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Red de Revistas Cientficas de Amrica Latina, el Caribe, Espaa y Portugal
Sistema de Informacin Cientfica
Manuel Andrs Mosquera Villegas
De la Etnografa antropolgica a la Etnografa virtual. Estudio de las relaciones sociales mediadas por Internet
Fermentum. Revista Venezolana de Sociologa y Antropologa, vol. 18, nm. 53, septiembre-diciembre, 2008,
pp. 532-549,
Universidad de los Andes
Venezuela
Cmo citar? Fascculo completo Ms informacin del artculo Pgina de la revista
Fermentum. Revista Venezolana de Sociologa y
Antropologa,
ISSN (Versin impresa): 0798-3069
fermenta@ula.ve
Universidad de los Andes
Venezuela
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Proyecto acadmico sin fines de lucro, desarrollado bajo la iniciativa de acceso abierto
De la Etnografa antropolgica a la Etnografa virtual... Manuel Andrs Mosquera V.
FERMENTUM Mrida - Venezuela - ISSN 0798-3069 - AO 18 - N 53 - SEPTIEMBRE - DICIEMBRE 2008 - 532-549
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De la Etnografa antropolgica
a la Etnografa virtual
Estudio de las relaciones sociales
mediadas por Internet
Manuel Andrs Mosquera Villegas
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Resumen
Con la introduccin de las tecnologas de la informacin y la comunicacin
en la vida cotidiana, las relaciones sociales han llegado a adquirir una nueva
dimensin, la virtualidad, que al ser considerada una opcin para el desarrollo de
relaciones interpersonales, ha demostrado tambin ser un nuevo espacio para la
produccin cultural en que las ideas de corporeidad, espacio y tiempo no existen
tal como se conciben clsicamente. Esto ha trado grandes cambios en la manera
de pensar los fenmenos sociales, as como nuevos conceptos para el desarrollo
de las metodologas de investigacin en el campo de las ciencias humanas.
1 Docente-Investigador de la Universidad Nacional Experimental Politcnica Antonio Jos de Su-
cre, Graduado como Profesor de Ingls, con Maestra en Gerencia Educacional y Doctorado en
Educacin. Acreditado en el Programa de Promocin al Investigador para el periodo 2005-2008.
Coordinador de Desarrollo Docente en la Direccin de Investigacin y Postgrado, Coordinador
de la Lnea de Investigacin denominada Lingstica Aplicada a la Enseanza de la Ciencia y la
Tecnologa. Correo electrnico: manuelandresmosquera@gmail.com
Antropologa
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En este marco de transformacin paradigmtica, la Etnografa viene a requerir
un redimensionamiento de sus conceptos y la adaptacin de sus principios
bsicos al estudio de las relaciones sociales mediadas por las tecnologas
digitales, principalmente representadas por Internet. El presente trabajo trata
de un anlisis terico-refexivo que pretende mostrar una caracterizacin de la
Etnografa clsica, sus orgenes y principios ms resaltantes dentro del campo
de la investigacin social, as como las propuestas de modifcacin producto de
las exigencias demandadas por la cibersociedad. Al fnalizar, se presentan los
conceptos bsicos que sustentan al mtodo de Etnografa virtual para el estudio
de las relaciones sociales mediadas por Internet.
Palabras clave: Etnografa virtual, Ciencias Sociales,
investigacin cualitativa
Abstract
FROM ANTHROPOLOGIC ETHNOGRAPHY TO VIRTUAL
ETHNOGRAPHY
STUDY OF SOCIAL RELATIONS MEDIATED BY INTERNET
Since the introduction of the Technologies of Information and
Communication to the quotidian life, the social relations have come to acquire
a new dimension, the virtuality, that being considered as an option for the
development of interpersonal relations, has shown to be also a new space for the
cultural production in which the ideas of corporeity, space, and time do not exist
as they are classically conceived. This has brought great changes about the way
to think the social phenomena, as well as new concepts for the development of
research methodologies in human sciences. In this framework of paradigmatic
transformation, the Ethnography requires, as one of the most relevant methods in
the approach of qualitative research, a resizing of its concepts and the adaptation
of its basic principles for studying to the social relations mediated by digital
technologies, mainly represented by Internet. This work is a refective-theoretical
analysis that seeks to show a characterization of the classical Ethnography, its
origins and most relevant principles in the feld of social research, as well as
the proposals of modifcation derived from the cyber-society exigencies. At the
end, it is presented the basic concepts that support the virtual Ethnography to
the study of social relations mediated by the Internet.
