, torn� a mediod�a, y Podeley fu� a la comisar�a a pedir quinina. Tan claramente se denunciaba el chucho en el aspecto del mens�, que el dependiente baj� los paquetes sin mirar casi al enfermo, quien volc� tranquilamente sobre su lengua la terrible amargura aquella. Al volver al monte, hall� al mayordomo. --Vos tambi�n--le dijo �ste, mir�ndolo--y van cuatro. Los otros no importa... poca cosa. Vos sos cumplidor... �C�mo est� tu cuenta? --Falta poco... pero no voy a poder trabajar... --�Bah! Curate bien y no es nada... Hasta ma�ana. --Hasta ma�ana--se alej� Podeley apresurando el paso, porque en los talones acababa de sentir un leve cosquilleo. El tercer ataque comenz� una hora despu�s, quedando Podeley aplomado en una profunda falta de fuerzas, y la mirada fija y opaca, como si no pudiera ir m�s all� de uno o dos metros. El descanso absoluto a que se entreg� por tres d�as--b�lsamo espec�fico para el mens�, por lo inesperado--no hizo sino convertirle en un bulto casta�eteante y arrebujado sobre un raig�n. Podeley, cuya fiebre anterior hab�a tenido honrado y peri�dico ritmo, no presagi� nada bueno para �l de esa galopada de accesos casi sin intermitencia. Hay fiebre y fiebre. Si la quinina no hab�a cortado a ras el segundo ataque, era in�til que se quedara all� arriba, a morir hecho un ovillo en cualquier vuelta de picada. Y baj� de nuevo al almac�n. --�Otra vez vos!--lo recibi� el mayordomo.--Eso no anda bien... �No tomaste quinina?

--Tom�... No me hallo con esta fiebre... No puedo trabajar. Si quer�s darme para mi pasaje, te voy a cumplir en cuanto me sane... El mayordomo contempl� aquella ruina, y no estim� en gran cosa la vida que quedaba all�. --�C�mo est� tu cuenta?--pregunt� otra vez. --Debo veinte pesos todav�a... El s�bado entregu�... Me hallo muy enfermo... --Sab�s bien que mientras tu cuenta no est� pagada, deb�s quedar. Abajo... pod�s morirte. Curate aqu�, y arregl�s tu cuenta en seguida. �Curarse de una fiebre perniciosa, all� donde se la adquiri�? No, por cierto; pero el mens� que se va puede no volver, y el mayordomo prefer�a hombre muerto a deudor lejano. Podeley jam�s hab�a dejado de cumplir nada, �nica altaner�a que se permite ante su patr�n un mens� de talla. --�No me importa que hayas dejado o no de cumplir!--replic� el mayordomo.--�Pag� tu cuenta primero, y despu�s veremos! Esta injusticia para con �l cre� l�gica y velozmente el deseo de desquite. Fu� a instalarse con Cay�, cuyo esp�ritu conoc�a bien, y ambos decidieron escaparse el pr�ximo domingo. Pero al d�a siguiente, viernes, hubo en el obraje inusitado movimiento. --�Ah� ten�s!--grit� el mayordomo, tropezando con Podeley.--Anoche se han escapado tres... �Eso es lo que te gusta, no? �Esos tambi�n eran cumplidores! �Como vos! Pero antes vas a reventar aqu�, que salir de la planchada! �Y mucho cuidado, vos y todos los que est�n oyendo! �Ya saben! La decisi�n de huir, y sus peligros, para los que el mens� necesita todas sus fuerzas, es capaz de contener algo m�s que una fiebre perniciosa. El domingo, por lo dem�s, hab�a ya llegado; y con falsas maniobras de lavaje de ropa, simulados guitarreos en el rancho de tal o cual, la vigilancia pudo ser burlada, y Podeley y Cay� se encontraron de pronto a mil metros de la comisar�a. Mientras no se sintieran perseguidos, no abandonar�an la picada; Podeley caminaba mal. Y a�n as�... La resonancia peculiar del bosque tr�joles, lejana, una voz ronca: --�A la cabeza! �A los dos! Y un momento despu�s surg�an de un recodo de la picada, el capataz y tres peones corriendo. La cacer�a comenzaba. Cay� amartill� su rev�lver sin dejar de avanzar. --�Entreg�te, a��!--grit�les el capataz.

--Entremos en el monte--dijo Podeley.--Yo no tengo fuerza para mi machete. --�Volv� o te tiro!--lleg� otra voz. --Cuando est�n m�s cerca...--comenz� Cay�.--Una bala de winchester pas� silbando por la picada. --�Entr�!--grit� Cay� a su compa�ero.--Y parapet�ndose tras un �rbol, descarg� hacia all� los cinco tiros de su rev�lver. Una griter�a aguda respondi�les, mientras otra bala de winchester hac�a saltar la corteza del �rbol. --�Entreg�te o te voy a dejar la cabeza...! --�And� no m�s!--inst� Cay� a Podeley.--Yo voy a... Y tras nueva descarga, entr� en el monte. Los perseguidores, detenidos un momento por las explosiones, lanz�ronse rabiosos adelante, fusilando, golpe tras golpe de winchester, el derrotero probable de los fugitivos. A 100 metros de la picada, y paralelos a ella, Cay� y Podeley se alejaban, doblados hasta el suelo para evitar las lianas. Los perseguidores lo presum�an; pero como dentro del monte, el que ataca tiene cien probabilidades contra una de ser detenido por una bala en mitad de la frente, el capataz se contentaba con salvas de winchester y aullidos desafiantes. Por lo dem�s, los tiros errados hoy hab�an hecho lindo blanco la noche del jueves... El peligro hab�a pasado. Los fugitivos se sentaron, rendidos. Podeley se envolvi� en el poncho, y recostado en la espalda de su compa�ero, sufri� con dos terribles horas de chucho, el contragolpe de aquel esfuerzo. Prosiguieron la fuga, siempre a la vista de la picada, y cuando la noche lleg�, por fin, acamparon. Cay� hab�a llevado chipas, y Podeley encendi� fuego, no obstante los mil inconvenientes en un pa�s donde, fuera de los pavones, hay otros seres que tienen debilidad por la luz, sin contar los hombres. El sol estaba muy alto ya, cuando a la ma�ana siguiente encontraron al riacho, primera y �ltima esperanza de los escapados. Cay� cort� doce tacuaras sin m�s prolija elecci�n, y Podeley, cuyas �ltimas fuerzas fueron dedicadas a cortar los isip�s, tuvo apenas tiempo de hacerlo antes de enroscarse a tiritar. Cay�, pues, construy� solo la jangada--diez tacuaras atadas longitudinalmente con lianas, llevando en cada extremo una atravesada. A los diez segundos de conclu�da se embarcaron. Y la hangadilla, arrastrada a la deriva, entr� en el Paran�. Las noches son esa �poca excesivamente frescas, y los dos mens�, con los pies en el agua, pasaron la noche helados, uno junto al otro. La

corriente del Paran� que llegaba cargado de inmensas lluvias, retorc�a la jangada en el borboll�n de sus remolinos, y aflojaba lentamente los nudos de isip�. En todo el d�a siguiente comieron dos chipas, �ltimo resto de provisi�n, que Podeley prob� apenas. Las tacuaras taladradas por los tamb�s se hund�an, y al caer la tarde, la jangada hab�a descendido a una cuarta del nivel del agua. Sobre el r�o salvaje, encajonado en los l�gubres murallones de bosque, desierto del m�s remoto �ay!, los dos hombres, sumergidos hasta la rodilla, derivaban girando sobre s� mismos, detenidos un momento inm�viles ante un remolino, siguiendo de nuevo, sosteni�ndose apenas sobre las tacuaras casi sueltas que se escapaban de sus pies, en una noche de tinta que no alcanzaban a romper sus ojos desesperados. El agua lleg�bales ya al pecho cuando tocaron tierra. �D�nde? No sab�an... un pajonal. Pero en la misma orilla quedaron inm�viles, tendidos de espaldas. Ya deslumbraba el sol cuando despertaron. El pajonal se extend�a veinte metros tierra adentro, sirviendo de litoral a r�o y bosque. A media cuadra al sur, el riacho Parana�, que decidieron vadear cuando hubieran recuperado las fuerzas. Pero �stas no volv�an tan r�pidamente como era de desear, dado que los cogollos y gusanos de tacuara son tardos fortificantes. Y durante veinte horas la lluvia transform� al Paran� en aceite blanco, y al Parana� en furiosa avenida. Todo imposible. Podeley se incorpor� de pronto chorreando agua, apoy�ndose en el rev�lver para levantarse, y apunt�. Volaba de fiebre. --�Pas�, a��!... Cay� vi� que poco pod�a esperar de aquel delirio, y se inclin� disimuladamente para alcanzar a su compa�ero de un palo. Pero el otro insisti�: --�And� al agua! �Vos me trajiste! �Bande� el r�o! Los dedos l�vidos temblaban sobre el gatillo. Cay� obedeci�; dej�se llevar por la corriente, y desapareci� tras el pajonal, al que pudo abordar con terrible esfuerzo. Desde all�, y de atr�s, acech� a su compa�ero, recogiendo el rev�lver ca�do; pero Podeley yac�a de nuevo de costado, con las rodillas recogidas hasta el pecho, bajo la lluvia incesante. Al aproximarse Cay� alz� la cabeza, y sin abrir casi los ojos, cegados por el agua, murmur�: --Cay�... caray... Fr�o muy grande... Llovi� a�n toda la noche sobre el moribundo, la lluvia blanca y sorda de los diluvios oto�ales, hasta que a la madrugada Podeley qued� inm�vil para siempre en su tumba de agua. Y en el mismo pajonal, sitiado siete d�as por el bosque, el r�o y la lluvia, el mens� agot� las ra�ces y gusanos posible; perdi� poco a poco sus fuerzas, hasta quedar sentado, muri�ndose de fr�o y hambre,

con los ojos fijos en el Paran�. El _Silex_, que pas� por all� al atardecer, recogi� al mens� ya casi moribundo. Su felicidad transform�se en terror, al darse cuenta al d�a siguiente de que el vapor remontaba el r�o. --�Por favor te pido!--llorique� ante el capit�n--�No me bajen en Puerto X! �Me van a matar!... �Te lo pido de veras!... El _Silex_ volvi� a Posadas, llevando con �l al mens� empapado a�n en pesadillas nocturnas. Pero a los diez minutos de bajar a tierra, estaba ya borracho, con nueva contrata, y se encaminaba tambaleando a comprar extractos.

#YAGUA�#

Ahora bien, no pod�a ser sino all�. Yagua� olfate� la piedra--un s�lido bloque de mineral de hierro--y di� una cautelosa vuelta en torno. Bajo el sol a mediod�a de Misiones, el aire vibraba sobre el negro pe�asco, fen�meno �ste que no seduc�a al fox-terrier. All� abajo, sin embargo, estaba la lagartija. Gir� nuevamente alrededor, resopl� en un intersticio, y, para honor de la raza, rasc� un instante el bloque ardiente. Hecho lo cual regres� con paso perezoso, que no imped�a un sistem�tico olfateo a ambos lados. Entr� en el comedor, ech�ndose entre el aparador y la pared, fresco refugio que �l consideraba como suyo, a pesar de tener en su contra la opini�n de toda la casa. Pero el sombr�o rinc�n, admirable cuando a la depresi�n de la atm�sfera acompa�a la falta de aire, torn�base imposible en un d�a de viento norte. Era �ste un flamante conocimiento del fox-terrier, en quien luchaba a�n la herencia del pa�s templado--Buenos Aires, patria de sus abuelos y suya--donde sucede precisamente lo contrario. Sali�, por lo tanto, afuera, y se sent� bajo un naranjo, en pleno viento de fuego, pero que facilitaba inmensamente la respiraci�n. Y como los perros transpiran muy poco, Yagua� apreciaba cuanto es debido el viento evaporizador sobre la lengua danzante puesta a su paso. El term�metro alcanzaba en ese momento a 40�. Pero los fox-terriers de buena cuna son singularmente falaces en cuanto a promesas de quietud se refiera. Bajo aquel mediod�a de fuego, sobre la meseta volc�nica que la roja arena tornaba a�n m�s calcinante, hab�a lagartijas. Con la boca ahora cerrada, Yagua� transpuso el tejido de alambre y se hall� en pleno campo de caza. Desde septiembre no hab�a logrado otra ocupaci�n a las siestas bravas. Esta vez rastre� cuatro de las pocas

que quedaban ya, caz� tres, perdi� una, y se fu� entonces a ba�ar. A cien metros de la casa, en la base de la meseta y a orillas del bananal, exist�a un pozo en piedra viva de factura y forma originales, pues siendo comenzado a dinamita por un profesional, hab�alo conclu�do un aficionado con pala de punta. Verdad es que no media sino dos metros de hondura, tendi�ndose en larga escarpa por un lado, a modo de tajamar. Su fuente, bien que superficial, resist�a a secas de dos meses, lo que es bien meritorio en Misiones. All� se ba�aba el fox-terrier, primero la lengua, despu�s el vientre sentado en el agua, para concluir con una traves�a a nado. Volv�a luego a la casa, siempre que alg�n rastro no se atravesara en su camino. Al caer el sol, tornaba al pozo; de aqu� que Yagua� sufriera vagamente de pulgas, y con bastante facilidad el calor tropical para el que su raza no hab�a sido creada. El instinto combativo del fox-terrier se manifest� normalmente contra las hojas secas; subi� luego a las mariposas y su sombra, y se fij� por fin en las lagartijas. A�n en noviembre, cuando ten�a ya en jaque a todas las ratas de la casa, su gran encanto eran los saurios. Los peones que por a o b llegaban a la siesta, admiraron siempre la obstinaci�n del perro, resoplando en cuevitas bajo un sol de fuego, si bien la admiraci�n de aquellos no pasaba del cuadro de caza. --Eso--dijo uno un d�a, se�alando al perro con una vuelta de cabeza,--no sirve m�s que para bichitos... El due�o de Yagua� lo oy�: --Tal vez--repuso,--pero ninguno de los famosos perros de ustedes ser�a capaz de hacer lo que hace ese. Los hombres se sonrieron sin contestar. Cooper, sin embargo, conoc�a bien a los perros de monte, y su maravillosa aptitud para la caza a la carera, que su fox-terrier ignoraba. �Ense�arle? Acaso; pero �l no ten�a c�mo hacerlo. Precisamente esa misma tarde un pe�n se quej� a Cooper de los venados que estaban concluyendo con los porotos. Ped�a escopeta, porque aunque �l ten�a un perro, no pod�a sino _a veces_ alcanzarlos de un palo... Cooper prest� la escopeta, y a�n propuso ir esa noche al rozado. --No hay luna--objet� el pe�n. --No importa. Suelte el perro y veremos si el m�o lo sigue. Esa noche fueron al plant�o. El pe�n solt� a su perro, y el animal se lanz� en seguida en las tinieblas del monte, en busca de un rastro. Al ver partir a su compa�ero, Yagua� intent� en vano forzar la barrera de caraguat�. Logr�lo al fin, y sigui� la pista del otro. Pero a los dos minutos regresaba, muy contento de aquella escapatoria nocturna. Eso s�, no qued� agujerito sin olfatear en diez metros a la redonda. Pero cazar tras el rastro, en el monte, a un galope que puede durar

