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EL ANLISIS de las CLASES SOCIALES:

TEORAS y METODOLOGAS
por Ruth Sautu
Tema I: Qu son las clases sociales?
Somos nosotros, las familias, los grupos, las personas los que formamos parte de constitutiva de esa
entidad abstracta que denominamos clases sociales. Sin embargo, ellas para nosotros en nuestro accionar
cotidiano no tienen entidad real. Se les aplica el Teorema de Thomas Si los hombres definen una situacin
como real, ser real en sus consecuencias. Portamos y somos parte de clases sociales como somos o
portamos nuestra edad, gnero o etnia.
Entendidas como construcciones colectivas con consecuencias sociales e individuales, las clases
sociales se hacen ver en la distribucin social de los recursos y a nivel individual en la capacidad de disponer
y gozar de ellos. Las clases sociales aparecen en las sutiles formas en que tratamos a aquellos que vemos
como nuestros iguales y a aquellos que no lo son. Cmo nos categorizamos o cmo somos categorizados
forma parte de la cultura de clase y se expresa en la diferencia que nos brindamos mutuamente.
Las clases sociales son parte del todo societal, trascienden a las personas corpreas. Son una
construccin social colectiva, como lo es el Estado, las instituciones legales y culturales, etctera. Sabemos
de su existencia porque estn corporizadas en las relaciones sociales.
Como cualquier categora construida socialmente, las clases sociales son abstracciones construidas
intelectualmente que cosifican hechos o procesos que tienen causas y consecuencias reales y visibles. Las
clases se corporizan en normas que legitiman la apropiacin de recursos materiales y simblicos, en
usos y costumbres, y en valores que confieren poder de disposicin y goce de estos recursos. Existen
conjuntos de personas que detentan esos poderes y que legalmente se apropian de los privilegios. Como parte
de nuestras ideas acerca de la legalidad y la legitimidad, el sistema normativo sostiene jurdicamente a la
estructura de clase, lo que puede observarse en el derecho de propiedad, que legitima en nuestra
sociedad la desigual disposicin de recursos y beneficios materiales.
En cada sociedad, grande o pequea, tambin las clases sociales se han conformado
histricamente. Son abstracciones intelectuales de existencia real. Esa realidad de las clases sociales,
ha sido explicada por teoras sociales que se diferencian entre s por su definicin de las bases sociales,
econmicas y polticas de la estructura de clase y por su anlisis histrico de su conformacin y legitimidad.
Difieren adems, en sus planteos acerca de cmo estas realidades operan en las relaciones sociales en
general. Existe una gama de teoras que va desde posiciones deterministas hasta aquellas que niegan la
realidad de la existencia de las clases sociales, porque carecen de entidad real o porque su capacidad
explicativa de los procesos sociales ha disminuido en la actual sociedad globalizada.
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En nuestra perspectiva intelectual, las clases sociales se asientan en las bases econmicas de una
sociedad capitalista; en nuestra perspectiva de sentido comn, las clases sociales tienen la misma entidad
que otros sistemas de categorizacin social. Las clases sociales no se tocan, no se ven, pero existen,
identificamos sus bases materiales de sustentacin y las observamos en sus consecuencias y en la influencia
que tienen sobre los comportamientos de la gente y las organizaciones.
Las explicaciones legas de la vida cotidiana han dado lugar a la emergencia de una serie de
categoras sobre las cuales se apoyan. Una de ella es la clase social. Intuitiva o explcitamente utilizamos la
pertenencia a una clase social para justificar o condenar las razones de una conducta. Depende de nuestras
propias inclinaciones ideolgicas. La drogadependencia, la violencia familiar, el abuso de nios o ancianos
pueden ser hechos en s mismos condenables ms all de las caractersticas de los actores sociales
involucrados. Y sabemos que no siempre es as, que con frecuencia se establece la asociacin entre esos
comportamientos y la pertenencia a la clase popular.
Las clases sociales calan profundo en la vida de las sociedades y en la mente y el comportamiento de
la gente. Cada sociedad en cada momento histrico ha construido un orden para su reproduccin fsica y la
de su organizacin social para hacer frente a sus necesidades de supervivencia. Las relaciones sociales, a raz
de la produccin econmica para la supervivencia y la reproduccin, constituyen la base del sistema de
clases sociales.
En sntesis: cuando hablamos de clase social, nos referimos a una categora socialmente
construida que sirve para ubicarnos a nosotros mismos y para marcar diferencias entre conjuntos de
personas y explicar fenmenos sociales en esos trminos.
Tema II: Las teoras de las clases sociales.