Key words: virtual Ethnography, Social Sciences, qualitative research

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1. El mtodo etnogrfco
Toda investigacin en el campo de las Ciencias Sociales requiere
adoptar un paradigma a partir del cual se iniciar el proceso de bsqueda
de respuestas a los fenmenos de la realidad. Ms que una eleccin, la
adscripcin a un paradigma de investigacin conlleva a la formulacin
de una serie de preguntas que permitirn al investigador realizar una
primera aproximacin a la ontologa de lo investigado, enmarcando los
conceptos en los que se delimita su trabajo.
Estrechamente vinculado a la investigacin en el campo de las
Ciencias Sociales, el paradigma interpretativo de la realidad se impone
con sus metodologas enmarcadas en un enfoque cualitativo, relegando
aquellos mtodos cuantitativos propios del paradigma positivista, los
cuales se perciben incapaces de medir aspectos inherentes a las
relaciones humanas mas all de las relaciones cuantifcables.
Desde esta perspectiva, y en un esfuerzo por encontrar fortalezas,
difcultades, alcances y limitaciones de un enfoque cualitativo, y no la
bsqueda de soluciones defnitivas (Rusque, 2007:51), el investigador
debe preguntarse Cmo se puede conocer la realidad social? Cul
es el papel del investigador social? Con qu instrumentos se puede
realizar la recoleccin de informacin en la investigacin social? Por ello,
es importante profundizar en las bases epistemolgicas que permitan
comprender la Etnografa como una metodologa dentro del enfoque
cualitativo en el paradigma interpretativo.
Cuando se hace la descripcin de una cultura se hace etnografa, la
cual es un mtodo de investigacin usado inicialmente en la Antropologa.
Segn Goetz y LeCompte (citados por Rusque, 2007):
una etnografa es una descripcin o reconstruccin analtica
de escenarios y grupos culturales intactos o un mtodo de
investigacin social, aunque sea de tipo poco comn, puesto que
la gente trabaja con una amplia gama de fuentes de informacin,
guardando una estrecha semejanza con la manera como la gente
otorga sentido a la vida cotidiana (Hammersley, 1984; citado por
Rusque, 2007:51)
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Es evidente la infuencia ejercida por la Antropologa cultural
sobre el uso de la Etnografa en el mbito de la Sociologa. A partir de
los aportes de la Escuela de Chicago, a fnales del siglo XIX e inicios
del siglo XX, la Etnografa se convierte en una metodologa usada por
los socilogos como respuesta a la crtica planteada contra el uso de
los mtodos positivistas para los estudios sociales. Con el tiempo, la
Etnografa ha extendido su uso y ha sistematizado sus procedimientos
de investigacin, pasando de ser una corriente alternativa y minoritaria
de inicios de siglo, a una metodologa de uso extendido donde sus
procedimientos de obtencin, verifcacin y anlisis de datos han
aumentado el inters de los investigadores.
El mtodo etnogrfco esta muy relacionado con un enfoque naturalista
de la investigacin al observar el fenmeno social en su medio habitual,
tambin llamado natural. En ella, el investigador intenta no producir
alteraciones a la comunidad o grupo donde se lleva a cabo la investigacin,
estableciendo relaciones de confanza con los sujetos observados, buscando
comprenderlos en sus intenciones, motivaciones anhelos y evitando las
diferenciaciones en su trato con ellos (Rusque, op. cit.).
Debido a que existe una gran variedad de acepciones de la
Etnografa y sus usos, comenzando por el enfoque original de la
Antropologa, pasando por la llamada Etnografa cientfca, la Etnografa
educativa, la Microetnografa, entre otras, es importante hacer una
delimitacin de lo que en esencia es la Etnografa como mtodo de
investigacin en las Ciencias Sociales. Al respecto, Martnez (1996:200)
considera que los elementos bsicos de la investigacin etnogrfca
son los siguientes:
Un enfoque inicial exploratorio y de apertura mental ante el
problema a investigar.
