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TECTNICA DE PLACAS Y DERIVA CONTINENTAL

Quin fue Alfred Wegener?



Nacido en Alemania en 1880, titulado en Astronoma y Meteorologa. Es
curioso, por tanto, que aunque su formacin acadmica poco o nada tuvo
que ver con la geologa, Wegener haya pasado a la historia como la persona
que formul la "teora de la deriva continental". El vehculo utilizado para
exponer dicha teora fue un libro publicado en 1915: El origen de los
continentes y los ocanos. En un principio esta teora fue rechazada por
todos los gelogos coetneos de Wegener, y no empez a ser aceptada
hasta el ao 1960, cuando las investigaciones oceanogrficas aportaron
pruebas a favor de la deriva de los continentes. Wegener muri en 1930,
durante su tercera expedicin a Groenlandia. Por tanto, como le ha pasado a
mucha gente a lo largo de la historia, falleci antes de que sus teoras fueran
comprendidas.

La teora de la deriva continental

Hace millones de aos los continentes no eran tal y como los conocemos
hoy da, sino que formaban un nico continente que conocemos bajo el
nombre de Pangea. De esto hace unos 250 millones de aos. Por lgica,
tambin haba un nico ocano rodeando aquel inmenso continente. A ese
ocano se le denomina Panthalassa. Slo mediante una fragmentacin de
aquel gran continente y un posterior fenmeno de migracin (que es lo que
se conoce como Deriva continental) se pudo llegar a la disposicin actual de
los continentes.

Segn Wegener, en un primer momento Pangea se separ en dos grandes
continentes: Laurasia y Gondwana. Posteriormente estas dos grandes
masas de tierra siguieron fragmentndose hasta que los continentes
alcanzaron la disposicin que conocemos hoy en da. Laurasia dio origen a
Amrica del Norte, Europa y Asia, mientras que de Gondwana "nacieron"
Amrica del Sur, Australia, Antrtida, frica y alguna porcin de Asia, como
por ejemplo la India. La distribucin actual se alcanz hace unos 65 millones
de aos.

Wegener apoy su teora en pruebas paleontolgicas, paleoclimticas,
topogrficas, y por supuesto geolgicas. A estas pruebas actualmente
podemos aadir las paleomagnticas. Algunos ejemplos:

Pruebas paleontolgicas: Hay grandes coincidencias entre los fsiles que se
encuentran en los diversos continentes, lo que parece indicar que un da
pudieron estar unidos.
Pruebas geolgicas: Se encuentran continuidades, por ejemplo entre el
continente africano y el sudamericano si se estudian plataformas minerales
o fenmenos orogrficos como cordilleras.
Pruebas topogrficas: Coincidencia de las costas de frica y Amrica del
Sur.
Pruebas paleoclimticas: Pruebas de que lugares de diversos continentes,
incluso a diversas latitudes, sufrieron un fenmeno climatolgico (como una
glaciacin) en la misma poca.
Pruebas paleomagnticas: Es posible saber que los continentes estuvieron
unidos comprobando cual era su posicin con respecto a los polos
estudiando el magnetismo de las rocas.
La ciencia que estudia cual era la distribucin de los continentes en el
pasado se denomina paleogeografa.

A todo lo dicho hay que aadir que la deriva de los continentes contina.
Como resumen se puede decir que Amrica del Norte y Amrica del Sur
acabaran separndose, y que Europa y frica se acercan cada da ms.
(Hablamos, claro est, de millones de aos).


Tectnica de placas

La tectnica de placas es el mecanismo que permite entender como es
posible que la teora de Wegener pueda ser cierta. La parte ms externa de la
Tierra se denomina litosfera. De ella forman parte no slo la corteza
(continental y ocenica), sino tambin la parte ms externa del manto. (Ver
ms detalles en artculo "Estructura interna de la Tierra").

Dos aspectos muy importantes que no se pueden pasar por alto al referirnos
a la litosfera: por una parte explicar que la litosfera es una capa rgida pero
est fragmentada, y por otra decir que estos fragmentos de litosfera flotan
sobre la parte lquida del manto (denominada astenosfera) como si fueran
balsas. De ahora en adelante denominaremos placas tectnicas a estos
fragmentos de litosfera.

Las placas tectnicas estn en continuo movimiento. Las fricciones que se
dan entre ellas son la causa de fenmenos sismolgicos (terremotos) y
volcnicos. Esa es la causa de que haya zonas del planeta ms propensas a
sufrir los mencionados acontecimientos. Hoy en da se considera la
existencia de siete placas tectnicas principales que pueden ser
continentales, ocenicas o mixtas. Las zonas de friccin entre dos placas
tectnicas se denominan fallas. En los lugares donde confluyen varias
placas tectnicas pueden ocurrir varias cosas, por ejemplo que una de ellas
se hunda por debajo de la otra (a esto se le llama subduccin o
convergencia). En otras ocasiones las placas se van separando y surge
material magmtico del interior de la tierra, lo que propicia la formacin
nueva corteza ocenica (extensin o divergencia).

Hay ms posibilidades: otra consecuencia del movimiento de las placas
tectnicas es la formacin de la orografa terrestre, por ejemplo el
nacimiento de las grandes cordilleras montaosas debido al choque de dos
placas que provocan el pliegue de la corteza terrestre. Tambin se da esta
otra situacin: las dos fallas se deslizan una junto a la otra. Esta ltima
posibilidad es la que se da en la, por desgracia, famossima falla de San
Andrs (California, Estados Unidos). Estos lentos movimientos, con el paso
de millones de aos, explican la deriva de los continentes.