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Instrumentos ópticos

La fibra óptica

La fibra óptica es una delgada hebra de vidrio o silicio fundido que conduce la luz. Se requieren dos filamentos para una comunicación bi-direccional: TX y RX.

El grosor del filamento es comparable al grosor de un cabello humano, es decir, aproximadamente de 0,1 mm. En cada filamento de fibra óptica podemos apreciar 3 componentes:

filamento de fibra óptica podemos apreciar 3 componentes:  La fuente de luz: LED o laser.

La fuente de luz: LED o laser.

El medio transmisor: fibra óptica.

El detector de luz: fotodiodo.

Un cable de fibra óptica está compuesto por:

Núcleo, manto,recubrimiento, tensores y chaqueta.

Las fibras ópticas se pueden utilizar con LAN, así como para transmisión de largo alcance, aunque derivar en ella es más complicado que conectarse a una Ethernet. La interfaz en cada computadora pasa la corriente de pulsos de luz hacia el siguiente enlace y también sirve como unión T para que la computadora pueda enviar y recibir mensajes.

Convencionalmente, un pulso de luz indica un bit 1 y la ausencia de luz indica un bit 0. El detector genera un pulso eléctrico cuando la luz incide en él. Éste sistema de transmisión tendría fugas de luz y sería inútil en la práctica excepto por un principio interesante de la física. Cuando un rayo de luz pasa de un medio a otro, el rayo se refracta (se dobla) entre las fronteras de los medios.

El grado de refracción depende de las propiedades de los dos medios (en particular, de sus índices de refracción). Para ángulos de incidencia por encima de cierto valor crítico, la luz se refracta de regreso; ninguna función escapa hacia el otro medio, de esta forma el rayo queda atrapado dentro de la fibra y se puede propagar por muchos kilómetros virtualmente sin pérdidas. En la siguiente animación puede verse la secuencia de transmisión.

por muchos kilómetros virtualmente sin pérdidas. En la siguiente animación puede verse la secuencia de transmisión.
El ojo. El sistema óptico de máxima importancia es el ojo, esquematizado en la figura.

El ojo.

El sistema óptico de máxima importancia es el ojo, esquematizado en la figura. La luz entra en el ojo a través de una abertura variable, la pupila, y se enfoca mediante el sistema lente-cornea sobre la retina, una película de fibras nerviosas que cubre la superficie posterior del ojo. La retina contiene diminutas estructuras sensibles denominadas bastones y conos, que reciben la imagen y transmiten información a lo largo del nervio óptico hasta el cerebro.

información a lo largo del nervio óptico hasta el cerebro. La forma de la lente cristalina

La forma de la lente cristalina puede alterarse ligeramente mediante la acción de los músculos ciliares. Cuando el ojo se enfoca sobre un objeto alejado, el músculo se relaja y el sistema lente-cornea tiene su máxima distancia focal, aproximadamente 2.5 cm, que es la distancia de la córnea a la retina. Cuando el objeto se acerca al ojo, se tensan los músculos ciliares aumentando la curvatura del cristalino ligeramente y disminuyendo de este modo su distancia focal, y la imagen se enfoca de nuevo en la retina en un proceso denominado de acomodación. Si el objeto está demasiado cercano al ojo, el cristalino no puede enfocar del mismo en la retina y la imagen resulta borrosa. El punto más próximo para el cual el cristalino puede enfocar una imagen en la retina

y la imagen resulta borrosa. El punto más próximo para el cual el cristalino puede enfocar

se denomina punto próximo xpp. El valor normalizado tomado como punto próximo es 25 cm y el poder resolvente del ojo para esta distancia es alrededor de 10-2 cm. El tamaño aparente de un objeto queda determinado por el tamaño de la imagen sobre la retina. Cuanto mayor es esta imagen, mayor es el número de bastones y conos activados. En la figura podemos ver que el tamaño de la imagen sobre la retina es mayor cuando el objeto está cerca y más pequeño si está alejado. Así, aunque el tamaño del objeto no varía, su tamaño aparente es mayor cuando se acerca al ojo.

Una medida conveniente del tamaño de la imagen sobre la retina es el ángulo θ subtendido por el objeto en el ojo

´

El ángulo θ está relacionado con el tamaño del objeto y. Para ángulos pequeños

y combinando ambas ecuaciones resulta

Así pues, el tamaño de la imagen sobre la retina es proporcional al del objeto y es inversamente proporcional a la distancia entre el objeto y el ojo. Como el punto próximo es el más cercano al ojo para el cual se forma una imagen nítida en la retina, la distancia al punto próximo es la distancia de mayor visión distinta (sin confusión). Si el ojo es menos convergente de lo que debiera, dando como resultado que las imágenes quedan enfocadas detrás de la retina, se dice que la persona es hipermétrope. Esta persona ve correctamen te objetos lejanos, para lo que se requiere poca convergencia, pero tiene problemas a la hora de ver claramente objetos cercanos. La hipermetropía se corrige con una lente convergente (positiva) como se observa en la figura. Por el contrario, el ojo de una persona miope tiene excesiva convergencia y enfoca

como se observa en la figura. Por el contrario, el ojo de una persona miope tiene

la luz procedente de objetos distantes delante de la retina. Una persona miope puede ver objetos cercanos, ya que los rayos incidentes demasiado convergentes pueden ser enfocados sobre la retina. La miopía se corrige con una lente divergente (negativa) como muestra la figura.