Una participacin intensa del investigador en el medio social
a estudiar.
Uso de tcnicas mltiples e intensivas de investigacin con
nfasis en la observacin participante y en la entrevista con
informadores representativos.
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Un esfuerzo explcito para comprender los eventos con el
signifcado que tienen para quienes estn en ese medio social.
Un marco interpretativo que destaca el papel importante del
conjunto de variables en su contexto natural para la determinacin
de la conducta, y que pone nfasis en la interrelacin holstica
y ecolgica de la conducta y los eventos dentro de su sistema
funcional.
Resultados escritos (Etnografa) en los que se interpretan los
eventos de acuerdo con los criterios sealados y se describe la
situacin con riqueza de detalles y, tan vvidamente, que el lector
pueda tener una vivencia profunda de lo que es esa realidad.
De igual manera, Rusque (2007:54) considera que estos
sealamientos permiten afrmar que el mtodo etnogrfco es hoy en
da una perspectiva de observacin del comportamiento habitual de los
actores, con un abordaje especfco que lo identifca y que hace de la
observacin participante un mtodo privilegiado, sobre todo, en estudio
de organizaciones y comunidades. La autora seala las siguientes como
algunas defniciones del trmino etnografa:
Descripcin de un modo de vida, de una raza o grupo de
individuos.
Descripcin o reconstruccin analtica de escenarios y grupos
culturales intactos.
Es el arte y la ciencia de describir un grupo o una cultura.
La Etnografa es el estudio descriptivo de la cultura de una
comunidad o de algunos de sus aspectos fundamentales, bajo
la perspectiva de comprensin global.
Basndose en estos conceptos bsicos, quien se dedique a la
investigacin con esta metodologa debe esforzarse por observar a los
sujetos de una manera imparcial, manteniendo la epoj fenomenolgica
de ir mas all de las construcciones del sentido comn, e impidiendo
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que sus propios conceptos se proyecten en la realidad que se conoce
(Rusque, 2007:54).
El objeto del investigador etnogrfco es observar para interpretar y
as explicar la vida de los grupos, por medio del conocimiento producto
de la descripcin, interpretacin y explicacin (op. cit.:55). Para ello,
los mtodos cualitativos son una poderosa herramienta descriptiva que
permite inferir, explicar y describir los fenmenos, as como las causas de
infuencia recproca inmediata (Hyles y Huberman, citados por Rusque,
2007:55). De igual manera, las palabras y narraciones son superiores
a las cifras para describir las cualidades intrnsecas de los fenmenos
observados a partir de un nivel de comprensin intuitiva de los mismos,
lo cual es imposible por otros mtodos.
2. El proceso etnogrfco
Uno de los rasgos predominantes del proceso etnogrfco y que
defne las fases de indagacin en esta metodologa, es el carcter
emergente de sus etapas, las cuales no estn claramente defnidas
como en otros tipos de investigacin. Sin embargo, es necesario que
el investigador tenga un marco inicial sobre el qu, quin, dnde,
cundo, porqu y cmo acerca de la realidad a estudiar.
Rusque (2007) plantea cuatro fases bsicas del proceso de
investigacin etnogrfca. En la primera se selecciona el campo de
estudio y se determinan las interrogantes de la investigacin, as como
el marco terico. En una segunda fase se seleccionan los informantes
y fuentes de datos, las estrategias de recoleccin y almacenamiento de
informacin. La tercera fase es el trabajo de campo mismo, mientras en
la cuarta se realiza el anlisis de la informacin.