muy bien desde la madrugada hasta las tres de la tarde, eso no. El perro del pe�n hall� una pista, muy lejos, que perdi� en seguida. Una hora despu�s volv�a a su amo, y todos juntos regresaron a la casa. La prueba, si no concluyente, desanim� a Cooper. Se olvid� luego de ello, mientras el fox-terrier continuaba cazando ratas, alg�n lagarto o zorro en su cueva, y lagartijas. Entretanto, los d�as se suced�an unos a otros, enceguecientes, pesados, en una obstinaci�n de viento norte que doblaba las verduras en lacios colgajos, bajo el blanco cielo de los mediod�as t�rridos. El term�metro se manten�a a 38-40, sin la m�s remota esperanza de lluvia. Durante cuatro d�as el tiempo se carg�; con asfixiante calma y aumento de calor. Y cuando se perdi� al fin la esperanza de que el sur devolviera en torrentes de agua todo el viento de fuego recibido un mes entero del norte, la gente se resign� a una desastrosa sequ�a. El fox-terrier vivi� desde entonces sentado bajo su naranjo, porque cuando el calor traspasa cierto l�mite razonable, los perros no respiran bien, echados. Con la lengua de fuera y los ojos entornados, asisti� a la muerte progresiva de cuanto era brotaci�n primaveral. La huerta se perdi� r�pidamente. El maizal pas� del verde claro a una blancura amarillenta, y a fines de Noviembre s�lo quedaban de �l columnitas truncas sobre la negrura desolada del rozado. La mandioca, heroica entre todas, resist�a bien. El pozo del fox-terrier--agotada su fuente--perdi� d�a a d�a su agua verdosa, y tan caliente que Yagua� no iba a �l sino de ma�ana, si bien ahora hallaba rastros de apere�s, agut�es y hurones, que la sequ�a del monte forzaba hasta aqu�l. En vuelta de su ba�o, el perro se sentaba de nuevo, viendo aumentar poco a poco el viento, mientras el term�metro, refrescado a 15 al amanecer, llegaba a 41 a las dos de la tarde. La sequedad del aire llevaba a beber al fox-terrier cada media hora, debiendo entonces luchar con las avispas y abejas que invad�an los baldes, muertas de sed. Las gallinas, con las alas en tierra, jadeaban tendidas a la triple sombra de los bananos, la glorieta y la enredadera de flor roja, sin atreverse a dar un paso sobre la arena abrasada, y bajo un sol que mataba instant�neamente a las hormigas rubias. Alrededor, cuanto abarcaba los ojos del fox-terrier, los bloques de hierro, el pedregullo volc�nico, el monte mismo, danzaba, mareado de calor. Al oeste, en el fondo del valle boscoso, hundido en la depresi�n de la doble sierra, el Paran� yac�a, muerto a esa hora en su agua de cinc, esperando la ca�da de la tarde para revivir. La atm�sfera, entonces, ligeramente ahumada hasta esa hora, se velaba al horizonte en denso vapor, tras el cual el sol, cayendo sobre el r�o, sosten�ase asfixiado en perfecto c�rculo de sangre. Y mientras el viento cesaba por completo y en el aire a�n abrasado Yagua� arrastraba por la meseta su diminuta mancha blanca, las palmeras, recort�ndose inm�viles sobre el r�o cuajado en rub�, infund�an en el paisaje una sensaci�n de lujoso y sombr�o oasis. Los d�as se suced�an iguales. El pozo del fox-terrier se sec�, y las asperezas de la vida, que hasta entonces evitaran a Yagua�, comenzaron para �l esa misma tarde.

Desde tiempo atr�s, el perrito blanco hab�a sido muy solicitado por un amigo de Cooper, hombre de selva cuyos muchos ratos perdidos se pasaban en el monte tras los tatetos. Ten�a tres perros magn�ficos para esta caza, aunque muy inclinados a rastrear coat�es, lo que envolviendo una p�rdida de tiempo para el cazador, constituye tambi�n la posibilidad de un desastre, pues la dentellada de un coat� deg�ella sistem�ticamente al perro que no supo cogerlo. Fragoso, habiendo visto un d�a trabajar al fox-terrier en un asunto de irara, que Yagua� forz� a estarse definitivamente quieta, dedujo que un perrito que ten�a ese talento especial para moder justamente entre cruz y pescuezo, no era un perro cualquiera, por m�s corta que tuviera la cola. Por lo que inst� repetidas veces a Cooper a que le prestara a Yagua�. --Yo te lo voy a ense�ar bien a usted, patr�n--le dec�a. --Tiene tiempo--respond�a Cooper. Pero en esos d�as abrumadores--la visita de Fragoso avivando el recuerdo de aquello--Cooper le entreg� su perro a fin de que le ense�ara a correr. Corri�, sin duda, mucho m�s de lo que hubiera deseado el mismo Cooper. Fragoso viv�a en la margen izquierda del Yabebir�, y hab�a plantado en octubre un mandiocal que no produc�a a�n, y media hect�rea de ma�z y porotos, totalmente perdida. Esto �ltimo, espec�fico para el cazador, ten�a para Yagua� muy poca importancia, trastorn�ndole en cambio la nueva alimentaci�n. El, que en casa de Cooper coleaba ante la mandioca simplemente cocida, para no ofender a su amo, y olfateaba por tres o cuatro lados el locro, para no quebrar del todo con la cocinera, conoci� la angustia de los ojos brillantes y fijos en el amo que come, para concluir lamiendo el plato que sus tres compa�eros hab�an pulido ya, esperando ansiosamente el pu�ado de ma�z sancochado que les daban cada d�a. Los tres perros sal�an de noche a cazar por su cuenta--maniobra �sta que entraba en el sistema educacional del cazador;--pero el hambre, que llevaba a aquellos naturalmente al monte a rastrear para comer, inmovilizaba al fox-terrier en el rancho, �nico lugar del mundo donde pod�a hallar comida. Los perros que no devoran la caza, ser�n siempre malos cazadores; y justamente la raza a que pertenec�a Yagua�, caza desde su creaci�n por simple sport. Fragoso intent� alg�n aprendizaje con el fox-terrier. Pero siendo Yagua� mucho m�s perjudicial que �til al trabajo desenvuelto de sus tres perros, lo releg� desde entonces en el rancho a espera de mejores tiempos para esa ense�anza. Entretanto, la mandioca del a�o anterior comenzaba a concluirse, las �ltimas espigas de ma�z rodaron por el suelo, blancas y sin un grano, y el hambre, ya dura para los tres perros nacidos con ella, roy� las entra�as de Yagua�. En aquella nueva vida hab�a adquirido con pasmosa rapidez el aspecto humillado, servil y traicionero de los perros del pa�s. Aprendi� entonces a merodear de noche en los ranchos vecinos, avanzando con cautela, las piernas dobladas y el�sticas, hundi�ndose lentamente al pie de una mata de espartillo, al menor rumor hostil.

Aprendi� a no ladrar por m�s furor o miedo que tuviera, y a gru�ir de un modo particularmente sordo, cuando el cuzco de un rancho defend�a a �ste del pillaje. Aprendi� a visitar los gallineros, a separar dos platos encimados con el hocico, y a llevarse en la boca una lata con grasa, a fin de vaciarla en la impunidad del pajonal. Conoci� el gusto de las guascas ensebadas, de los zapatones untados de grasa, del holl�n pegoteado de una olla, y--alguna vez--de la miel recogida y guardada en un trozo de tacuara. Adquiri� la prudencia necesaria para apartarse del camino cuando un pasajero avanzaba, sigui�ndolo con los ojos, aguachado entre el pasto. Y a fines de enero, de la mirada encendida, las orejas firmes sobre los ojos, y el rabo alto y provocador del fox-terrier, no quedaba sino un esqueletillo sarnoso, de orejas echadas atr�s y rabo hundido y traicionero, que trotaba furtivamente por los caminos. La sequ�a continuaba; el monte qued� poco a poco desierto, pues los animales se concentraban en los hilos de agua que hab�an sido grandes arroyos. Los tres perros forzaban la distancia que los separaba del abrevadero de las bestias, con �xito mediano, pues siendo �ste muy frecuentado a su vez por los yaguarete�, la caza menor torn�base desconfiada. Fragoso, preocupado con la ruina del rozado y disgustos con el propietario de su tierra, no ten�a humor para cazar, ni a�n por hambre. Y la situaci�n amenazaba as� tornarse muy cr�tica, cuando una circunstancia fortuita trajo un poco de aliento a la lamentable jaur�a. Fragoso debi� ir a San Ignacio, y los cuatro perros, que fueron con �l, sintieron en sus narices dilatadas una impresi�n de frescura vegetal--vagu�sima, si se quiere,--pero que acusaba un poco de vida en aquel infierno de calor y seca. En efecto, la regi�n hab�a sido menos azotada, resultas de lo cual algunos maizales, aunque miserables, se sosten�an en pie. No comieron ese d�a; pero al regresar jadeando detr�s del caballo, los perros no olvidaron aquella sensaci�n de frescura, y a la noche siguiente sal�an juntos en mudo trote hacia San Ignacio. En la orilla del Yabebir� se detuvieron oliendo el agua y levantando el hocico tr�mulo a la otra costa. La luna sal�a entonces, con su amarillenta luz de menguante. Los perros avanzaron cautelosamente sobre el r�o a flor de piedra, saltando aqu�, nadando all�, en un paso que en agua normal no da fondo a tres metros. Sin sacudirse casi, reanudaron el trote silencioso y tenaz hacia el maizal m�s cercano. All� el fox-terrier vi� c�mo sus compa�eros quebraban los tallos con los dientes, devorando en secos mordiscos que entraban hasta el marlo, las espigas en choclo. Hizo lo mismo; y durante una hora, en el rozado negro de �rboles quemados, que la f�nebre luz del menguante volv�a m�s espectral, los perros se movieron de aqu� para all� entre las ca�as, gru��ndose mutuamente. Volvieron tres veces m�s, hasta que la �ltima noche un estampido demasiado cercano los puso en guardia. Mas coincidiendo esta aventura con la mudanza de Fragoso a San Ignacio, los perros no sintieron mucho. * * * * *

Fragoso hab�a logrado por fin trasladarse all�, en el fondo de la colonia. El monte, entretejido de tacuap�, denunciaba tierra excelente; y aquellas inmensas madejas de bamb�, tendidas en el suelo

con el machete, deb�an de preparar magn�ficos rozados. Cuando Fragoso se instal�, el tacuap� comenzaba a secarse. Roz� y quem� r�pidamente un cuarto de hect�rea, confiando en alg�n milagro de lluvia. El tiempo se descompuso, en efecto; el cielo blanco se torn� plomo, y en las horas m�s calientes se transparentaban en el horizonte l�vidas orlas de c�mulos. El term�metro a 39 y el viento norte soplando con furia, trajeron al fin doce mil�metros de agua, que Fragoso aprovech� para su ma�z, muy contento. Lo vi� nacer, lo vi� crecer magn�ficamente hasta cinco cent�metros, pero nada m�s. En el tacuap�, bajo �l y aliment�ndose acaso de sus brotos, viven infinidad de roedores. Cuando aqu�l se seca, sus hu�spedes se desbandan, el hambre los lleva forzosamente a las plantaciones; y de este modo los tres perros de Fragoso, que sal�an una noche, volvieron en seguida restreg�ndose el hocico mordido. Fragoso mat� esa misma noche cuatro ratas que asaltaban su lata de grasa. Yagua� no estaba all�. Pero a la noche siguiente, �l y sus compa�eros se internaban en el monte (aunque el fox-terrier no corr�a tras el rastro, sab�a perfectamente desenfundar tat�s y hallar nidos de ur�es), cuando el primero se sorprendi� del rodeo que efectuaban sus compa�eros para no cruzar el rozado. Yagua� avanz� por �ste, no obstante; y un momento despu�s lo mordian en una pata, mientras r�pidas sombras corr�an a todos lados. Yagua� vi� lo que era; e instant�neamente, en plena barbarie de bosque tropical y miseria, surgieron los ojos brillantes, el rabo alto y duro, y la actitud batalladora del admirable perro ingl�s. Hambre, humillaci�n, vicios adquiridos, todo se borr� en un segundo ante las ratas que sal�an de todas partes. Y cuando volvi� por fin a echarse, ensangrentado, muerto de fatiga, tuvo que saltar tras las ratas hambrientas que invad�an literalmente el rancho. Fragoso qued� encantado de aquella brusca energ�a de nervios y m�sculos que no recordaba m�s, y subi� a su memoria el recuerdo del viejo combate con la irara; era la misma mordida sobre la cruz: un golpe seco de mand�bula, y a otra rata. Comprendi� tambi�n de d�nde proven�a aquella nefasta invasi�n, y con larga serie de juramentos en voz alta, di� su maizal por perdido. �Qu� pod�a hacer Yagua� solo? Fu� al rozado, acariciando al fox-terrier, y silb� a sus perros; pero apenas los rastreadores de tigres sent�an los dientes de las ratas en el hocico, chillaban, restreg�ndolo a dos patas. Fragoso y Yagua� hicieron solos el gasto de la jornada, y si el primero sac� de ella la mu�eca dolorida, el segundo echaba al respirar burbujas sanguinolentas por la nariz. En doce d�as, a pesar de cuanto hicieron Fragoso y el fox-terrier para salvarlo, el rozado estaba perdido. Las ratas, al igual de las martinetas, saben muy bien desenterrar el grano adherido a�n a la plantita. El tiempo, otra vez de fuego, no permit�a ni la sombra de nueva plantaci�n, y Fragoso se vi� forzado a ir a San Ignacio en busca de trabajo, llevando al mismo tiempo su perro a Cooper, que �l no pod�a ya entretener poco ni mucho. Lo hac�a con verdadera pena, pues las �ltimas aventuras, colocando al fox-terrier en su verdadero teatro de caza, hab�an levantado muy alta la estima del cazador por el perrito blanco.

En el camino, el fox-terrier oy�, lejano, el ruido de carreter�a de los pajonales del Yabebir� ardiendo con la sequ�a; vi� a la vera del bosque a las vacas que soportando la nube de t�banos, doblaban los catigu�s con el pecho, avanzando montadas sobre el tronco arqueado hasta alcanzar las hojas. Vi� al mismo monte subtropical sec�ndose en los pedregales, y sobre el brumoso horizonte de las tardes de 38-40, volvi� a ver el sol cayendo asfixiado en un c�rculo rojo y mate. Media hora despu�s llegaban a San Ignacio, y siendo ya tarde para llegar hasta lo de Cooper, Fragoso aplaz� para la ma�ana siguiente su visita. Los tres perros, aunque muertos de hambre, no se aventuraron mucho a merodear en pa�s desconocido, con excepci�n de Yagua�, al que el recuerdo bruscamente despierto de las viejas carreras delante del caballo de Cooper, llevaba en l�nea recta a casa de su amo. * * * * *

Las circunstancias anormales porque pasaba el pa�s con la sequ�a de cuatro meses--y es preciso saber lo que esto supone en Misiones--hac�a que los perros de los peones, ya fam�licos en tiempo de abundancia, llevaran sus pillajes nocturnos a un grado intolerable. En pleno d�a, Cooper hab�a tenido ocasi�n de perder tres gallinas, arrebatadas por los perros hacia el monte. Y si se recuerda que el ingenio de un poblador harag�n llega a ense�ar a sus cachorros esta maniobra para aprovecharse ambos de la presa, se comprender� que Cooper perdiera la paciencia, descargando irremisiblemente su escopeta sobre todo ladr�n nocturno. Aunque no usaba sino perdigones, la lecci�n era asimismo dura. As� una noche, en el momento que se iba a acostar, percibi� su o�do alerta el ruido de las u�as enemigas, tratando de forzar el tejido de alambre. Con un gesto de fastidio descolg� la escopeta, y saliendo afuera vi� una mancha blanca que avanzaba dentro del patio. R�pidamente hizo fuego, y a los aullidos transpasantes del animal arrastr�ndose sobre las patas traseras, tuvo un fugitivo sobresalto, que no pudo explicar y se desvaneci� en seguida. Lleg� hasta el lugar, pero el perro hab�a desaparecido ya, y entr� de nuevo. --�Qu� fu�, pap�?--le pregunt� desde la cama su hija.--�Un perro? --S�--repuso Cooper colgando la escopeta.--Le tir� un poco de cerca... --�Grande el perro, pap�? --No, chico. Pas� un momento. --�Pobre Yagua�!--prosigui� Julia.--�C�mo estar�! S�bitamente Cooper record� la impresi�n sufrida al oir aullar al perro: algo de su Yagua� hab�a all�... Pero pensando tambi�n en cu�n remota era esa probabilidad, se durmi�. Fu� a la ma�ana siguiente, muy temprano, cuando Cooper, siguiendo el rastro de sangre, hall� a Yagua� muerto al borde del pozo del bananal.