Las teoras de las clases sociales son una elaboracin erudita de autores que ellos mismos son
miembros de la sociedad. Las teoras exponen en forma sistemtica ideas e interpretaciones que tienen sus
races en la sociedad de la cual forman parte; son por lo tanto, construcciones sociales colectivas que se
transfieren y difunden en la sociedad que les dio origen.
Las teoras de Karl Marx y Max Weber son, entre tantas otras, teoras generales que se proponen
explicar los procesos de desigualdad y estratificacin social; en este texto nos apoyamos en ellas por tres
razones: primero, la base que constituye el punto de apoyo de nuestra argumentacin es que todas las
sociedades responden a dos desafos: la reproduccin fsica y la reproduccin econmica. En el Capitalismo,
la estructura de clase es la respuesta a la reproduccin econmica, ya que establece cmo se asignan los
recursos acumulados y quien se apropia del excedente econmico. Segundo, Marx y Weber (en especial el
primero) parten del sistema econmico y de la apropiacin y disposicin de recursos econmicos,
mediante la propiedad privada y la herencia, para fundamentar sus teoras de las clases sociales. Tercero,
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la estructura de clase en ambas teoras est constituida histricamente.
Por otro lado, tanto la teora marxista como la weberiana, definen a las clases como entidades en s
mismas. Cada una conforma una totalidad aunque sea difcil de precisar empricamente los lmites o la
permeabilidad entre clases adyacentes. Nosotros concebimos a las clases sociales como entidades reales
permeables aunque diferenciadas una de otras. No creemos que sean meras gradaciones de mayores o
menores niveles de estatus, de consumo material o de ingresos.
Ahora bien Cul es el sustrato que sostiene el sistema de clase y le asigna su peculiaridad histrica?
Qu proceso sociales se entremezclan y dan entidad propia a las clases sociales? El primero y principal es el
proceso econmico de asignacin de recursos, de produccin econmica y distribucin del ingreso.
Para entender las clases sociales hay que observar los procesos econmicos. Para explicar los procesos
econmicos es necesario observar las clases sociales.
Para Marx, como para Weber, la interpretacin histrica de las clases sociales va de mano en
mano con la interpretacin histrica de los procesos econmicos. Marx define a las clases sociales en
trminos de relaciones sociales de produccin. Dichas relaciones sociales se caracterizan por los diferentes
derechos sobre los recursos y sus usos as como tambin poderes sobre los resultados de la actividad
econmica. La suma total de los derechos y poderes de una sociedad y momento histrico constituyen las
relaciones de produccin. Sobre ellas se asientan las clases sociales. Adems, las relaciones sociales
organizadas alrededor y en razn de la actividad econmica son relaciones cultural y normativamente
reguladas.
Los procesos de produccin y distribucin encuadran a las clases sociales, definidas por Lenin como
grandes grupos de personas que se diferencian unas de otras por el lugar que ocupan en un sistema de
produccin social histricamente determinado, por la relacin en que se hallan con respecto a los medios de
produccin, por su papel en la organizacin social del trabajo y en consecuencia, por el modo y la proporcin
en que obtienen la parte de la riqueza de que disponen. Las clases son grupos humanos, uno de los cuales
puede apropiarse del trabajo del otro en virtud de los diferentes lugares que uno u otro ocupan en un
determinado rgimen de economa social. Cuatro ideas que apareen en esta transcripcin definen la
conceptualizacin marxista de clase social: primero, la pertenencia a clases surge de la posicin relacional
con los medios de produccin; segundo, la parte que se obtendr en la distribucin de resultados depender
del tipo y carcter de participacin en la produccin econmica; tercero, esto est sancionado
normativamente en leyes o costumbres; y cuarto, existe por el mero hecho de la produccin econmicas y las
relaciones que sta crea, apropiacin del trabajo del otro. Aparece as en esa definicin de Lenin la idea de
explotacin de la fuerza de trabajo (la apropiacin del trabajo del otro) a causa de la diferencia
posicin de poder en la estructura econmica.
En Weber encontramos una conceptualizacin de las clases cercana, aunque no idntica a la de
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Marx: las clases son grupos de personas quienes desde el punto de vista de intereses especficos tienen la
misma posicin econmica, lo que determina una clase es primero y sobre todo el inters econmico. En
palabras de Weber, las clases no son comunidades ni grupos en el sentido sociolgico de estos trminos, sino
que representan bases posibles (y frecuentes) de una accin comn. As, hablamos de una clase cuando:
es comn a un cierto nmero de hombres un componente causal especfico de sus posibilidades de existencia
(1), en tanto que tal componente est representado exclusivamente por intereses lucrativos y de posesin de
bienes (2) en las condiciones determinadas por el mercado de bienes o de trabajo (situacin de clase) (3).