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3. Las nuevas etnografas
en la era de la informacin
La tecnologa es considerada hoy en da como un elemento
determinante de la poca postmoderna. Se interpreta que el elemento
tecnolgico esta cambiando la sociedad actual, transformando de manera
acelerada la forma como la gente vive, trabaja y se relaciona (Aretio,
2007:303). Al mismo tiempo, se percibe un proceso de globalizacin
que radica en la combinacin de la liberalizacin de los intercambios
de bienes y servicios, as como de los movimientos de capitales a
nivel internacional. Este fenmeno apareci hace mucho tiempo con el
desarrollo del comercio internacional, pero desde hace algunos aos
se ha intensifcado considerablemente gracias a un contexto poltico
e ideolgico particularmente favorable a su desarrollo, as como a la
aceleracin de las innovaciones tecnolgicas, especialmente en el
campo de la comunicacin (Hallak, 1998).
Esta realidad de los procesos de globalizacin y el aumento de la
tecnologa en la vida cotidiana, permiten ubicar esta poca en un contexto
histrico, brindando una estructura explicativa que convierte la experiencia
del pasado en fuente de aprendizaje relevante. Lo que estamos viviendo
en este momento es la transicin de una poca relativamente estable,
en la que la industria y el mercado convencional regan el desarrollo de
los estados-naciones, a una fase de crisis paradigmtica en la que se
percibe una visin del mundo ms enfocada en el ser humano, y donde
la informacin y el conocimiento son elementos determinantes para el
desarrollo de las naciones.
En relacin con lo anterior, Torres (1999:18) seala que este
momento de crisis paradigmtica, conocido como postmodernidad,
tiene sus efectos tanto en la vida cotidiana de las personas como en las
Ciencias Sociales, y en los mtodos con los que usualmente se trabaja
en las ciencias humanas.
No es de extraar entonces que as como han surgido en el
transcurso del tiempo etnografas con nuevos apellidos, como etnografas
antropolgicas, cientfcas o educativa, hoy se nos presenten nuevas
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etnografas relacionadas con las nuevas tecnologas con las que se
construyen nuevas realidades en la vida cotidiana.

3.1. Nuevas tecnologas, nuevas etnografas:
las etnografas de lo digital
Con el surgimiento de la fotografa y del video, los comunicadores
sociales han hablado de una Etnografa mediada por la tecnologa. Ms
an, con la aparicin de los dispositivos digitales de fotografa y videos
se seala a esta disciplina como el estudio de las relaciones sociales
mediadas por las tecnologas digitales.
En la Etnografa mediada o digital, los dispositivos no son slo
instrumentos, sino que son elementos mediadores que transforman las
prcticas, entidades y sujetos y tienen efectos en la prctica etnogrfca
(Ardvol y Vayreda, 2002). De esta manera, la aparicin de la radio, la
televisin, el computador, los telfonos digitales, Internet, mp3 y mp4,
buscadores web, e-mail, Messenger entre otros, han incluido en las
relaciones interpersonales elementos que en cierta forma han hecho
cambiar la manera en que la gente se interrelaciona, y ha demandado
nuevos enfoques de las metodologas clsicas de investigacin para
poder estudiar dichas relaciones.
Algunos autores sealan que estas relaciones mediadas por la
tecnologa, principalmente por Internet, son generadoras de cultura, la
cibercultura, la cual se localiza en un espacio virtual o ciberespacio, sin
tiempo cronolgico ni territorio y habitado por cibernautas o internautas.
Ese nuevo tejido social, esas nuevas estructuras que la sociedad ha
ido moldeando a partir de la experiencia posmoderna y del consumo
meditico, adquieren centralidad al momento de abordar el estudio de
Internet como medio de masas.
La construccin de la red de relaciones se va dando tambin
simultneamente entre las que se construyen dentro y fuera de Internet,
dependiendo bsicamente de los intereses, valores y afnidades. Sin
embargo, es importante sealar, que las relaciones en el espacio
virtual, adems de los intereses, valores y afnidades, se priorizan por
la rapidez, simultaneidad de la comunicacin, masividad, actualizacin
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continua, etc. Es decir, que estos factores propios de Internet, tambin
se consideran al momento de establecer la red. De all que se observa
que, al momento de discutir e intercambiar informacin, se priorice el chat
y aparezcan las personas con ese mismo inters y necesidad inmediata
de discutir lo expuesto. No as como cuando se organizan convenciones,
para lo cual se renen personas en una casa con pocos miembros a
discutir toda la tarde sobre posibles actividades (Castells, 2001).