De p�simo humor volvi� a casa, y la primer pregunta de Julia fu� por el perro chico. --�Muri�, pap�? --S�, all� en el pozo... es Yagua�. Cogi� la pala, y seguido de sus dos hijos consternados, fu� al pozo. Julia, despu�s de mirar un momento inm�vil, se acerc� despacio a sollozar junto al pantal�n de Cooper. --�Qu� hiciste, pap�! --No sab�a, chiquita... Ap�rtate un momento. En el bananal enterr� a su perro, apison� la tierra encima, y regres� profundamente disgustado, llevando de la mano a sus dos chicos, que lloraban despacio para que su padre no los sintiera.

#LOS PESCADORES DE VIGAS#

El motivo fu� cierto juego de comedor que m�ster Hall no ten�a a�n, y su fon�grafo fu� quien le sirvi� de anzuelo. Candiy� lo vi� en la oficina provisoria de la _Yerba Company_, donde m�ster Hall maniobraba su fon�grafo a puerta abierta. Candiy�, como buen ind�gena, no manifest� sorpresa alguna, content�ndose con detener su caballo un poco al trav�s delante del chorro de luz, y mirar a otra parte. Pero como un ingl�s, a la ca�da de la noche, en mangas de camisa por el calor, y con una botella de whisky al lado, es cien veces m�s circunspecto que cualquier mestizo, m�ster Hall no levant� la vista del disco. Con lo que vencido y conquistado, Candiy� concluy� por arrimar su caballo a la puerta, en cuyo umbral apoy� el codo. --Buenas noches, patr�n �Linda m�sica! --S�, linda--repuso m�ster Hall. --�Linda!--repiti� el otro.--�Cu�nto ruido! --S�, mucho ruido--asinti� m�ster Hall, que hallaba no desprovistas de profundidad las observaciones de su visitante. Candiy� admiraba los nuevos discos:

--�Te cost� mucho a usted, patr�n? --Cost�... qu�? --Ese hablero... los mozos que cantan. La mirada turbia, inexpresiva e insistente de m�ster Hall, se aclar�. El contador comercial surg�a. --�Oh, cuesta mucho!... �Usted quiere comprar? --Si usted quer�s venderme...--contest� llanamente Candiy�, convencido de la imposibilidad de tal compra. Pero m�ster Hall prosegu�a mir�ndolo con pesada fijeza, mientras la membrana saltaba del disco a fuerza de marchas met�licas. --Vendo barato a usted... �cincuenta pesos! Candiy� sacudi� la cabeza, sonriendo al aparato y a su maquinista, alternativamente: --�Mucha plata! No tengo. --�Usted qu� tiene, entonces? El hombre se sonri� de nuevo, sin responder. --�D�nde usted vive?--prosigui� m�ster Hall, evidentemente decidido a desprenderse de su gram�fono. --En el puerto. --�Ah! yo conozco usted... �Usted llama Candiy�? --As� es. --�Y usted pesca vigas? --A veces, alguna viguita sin due�o... --�Vendo por vigas!... Tres vigas aserradas. Yo mando carreta. �Conviene? Candiy� se re�a. --No tengo ahora. Y esa... maquinaria, tiene mucha delicadeza? --No; bot�n ac�, y bot�n ac�... yo ense�o. �Cu�ndo tiene madera? --Alguna creciente... Ahora debe venir una. �Y qu� palo quer�s usted? --Palo rosa. �Conviene? --�Hum!... No baja ese palo casi nunca... Mediante una creciente grande, solamente. �Lindo palo! Te gusta palo bueno, a usted. --Y usted lleva buen gram�fono. �Conviene?

El mercado prosigui� a son de cantos brit�nicos, el ind�gena esquivando la v�a recta, y el contador acorral�ndolo en el peque�o c�rculo de la precisi�n. En el fondo, y descontados el calor y el whisky, el ciudadano ingl�s no hac�a un mal negocio, cambiando un perro gram�fono por varias docenas de bellas tablas, mientras el pescador de vigas, a su vez, entregaba algunos d�as de habitual trabajo a cuenta de una maquinita prodigiosamente ruidera. Por lo cual el mercado se realiz�, a tanto tiempo de plazo. Candiy� vive en la costa del Paran�, desde hace treinta a�os; y si su h�gado es a�n capaz de combinar cualquier cosa despu�s del �ltimo ataque de fiebre, en diciembre pasado, debe vivir todav�a unos meses m�s. Pasa ahora los d�as sentado en su catre de varas, con el sombrero puesto. S�lo sus manos, l�vidas zarpas veteadas de verde que penden inmensas de las mu�ecas, como proyectadas en primer t�rmino en una fotograf�a, se mueven mon�tonamente sin cesar, con temblor de loro implume. Pero en aquel tiempo Candiy� era otra cosa. Ten�a entonces por oficio honorable el cuidado de un bananal ajeno, y--poco menos l�cito--el de pescar vigas. Normalmente, y sobre todo en �poca de creciente, derivan vigas escapadas de los obrajes, bien que se desprendan de una jangada en formaci�n, bien que un pe�n bromista corte de un machetazo la soga que las retiene. Candiy� era poseedor de un anteojo telescopado, y pasaba las ma�anas apuntando al agua, hasta que la l�nea blanquecina de una viga, destac�ndose en el horizonte montuoso, lo lanzaba en su chalana al encuentro de la presa. Vista la viga a tiempo, la empresa no es extraordinaria, porque la pala de un hombre de coraje, recostado o halando de un pieza de 10 x 40, vale cualquier remolcador. * * * * *

All� en el obraje de Castelhum, m�s arriba de Puerto Felicidad, las lluvias hab�an comenzado despu�s de setenta y cinco d�as de seca absoluta que no dej� llanta en las alzaprimas. El haber realizable del obraje consist�a en ese momento en siete mil vigas--bastante m�s que una fortuna. Pero como las dos toneladas de una viga, mientras no est�n en el puerto, no pesan dos escr�pulos en caja, Castelhum y C�a. distaban much�simas leguas de estar contentos. De Buenos Aires llegaron �rdenes de movilizaci�n inmediata; el encargado del obraje pidi� mulas y alzaprimas; le respondieron que con el dinero de la primera jangada a recibir le remitir�an las mulas, y el gerente contest� que con esa mulas anticipadas, les mandar�a la primer jangada. No hab�a modo de entenderse. Castelhum subi� hasta el obraje y vi� el stock de madera en el campamento, sobre la barranca del �acanguaz� al norte. --�Cu�nto?--pregunt� Castelhum a su encargado. --Treinticinco mil pesos--repuso �ste. Era lo necesario para trasladar las vigas al Paran�. Y sin contar la estaci�n impropia.

Bajo la lluvia que un�a en un solo hilo de agua su capa de goma y su caballo, Castelhum consider� largo rato el arroyo arremolinado. Se�alando luego el torrente con un movimiento del capuch�n: --�Las aguas llegar�n a cubrir el salto?--pregunt� a su compa�ero. --Si llueve mucho, s�. --�Tiene todos los hombres en el obraje? --Hasta este momento; esperaba �rdenes suyas. --Bien--dijo Castelhum.--Creo que vamos a salir bien. M�ster Fern�ndez: Esta misma tarde refuerce la maroma en la barra, y comience a arrimar todas las vigas aqu� a la barranca. El arroyo est� limpio, seg�n me dijo. Ma�ana de ma�ana bajo a Posadas, y desde entonces, con el primer temporal que venga, eche los palos al arroyo. �Entiende? Una buena lluvia. El encargado lo mir� abriendo cuanto pudo los ojos. --La maroma va a ceder antes que lleguen cien vigas. --Ya s�, no importa. Y nos costar� much�simos miles. Volvamos y hablaremos m�s largo. Fern�ndez se encogi� de hombros y silb� a los capataces. En el resto del d�a, sin lluvia pero empapado en calma de agua, los peones tendieron de una orilla a otra en la barra del arroyo, la cadena de vigas, y el tumbaje de palos comenz� en el campamento. Castelhum baj� a Posadas sobre una agua de inundaci�n que iba corriendo nueve millas, y que al salir del Guayra se hab�a alzado siete metros la noche anterior. Tras gran sequ�a, grandes lluvias. A mediod�a comenz� el diluvio, y durante cincuenta y dos horas consecutivas el monte tron� de agua. El arroyo, venido a torrente, pas� a rugiente avalancha de agua ladrillo. Los peones, calados hasta los huesos, con su flacura en relieve por la ropa pegada al cuerpo, despe�aban las vigas por la barranca. Cada esfuerzo arrancaba un un�sono grito de �nimo, y cuando la monstruosa viga rodaba dando tumbos y se hund�a con un ca�onazo en el agua, todos los peones lanzaban su �a...ij�! de triunfo. Y luego, los esfuerzos malgastados en el barro l�quido, la zafadura de las palancas, las costaladas bajo la lluvia torrencial. Y la fiebre. Bruscamente, por fin, el diluvio ces�. En el s�bito silencio circunstante, se oy� el tronar de la lluvia todav�a sobre el bosque inmediato. M�s sordo y m�s hondo, el retumbo del �acanguaz�. Algunas gotas, distanciadas y livianas, ca�an a�n del cielo exhausto. Pero el tiempo prosegu�a cargado, sin el m�s ligero soplo. Se respiraba agua, y apenas los peones hubieron descansado un par de horas, la lluvia recomenz�--la lluvia a plomo, maciza y blanca de las crecidas. El trabajo urg�a--los sueldos hab�an subido valientemente--y mientras el temporal sigui�, los peones continuaron gritando, cay�ndose y tumbando bajo el agua fr�a.

En la barra del �acanguaz�, la barrera flotante contuvo a los primeros palos que llegaron, y resisti� arqueada y gimiendo a muchas m�s; hasta que al empuje incontrastable de las vigas que llegaban como catapultas contra la maroma, el cable cedi�. * * * * *

Candiy� observaba el r�o con su anteojo, considerando que la creciente actual, que all� en San Ignacio hab�a subido dos metros m�s el d�a anterior--llev�ndose por lo dem�s su chalana--ser�a m�s all� de Posadas, formidable inundaci�n. Las maderas hab�an comenzado a descender, pero todas ellas, a juzgar por su alta flotaci�n, eran cedros o poco menos, y el pescador reservaba prudentemente sus fuerzas. Esa noche el agua subi� un metro a�n, y a la tarde siguiente Candiy� tuvo la sorpresa de ver en el extremo de su anteojo una barra, una verdadera jangada de vigas sueltas que doblaban la punta de Itacurub�. Madera de lomo blanquecino, y perfectamente seca. All� estaba su lugar. Salt� en su guabiroba, y pale� al encuentro de la caza. Ahora bien, en una creciente del Alto Paran� se encuentran muchas cosas antes de llegar a la viga elegida. Arboles enteros, desde luego, arrancados de cuajo y con las ra�ces negras al aire, como pulpos. Vacas y mulas muertas, en compa��a de buen lote de animales salvajes ahogados, fusilados o con una flecha plantada a�n en el vientre. Altos conos de hormigas amontonadas sobre un raig�n. Alg�n tigre, tal vez; camalotes y espuma a discreci�n,--sin contar, claro est�, las v�boras. Candiy� esquiv�, deriv�, tropez� y volc� muchas veces m�s de las necesarias para llegar a la presa. Al fin la tuvo; un machetazo puso al vivo la veta sangu�nea del palo rosa, y recost�ndose a la viga pudo derivar con ella oblicuamente alg�n trecho. Pero las ramas, los �rboles, pasaban sin cesar arrastr�ndolo. Cambi� de t�ctica; enlaz� su presa, y comenz� entonces la lucha muda y sin tregua, echando silenciosamente el alma a cada palada. Una viga, derivando con una gran creciente, lleva un impulso suficientemente grande para que tres hombres titubeen antes de atreverse con ella. Pero Candiy� un�a a su gran aliento, treinta a�os de pirater�as en r�o bajo o alto, deseando--adem�s--ser due�o de un gram�fono. La noche, negra, le depar� incidentes a su plena satisfacci�n. El r�o, a flor de ojo casi, corr�a velozmente con untuosidad de aceite. A ambos lados pasaban y pasaban sin cesar sombras densas. Un hombre ahogado tropez� con la guabiroba; Candiy� se inclin� y vi� que ten�a la garganta abierta. Luego visitantes inc�modos, v�boras al asalto, las mismas que en las crecidas trepan por las ruedas de los vapores hasta los camarotes. El herc�leo trabajo prosegu�a, la pala temblaba bajo el agua, pero era arrastrado a pesar de todo. Al fin se rindi�; cerr� m�s el �ngulo de abordaje, y sum� sus �ltimas fuerzas para alcanzar el borde de la canal, que rasaba los pe�ascos del Teyucuar�. Durante diez minutos el pescador de vigas, los tendones del cuello duros y los pectorales como

piedra, hizo lo que jam�s volver� a hacer nadie para salir de la canal en una creciente, con una viga a remolque. La guabiroba se estrell� por fin contra las piedras, se tumb�, justamente cuando a Candiy� quedaba la fuerza suficiente--y nada m�s,--para sujetar la soga y desplomarse de boca. Solamente un mes m�s tarde tuvo m�ster Hall sus tres docenas de tablas, y veinte segundos despu�s,--ni m�s ni menos--entreg� a Candiy� el gram�fono, incluso veinte discos. La firma Castelhum y C�a., no obstante la flotilla de lanchas a vapor que lanz� contra las vigas--y esto por bastante m�s de treinta d�as--perdi� muchas. Y si alguna vez Castelhum llega a San Ignacio y visita a m�ster Hall, admirar� sinceramente los muebles del citado contador, hechos de palo rosa.

#LA MIEL SILVESTRE#

Tengo en el Salto Oriental dos primos, hoy hombres ya, que a sus doce a�os, y en consecuencia de profundas lecturas de Julio Verne, dieron en la rica empresa de abandonar su casa para ir a vivir al monte. Este queda a dos leguas de la ciudad. All� vivir�an primitivamente de la caza y la pesca. Cierto es que los dos muchachos no se hab�an acordado particularmente de llevar escopetas ni anzuelos; pero de todos modos el bosque estaba all�, con su libertad como fuente de dicha, y sus peligros como encanto. Desgraciadamente, al segundo d�a fueron hallados por quienes les buscaban. Estaban bastante at�nitos todav�a, no poco d�biles, y con gran asombro de sus hermanos menores--iniciados tambi�n en Julio Verne--sab�an a�n andar en dos pies y recordaban el habla. Acaso, sin embargo, la aventura de los dos robinsones fuera m�s formal, a haber tenido como teatro otro bosque menos dominguero. Las escapatorias llevan aqu� en Misiones a l�mites imprevistos, y a tal extremo arrastr� a Gabriel Benincasa el orgullo de sus strom-boot. Benincasa, habiendo conclu�do sus estudios de contadur�a p�blica, sinti� fulminante deseo de conocer la vida de la selva. No que su temperamento fuera ese, pues antes bien era un muchacho pac�fico, gordinfl�n y de cara uniformemente rosada, en raz�n de gran bienestar. En consecuencia, lo suficientemente cuerdo para preferir un t� con leche y pastelitos a qui�n sabe qu� fortuita e infernal comida del bosque. Pero as� como el soltero que fu� siempre juicioso, cree de su deber, la v�spera de sus bodas, despedirse de la vida libre con una noche de org�a en compa��a de sus amigos, de igual modo Benincasa quiso honrar su vida aceitada con dos o tres choques de vida intensa.