Las categoras fundamentales de la situacin de clase son: posesin y no posesin de recursos
materiales, como de derechos de monopolios, franquicias, conocimientos, que se dirimen en el mercado. La
condicin de clase significa, en este sentido, la posicin ocupada en el mercado.
La situacin de clase definida por la posicin en el mercado deriva de las divisiones econmicas de
riqueza, de poder e influye las chances de vida, que se localizan y delinean en la estructura misma de la
desigualdad social.
Adems de la clase, Weber incorpora al estamento estatus como otra dimensin de la
desigualdad social: la del honor o consideracin social (prestigio). En palabras de Weber la situacin
estamental es una pretensin tpicamente efectiva, de privilegios positivos o negativos en la consideracin
social, fundada en:
1. El modo de vida.
2. Las maneras formales de educacin.
3. El prestigio hereditario o profesional.
La dimensin del estatus o estamento es aquella que aparece en las prcticas de sociabilidad
(parentesco, casamiento, amistades y relaciones) en los gustos y consumos y en las orientaciones y valores
en los cuales se sustentan. Aunque, segn Bottomore, la formacin de grupos de estatus tiene su origen en
formas precapitalistas de estamentos que gozaban de honor social (nobleza, profesiones, funcionarios), en la
sociedad moderna, las demandas de honor social por parte de la nueva clase media se basan en las
caractersticas educacionales y culturales, en la naturaleza de sus ocupaciones y sobre su particular estilo de
vida.
Las ideas de Weber sobre las clases sociales y la importancia que le otorga en el desarrollo histrico
no difieren sustancialmente de las de Marx. El punto de coincidencia ms importante es la idea de que en
la economa se engendran los recursos alrededor de los cuales se generan las relaciones de clase. Estas
son esencialmente relaciones sociales establecidas a raz de la produccin y distribucin econmica que
tiene lugar en el mercado. No sorprende, ya que ste es un rasgo que define al sistema capitalista y lo
diferencia del pre-capitalista.
En ambas teoras, la marxista y la weberiana, las clases sociales estn corporizadas en el proceso
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econmico. La principal diferencia, no menor por cierto, reside en la localizacin donde se asienta la razn
de ser, la lgica que sostiene la estructura de clase. Para Weber, en el mercado, que asigna los recursos y
sanciona/permite la distribucin del ingreso a que da lugar la produccin econmica. En la economa
capitalista, el mercado es el gran asignador de los recursos a las diversas actividades econmicas a la
vez que es el mbito en el cual se asignan las proporciones de la participacin de los factores de produccin
en la distribucin del ingreso.
El enfoque marxista y weberiano son complementarios: las relaciones entre los factores de
produccin y explotacin constituyen un proceso continuo de relaciones asimtricas de poder y
subordinacin. La propiedad/control de los medios de produccin (capital fsico o simblico, tecnologa, u
otras formas de conocimiento o saberes) establece las condiciones de incorporacin en el mercado.
Ahora bien Son las clases sociales meros estilos de vida? Ni para Weber, tampoco para Marx, las
clases sociales son estilos de vida o niveles de bienestar econmico. Las clases sociales perduran y se
reproducen en la estructura econmica; son parte constitutiva el modo en que se lleva a cabo la produccin
econmica en la sociedad capitalista. Las clases sociales se expresan en los modos de ser, hacer y sentirse
que en el imaginario social estn sostenidos por las diferencias en las inserciones objetivas. Estas constituyen
el basamento de las clases sociales, y por lo tanto, de las diferencias en las condiciones bsicas de existencia,
en las posibilidades de vida. Ellas dan origen a la parte subjetivamente ms visible de las clases sociales, que
son estilos de vida mediante los cuales ellas se muestran y adquiere visibilidad; cuando la gente comn habla
de las clases sociales lo hace en estos trminos.
Pierre Bourdieu es un terico muy reconocido por tratar integradamente las condiciones objetivas de
existencia y el estilo de vida. En su obra encontramos anlisis minuciosos de clases y fracciones de clase, las
que se distinguen por la provisin de capital econmico y cultural o por su carencia. Las diferencias
primarias, aquellas que distinguen las grandes clases de condiciones de existencia, encuentran su principio en
el volumen total de capital econmico, capital cultural y tambin capital social: las diferentes clases (y
fracciones de clase) se distribuyen de esta manera, desde aquellas que son las mejor provistas a la vez
en capital econmico y cultural antes que aquellas que estn ms desprovistas de esos recursos.
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