Picciuolo (1998) indica algunas respuestas a la interrogante sobre
qu hacen las personas en Internet, en una caracterizacin sobre el
actuar de sus usuarios. En primer lugar, todos los cibernautas son
iniciados en las nuevas tecnologas al conocer las funciones bsicas
de las computadoras. En segundo lugar, todos buscan informacin en
una actitud atenta frente al computador haciendo click en los enlaces.
En tercer lugar, la nocin de tiempo es distinta de la que se tiene
normalmente, ya que se puede estar interactuando con personas en
diferentes partes del globo al mismo momento, lo cual hace que el tiempo
de Internet sea distinto al mundo fctico. Con respecto al espacio, este
autor seala que no se puede tomar como distinto, ya que el espacio
en Internet no existe, uno nunca sabe si est visitando una web en su
mismo pueblo o en las antpodas. Otro punto importante sealado por
el autor es la irracionalidad de la red al carecer de objetivos fjos, de tal
manera que la bsqueda de informacin parece no terminar nunca y
una inmersin puede acabar por motivos externos al propsito que la
gener, lo cual provoca un constante estado de insatisfaccin.
Adicionalmente, asumimos a Internet como generador de sentidos,
valoraciones y funciones particulares, que dan cuenta de una cultura
que se produce y reproduce mediticamente. Como lo han insinuado
algunos estudiosos de la cultura, algunos benefcios que se derivan de
las relaciones mediadas por los medios de difusin son: fomentar un
sentido de pertenencia, promover el compaerismo, facilitar la interaccin
personal, adquirir nuevas percepciones de uno mismo y los dems,
fraguar un sentido de la identidad, adquirir una sensacin de estar
controlado, experimentar liberacin emocional, escapar de la realidad
no deseada y suministrar una fuerte relajacin.
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Todo lo anterior es slo una muestra de las relaciones sociales
mediadas por Internet y de este medio de comunicacin como generador
de cultura. Adems, la web puede ser vista como un lugar donde lo
escolar, as como otras actividades, se hacen visibles de una manera
especfca. Los anlisis de la web varan de anlisis estructurales y
estadsticos hasta estudios de etnografa virtual (Scharnhorst et al,
2006).
3.2. La etnografa virtual
Los entornos virtuales en los que se ubican los contextos de Internet
estn siendo estudiados desde su aparicin con una ptica social, tanto
desde el enfoque cualitativo de la investigacin, como desde un enfoque
cuantitativo en bsqueda de los variados conceptos y representaciones
que este mundo ofrece. Al usar viejas metodologas, como es el caso
de la Etnografa para el estudio de los comportamientos sociales y
culturales mediados por las nuevas tecnologas, es inevitable que surjan
preguntas como las siguientes: En qu medida lo digital altera las bases
epistemolgicas de la Etnografa? Con qu premisas epistemolgicas
se debe abordar el estudio de lo digital? Cmo incluir los dispositivos
tcnicos en el anlisis etnogrfco de los digital? Cules son los efectos de
la inmaterialidad en el estudio de fenmenos mediados por la tecnologa?
Cmo se adaptan los instrumentos y tcnicas bsicas de la Etnografa
(entrevista, observacin participante, etc.) en el estudio de lo digital?
En relacin con las interrogantes planteadas y basndose en el
aporte de Picciuolo (1998) se puede afrmar que la Antropologa puede
aportar algo al estudio de un espacio nuevo, donde se estn generando
nuevas reglas y donde, por primera vez, hay un contacto multitnico
generalizado. En Internet, ese espacio nuevo no se ubica en ninguna
parte y genera sus propias reglas.
El ciberespacio y la cibercultura hacen necesaria la adopcin
de la Ciberantropologa y de ella el nacimiento de la Etnografa de la
cibercultura en nuevas etnografas llamadas Ciberetnografa (Escobar,
1994), Etnografa del ciberespacio (Hakken, 1999), Etnografa virtual
(Hine, 2000), Antropologa de los medios (Ardvol y Vayreda, 2002),
Etnografa mediada (Beaulieu, 2004), Etnografa de/en/a travs de
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Internet (Beaulieu, op. cit.), todas ellas como diversidad de nombres
para lo que en este trabajo se llama Etnografa digital, pero que en los
estudios de Internet es ms conocida como Etnografa virtual.