Y por este motivo remontaba el Paran� hasta un obraje, con sus famosos strom-boot. Apenas salido de Corrientes, hab�a calzado sus botas fuertes, pues los yacar�s de la orilla calentaban ya el paisaje. Mas a pesar de ello el contador p�blico cuidaba mucho de su calzado, evit�ndole ara�azos y sucios contactos. De este modo lleg� al obraje de su padrino, y a la hora tuvo �ste que contener el desenfado de su ahijado. --�A d�nde vas ahora?--le hab�a preguntado sorprendido. --Al monte; quiero recorrerlo un poco--repuso Benincasa, que acababa de colgarse el winchester al hombro. --�Pero infeliz! no vas a poder dar un paso. Sigue la picada, si quieres... O mejor, deja esa arma y ma�ana te har� acompa�ar por un pe�n. Benincasa renunci�. No obstante, fu� hasta la vera del bosque y se detuvo. Intent� vagamente un paso adentro, y qued� quieto. Meti�se las manos en los bolsillos, y mir� detenidamente aquella inextricable mara�a, silbando d�bilmente aires truncos. Despu�s de observar de nuevo el bosque a uno y otro lado, retorn� bastante desilusionado. Al d�a siguiente, sin embargo, recorri� la picada central por espacio de una legua, y aunque su fusil volvi� profundamente dormido, Benincasa no deplor� el paseo. Las fieras llegar�an poco a poco. Llegaron �stas a la segunda noche--aunque de un car�cter singular. Dorm�a profundamente, cuando fu� despertado por su padrino. --�Eh, dormil�n! lev�ntate que te van a comer vivo. Benincasa se sent� bruscamente en la cama, alucinado por la luz de los tres faroles de viento que se mov�an de un lado a otro en la pieza. Su padrino y dos peones regaban el piso. --�Qu� hay, qu� hay?--pregunt�, ech�ndose al suelo. --Nada... cuidado con los pies; la correcci�n. Benincasa hab�a sido ya enterado de las curiosas hormigas a que llamamos _correcci�n_. Son peque�as, negras, brillantes, y marchan velozmente en r�os m�s o menos anchos. Son esencialmente carn�voras. Avanzan devorando todo lo que encuentran a su paso: ara�as, grillos, alacranes, sapos, v�boras, y a cuanto ser no puede resistirles. No hay animal, por grande y fuerte que sea, que no huya de ellas. Su entrada en una casa supone la exterminaci�n absoluta de todo ser viviente, pues no hay rinc�n ni agujero profundo donde no se precipite el r�o devorador. Los perros aullan, los bueyes mugen, y es forzoso abandonarles la casa, a trueque de ser ro�do en diez horas hasta el esqueleto. Permanecen en el lugar uno, dos, hasta cinco d�as, seg�n su riqueza en insectos, carne o grasa. Una vez devorado todo, se van. No resisten sin embargo a la creolina o droga similar, y como en el

obraje abundaba aquella, antes de una hora qued� libre de la correcci�n. Benincasa se observaba muy de cerca en los pies la placa l�vida de la mordedura. --Pican muy fuerte, realmente--dijo sorprendido, levantando la cabeza a su padrino. Este, para quien la observaci�n no ten�a ya ning�n valor, no respondi�, felicit�ndose en cambio de haber contenido a tiempo la invasi�n. Benincasa reanud� el sue�o, aunque sobresaltado toda la noche por pesadillas tropicales. Al d�a siguiente se fu� al monte, esta vez con un machete, pues hab�a conclu�do por comprender que tal expediente le ser�a en el monte mucho m�s �til que el fusil. Cierto es que su pulso no era maravilloso y su acierto, mucho menos. Pero de todos modos lograba trozar las ramas, azotarse la cara y cortarse las botas, todo en uno. El monte crepuscular y silencioso lo cans� pronto. D�bale la impresi�n--exacta por lo dem�s--de un escenario visto de d�a. De la bullente vida tropical, no hay m�s que el teatro helado; ni un animal, ni un p�jaro, ni un ruido casi. Benincasa volv�a, cuando un sordo zumbido le llam� la atenci�n. A diez metros de �l, en un tronco hueco, diminutas abejas aureolaban la entrada del agujero. Se acerc� con cautela, y vi� en el fondo de la abertura diez o doce bolas oscuras, del tama�o de un huevo. --Esto es miel--se dijo el contador p�blico con �ntima gula.--Deben de ser bolitas de cera, llenas de miel... Pero entre �l, Benincasa, y las bolsitas, estaban las abejas. Despu�s de un momento de desencanto, pens� en el fuego: levantar�a una buena humareda. La suerte quiso que mientras el ladr�n acercaba cautelosamente la hojarasca h�meda, cuatro o cinco abejas se posaran en su mano, sin picarlo. Benincasa cogi� una en seguida, y oprimi�ndole el abdomen constat� que no ten�a aguij�n. Su saliva, ya liviana, se clarific� en mil�fica abundancia. �Maravillosos y buenos animalitos! En un instante el contador desprendi� las bolsitas de cera, y alej�ndose un buen trecho para escapar al pegajoso contacto de las abejas, se sent� en un raig�n. De las doce bolas, siete conten�an polen. Pero las restantes estaban llenas de miel, una miel oscura, de sombr�a transparencia, que Benincasa palade� golosamente. Sab�a distintamente a algo. �A qu�? El contador no pudo precisarlo. Acaso a resina de frutales o de eucalipto. Y por igual motivo, ten�a la densa miel un vago dejo �spero. �Mas qu� perfume, en cambio! Benincasa, una vez bien seguro de que s�lo cinco bolsitas le ser�an �tiles, comenz�. Su idea era sencilla: tener suspendido el panal goteante sobre su boca. Pero como la miel era espesa, tuvo que agrandar el agujero, despu�s de haber permanecido medio minuto con la boca in�tilmente abierta. Entonces la miel asom�, adelgaz�ndose en pesado hilo hasta la lengua del contador. Uno tras otro, los cinco panales se vaciaron as� dentro de la boca de

Benincasa. Fu� in�til que prolongara la suspensi�n y mucho m�s que repasara los globos exhaustos; tuvo que resignarse. Entretanto, la sostenida posici�n de la cabeza en alto lo hab�a mareado un poco. Pesado de miel, quieto y los ojos bien abiertos, Benincasa consider� de nuevo el monte crepuscular. Los �rboles y el suelo tomaban posturas por dem�s oblicuas, y su cabeza acompa�aba el vaiv�n del paisaje. --Qu� curioso mareo...--pens� el contador--y lo peor es... Al levantarse e intentar dar un paso, se hab�a visto obligado a caer de nuevo sobre el tronco. �Sent�a su cuerpo de plomo, sobre todo las piernas, como si estuvieran inmensamente hinchadas. Y los pies y las manos le hormigueaban. --�Es muy raro, muy raro, muy raro!--se repiti� est�pidamente Benincasa, sin escrudi�ar sin embargo el motivo de esa rareza.--Como si tuviera hormigas... la correcci�n--concluy�. Y de pronto la respiraci�n se le cort� en seco, de espanto. --�Debe de ser la miel!... �Es venenosa!... �Estoy envenenado! Y a un segundo esfuerzo para incorporarse, se le eriz� el cabello de terror; no hab�a podido ni a�n moverse. Ahora la sensaci�n de plomo y el hormigueo sub�an hasta la cintura. Durante un rato el horror de morir all�, miserablemente solo, lejos de su madre y sus amigos, le cohibi� todo medio de defensa. --�Voy a morir ahora!... �De aqu� a un rato voy a morir!... �Ya no puedo mover la mano!... En su p�nico constat� sin embargo que no ten�a fiebre ni ardor de garganta, y el coraz�n y pulmones conservaban su ritmo normal. Su angustia cambi� de forma. --�Estoy paral�tico, es la par�lisis! �Y no me van a encontrar!... Pero una invencible somnolencia comenzaba a apoderarse de �l, dej�ndole �ntegras sus facultades, a la par que el mareo se aceleraba. Crey� as� notar que el suelo oscilante se volv�a negro y se agitaba vertiginosamente. Otra vez subi� a su memoria el recuerdo de la correcci�n, y en su pensamiento se fij� como una suprema angustia, la posibilidad de que eso negro que invad�a el suelo... Tuvo a�n fuerzas para arrancarse a ese �ltimo espanto, y de pronto lanz� un grito, un verdadero alarido en que la voz del hombre recobra la tonalidad del ni�o aterrado: por sus piernas trepaba un precipitado r�o de hormigas negras. Alrededor de �l la correcci�n devoradora oscurec�a el suelo, y el contador sinti� por bajo el calzoncillo, el r�o de hormigas carn�voras que sub�an. * * * * *

Su padrino hall� por fin dos d�as despu�s, sin la menor part�cula de carne, el esqueleto cubierto de ropa de Benincasa. La correcci�n que merodeaba a�n por all�, y las bolsitas de cera, lo iluminaron

suficientemente. No es com�n que la miel silvestre tenga esas propiedades narc�ticas o paralizantes, pero se la halla. Las flores con igual car�cter abundan en el tr�pico, y ya el sabor de la miel denuncia en la mayor�a de los casos su condici�n--tal el dejo a resina de eucalipto que crey� sentir Benincasa.

#NUESTRO PRIMER CIGARRO#

Ninguna �poca de mayor alegr�a que la que nos proporcion� a Mar�a y a m�, nuestra t�a con su muerte. In�s volv�a de Buenos Aires, donde hab�a pasado tres meses. Esa noche, cuando nos acost�bamos, o�mos que In�s dec�a a mam�: --�Qu� extra�o!... Tengo las cejas hinchadas. Mam� examin� seguramente las cejas de t�a, pues despu�s de un rato contest�: --Es cierto... �No sientes nada? --No... sue�o. Al d�a siguiente, hacia las dos de la tarde, notamos de pronto fuerte agitaci�n en casa, puertas que se abr�an y no se cerraban, di�logos cortados de exclamaciones, y semblantes asustados. In�s ten�a viruela, y de cierta especie hemorr�gica que viv�a en Buenos Aires. Desde luego, a mi hermana y a m� nos entusiasm� el drama. Las criaturas tienen casi siempre la desgracia de que las grandes cosas no pasen en su casa. Esta vez nuestra t�a--�casualmente nuestra t�a!--�enferma de viruela! Yo, chico feliz, contaba ya en mi orgullo la amistad de un agente de polic�a, y el contacto con un payaso que saltando las gradas hab�a tomado asiento a mi lado. Pero ahora el gran acontecimiento pasaba en nuestra propia casa; y al comunicarlo al primer chico que se detuvo en la puerta de calle a mirar, hab�a ya en mis ojos la vanidad con que una criatura de riguroso luto pasa por primera vez ante sus vecinillos at�nitos y envidiosos. Esa misma tarde salimos de casa, instal�ndonos en la �nica que pudimos hallar con tanta premura, una vieja quinta de los alrededores. Una hermana de mam�, que hab�a tenido viruela en su ni�ez, qued� al lado de In�s. Seguramente en los primeros d�as mam� pas� crueles angustias por sus

hijos que hab�an besado a la virolenta. Pero en cambio nosotros, convertidos en furiosos Robinsones, no ten�amos tiempo para acordarnos de nuestra t�a. Hac�a mucho tiempo que la quinta dorm�a en su sombr�o y h�medo sosiego. Naranjos blanquecinos de diaspis; duraznos rajados en la horqueta; membrillos con aspecto de mimbres; higueras rastreantes a fuerza de abandono, aquello daba, en su tupida hojarasca que ahogaba los pasos, fuerte sensaci�n de para�so. Nosotros no �ramos precisamente Ad�n y Eva; pero s� heroicos Robinsones, arrastrados a nuestro destino por una gran desgracia de familia: la muerte de nuestra t�a, acaecida cuatro d�as despu�s de comenzar nuestra exploraci�n. Pas�bamos el d�a entero huroneando por la quinta bien que las higueras, demasiado tupidas al pie, nos inquietaran un poco. El pozo tambi�n suscitaba nuestras preocupaciones geogr�ficas. Era �ste un viejo pozo inconcluso, cuyos trabajos se hab�an detenido a los catorce metros sobre el fondo de piedra, y que desaparec�a ahora entre los culantrillos y doradillas de sus paredes. Era, sin embargo, menester explorarlo, y por v�a de avanzada logramos con infinitos esfuerzos llevar hasta su borde una gran piedra. Como el pozo quedaba oculto tras un macizo de ca�as, nos fu� permitida esta maniobra sin que mam� se enterase. No obstante, Mar�a, cuya inspiraci�n po�tica prim� siempre en nuestras empresas, obtuvo que aplaz�ramos el fen�meno hasta que una gran lluvia, llenando el pozo, nos proporcionara satisfacci�n art�stica, a la par que cient�fica. Pero lo que sobre todo atrajo nuestros asaltos diarios fu� el ca�averal. Tardamos dos semanas enteras en explorar como era debido aquel diluviano enredo de varas verdes, varas secas, varas verticales, varas dobladas, atravesadas, rotas hacia tierra. Las hojas secas, detenidas en su ca�da, entretej�an el macizo, que llenaba el aire de polvo y briznas al menor contacto. Aclaramos el secreto, sin embargo; y sentados con mi hermana en la sombr�a guarida de alg�n rinc�n, bien juntos y mudos en la semioscuridad, gozamos horas enteras el orgullo de no sentir miedo. Fu� all� donde una tarde, avengonzados de nuestra poca iniciativa, inventamos fumar. Mam� era viuda; con nosotros viv�an habitualmente dos hermanas suyas, y en aquellos momentos un hermano, precisamente el que hab�a venido con In�s de Buenos Aires. Este nuestro t�o de veinte a�os, muy elegante y presumido, hab�ase atribu�do sobre nosotros dos cierta potestad que mam�, con el disgusto actual y su falta de car�cter, fomentaba. Mar�a y yo, por de pronto, profes�bamos cordial�sima antipat�a al padrastrillo. --Te aseguro--dec�a �l a mam�, se�al�ndonos con el ment�n--que desear�a vivir siempre contigo para vigilar a tus hijos. Te van a dar mucho trabajo. --�D�jalos!--respond�a mam� cansada. Nosotros no dec�amos nada; pero nos mir�bamos por encima del plato de sopa.