El microscopio. Un microscopio es un sistema de lentes que produce una imagen virtual aumentada de un objeto pequeño. El microscopio más simple es una lente convergente, llamada comúnmente lupa. El objeto AB, figura, secoloca entre la lente y el foco F de modo que la imagen es virtual y está a unadistancia s´ igual al punto próximo xpp. Como s es casi igual a f, especialmente si f esmuy pequeña, podemos escribir para el aumento.

si f esmuy pequeña, podemos escribir para el aumento. El microscopio compuesto es más elaborado, figura.

El microscopio compuesto es más elaborado, figura. Consiste en dos lentes convergentes de pequeña distancia focal, llamadas el objetivo y el ocular. La distancia focal f del objetivo es mucho menor que la distancia focal f´ del ocular.

es mucho menor que la distancia focal f´ del ocular. Tanto f como f´ son mucho

Tanto f como f´ son mucho menores que la distancia entre el objetivo y el ocular y la distancia entre el segundo punto focal del objetivo y el primer punto focal del ocular recibe el nombre de longitud del tubo L.

El objeto AB se coloca a una distancia del objetivo ligeramente mayor que f formándose una primera imagen real a´b´ que hace de objeto para el ocular. La imagen a´b´ debe estar a una distancia del ocular ligeramente menor que f´. La imagen final ab es virtual, invertida y mucho mayor que el objeto. El objeto AB se coloca de manera tal que ab esté a una distancia del ocular igual al punto próximo xpp. Esta condición se obtiene mediante la operación de enfoque, que consiste enmover todo el microscopio respecto al objeto. El aumento debido al objetivo es,teniendo en cuenta que en los microscopios L es prácticamente igual a la distanciaentre el objetivo y el ocular.

El telescopio. Otro instrumento óptico importante es el telescopio, utilizado para observar objetos muy distantes. En el telescopio de refracción, el objetivo, figura, es una lente convergente de distancia focal f muy grande, a veces de varios metros. Como el objeto AB es muy distante, su imagen a´b´ producida por el objetivo, está en su foco F´b. Solo hemos indicado los rayos centrales ya que es todo lo que necesitamos porque conocemos la posición de la imagen. El ocular también es una lente convergente pero de distancia focal f´ mucho menor. Se coloca de forma tal que la imagen intermedia a´b´ esté entre Fc y el ocular y la imagen final ab esté a xpp. El enfoque se realiza moviendo el ocular solamente. El aumento producido por este instrumento no es lineal porque la imagen es siempre menor que el objetivo. En su lugar se define un aumento angular, definido como el cociente entre el ángulo b subtendido por la imagen y el ángulo a subtendido por el objeto

por la imagen y el ángulo a subtendido por el objeto A causa de la proximidad

A causa de la proximidad de la imagen, el ángulo b es mucho mayor que a, siendo esto lo que crea la sensación de aumento. De acuerdo con la figura y teniendo en cuenta que los ángulos son pequeños donde se ha considerado que la distancia de a´b´ al ocular es prácticamente f´.

En consecuencia, para obtener un gran aumento, la distancia focal del objetivo debe ser muy grande y la del ocular muy pequeña. Prácticamente, la longitud del instrumento está determinada por la distancia focal f del objetivo.

La principal consideración a tener en cuenta en el caso de un telescopio astronómico no es su poder amplificador, sino su capacidad de recoger la luz procedente del objeto lejano, que depende del tamaño del objetivo. Cuanto mayor es el objetivo, mayor es la luminosidad de la imagen. Sin embargo son muy difíciles de fabricar lentes muy grandes sin aberraciones a lo que hay que unir el problema del peso de las mismas. Un telescopio reflector, figura, utiliza un espejo cóncavo en lugar de una lente como objetivo. Esto ofrece varias ventajas importantes entre las que destacan que un espejo no produce aberración cromática y su peso es mucho menor que una lente de calidad óptica semejante.

es mucho menor que una lente de calidad óptica semejante. Los instrumentos ópticos son mucho más

Los instrumentos ópticos son mucho más complicados que la versión simplificada que hemos presentado, principalmente por la necesidad de producir una imagen tan desprovista de aberraciones como sea posible. Por esta razón, los oculares y los objetivos suelen consistir en sistemas de varias lentes.