Hine (2000) observa que la Etnografa es una metodologa ideal
para iniciar estudios en torno a Internet, ya que con ella se puede
explorar las interrelaciones entre las tecnologas y la vida cotidiana
de las personas en el hogar, en la ofcina y en cualquier otro lugar del
mundo real. Por tanto, se percibe que la perspectiva etnogrfca puede
adaptarse para la comprensin de los fenmenos en Internet.
En relacin con la Etnografa virtual, Domnguez (2007), en un
anlisis inverso sobre esta modalidad de la Etnografa, permite apreciar
la disparidad de criterios en torno a este mtodo y a su forma de
aplicacin en la prctica. Al respecto, el autor seala que la Etnografa
virtual no trabaja (slo) con comunidades virtuales, no busca (slo)
grupos ms o menos homogneos (con caractersticas comunes)
estn o no ubicados en contextos espaciales euclidianos, su campo de
estudio no es (slo) el ciberespacio, los temas que estudia no son (slo)
los temas de los que tratan las comunidades virtuales, su mtodo de
estudio no consiste (slo) en analizar las comunicaciones en un espacio
virtual. Para Domnguez, la Etnografa en y de Internet es todo eso y
algo ms; es algo que tiene que ver con el concepto de cultura y con un
modo particular de hacer. Tambin es un mtodo desvinculado de los
particularismos, de los enfoques micro de la realidad. Su situacin es
equidistante del estudio de un caso particular y de la generalizacin de
teoras que tienen por base comportamientos coyunturales.
3.3. Reformulaciones metodolgicas en la Etnografa virtual
Los problemas con los que se puede enfrentar el etngrafo en el
contexto de Internet se relacionan con algunas asunciones generalizadas
acerca del ciberespacio. Para Hine (2000), las limitaciones referidas
se pueden dividir en tres categoras: cambios en el rol del tiempo y el
espacio; cambios en las comunicaciones y en el rol de los medios de
comunicacin social.
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Los efectos de estos cambios se traducen en limitaciones ms
especfcas que la realidad virtual impone a los estudios etnogrfcos,
tales como las sealadas a continuacin: primero, es difcil precisar el
objeto de estudio, el espacio fsico deja de tener importancia y lo corporal
no es necesario para las relaciones sociales (Infantes, 2006). Aunque
algunos investigadores de lo digital, como Dreyfus (2003), afrman que la
incorporeidad y la carencia de relaciones sensoriales entre los sujetos en
el contexto de Internet, trae consecuencias indeseadas en los procesos
de aprendizaje virtual.
A pesar de todas estas limitaciones presentadas por la nueva
dimensin virtual producto del uso de Internet para mediar las relaciones
sociales, se percibe en las afrmaciones de Hine (2000) la posibilidad
cierta de realizar investigacin etnogrfca a travs de Internet. Algunos
benefcios de la adaptacin del mtodo etnogrfco para este propsito
incluyen que se gana simetra en la exploracin, pues el investigador
emplea los mismos medios que sus informantes. Los desarrollos en
etnografas mviles y multisituadas tambin dan algunas guas para
explorar la constitucin de objetos etnogrfcos que atraviesan espacios
geogrfcos junto a sus informantes. Tales desarrollos permiten pensar
en la Etnografa como modo de conocer a travs de la experiencia, sin
pretender producir un estudio que abarque la totalidad de una cultura
determinada. Con ello se abren, simultneamente, las posibilidades de
repensar la conformacin de un objeto etnogrfco y reformular las bases
del compromiso de esta metodologa con el campo y la prctica.
Se debe entonces proponer algunos principios para llevar a cabo
una Etnografa virtual, es decir, una Etnografa sobre Internet y construida
en Internet, que puede ser parcialmente concebida como una respuesta
adaptativa y plenamente comprometida con las relaciones y conexiones,
y no tanto con la localizacin, a la hora de defnir su objeto.