A este severo personaje, pues, hab�amos robado un paquete de cigarrillos; y aunque nos tentaba iniciarnos s�bitamente en la viril virtud, esperamos el artefacto. Este consist�a en una pipa que yo hab�a fabricado con un trozo de ca�a, por dep�sito; una varilla de cortina, por boquilla; y por cemento, masilla de un vidrio reci�n colocado. La pipa era perfecta: grande, liviana y de varios colores. En nuestra madriguera del ca�averal carg�mosla Mar�a y yo con religiosa y firme unci�n. Cinco cigarrillos dejaron su tabaco adentro; y sent�ndonos entonces con las rodillas altas, encend� la pipa y aspir�. Mar�a, que devoraba mi acto con los ojos, not� que los m�os se cubr�an de l�grimas: jam�s se ha visto ni ver� cosa, m�s abominable. Deglut�, sin embargo, valerosamente la nauseosa saliva. --�Rico?--me pregunt� Mar�a ansiosa, tendiendo la mano. --Rico--le contest� pas�ndole la horrible m�quina. Mar�a chup�, y con m�s fuerza a�n. Yo, que la observaba atentamente, not� a mi vez sus l�grimas y el movimiento simult�neo de labios, lengua y garganta, rechazando aquello. Su valor fu� mayor que el m�o. --Es rico--dijo con los ojos llorosos y haciendo casi un puchero. Y se llev� heroicamente otra vez a la boca la varilla de bronce. Era inminente salvarla. El orgullo, s�lo �l, la precipitaba de nuevo a aquel infernal humo con gusto a sal de Chantaud, el mismo orgullo que me hab�a hecho alabarle la nausebunda fogata. --�Psht!--dije bruscamente, prestando o�do;--me parece el gargantilla del otro d�a... debe de tener nido aqu�... Mar�a se incorpor�, dejando la pipa de lado; y con el o�do atento y los ojos escrudi�antes, nos alejamos de all�, ansiosos aparentemente de ver al animalito, pero en verdad asidos como moribundos a aquel honorable pretexto de mi invenci�n, para retirarnos prudentemente del tabaco, sin que nuestro orgullo sufriera. Un mes m�s tarde volv� a la pipa de ca�a, pero entonces con muy distinto resultado. Por alguna que otra travesura nuestra, el padrastrillo hab�anos ya levantado la voz mucho m�s duramente de lo que pod�amos permitirle mi hermana y yo. Nos quejamos a mam�. --�Bah!, no hagan caso--nos respondi�, sin oirnos casi;--�l es as�. --�Es que nos va a pegar un d�a!--gimote� Mar�a. --Si ustedes no le dan motivos, no. �Qu� le han hecho?--a�adi� dirigi�ndose a m�. --Nada, mam�... Pero yo no quiero que me toque!--objet� a mi vez. En este momento entr� nuestro t�o. --�Ah! aqu� est� el buena pieza de tu Eduardo... �Te va a sacar canas

este hijo, ya ver�s! --Se quejan de que quieres pegarles. --�Yo?--exclam� el padrastrillo midi�ndome.--No lo he pensado a�n. Pero en cuanto me faltes al respeto... --Y har�s bien--asinti� mam�. --�Yo no quiero que me toque!--repet� enfurru�ado y rojo.--�El no es pap�! --Pero a falta de tu pobre padre, es tu t�o. �En fin, d�jenme tranquila!--concluy� apart�ndonos. Solos en el patio, Mar�a y yo nos miramos con altivo fuego en los ojos. --�Nadie me va a pegar a m�!--asent�. --�No... ni a m� tampoco!--apoy� ella, por la cuenta que le iba. --�Es un zonzo! Y la inspiraci�n vino bruscamente, y como siempre, a mi hermana, con furibunda risa y marcha triunfal: --�T�o Alfonso... es un zonzo! �T�o Alfonso... es un zonzo! Cuando un rato despu�s tropec� con el padrastrillo, me pareci�, por su mirada, que nos hab�a o�do. Pero ya hab�amos planteado la historia del Cigarro Pateador, ep�teto �ste a la mayor gloria de la mula Maud. El cigarro pateador consisti�, en sus l�neas elementales, en un cohete que rodeado de papel de fumar, fu� colocado en el atado de cigarrillos que t�o Alfonso ten�a siempre en su velador, usando de ellos a la siesta. Un extremo hab�a sido cortado a fin de que el cigarro no afectara excesivamente al fumador. Con el violento chorro de chispas hab�a bastante, y en su total, todo el �xito estribaba en que nuestro t�o, adormilado, no se diera cuenta de la singular rigidez de su cigarrillo. Las cosas se precipitan a veces de tal modo, que no hay tiempo ni aliento para contarlas. S�lo s� que una siesta el padrastrillo sali� como una bomba de su cuarto, encontrando a mam� en el comedor. --�Ah, est�s ac�! �Sabes lo que han hecho? �Te juro que esta vez se van a acordar de m�! --�Alfonso! --�Qu�? �No faltaba m�s que t� tambi�n!... �Si no sabes educar a tus hijos, yo lo voy a hacer! Al oir la voz furiosa del t�o, yo, que me ocupaba inocentemente con mi hermana en hacer rayitas en el brocal del aljibe, evolucion� hasta

entrar por la segunda puerta en el comedor, y colocarme detr�s de mam�. El padrastrillo me vi� entonces y se lanz� sobre m�. --�Yo no hice nada!--grit�. --�Esp�rate!--rugi� mi t�o, corriendo tras de m� alrededor de la mesa. --�Alfonso, d�jalo! --�Despu�s te lo dejar�! --�Yo no quiero que me toque! --�Vamos, Alfonso! �Pareces una criatura! Esto era lo �ltimo que se pod�a decir al padrastrillo. Lanz� un juramento y sus piernas en mi persecuci�n con tal velocidad, que estuvo a punto de alcanzarme. Pero en ese instante sal�a yo como de una honda por la puerta abierta, y disparaba hacia la quinta, con mi t�o detr�s. En cinco segundos pasamos como una exhalaci�n por los durazneros, los naranjos y los perales, y fu� en este momento cuando la idea del pozo, y su piedra, surgi� terriblemente n�tida. --�No quiero que me toque!--grit� a�n. --�Esp�rate! En ese instante llegamos al ca�averal. --�Me voy a tirar al pozo!--aull� para que mam� me oyera. --�Yo soy el que te voy a tirar! Bruscamente desaparec� a sus ojos tras las ca�as; corriendo siempre, di un empuj�n a la piedra exploradora que esperaba una lluvia, y salt� de costado, hundi�ndome bajo la hojarasca. T�o desemboc� en seguida, a tiempo que dejando de verme, sent�a all� en el fondo del pozo el abominable zumbido de un cuerpo que se aplastaba. El padrastrillo se detuvo, totalmente l�vido; volvi� a todas partes sus ojos dilatados, y se aproxim� al pozo. Trat� de mirar adentro, pero los culantrillos se lo impidieron. Entonces pareci� reflexionar, y despu�s de una atenta mirada al pozo y sus alrededores, comenz� a buscarme. Como desgraciadamente para el caso, hac�a poco tiempo que el t�o Alfonso cesara a su vez de esconderse para evitar los cuerpo a cuerpo con sus padres, conservaba a�n muy frescas las estrategias subsecuentes, e hizo por mi persona cuanto era posible hacer para hallarme. Descubri� en seguida mi cubil, volviendo pertinazmente a �l con admirable olfato; pero fuera de que la hojarasca diluviana me ocultaba del todo, el ruido de mi cuerpo estrell�ndose obsediaba a mi t�o, que

no buscaba bien, en consecuencia. Fu� pues resuelto que yo yac�a aplastado en el fondo del pozo, dando entonces principio a lo que llamar�amos mi venganza p�stuma. El caso era bien claro: �con qu� cara mi t�o contar�a a mam� que yo me hab�a suicidado para evitar que �l me pegara? Pasaron diez minutos. --�Alfonso!--son� de pronto la voz de mam� en el patio. --�Mercedes?--respondi� aqu�l tras una brusca sacudida. Seguramente mam� presinti� algo, porque su voz son� de nuevo, alterada. --�Y Eduardo? �D�nde est�?--agreg� avanzando. --�Aqu�, conmigo!--contest� riendo.--Ya hemos hecho las paces. Como de lejos mam� no pod�a ver su palidez ni la rid�cula mueca que �l pretend�a ser beat�fica sonrisa, todo fu� bien. --�No le pegaste, no?--insisti� a�n mam�. --No. �Si fu� una broma! Mam� entr� de nuevo. �Broma! Broma comenzaba a ser la m�a para el padrastrillo. Celia, mi t�a mayor, que hab�a conclu�do de dormir la siesta, cruz� el patio y Alfonso la llam� en silencio con la mano. Momentos despu�s Celia lanzaba un �oh! ahogado, llev�ndose las manos a la cabeza. --�Pero, c�mo! �Qu� horror! �Pobre, pobre Mercedes! �Qu� golpe! Era menester resolver algo antes que Mercedes se enterara. �Sacarme, con vida a�n?... El pozo ten�a catorce metros sobre piedra viva. Tal vez, qui�n sabe... Pero para ello ser�a preciso traer sogas, hombres; y Mercedes... --�Pobre, pobre madre!--repet�a mi t�a. Justo es decir que para m�, el peque�o h�roe, m�rtir de su dignidad corporal, no hubo una sola l�grima. Mam� acaparaba todos los entusiasmos de aquel dolor, sacrific�ndole ellos la remota probabilidad de vida que yo pudiera a�n conservar all� abajo. Lo cual, hiriendo mi doble vanidad de muerto y de vivo, aviv� mi sed de venganza. Media hora despu�s mam� volvi� a preguntar por m�, respondi�ndole Celia con tan pobre diplomacia, que mam� tuvo en seguida la seguridad de una cat�strofe. --�Eduardo, mi hijo!--clam� arranc�ndose de las manos de su hermana que pretend�a sujetarla, y precipit�ndose a la quinta. --�Mercedes! �Te juro que no! �Ha salido!

--�Mi hijo! �mi hijo! �Alfonso! Alfonso corri� a su encuentro, deteni�ndola al ver que se dirig�a al pozo. Mam� no pensaba en nada concreto; pero al ver el gesto horrorizado de su hermano, record� entonces mi exclamaci�n de una hora antes, y lanz� un espantoso alarido. --�Ay! �Mi hijo! �Se ha matado! �D�jame, d�jenme! �Mi hijo, Alfonso! �Me lo has muerto! Se llevaron a mam� sin sentido. No me hab�a conmovido en lo m�s m�nimo la desesperaci�n de mam�, puesto que yo--motivo de aquella--estaba en verdad vivo y bien vivo, jugando simplemente en mis ocho a�os con la emoci�n, a manera de los grandes que usan de las sorpresas semi-tr�gicas: �el gusto que va a tener cuando me vea! Entretanto, gozaba yo �ntimo deleite con el fracaso del padrastrillo. --�Hum!... �Pegarme!--rezongaba yo, a�n bajo la hojarasca. Levant�ndome entonces con cautela, sent�me en cuclillas en mi cubil y recog� la famosa pipa bien guardada entre el follaje. Aquel era el momento de dedicar toda mi seriedad a agotar la pipa. El humo de aquel tabaco humedecido, seco, vuelto a humedecer y resecar infinitas veces, ten�a en aquel momento un gusto a cumbar�, soluci�n Coirre y sulfato de soda, mucho m�s ventajoso que la primera vez. Emprend�, sin embargo, la tarea que sab�a dura, con el ce�o contra�do y los dientes crispados sobre la boquilla. Fum�, quiero creer que cuarta pipa. S�lo recuerdo que al final el ca�averal se puso completamente azul y comenz� a danzar a dos dedos de mis ojos. Dos o tres martillos de cada lado de la cabeza comenzaron a destrozarme las sienes, mientras el est�mago, instalado en plena boca, aspiraba �l mismo directamente las �ltimas bocanadas de humo. * * * * *

Volv� en m� cuando me llevaban en brazos a casa. A pesar de lo horriblemente enfermo que me encontraba, tuve el tacto de continuar dormido, por lo que pudiera pasar. Sent� los brazos delirantes de mam� sacudi�ndome. --�Mi hijo querido! �Eduardo, mi hijo! �Ah, Alfonso, nunca te perdonar� el dolor que me has causado! --�Pero, vamos!--dec�ale mi t�a mayor--�no seas loca, Mercedes! �Ya ves que no tiene nada! --�Ah!--repuso mam� llev�ndose las manos al coraz�n en un inmenso suspiro.--�S�, ya pas�!... Pero dime, Alfonso, �c�mo pudo no haberse hecho nada? �Ese pozo, Dios m�o!... El padrastrillo, quebrantado a su vez, habl� vagamente de desmoronamiento, tierra blanda, prefiriendo para un momento de mayor calma la soluci�n verdadera, mientras la pobre mam� no se percataba de la horrible infecci�n de tabaco que exhalaba su suicida.

Abr� al fin los ojos, me sonre� y volv� a dormirme, esta vez honrada y profundamente. Tarde ya, el t�o Alfonso me despert�. --�Qu� merecer�as que te hiciera?--me dijo con sibilante rencor.--�Lo que es ma�ana, le cuento todo a tu madre, y ya ver�s lo que son gracias! Yo ve�a a�n bastante mal, las cosas bailaban un poco, y el est�mago continuaba todav�a adherido a la garganta. Sin embargo, le respond�: --�Si le cuentas algo a mam�, lo que es esta vez te juro que me tiro! �Los ojos de un joven suicida que fum� heroicamente su pipa, expresan acaso desesperado valor? Es posible. De todos modos, el padrastrillo, despu�s de mirarme fijamente, se encogi� de hombros, levantando hasta mi cuello la s�bana un poco ca�da. --Me parece que mejor har�a en ser amigo de este microbio--murmur�. --Creo lo mismo--le respond�. Y me dorm�.

#LA MENINGITIS Y SU SOMBRA#

No vuelvo de mi sorpresa. �Qu� diablos quieren decir la carta de Funes, y luego la charla del m�dico? Confieso no entender una palabra de todo esto. He aqu� las cosas. Hace cuatro horas, a las 7 de la ma�ana, recibo una tarjeta de Funes, que dice as�: _Estimado amigo: Si no tiene inconveniente, le ruego que pase esta noche por casa. Si tengo tiempo ir� a verlo antes. Muy suyo Luis Mar�a Funes_. Aqu� ha comenzado mi sorpresa. No se invita a nadie, que yo sepa, a las siete de la ma�ana para una presunta conversaci�n en la noche, sin un motivo serio. �Qu� me puede querer Funes? Mi amistad con �l es bastante vaga, y en cuanto a su casa, he estado all� una sola vez. Por

cierto que tiene dos hermanas bastante monas. As�, pues, he quedado intrigado. Esto en cuanto a Funes. Y he aqu� que una hora despu�s, en el momento en que sal�a de casa, llega el doctor Ayestarain, otro sujeto de quien he sido condisc�pulo en el colegio nacional, y con quien tengo en suma la misma relaci�n a lo lejos que con Funes. Y el hombre me habla de a, b y c, para concluir: --Veamos, Dur�n: Vd. comprende de sobra que no he venido a verlo a esta hora para hablarle de pavadas; �no es cierto? --Me parece que s�--no pude menos que responderle. --Es claro. As�, pues, me va a permitir una pregunta, una sola. Todo lo que tenga de indiscreta, se lo explicar� en seguida. �Me permite? --Todo lo que quiera--le respond� francamente, aunque poni�ndome al mismo tiempo en guardia. Ayestarain me mir� entonces sonriendo, como se sonr�en los hombres entre ellos, y me hizo esta pregunta disparatada: --�Qu� clase de inclinaci�n siente Vd. hacia Mar�a Elvira Funes? �Ah, ah! �Por aqu� andaba la cosa, entonces! �Mar�a Elvira Funes, hermana de Luis Mar�a Funes, todos en Mar�a! �Pero si apenas conoc�a a esa persona! Nada extra�o, pues, que mirara al m�dico como quien mira a un loco. --�Mar�a Elvira Funes?--repet�.--Ning�n grado ni ninguna inclinaci�n. La conozco apenas. Y ahora... --No, perm�tame--me interrumpi�.--Le aseguro que es una cosa bastante seria... �Me podr�a dar palabra de compa�ero de que no hay nada entre Vds. dos? --�Pero est� loco!--le dije al fin.--�Nada, absolutamente nada! Apenas la conozco, vuelvo a repetirle, y no creo que ella se acuerde de haberme visto jam�s. He hablado un minuto con ella, ponga dos, tres, en su propia casa, y nada m�s. No tengo, por lo tanto, le repito por d�cima vez, inclinaci�n particular hacia ella. --Es raro, profundamente raro...--murmur� el hombre, mir�ndome fijamente. Comenzaba ya a serme pesado el galeno, por eminente que fuese--y lo era,--pisando un terreno con el que nada ten�an que ver sus aspirinas. --Creo que tengo ahora el derecho... Pero me interrumpi� de nuevo: --S�, tiene derecho de sobra... �Quiere esperar hasta esta noche? Con dos palabras podr� comprender que el asunto es de todo, menos de broma... La persona de quien hablamos est� gravemente enferma, casi a la muerte... �Entiende algo?--concluy� mir�ndome bien a los ojos.