El Láser luz concentrada de alto impacto La palabra láser está formada por las siglas de las palabras que especifican la tecnología que implica: Luz Amplificada por Simulación de Emisión de Radiación. Se define la palabra láser como un dispositivo que usa el efecto de la mecánica cuántica (emisión estimulada o inducida) con el fin de generar un haz de luz coherente con tamaño, pureza y forma controlada. Se conoce cómo láser a un haz de luz coherente, monocromático y colimado; también se le da de nombre láser al dispositivo es que capaz de producir este haz. Un láser, a diferencia de las lámparas comunes, emite los fotones en un rayo muy estrecho, coherente, perfectamente definido y muchas veces polarizado. Esta luz se la considera de tipo monocromática (de un color solo), debido a que tienen una sola longitud de onda. Albert Einstein estableció, en 1916, los fundamentos para desarrollar el láser y sus predecesores, lo máseres, usando la ley de radiación de Max Planck que se basa en los conceptos de emisión inducida y espontánea de radiación, esta teoría fue olvidada hasta después de la Segunda Guerra Mundial.

Luego en 1953, Charles H. Townes y un grupo de estudiantes de posgrado, confeccionaron el primer máser, este dispositivo funcionaba mediante los mismos principios físicos que el láser pero produce un haz coherente de microondas en lugar de un haz de luz que pueda verse. Este láser de Townes, era no podía funcionar de forma continua. Características del láser La luz láser es intensa. No obstante, sólo ciertos láseres son potentes. Aunque lo parezca, no se trata de una contradicción. La intensidad es una medida de la potencia por unidad de superficie, e incluso los láseres que emiten sólo algunos mili vatios son capaces de producir una elevada intensidad en un rayo de un milímetro de diámetro. En realidad, su intensidad puede ser igual a la de la luz del sol. Cualquier lámpara ordinaria emite una cantidad de luz muy superior a la de un pequeño láser, pero esparcida por toda la sala. Algunos láseres pueden producir muchos miles de vatios continuamente; otros son capaces de producir billones de vatios en unimpulso cuya duración es tan sólo la mil millonésima parte de un segundo. Los haces láser son estrechos y no se dispersan como los demás haces de luz. Esta cualidad se denomina direccionalidad. Se sabe que ni la luz de un potente foco logra desplazarse muy lejos: si se enfoca hacia el firmamento, su rayo parece desvanecerse de inmediato. El haz de luz comienza a esparcirse en el memento en que sale del foco, hasta alcanzar tal grado de dispersión que llega a perder su utilidad. Sin embargo, se han logrado reflejar haces láser de pocos vatios de potencia sobre la luna y su luz era todavía lo suficientemente brillante para verla desde la tierra. Uno de los primeros haces láser que se disparó contra la luna en 1962 sólo lleg6 a dispersarse cuatro kilómetros sobre la superficie lunar. ¡No está mal si se considera que se había desplazado cuatrocientos mil kilómetros! La luz láser es coherente. Esto significa que todas las ondas luminosas procedentes de un láser se acoplan ordenadamente entre sí. Una luz corriente, como la procedente de una bombilla, genera ondas luminosas que comienzan en diferentes mementos y se desplazan en direcciones diversas. Algo parecido a lo que ocurre cuando se arroja un puñado de piedrecitas en un lago. Lo único que se crean son pequeñas salpicaduras y algunas ondulaciones. Ahora bien, si se arrojan las mismas piedrecitas una a una con una frecuencia exactamente regular y justo en el mismo sitio, puede generarse una ola en el agua de mayor magnitud. Así actúa un láser, y esta propiedad especial puede tener diversas utilidades. Dicho de otro modo, una bombilla o un foco son como escopetas de cartuchos, mientras que un láser equivale a una ametralladora. Los láseres producen luz de un solo color, o para decirlo técnicamente, su luz es monocromática. La luz común contiene todos los colores de la luz visible (es decir,

el espectro), que combinados se convierten en blanco. Los haces de luz láser han sido producidos en todos los colores del arco iris (si bien el más común es el rojo), y también en muchos tipos de luz invisible; pero un láser determinado sólo puede emitir única y exclusivamente un solo color. Existen láseres sintonizables que pueden ser ajustados para producir diversos colores, pero incluso éstos no pueden emitir más que un color único en un memento dado. Determinados láseres, pueden emitir varias frecuencias monocromáticas al mismo tiempo, pero no un espectro continuo que contenga todos los colores de la luz visible como pueda hacerlo una bombilla. Además, existen numerosos láseres que proyectan luz invisible, como la infrarroja y la ultravioleta.