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4. Algunos conceptos por revisar
Una vez que se decide utilizar la metodologa etnogrfca para el
estudio de las relaciones sociales mediadas por Internet, surgen algunos
problemas que el investigador debe afrontar, los cuales se explican a
continuacin.
4.1. Rol del ciberetngrafo
Al igual que en la Etnografa clsica, el etngrafo virtual debe
considerar algunos aspectos que pueden ayudarle a que el proceso
de investigacin se desarrolle en un ambiente de intersubjetividad y de
respeto por el comportamiento natural del grupo social estudiado.
Para la inmersin en el campo, el investigador, al igual que los
informantes, debe pasar por un proceso de socializacin a partir del
extraamiento y la empata. Esto lo hace coparticipante e interactuante
en el contexto (Infantes, 2006). La inmersin se da con la interactuacin
y socializacin con los sujetos seleccionados tomando en cuenta el
contexto cultural del internauta, sumergindose entre sus informantes
con empata, siguiendo los cdigos de conducta establecidos, dominando
el mundo simblico y su lenguaje particular, defniendo la cibercultura de
la comunidad en estudio, entendiendo el ciberespacio como unidad de
observacin tempo-espacial diferente, tejiendo una red de informantes,
estableciendo el compromiso y negociacin y teniendo cuidado con la
subjetividad e intersubjetividad. Como en todo trabajo de campo, uno
de los aspectos que debe saber evitar el investigador es no convertirse
en nativo ciberntico, y si lo hace, al menos ser consciente de ello y
procurar un proceso de distanciamiento que le permita volver a recuperar
su capacidad de extraamiento y objetividad (Infantes, op. cit.).
4.2. Idea de campo
En la Etnografa aplicada a estudios de Internet se requiere
responder a las siguientes preguntas: Cmo delimitar el campo de
estudio? Dnde empieza y dnde termina el contexto de investigacin?
Segn Ardvol et al (2003), el mtodo etnogrfco comienza con la
estada prolongada en un lugar concreto, dnde el investigador comparte
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plenamente la vida de una comunidad o grupo social. En el ciberespacio,
lo que recoge la pantalla son interacciones entre personas que entran
y salen del canal y estn, a su vez, en contextos sociales diversos y
en distintas conversaciones simultneas. En los chats, por ejemplo, los
participantes no pasan la mayor parte de su vida conectados a la red.
Por tanto, es importante decidir si es conveniente seguir sus vidas fuera
de la pantalla.
4.3. Entrada al campo y observacin participante

Al hacer la inmersin en un entorno de Internet el investigador
puede que desconozca la tecnologa mediadora as como la simbologa y
normas que rigen al entorno sociotcnico. Por tal motivo es importante
recoger las impresiones en un cuaderno de campo, donde se puede
llevar registro de todas las difcultades.
Segn Ardvol et al (op. cit.), desde diferentes perspectivas
tericas, varios estudios han utilizado el mtodo etnogrfco como
estrategia de investigacin para estudiar temas como la identidad y la
sociabilidad en lnea, el establecimiento de categoras online, reglas de
comportamiento, resolucin de confictos, sentimiento de pertenencia
al grupo, etc., adaptando la observacin participante y la realizacin
de entrevistas. Estos constituyen estudios cualitativos, realizados a
partir de tcnicas de observacin participante, entrevistas en lnea o
cuestionarios por correo electrnico que exploran diferentes aspectos
de la vida social en la red.
4.4. Identidad del observador / investigador
Para la entrada al campo algunos investigadores han sealado que
es necesario en algunos casos, crear una nueva identidad para poder
explorar el medio con libertad y para evitar una actitud distanciada en
relacin con los dems participantes. Esto representa un problema tico.
Por un lado, es importante presentarse al grupo como investigador y
poner en claro los objetivos que se persiguen, sin embargo, en algunos
entornos virtuales, como por ejemplo el chat, es imposible saber de
antemano a quien se va a dirigir el investigador, as como las relaciones
que mantienen los participantes, ni cmo interactan. Debido a que los
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chats son de libre acceso y que nunca se conoce la verdadera identidad
de los participantes en el mundo real, se puede iniciar la inmersin de
manera annima y esperar a estar ms en confanza para explicar el
propsito y pedir autorizacin formal para utilizar la informacin y realizar
la entrevista en profundidad.