Yo hice lo mismo con �l durante un rato. --Ni una palabra--le contest�. --Ni yo tampoco--apoy� encogi�ndose de hombros.--Por eso le he dicho que el asunto es bien serio... Por fin esta noche sabremos algo. �Ir� all�? Es indispensable. --Ir�--le dije, encogi�ndome a mi vez de hombros. Y he aqu� por qu� he pasado todo el d�a pregunt�ndome como un idiota qu� relaci�n puede existir entre la enfermedad grav�sima de una hermana de Funes, que apenas me conoce, y yo, que la conozco apenas. * * * * *

Vengo de lo de Funes. Es la cosa m�s extraordinaria que haya visto en mi vida. Metemps�cosis, espiritismos, telepat�as y dem�s absurdos del mundo interior, no son nada en comparaci�n de este mi propio absurdo en que me veo envuelto. Es un peque�o asunto para volverse loco. V�ase: Fu� a lo de Funes. Luis Mar�a me llev� al escritorio. Hablamos un rato, esforz�ndonos como dos zonzos, puesto que comprendi�ndolo as� evit�bamos mirarnos, en charlar de bueyes perdidos. Por fin entr� Ayestarain, y Luis Mar�a sali�, dej�ndome sobre la mesa el paquete de cigarrillos, pues se me hab�an conclu�do. Mi ex condisc�pulo me cont� entonces lo que en resumen es esto: Cuatro o cinco noches antes, al concluir un recibo en su propia casa, Mar�a Elvira se hab�a sentido mal--cuesti�n de un ba�o demasiado fr�o esa tarde, seg�n opini�n de la madre. Lo cierto es que hab�a pasado la noche fatigada, y con buen dolor de cabeza. A la ma�ana siguiente, mayor quebranto, fiebre; y a la noche, una meningitis, con todo su cortejo. El delirio, sobre todo, franco y prolongado a m�s no pedir. Concomitantemente, una ansiedad angustiosa, imposible de calmar. Las proyecciones sicol�gicas del delirio, por decirlo as�, se erigieron y giraron desde la primera noche alrededor de un solo asunto, uno solo, pero que absorbe su vida entera. Es una obsesi�n--prosigui� Ayestarain,--una sencilla obsesi�n a 42�. Tiene constantemente fijos los ojos en la puerta, pero no llama a nadie. Su estado nervioso se resiente de esa muda ansiedad que la est� matando, y desde ayer hemos pensado con mis colegas en calmar eso... No puede seguir as�. �Y sabe Vd.--concluy�--a qui�n nombra cuando el sopor la aplasta? --No s�...--le respond�, sintiendo que mi coraz�n cambiaba bruscamente de ritmo. --A Vd.--me dijo, pidi�ndome fuego. Quedamos, bien se comprende, un rato mudos. --�No entiende todav�a?--dijo al fin. --Ni una palabra...--murmur� aturdido, tan aturdido, como puede estarlo un adolescente que a la salida del teatro ve a la primera gran actriz que desde la penumbra del coche mantiene abierta hacia �l la

portezuela... Pero yo ten�a ya casi treinta a�os, y pregunt� al m�dico qu� explicaci�n razonable se pod�a dar de eso. --�Explicaci�n? Ninguna. Ni la m�s m�nima. �Qu� quiere Vd. que se sepa de eso? Ah, bueno... Si quiere una a toda costa, sup�ngase que en una tierra hay un mill�n, dos millones de semillas distintas, como en cualquier parte. Viene un terremoto, remueve como un demonio eso, tritura el resto, y brota una semilla, una cualquiera, de arriba o del fondo, lo mismo da. Una planta magn�fica... �Le basta eso? No podr�a decirle una palabra m�s. �Por qu� Vd., precisamente, que apenas la conoce, y a quien la enferma no conoce tampoco m�s, ha sido en su cerebro delirante la semilla privilegiada? �Qu� quiere que se sepa de esto? --Sin duda...--repuso a su mirada siempre interrogante, sinti�ndome al mismo tiempo bastante enfriado al verme convertido en sujeto gratuito de divagaci�n cerebral, primero, y en agente terap�utico, despu�s. En ese momento entr� Luis Mar�a. --Mam� lo llama--dijo al m�dico. Y volvi�ndose a m�, con una sonrisa forzada: --�Lo enter� Ayestarain de lo que pasa?... Ser�a cosa de volverse loco con otra persona... Esto de _otra persona_ merece una explicaci�n. Los Funes, y en particular la familia de que comenzaba a formar tan rid�cula parte, tienen un fuerte orgullo; por motivos de abolengo, supongo, y por su fortuna, que me parece lo m�s cierto. Siendo as�, se daban por pasablemente satisfechos con que las fantas�as amorosas del hermoso reto�o se hubieran detenido en m�, Carlos Dur�n, ingeniero, en vez de mariposear sobre un sujeto cualquiera de insuficiente posici�n social. As�, pues, agradec� en mi fuero interno el distingo de que me hac�a honor el joven patricio. --Es extraordinario...--recomenz� Luis Mar�a, haciendo correr con disgusto los f�sforos sobre la mesa. Y un momento despu�s, con una nueva sonrisa forzada: --�No tendr�a inconveniente en acompa�arnos un rato? �Ya sabe, no? Creo que vuelve Ayestarain. En efecto, �ste entraba. --Empieza otra vez...--sacudi� la cabeza, mirando �nicamente a Luis Mar�a. Luis Mar�a se dirigi� entonces a m� con la tercera sonrisa forzada de esa noche: --�Quiere que vayamos? --Con mucho gusto--le dije. Y fuimos. Entr� el m�dico sin hacer ruido, entr� Luis Mar�a, y por fin entr� yo, todos con cierto intervalo. Lo que primero me choc�, aunque deb�a haberlo esperado, fu� la penumbra del dormitorio. La madre y la hermana, de pie, me miraron fijamente, respondiendo con una corta inclinaci�n de cabeza a la m�a, pues cre� no deber pasar de all�.

Ambas me parecieron mucho m�s altas. Mir� la cama, y vi, bajo la bolsa de hielo, dos ojos abiertos vueltos a m�. Mir� al m�dico, titubeando, pero �ste me hizo una imperceptible se�a con los ojos, y me acerqu� a la cama. Yo tengo alguna idea, como todo hombre, de lo que son dos ojos que nos aman, cuando uno se va acercando mucho a ellos. Pero la luz de aquellos ojos, la felicidad en que se iban anegando mientras me acercaba, el mareado relampagueo de dicha, hasta el estrabismo, cuando me inclin� sobre ellos, jam�s en un amor normal a 37� los volver� a hallar. Balbuce� algunas palabras, pero con tanta dificultad de sus labios resecos, que nada o�. Creo que me sonre� como un est�pido (�qu� iba a hacer, quiero que me digan!), y ella tendi� entonces su brazo hacia m�. Su intenci�n era tan inequ�voca que le tom� la mano, --Si�ntese ah�--murmur�. Luis Mar�a corri� el sill�n hacia la cama y me sent�. V�ase ahora si ha sido dado a persona alguna una situaci�n m�s extra�a y disparatada: Yo, en primer t�rmino, puesto que era el h�roe, teniendo en la m�a una mano ardida en fiebre y en un amor totalmente equivocado. En el lado opuesto, de pie, el m�dico. A los pies de la cama, sentado, Luis Mar�a. Apoyadas en el respaldo, en el fondo, la madre y la hermana. Y todos sin hablar, mir�ndonos con el ce�o fruncido. �Qu� iba a hacer? �Qu� iba a decir? Preciso es que piensen un momento en esto. La enferma, por su parte, arrancaba a veces sus ojos de los m�os, y recorr�a con dura inquietud los rostros presentes uno tras otro, sin reconocerlos, para dejar caer otra vez su mirada sobre m�, confiada en profunda felicidad. �Qu� tiempo estuvimos as�? No s�; acaso media hora, acaso mucho m�s. Un momento intent� retirar la mano, pero la enferma la oprimi� m�s entre la suya. --Todav�a no...--murmur�, tratando de hallar m�s c�moda postura a su cabeza. Todos acudieron, se estiraron las s�banas, se renov� el hielo, y otra vez los ojos se fijaron en inm�vil dicha. Pero de vez en cuando tornaban a apartarse inquietos y recorr�an las caras desconocidas. Dos o tres veces mir� exclusivamente al m�dico; pero �ste baj� las pesta�as, indic�ndome que esperara. Y tuvo raz�n, al fin, porque de pronto, bruscamente, como un derrumbe de sue�o, la enferma cerr� los ojos y se durmi�. Salimos todos, menos la hermana, que ocup� mi lugar en el sill�n. No era f�cil decir algo--yo al menos. La madre por fin se dirigi� a m� con una triste y seca sonrisa: --Qu� cosa m�s horrible, �no? �Da pena! �Horrible, horrible! No era la enfermedad, sino la situaci�n lo que les parec�a horrible. Estaba visto que todas las galanter�as iban a ser para m� en aquella casa. Primero el hermanito, luego la madre.

Ayestarain, que nos hab�a dejado un instante, sali� muy satisfecho del estado de la enferma; descansaba con una placidez desconocida a�n. La madre mir� a otro lado, y yo mir� al m�dico: pod�a irme, claro que s�, y me desped�. * * * * *

He dormido mal, lleno de sue�os que nada tienen que ver con mi habitual vida. Y la culpa de ello est� en la familia Funes, con Luis Mar�a, madre, hermanas, m�dicos y parientes colaterales. Porque si se concreta bien la situaci�n, ella da lo siguiente: Hay una joven de diez y nueve a�os, muy bella sin duda alguna, que apenas me conoce y a quien le soy profunda y totalmente indiferente. Esto en cuanto a Mar�a Elvira. Hay, por otro lado, un sujeto joven tambi�n--ingeniero, si se quiere--que no recuerda haber pensado dos veces seguidas en la joven en cuesti�n. Todo esto es razonable, inteligible y normal. Pero he aqu� que la joven hermosa se enferma, de meningitis o cosa por el estilo, y en el delirio de la fiebre, �nica y exclusivamente en el delirio, se siente abrasada de amor. �Por un primo, un hermano de sus amigos, un joven mundano que ella conoce bien? No se�or; por m�. �Es esto bastante idiota? Tomo, pues, una determinaci�n, que har� conocer al primero de esa bendita casa que llegue a mi puerta. * * * * *

S�, es claro. Como lo esperaba, Ayestarain estuvo este mediod�a a verme. No pude menos que preguntarle por la enferma, y su meningitis. --�Meningitis?--me dijo--�Sabe Dios lo que es! Al principio parec�a, y anoche tambi�n... Hoy ya no tenemos idea de lo que ser�. --Pero, en fin--objet�,--siempre una enfermedad cerebral... --Y medular, claro est�... Con unas lesioncillas qui�n sabe d�nde... �Vd. entiende algo de medicina? --Muy vagamente... --Bueno; hay una fiebre remitente, que no sabemos de d�nde sale... Era un caso para marchar a todo escape a la muerte... Ahora hay remisiones--tac--tac--tac, justas como un reloj... --Pero el delirio--insist�--�existe siempre? --�Ya lo creo! Hay de todo all�... Y a prop�sito, esta noche lo esperamos. Ahora me hab�a llegado el turno de hacer medicina a mi modo. Le dije que mi propia sustancia hab�a cumplido ya su papel curativo la noche anterior, y que no pensaba ir m�s. Ayestarain me mir� fijamente: --�Por qu�? �Qu� le pasa?

--Nada, sino que no creo sinceramente ser necesario all�... D�game: �Vd. tiene idea de lo que es estar en una posici�n humillantemente rid�cula; si o no? --No se trata de eso... --S�, se trata de eso, de desempe�ar un papel est�pido... �Curioso que no comprenda! --Comprendo de sobra... Pero me parece algo as� como...--no se ofenda--cuesti�n de amor propio. --Muy lindo!--salt�--�Amor propio! �Y no se les ocurre otra cosa! �Les parece cuesti�n de amor propio ir a sentarse como un idiota para que me tomen la mano la noche entera ante toda la parentela con el ce�o fruncido! Si a Vds. les parece una simple cuesti�n de amor propio, arr�glense entre Vds. Yo tengo otras cosas que hacer. Ayestarain comprendi� al parecer la parte de verdad que hab�a en lo anterior, porque no insisti�, y hasta que se fu� no volvimos a hablar de aquello. Todo esto est� bien. Lo que no lo est� tanto es que hace diez minutos acabo de recibir una esquela del m�dico, as� concebida: _Amigo Dur�n: Con todo su bagaje de rencores, nos es indispensable esta noche. Sup�ngase una vez m�s que Vd. hace de cloral, brional, el hipn�tico que menos le irrite los nervios, y v�ngase_. Dije un momento antes que lo malo era la precedente carta. Y tengo raz�n, porque desde esta ma�ana no espero sino esa carta... * * * * *

Durante siete noches consecutivas--de once a una de la ma�ana, momento en que remit�a la fiebre, y con ella el delirio--he permanecido al lado de Mar�a Elvira Funes, tan cerca como pueden estarlo dos amantes. Me ha tendido a veces su mano como la primera noche, y otras se ha preocupado de deletrear mi nombre, mir�ndome. S� a ciencia cierta, pues, que me ama profundamente en ese estado, no ignorando tampoco que en sus momentos de lucidez no tiene la menor preocupaci�n por mi existencia, presente o futura. Esto crea as� un caso de sicolog�a singular de que un novelista podr�a sacar alg�n partido. Por lo que a m� se refiere, s� decir que esta doble vida sentimental me ha tocado fuertemente el coraz�n. El caso es �ste: Mar�a Elvira, si es que acaso no lo he dicho, tiene los ojos m�s admirables del mundo. Est� bien que la primera noche yo no viera en su mirada sino el reflejo de mi propia ridiculez de remedio innocuo. La segunda noche sent� menos mi insuficiencia real. La tercera vez no me cost� esfuerzo alguno sentirme el ente dichoso que simulaba ser, y desde entonces vivo y sue�o ese amor con que la fiebre enlaza su cabeza a la m�a. �Qu� hacer? Bien s� que todo esto es transitorio, que de d�a ella no

sabe quien soy, y que yo mismo acaso no la ame cuando la vea de pie. Pero los sue�os de amor, aunque sean de dos horas y a 40�, se pagan en el d�a, y mucho me temo que si hay una persona en el mundo a la cual est� expuesto a amar a plena luz, ella no sea mi vano amor nocturno... Amo, pues, una sombra, y pienso con angustia en el d�a en que Ayestarain considere a su enferma fuera de peligro, y no precise m�s de m�. Crueldad �sta que apreciar�n en toda su c�lida simpat�a, los hombres que est�n enamorados--de una sombra o no. * * * * *

Ayestarain acaba de salir. Me ha dicho que la enferma sigue mejor, y que mucho se equivoca, o me ver� uno de estos d�as libre de la presencia de Mar�a Elvira. --S�, compa�ero--me dice. Libre de veladas rid�culas, de amores cerebrales, y ce�os fruncidos... �Se acuerda? Mi cara no debe expresar suprema alegr�a, porque el taimado galeno se echa a reir y agrega: --Le vamos a dar en cambio una compensaci�n... Los Funes han vivido estos quince d�as con la cabeza en el aire, y no extra�e, pues, si han olvidado muchas cosas, sobre todo en lo que a Vd. se refiere... Por lo pronto, hoy cenamos all�. Sin su bienaventurada persona--dicho sea de paso--y el amor de marras, no s� en qu� hubiera acabado aquello... �Qu� dice Vd.? --Digo--le he respondido--que casi estoy tentado de declinar el honor que me hacen los Funes, admiti�ndome a su mesa... Ayestarain se ech� a reir. --�No embrome!... Le repito que no sab�an d�nde ten�an la cabeza... --Pero para opio, y morfina, y calmante de mademoiselle, s�, eh? Para eso no se olvidaban de m�! Mi hombre se puso serio y me mir� detenidamente. --�Sabe lo que pienso, compa�ero? --Diga. --Que usted es el individuo m�s feliz de la tierra. --�Yo, feliz?... --O m�s suertudo. �Entiende ahora? Y qued� mir�ndome. �Hum!--me dije a m� mismo: O yo soy un idiota, que es lo m�s posible, o este galeno merece que lo abrace hasta romperle el term�metro dentro del bolsillo. El maligno tipo sabe m�s de lo que parece, y acaso, acaso... Pero vuelvo a lo de idiota, que es lo m�s seguro.