¿Para qué sirven los láseres? La gama de usos de los láseres es sorprendente, hasta el punto de que alcanza una extensión mucho más amplia que la concebida originariamente, por los científicos que diseñaron los primeros modelos (a pesar de que difícilmente lo admitirían), y supera en mucho la visión de los primeros escritores de ciencia-ficción, quienes en la mayoría de los casos sólo supieron ver en él un arma futurista, (aunque tampoco parecen dispuestos a confesar su falta de imaginación). También resulta sorprendente la gran variedad de láseres existentes. En un extremo de la gama se encuentran los láseres fabricados con minúsculas pastillas semiconductoras, similares a las utilizadas en circuitos electrónicos, con un tamaño no superior al de un grano de sal. Gordon Gould uno de los pioneros en este campo, confesó que le impresionaron cuando fueron presentados. En el extremo opuesto se encuentran los láseres bélicos del tamaño de un edificio, con los que experimenta actualmente el ejército, muy diferentes de las pistolas lanzarrayos que habían imaginado los escritores de ciencia-ficción. En este libro no sólo nos hemos propuesto hablar de los láseres, sino también explicar sus actuales aplicaciones -así como las de un futuro próximo- y la forma en que afectarán, por consiguiente, nuestras vidas. Las tareas desempeñadas por los láseres van de lo mundano a lo esotérico si bien comparten un elemento común: son difíciles o totalmente imposibles con cualquier otro instrumento. Los Láseres son unos aparatos relativamente caros y, por lo general, sólo se utilizan por su propiedad de suministrar la forma y la cantidad de energía requeridas en el lugar deseado. Charles H. Townes, uno de los inventores del láser y ganador del Premio Nobel, ha dicho que, en su opinión, el láser abarcará una gama muy amplia de campos y logrará hacerlo prácticamente todo.

Aplicaciones del láser

Industria Los haces enfocados pueden calentar, fundir o vaporizar materiales de forma precisa. Por ejemplo, se usan para taladrar diamantes, modelar máquinas herramientas, recortar componentes micro electrónicos, calentar chips semiconductores, cortar patrones de moda, sintetizar nuevos materiales o intentar inducir la fusión nuclear controlada. El potente y breve pulso producido por un láser también hace posibles fotografías de alta velocidad con un tiempo de exposición de algunas billonésimas de segundo. En la construcción de carreteras y edificios se utilizan láseres para alinear las estructuras.

edificios se utilizan láseres para alinear las estructuras. Comunicaciones La luz de un láser puede viajar

Comunicaciones

La luz de un láser puede viajar largas distancias por el espacio exterior con una pequeña reducción de la intensidad de la señal. Debido a su alta frecuencia, la luz láser puede transportar, por ejemplo, 1.000 veces más canales de televisión de lo que transportan las microondas. Por ello, los láseres resultan ideales para las comunicaciones espaciales. Se han desarrollado fibras ópticas de baja pérdida que transmiten luz láser para la comunicación terrestre, en sistemas telefónicos y redes de computadoras. También se han empleado técnicas láser para registrar información con una densidad muy alta. Por ejemplo, la luz láser simplifica el registro de un holograma, a partir del cual puede reconstruirse una imagen tridimensional mediante un rayo láser.

una imagen tridimensional mediante un rayo láser. Medicina Con haces intensos y estrechos de luz láser
una imagen tridimensional mediante un rayo láser. Medicina Con haces intensos y estrechos de luz láser

Medicina Con haces intensos y estrechos de luz láser es posible cortar y cauterizar ciertos tejidos en una fracción de segundo sin dañar al tejido sano circundante. El láser se ha empleado para "soldar" la retina, perforar el cráneo, reparar lesiones y cauterizar vasos sanguíneos. También se han desarrollado técnicas láser para realizar pruebas de laboratorio en muestras biológicas pequeñas.

Tecnología militar Los sistemas de guiado por láser para misiles, aviones y satélites son muy comunes. La capacidad de los láseres de colorante sintonizables para excitar de forma selectiva un átomo o molécula puede llevar a métodos más eficientes para la separación de isótopos en la fabricación de armas nucleares.

de isótopos en la fabricación de armas nucleares. Láser atómico En enero de 1997, un equipo

Láser atómico En enero de 1997, un equipo de físicos estadounidenses anunció la creación del primer láser compuesto de materia en vez de luz. Del mismo modo que en un láser de luz cada fotón viaja en la misma dirección y con la misma longitud de onda que cualquier otro fotón, en un láser atómico cada átomo se comporta de la misma manera que cualquier otro átomo, formando una "onda de materia" coherente. Los científicos confían en las numerosas e importantes aplicaciones potenciales de los láseres atómicos, aunque presenten algunas desventajas prácticas frente a los láseres de luz debido a que los átomos están sujetos a fuerzas gravitatorias e interaccionan unos con otros de forma distinta a como lo hacen los fotones.

están sujetos a fuerzas gravitatorias e interaccionan unos con otros de forma distinta a como lo