4.5. Entrevista semiestructurada
Durante la fase de la observacin participante es importante
disear un guin de entrevista para obtener la informacin que no sea
fcilmente accesible con la observacin participante, para contrastar
algunas hiptesis que se van planteando, resolver dudas y ampliar la
informacin.
La elaboracin de la gua que orientar los temas sobre qu
preguntar, se puede realizar a partir de la informacin e impresiones
recogidas hasta el momento durante la observacin participante y
tomando como base los objetivos principales y el tema de la investigacin.
La lgica del guin debe intentar recoger desde distintas perspectivas
el eje central de la investigacin.
5. De la Etnografa antropolgica
a la Etnografa virtual
A manera de conclusin, se pueden sintetizar algunos aspectos que
caracterizan a la Etnografa virtual y que la defnen como una extensin
de la Etnografa antropolgica clsica, adaptados a la nueva dimensin
de la virtualidad en las relaciones sociales producto de los avances
tecnolgicos en la postmodernidad.
En este sentido, el estudio de la cibercultura requiere la adaptacin
de los conceptos de las metodologas clsicas de investigacin
antropolgica, pasando por la llamada Etnografa cientfca, la Etnografa
educativa, la Microetnografa, hasta llegar a la Etnografa virtual.
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An cuando las cuatro fases bsicas del proceso etnogrfco se
mantienen para todos los tipos de Etnografa, en la Etnografa mediada
o digital, en la cual se enmarca la Etnografa virtual, los dispositivos son
elementos mediadores que transforman las prcticas, entidades y sujetos
y tienen efectos en la prctica etnogrfca. Por esa razn, es necesario
adoptar nuevos enfoques de las metodologas clsicas de investigacin
para poder estudiar las relaciones sociales en dicho contexto.
Ya que las relaciones mediadas por la tecnologa son generadoras
de una cultura que se localiza en un espacio virtual o ciberespacio,
sin tiempo cronolgico, ni territorio y habitado por cibernautas o
internautas, es relevante observar la forma en que lo digital altera las
bases epistemolgicas de la Etnografa y la adaptacin que sufren sus
instrumentos y tcnicas bsicas en el estudio de lo digital.
Autores como Hine, Aretio, Infantes y Ardvol han observado que la
Etnografa es una metodologa con la cual se pueden realizar estudios en
torno a Internet, ya que esta permite explorar las interrelaciones entre las
tecnologas y la vida cotidiana de las personas en el hogar, en la ofcina y
en cualquier otro lugar del mundo real y, an cuando existen limitaciones
producto de los cambios en las concepciones del tiempo y el espacio,
en las comunicaciones y en el rol de los medios, estos mismos cambios
producen benefcios subyacentes a la adaptacin del mtodo.
Los aspectos por revisar en la Etnografa virtual tienen que ver
con la idea de campo, entendiendo el ciberespacio como una unidad
de observacin tempo-espacial diferente, en el cual la inmersin se
debe dar mediante la interactuacin con los sujetos seleccionados y
teniendo cuidado de mantener los cdigos de conducta establecidos,
as como la subjetividad e intersubjetividad propia de las investigaciones
cualitativas.
La eleccin del tema de investigacin es tambin un aspecto
importante que se debe revisar en esta nueva Etnografa. Varios estudios
han utilizado el mtodo etnogrfco como estrategia de investigacin
para estudiar temas como la identidad y la sociabilidad en lnea, el
establecimiento de categoras online, reglas de comportamiento,
resolucin de confictos, sentimiento de pertenencia al grupo, etc.
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Se puede fnalizar concluyendo que, si bien en la Etnografa virtual
se mantienen algunos basamentos terico-prcticos que la defnen como
una categora dentro de las etnografas, se requiere que algunos de
estos conceptos sean redefnidos con el propsito de adaptarlos a las
necesidades propias del entorno al cual se enfoca en sus investigaciones,
es decir, el entorno virtual de las relaciones mediadas por las tecnologas,
mayormente representado por la Internet.

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