--�Feliz?...--insist� sin embargo--�Por el amor estrafalario que Vd. ha inventado con su meningitis? Ayestarain torn� a mirarme fijamente, pero esta vez cre� notar un vago, vagu�simo dejo de amargura. --Y aunque no fuera m�s que eso, grand�simo zonzo...--ha murmurado, cogi�ndome del brazo para salir. En el camino--hemos ido al �guila, a tomar el vermut--me ha explicado bien claro tres cosas. 1�: que mi presencia, al lado de la enferma, era absolutamente necesaria, dado el estado de profunda excitaci�n--depresi�n--todo en uno--de su delirio.--2�: que los Funes lo hab�an comprendido as�, ni m�s ni menos, a despecho de lo raro, subrepticio e inconveniente que pudiera parecer la aventura, const�ndoles, est� claro, lo artificial de todo aquel amor.--3�: que los Funes han confiado sencillamente en mi educaci�n, para que me d� cuenta--sumamente clara--del sentido terap�utico que ha tenido mi presencia ante la enferma, y la de la enferma ante m�. --Sobre todo lo �ltimo, �eh?--he agregado a guisa de comentario.--El objeto de toda esta charla es �ste: que no vaya yo jam�s a creer que Mar�a Elvira siente la menor inclinaci�n real hacia m�. �Es eso? --�Claro!--se ha encogido de hombros el m�dico.--P�ngase Vd. en su lugar... Y tiene raz�n el bendito hombre. Porque a la sola probabilidad de que ella... Anoche cen� en lo de Funes. No era precisamente una comida alegre, si bien Luis Mar�a, por lo menos, estuvo muy cordial conmigo. Querr�a decir lo mismo de la madre, pero por m�s esfuerzos que hac�a para hacerme grata la mesa, evidentemente no ve en m� sino a un intruso a quien en ciertas horas su hija prefiere un mill�n de veces. Est� celosa, y no debemos condenarla. Por lo dem�s, se alternaban con su hija para ir a ver a la enferma. Esta hab�a tenido un buen d�a, tan bueno que por primera vez despu�s de quince d�as no hubo esa noche subida seria de fiebre, y aunque me qued� hasta la una por pedido de Ayestarain, tuve que volverme a casa sin haberla visto un instante. �Se comprende esto? �No verla en todo el d�a! �Ah! Si por bendici�n de Dios, la fiebre, fiebre de 40, 80, 120�, cualquier fiebre, cayera esta noche sobre su cabeza... Y aqu� est�: esta sola l�nea del bendito Ayestarain: _Delirio de nuevo. Venga en seguida_. * * * * *

Todo lo antedicho es suficiente para enloquecer bien que mal a un hombre discreto. V�ase esto ahora: Cuando entr� anoche, Mar�a Elvira me tendi� su brazo como la primera

vez. Acost� su cara sobre la mejilla izquierda, y c�moda as�, fij� los ojos en m�. No s� qu� me dec�an sus ojos; posiblemente me daban toda su vida y toda su alma en una entrega infinitamente dichosa. Sus labios me dijeron algo, y tuve que inclinarme para oir: --Soy feliz--se sonri�. Pasado un momento sus ojos me llamaron de nuevo, y me inclin� otra vez. --Y despu�s...--murmur� apenas, cerrando los ojos con lentitud. Creo que tuvo una s�bita fuga de ideas. Pero la luz, la insensata luz que extrav�a la mirada en los rel�mpagos de felicidad, inund� de nuevo sus ojos. Y esta vez o� bien claro, sent� claramente sobre mi rostro esta pregunta: --Y cuando sane y no tenga m�s delirio...�me querr�s todav�a? �Locura que se ha sentado a horcajadas sobre mi coraz�n! �_Despu�s_! �Cuando no tenga _m�s delirio_! �Pero est�bamos todos locos en la casa, o hab�a all�, proyectado fuera de m� mismo, un eco a mi incesante angustia del _despu�s_? �C�mo es posible que ella dijera eso? �Hab�a meningitis o no? �Hab�a delirio o no? Luego mi Mar�a Elvira... No s� qu� contest�; presumo que cualquier cosa a escandalizar a la parentela completa si me hubieran o�do. Pero apenas hab�a murmurado yo; apenas hab�a murmurado ella con una sonrisa... y se durmi�. De vuelta a casa, mi cabeza era un v�rtigo vivo, con locos impulsos de saltar al aire y lanzar alaridos de felicidad. �Qui�n, de entre nosotros, puede jurar que no hubiera sentido lo mismo? Porque las cosas, para ser claras, deben ser planteadas as�: La enferma con delirio, que por una aberraci�n sicol�gica cualquiera, ama, _�nicamente_ en su delirio, a X. Esto por un lado. Por el otro, el mismo X, que desgraciadamente para �l, no se siente con fuerzas para concretarse exclusivamente a su papel medicamentoso. Y he aqu� que la enferma, con su meningitis y su inconsciencia--su incontestable inconsciencia--murmura a nuestro amigo: _Y cuando no tenga m�s delirio... me querr�s todav�a?_ Esto es lo que yo llamo un peque�o caso de locura, claro y rotundo. Anoche, cuando llegaba a casa, cre� un momento haber hallado la soluci�n, que ser�a �sta: Mar�a Elvira, en su fiebre, so�aba que estaba despierta. �A qui�n no ha sido dado so�ar que est� so�ando? Ninguna explicaci�n m�s sencilla, claro est�. Pero cuando por pantalla de ese amor mentido hay dos ojos inmensos, que empap�ndonos de dicha se anegan ellos mismos en un amor que no se puede mentir: cuando se ha visto a esos ojos recorrer con dura extra�eza los rostros familiares, para caer en ext�tica felicidad ante uno mismo, pese al delirio y cien mil delirios como ese, uno tiene el derecho de so�ar toda la noche con aquel amor--o seamos m�s expl�citos: con Mar�a Elvira Funes. * * * * *

�Sue�o, sue�o y sue�o! Han pasado dos meses, y creo a veces so�ar a�n. �Fu� yo o no, por Dios bendito, aqu�l a quien se le tendi� la mano, y el brazo desnudo hasta el codo, cuando la fiebre tornaba hostiles a�n los rostros bien amados de la casa? �Fu� yo o no el que apacigu� en sus ojos, durante minutos inmensos de eternidad, la mirada mareada de amor de mi Mar�a Elvira? Si, fu� yo. Pero eso est� acabado, conclu�do, finalizado, muerto, inmaterial, como si nunca hubiera sido. Y sin embargo... Volv� a verla a los veinte d�as despu�s. Ya estaba sana, y cen� con ellos. Hubo al principio una evidente alusi�n a los desvar�os sentimentales de la enferma, todo con gran tacto de la casa, en lo que cooper� cuanto me fu� posible, pues en esos veinte d�as transcurridos no hab�a sido mi preocupaci�n menor, pensar en la discreci�n de que deb�a yo hacer gala en esa primera entrevista. Todo fu� a pedir de boca, no obstante. --Y Vd.--me dijo la madre sonriendo--�ha descansado del todo de las fatigas que le hemos dado? --Oh, era muy poca cosa!... Y a�n--conclu� riendo tambi�n--estar�a dispuesto a soportarlas de nuevo... Mar�a Elvira se sonri� a su vez. --Vd. s�; pero yo, no, le aseguro! La madre la mir� con tristeza: --�Pobre, mi hija! Cuando pienso en los disparates que se te han ocurrido... En fin--se volvi� a m� con agrado.--Vd. es ahora--podr�amos decir--de la casa, y le aseguro que Luis Mar�a lo estima much�simo. El aludido me puso la mano en el hombro y me ofreci� cigarrillos. --Fume, fume, y no haga caso. --�Pero Luis Mar�a!--le reproch� la madre, semi-seria--cualquiera creer�a al oirte que le estamos diciendo mentiras a Dur�n! --No, mam�; lo que dices est� perfectamente bien dicho; pero Dur�n me entiende. Lo que yo entend�a era que Luis Mar�a quer�a cortar con amabilidades m�s o menos sosas; pero no se lo agradec� en lo m�s m�nimo. Entretanto, cuantas veces pod�a, sin llamar la atenci�n, fijaba los ojos en Mar�a Elvira. �Al fin! Ya la ten�a ante m�, sana, bien sana. Hab�a esperado y temido con ansia ese instante. Hab�a amado una sombra, o m�s bien dicho, dos ojos y treinta cent�metros de brazo, pues el resto era una larga mancha blanca. Y de aquella penumbra, como de un capullo taciturno, se hab�a levantado aquella espl�ndida figura fresca, indiferente y alegre, que no me conoc�a. Me miraba como se mira a un amigo de la casa, en el que es preciso detener un segundo los ojos, cuando se cuenta algo o se comenta una frase risue�a. Pero nada m�s. Ni el m�s leve rastro de lo pasado, ni siquiera afectaci�n

de no mirarme, con lo que hab�a yo contado como �ltimo triunfo de mi juego. Era un sujeto--no digamos sujeto, sino ser--absolutamente desconocido para ella. Y pi�nsese ahora en la gracia que me har�a recordar, mientras la miraba, que una noche, esos mismos ojos ahora fr�volos me hab�an dicho, a ocho dedos de los m�os: --�Y cuando est� sana... me querr�s todav�a? �A qu� buscar luces, fuegos fatuos de una felicidad muerta, sellada a fuego en el cofrecillo hormigueante de una fiebre cerebral! Olvidarla... Siendo lo que hubiera deseado, era precisamente lo que no pod�a hacer. M�s tarde, en el hall, hall� modo de aislarme con Luis Mar�a, mas colocando a �ste entre su hermana y yo; pod�a as� mirarla impunemente, so pretexto de que mi vista iba naturalmente m�s all� de mi interlocutor. Y es extraordinario c�mo su cuerpo, desde el m�s invisible cabello de su cabeza al tac�n de sus zapatos, era un vivo deseo, y c�mo al cruzar el hall para ir adentro, cada golpe de su falda contra el charol iba arrastrando mi alma como un papel. Volvi�, se ri�, cruz� rozando a mi lado, sonri�ndome forzosamente, pues estaba a su paso, mientras yo, como un idiota, continuaba so�ando con una s�bita detenci�n a mi lado, y no una, sino dos manos, puestas sobre mis sienes: --Y bien: ahora que me has visto de pie: �me quieres todav�a? �Bah! Muerto, bien muerto, me desped�, y oprim� un instante aquella mano fr�a, amable y r�pida. * * * * *

Hay, sin embargo, una cosa absolutamente cierta, y es �sta: Mar�a Elvira puede no recordar lo que sinti� en sus d�as de fiebre, admito esto. Pero est� perfectamente enterada de lo que pas�, por los cuentos posteriores. Luego, es imposible que yo est� para ella desprovisto del menor inter�s. De encantos--�Dios me perdone!--todo lo que ella quiera. Pero de inter�s, el hombre con quien se ha so�ado veinte noches seguidas, eso no. Por lo tanto, su perfecta indiferencia a mi respecto, no es racional. �Qu� ventajas, qu� remota probabilidad de dicha puede reportarme constatar esto? Ninguna, que yo vea. Mar�a Elvira se precave as� contra mis posibles pretensiones por aquello; he aqu� todo. En lo que no tiene raz�n. Que me guste desesperadamente, muy bien. Pero que vaya yo a exigir el pago de un pagar� de amor firmado sobre una carpeta de meningitis, �diablo! eso no. * * * * *

Nueve de la ma�ana.--No es hora sobremanera decente de acostarse, pero as� es. Del baile de lo de Rodr�guez Pe�a, a Palermo. Luego al bar. Todo perfectamente solo. Y ahora a la cama. Pero no sin disponerme a concluir el paquete de cigarrillos, antes de que el sue�o venga. Y aqu� est� la causa: bail� anoche con Mar�a Elvira. Y despu�s de bailar, hablamos as�:

--Estos puntitos de la pupila--me dijo, frente uno de otro en la mesita,--no se me han ido a�n. No s� qu� ser�... Antes de mi enfermedad no los ten�a. Precisamente nuestra vecina de mesa acababa de hacerle notar ese detalle. Con lo que sus ojos no quedaban sino m�s luminosos. Apenas comenc� a responderle, me di cuenta de la ca�da; pero ya era tarde. --S�,--le dije, observando sus ojos;--me acuerdo de que antes no los ten�a... Y mir� a otro lado. Pero Mar�a Elvira se ech� a reir: --Es cierto; Vd. debe saberlo m�s que nadie. �Ah! �qu� sensaci�n de inmensa losa derrumbada por fin de sobre mi pecho! Era posible hablar de eso, por fin! --Eso creo--repuse.--M�s que nadie, no s�... Pero si; en el momento a que se refiere, m�s que nadie, con seguridad. Me detuve de nuevo; mi voz comenzaba a bajar demasiado de tono. �Ah, s�!--se sonri� Mar�a Elvira. Apart� los ojos, seria ya, alz�ndolos a las parejas que pasaban a nuestro lado. Corri� un momento, para ella de perfecto olvido de lo que habl�bamos, supongo, y de sombr�a angustia para m�. Pero sin bajar los ojos, como si le interesaran siempre los rostros que cruzaban en sucesi�n de film, agreg� de costado: --Cuando era mi amor, al parecer. --Perfectamente bien dicho--le dije--su amor _al parecer_. Ella me mir� entonces, devolvi�ndome la sonrisa. --No... Y se call�. --�No... qu�? Concluya. --�Para qu�? Es una zoncera. --No importa; concluya. Ella se ech� a reir: --�Para qu�? En fin...�no supondr� que no era _al parecer_? --Es un insulto gratuito--le respond�.--Yo fu� el primero en constatar la exactitud de la cosa, cuando yo era su amor... _al parecer_. --�Y dale!...--murmur�.--Pero a mi vez el demonio de la locura me

arrastr� tras aquel �_y dale_! burl�n, a una pregunta que nunca debiera haber hecho. --Oigame, Mar�a Elvira--me inclin�:--�Vd. no recuerda nada, no es cierto, nada de aquella rid�cula historia? Me mir� muy seria, con altivez, si se quiere, pero al mismo tiempo con atenci�n, como cuando nos disponemos a oir cosas que a pesar de todo no nos disgustan. --�Qu� historia?--dijo. --La otra, cuando yo viv�a a su lado...--le hice notar con suficiente claridad. --Nada... absolutamente nada. --Veamos; m�reme un instante... --No, ni aunque lo mire...--me lanz� en una carcajada. --No, no es eso... Usted me ha mirado demasiado antes para que yo no sepa... Quer�a decirle esto: �No se acuerda Vd. de haberme dicho algo... dos o tres palabras nada m�s... la �ltima noche que tuvo fiebre? Mar�a Elvira contrajo las cejas un largo instante, y las levant� luego, m�s altas que lo natural. Me mir� atentamente, sacudiendo la cabeza: --No, no recuerdo... --�Ah!--me call�. Pas� un rato. Vi de reojo que me miraba a�n. --�Qu�--murmur�. --�Qu�... qu�?--repet�. --�Qu� le dije? --Tampoco me acuerdo ya... --S�, se acuerda... �Qu� le dije? --No s�, le aseguro... --S�, sabe... �Qu� le dije? --�Veamos!--me ech� de nuevo sobre la mesa.--Si Vd. no recuerda absolutamente nada, puesto que todo era una alucinaci�n de fiebre, �qu� puede importarle lo que me haya o no dicho en su delirio? El golpe era serio. Pero Mar�a Elvira no pens� en contestarlo, content�ndose con mirarme un instante m�s y apartar la vista con una corta sacudida de hombros. --Vamos--me dijo bruscamente.--Quiero bailar este vals.

--Es justo--me levant�.--El sue�o de vals que bail�bamos no tiene nada de divertido. No me respondi�. Mientras avanz�bamos al sal�n, parec�a buscar con los ojos a alguno de sus habituales compa�eros de vals. --�Qu� sue�o de vals desagradable para Vd.?--me dijo de pronto, sin dejar de recorrer el sal�n con la vista. --Un vals de delirio... no tiene nada que ver con esto--me encog� a mi vez de hombros. Cre� que no hablar�amos m�s esa noche. Pero aunque Mar�a Elvira no dijo una palabra, tampoco pareci� hallar al compa�ero ideal que buscaba. De modo que deteni�ndose, me dijo con una sonrisa forzada--la ineludible forzada sonrisa que campe� sobre toda aquella historia: --Si quiere, entonces, baile este vals con su amor... --... _al parecer_. No agrego una palabra m�s--repuse, pasando la mano por su cintura. * * * * *

Un mes m�s transcurrido. �Pensar que la madre, Ang�lica y Luis Mar�a est�n para m� ahora llenos de po�tico misterio! La madre es, desde luego, la persona a quien Mar�a Elvira tutea y besa m�s �ntimamente. Su hermana la ha visto desvestirse. Luis Mar�a, por su parte, se permite pasarle la mano por la barbilla cuando entra y ella est� sentada de espaldas. Tres personas bien felices, como se ve, e incapaces de apreciar la dicha en que se ven envueltos. En cuanto a m�, me paso la vida llevando cigarros a la boca como quien quema margaritas: �me quiere? �no me quiere? Despu�s del baile en lo de Pe�a, he estado con ella muchas veces--en su casa, desde luego, todos los mi�rcoles. Conserva su mismo c�rculo de amigos, sostiene a todos con su risa, y flirtea admirablemente cuantas veces se lo proponen. Pero siempre halla modo de no perderme de vista. Esto cuando est� con los otros. Pero cuando est� conmigo, entonces no aparta los ojos de ellos. �Es esto razonable? No, no lo es. Y por eso tengo desde hace un mes una buena laringitis, a fuerza de ahumarme la garganta. Anoche, sin embargo, he tenido un momento de tregua. Era mi�rcoles. Ayestarain conversaba conmigo, y una breve mirada de Mar�a Elvira, lanzada hacia nosotros por sobre los hombros del cu�druple flirt que la rodeaba, puso su espl�ndida figura en nuestra conversaci�n. Hablamos de ella, y fugazmente, de la vieja historia. Un rato despu�s se deten�a ante nosotros. --�De qu� hablan? --De muchas cosas; de Vd. en primer t�rmino--respondi� el m�dico.

--Ah, ya me parec�a...--Y recogiendo hacia ella un silloncito romano, se sent� cruzada de piernas, el busto tendido adelante, con la cara sostenida en la mano. --Sigan; ya escucho. --Contaba a Dur�n--dijo Ayestarain,--que casos como el que le ha pasado a Vd. en su enfermedad, son raros, pero hay algunos. Un autor ingl�s, no recuerdo cual, cita uno. Solamente que es m�s feliz que el suyo. --�M�s feliz? �Y por qu�? --Porque en aqu�l no hay fiebre, y ambos se aman en sue�os. En cambio, en este caso, Vd. era �nicamente quien amaba... �Dije ya que la actitud de Ayestarain me hab�a parecido siempre un tanto tortuosa respecto a m�? Si no lo dije, tuve en aquel momento un fulminante deseo de hac�rselo sentir, no solamente con la mirada. Algo, no obstante, de ese anhelo debi� percibir en mis ojos, porque se levant� riendo: --Los dejo para que hagan las paces. --�Maldito bicho!--murmur�, ya tranquilo cuando se alej�. --�Por qu�? �Qu� le ha hecho? --D�game, Mar�a Elvira--exclam�--�le ha hecho el amor a Vd. alguna vez? --�Qui�n, Ayestarain? --S�, �l. Me mir� titubeando al principio. Luego, plenamente en los ojos, seria: --S�--me contest�. --�Ah, ya me lo esperaba!... Por lo menos ese tiene suerte...--murmur�, ya amargado del todo. --�Por qu�?--me pregunt�. Sin responderle, me encog� violentamente de hombros y mir� a otro lado. Ella sigui� mi vista. Pas� un momento. --�Por qu�?--insisti�, con esa obstinaci�n pesada y distra�da de las mujeres, cuando comienzan a hallarse perfectamente a gusto con un hombre. Estaba ahora, y estuvo durante los breves momentos que siguieron, de pie, con la rodilla sobre el silloncito. Mord�a un papel--jam�s supe de d�nde pudo salir--y me miraba, subiendo y bajando imperceptiblemente las cejas. --�Por qu�?--repuse al fin.--Porque �l ha tenido por lo menos la suerte de no servir de mu�eco rid�culo al lado de una cama, y puede hablar seriamente, sin ver subir y bajar las cejas como si no se entendiera lo que digo...�comprende ahora?

Mar�a Elvira me mir� unos instantes pensativa, y luego movi� negativamente la cabeza, con su papel en los labios. --�Es cierto o no?--insist�, pero ya con el coraz�n a loco escape. Ella torn� a sacudir la cabeza: --No, no es cierto... --�Mar�a Elvira!--llam� Ang�lica de lejos. Todos saben que la voz de los hermanos suele ser de lo m�s inoportuna. Pero jam�s una voz fraternal ha ca�do en un diluvio de hielo y pez fr�a tan fuera de prop�sito como aquella vez. Mar�a Elvira tir� el papel y baj� la rodilla. --Me voy--me dijo riendo, con la risa que ya le conoc�a cuando afrontaba un flirt. --�Un solo momento!--le dije. --�Ni uno m�s!--me respondi� alej�ndose ya y negando con la mano. �Qu� me quedaba por hacer? Nada, a no ser tragar el papelito h�medo, hundir la boca en el hueco que hab�a dejado su rodilla, y estrellar el sill�n contra la pared. Y estrellarme en seguida yo mismo contra un espejo, por imb�cil. La inmensa rabia de m� mismo me hac�a sufrir, sobre todo. �Intuiciones viriles! �Sicolog�as de hombre corrido! Y la primer coqueta cuya rodilla est� marcada all�, se burla de todo eso con una frescura sin par! * * * * *

No puedo m�s. La quiero como un loco, y no s�, lo que es m�s amargo a�n, si ella me quiere realmente o no. Adem�s, sue�o, sue�o demasiado, y cosas por el estilo: Ibamos del brazo por un sal�n, ella toda de blanco, y yo como un bulto negro a su lado. No hab�a m�s que personas de edad en el sal�n, y todas sentadas, mir�ndonos pasar. Era, sin embargo, un sal�n de baile. Y dec�an de nosotros: _La meningitis y Su Sombra_. Me despert�, y volv� a so�ar: el tal sal�n de baile estaba frecuentado por los muertos diarios de una epidemia. El traje blanco de Mar�a Elvira era un sudario, y yo era la misma sombra de antes, pero ten�a ahora por cabeza un term�metro. Eramos siempre _La meningitis y Su Sombra_. �Qu� puedo hacer con sue�os de esta naturaleza? No puedo m�s. Me voy a Europa, a Norte Am�rica, a cualquier parte, donde pueda olvidarla. �A qu� quedarme? �A recomenzar la historia de siempre, quem�ndome solo, como un payaso, o a desencontrarnos cada vez que nos sentimos juntos? �Ah, no! Concluyamos con esto. No s� el bien que le podr� hacer a mis planos esta ausencia sentimental (�y s�, sentimental!, aunque no quiera); pero quedarme ser�a rid�culo, y est�pido, y no hay para qu� divertir m�s a las Mar�a Elvira. * * * * *

Podr�a escribir aqu� cosas pasablemente distintas de las que acabo de anotar, pero prefiero contar simplemente lo que pas� el �ltimo d�a que vi a Mar�a Elvira. Por bravata, o desaf�o a m� mismo, o qui�n sabe por qu� mortuoria esperanza de suicida, fu� la tarde anterior de mi salida a despedirme de los Funes. Ya hac�a diez d�as que ten�a mis pasajes en el bolsillo, por donde se ver� cu�nto desconfiaba de m� mismo. Mar�a Elvira estaba indispuesta--asunto de garganta o jaqueca--pero visible. Pas� un momento a la antesala a saludarla. La hall� hojeando m�sicas, desganada. Al verme se sorprendi� un poco, aunque tuvo tiempo de echar una r�pida ojeada al espejo. Ten�a el rostro abatido, los labios p�lidos, y los ojos oscuros de ojeras. Pero era ella siempre, m�s hermosa a�n para m�, porque la perd�a. Le dije sencillamente que me iba, y que le deseaba mucha felicidad. Al principio no me comprendi�. --�Se va? �Y ad�nde? --A Norte Am�rica... Acabo de dec�rselo. --�Ah!--murmur�, marcando bien claramente la contracci�n de los labios. Pero en seguida me mir�, inquieta. --�Est� enfermo? --�Pst!... no precisamente... No estoy bien. --�Ah!--murmur� de nuevo. Y mir� hacia afuera a trav�s de los vidrios, abriendo bien los ojos, como cuando uno pierde el pensamiento. Por lo dem�s, llov�a en la calle, y la antesala no estaba clara. Se volvi� a m�. --�Por qu� se va?--me pregunt�. --�Hum!--me sonre�--Ser�a muy largo, infinitamente largo de contar... En fin, me voy. Mar�a Elvira fij� a�n los ojos en m�, y su expresi�n, preocupada y atenta, se torn� sombr�a. Concluyamos, me dije. Y adel�nteme: --Bueno, Mar�a Elvira... Me tendi� lentamente la mano, una mano fr�a y h�meda, de jaqueca. --Antes de irse--me dijo--�no me quiere decir por qu� se va? Su voz hab�a bajado un tono. El coraz�n me lati� locamente, pero como en un rel�mpago, la vi ante m�, como aquella noche, alej�ndose riendo y negando con la mano: "no, ya estoy satisfecha"... �Ah, no, yo

tambi�n! �Con aquello ten�a bastante! --Me voy--le dije bien claro--porque estoy hasta aqu�, de dolor, ridiculez y verg�enza de m� mismo! �Est� contenta ahora? Ten�a a�n la mano en la m�a. La retir�, se volvi� lentamente, quit� la m�sica del atril para colocarla sobre el piano, todo con pausa y mesura, y me mir� de nuevo con esforzada y dolorosa sonrisa: --�Y si yo... le pidiera que no se fuera?... --�Pero por Dios bendito!--exclam�--�No se da cuenta de que me est� matando con estas cosas! �Estoy harto de sufrir y echarme en cara mi infelicidad! �Qu� ganamos, qu� gana Vd. con estas cosas? �No, basta ya! �Sabe Vd.--agregu� adelant�ndome--lo que Vd. me dijo aquella �ltima noche de su enfermedad? �Quiere que se lo diga? �Quiere? Qued� inm�vil, toda ojos. --Si, d�game... --�Bueno! Vd. me dijo, y maldita sea la noche en que lo o�, Vd. me dijo bien claro esto: y--cuan--do--no tenga--m�s--de--li--rio, me que--rr�s toda--v�--a? Vd. ten�a delirio a�n, ya lo s�... �Pero qu� quiere que haga yo ahora? �Quedarme aqu�, a su lado, desangr�ndome vivo con su modo de ser, porque la quiero como un idiota!... Esto es bien claro tambi�n, eh? �Ah! le aseguro que no es vida la que llevo! �No, no es vida! Hab�a apoyado la frente en los vidrios, deshecho, sintiendo que despu�s de lo que hab�a dicho, mi amor, mi alma, mi vida, se derrumbaban para siempre jam�s. Pero era menester concluir y me volv�: ella estaba a mi lado, y en sus ojos--como en un rel�mpago, de felicidad esta vez--vi en sus ojos resplandecer, marearse, sollozar, la luz de h�meda dicha que cre�a muerta ya. --�Mar�a Elvira!--exclam�, grit�, creo.--�Mi amor querido! �Mi alma adorada! Y ella, en silenciosas l�grimas de tormento conclu�do, vencida, entregada, dichosa, hab�a hallado por fin sobre mi pecho, postura c�moda a su cabeza. * * * * *

Y nada m�s. �Habr� cosa m�s sencilla que todo esto? Yo he sufrido, es bien posible, llorado, aullado de dolor, y debo creerlo porque as� lo he escrito. �Pero qu� endiabladamente lejos est� todo eso! Y tanto m�s lejos porque--y aqu� est� lo m�s gracioso de esta nuestra historia--ella est� aqu�, a mi lado, leyendo con la cabeza sobre la lapicera, lo que escribo. Ha protestado, bien se ve, ante no pocas observaciones m�as; pero en honor del arte literario en que nos hemos engolfado con tanta frescura, se resigna como buena esposa. Por lo dem�s, ella cree conmigo que la impresi�n general de la narraci�n, reconstru�da por etapas, es un reflejo bastante acertado de lo que pas�, sentimos y sufrimos. Lo cual, para obra de un ingeniero, no est�

del todo mal. En este momento Mar�a Elvira me interrumpe para decirme que la �ltima l�nea escrita no es verdad: Mi narraci�n no s�lo no est� del todo mal, sino que est� bien, muy bien. Y como argumento irrefutable, me echa los brazos al cuello y me mira, no s� si a mucho m�s de cinco cent�metros. --�Es verdad?--murmura--o arrulla, mejor dicho. --�Se puede poner arrulla?--le pregunto. --�S�, y esto, y esto! Y me da un beso. �Qu� m�s puedo a�adir? FIN

End of the Project Gutenberg EBook of Cuentos de Amor de Locura y de Muerte by Horacio Quiroga *** END OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK CUENTOS DE AMOR DE LOCURA Y *** ***** This file should be named 13507-8.txt or 13507-8.zip ***** This and all associated files of various formats will be found in: http://www.gutenberg.net/1/3/5/0/13507/ Produced by Stan Goodman, Paz Barrios and the Online Distributed Proofreading Team. Updated editions will replace the previous one--the old editions will be renamed. Creating the works from public domain print editions means that no one owns a United States copyright in these works, so the Foundation (and you!) can copy and distribute it in the United States without permission and without paying copyright royalties. Special rules, set forth in the General Terms of Use part of this license, apply to copying and distributing Project Gutenberg-tm electronic works to protect the PROJECT GUTENBERG-tm concept and trademark. Project Gutenberg is a registered trademark, and may not be used if you charge for the eBooks, unless you receive specific permission. If you do not charge anything for copies of this eBook, complying with the rules is very easy. You may use this eBook for nearly any purpose such as creation of derivative works, reports, performances and research. They may be modified and printed and given away--you may do practically ANYTHING with public domain eBooks. Redistribution is subject to the trademark license, especially commercial redistribution.

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