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U Un ni iv ve er rs so o d de e l lo oc co os s
F Fr re ed dr ri ic c B Br ro ow wn n


I. El relmpago


El primer intento de enviar un cohete a la Luna, realizado en 1954, fue un fracaso.
Probablemente debido a un defecto estructural en el mecanismo de control el cohete traz una larga
parbola en el espacio y volvi a caer en la Tierra, causando una docena de muertes. Aunque no
estaba equipado con cargas explosivas, el cohete a fin de que su llegada a la Luna pudiera ser
observada desde la Tierra contena un potenciomotor Burton, preparado de forma que funcionara
durante todo el trayecto a travs del espacio sideral, acumulando un tremendo potencial elctrico
que, al entrar en contacto con la superficie lunar y descargarse, producira un relmpago de una
luminosidad varios miles de veces superior a la de un rayo, y. tambin varios miles de veces ms
destructor.
Afortunadamente, el cohete cay en un rea poco poblada de las montaas Catskill, pero
precisamente en los terrenos de un acomodado propietario de una cadena de revistas populares.
Este, junto con su mujer, dos invitados y ocho sirvientas fueron muertos por la descarga elctrica, la
cual destruy completamente la mansin y derrib todos los rboles en un radio de medio kilmetro.
Solamente se hallaron once cadveres. Este hecho hizo pensar que uno de los invitados, que
desempeaba el cargo de director de una de las revistas de la cadena, estaba tan cerca del centro de
la explosin que su cuerpo fue completamente desintegrado.
El siguiente cohete y el primero que consigui llegar a la Luna fue lanzado un ao mas
tarde, en 1955.
Keith Winton estaba casi sin aliento cuando termin el partido de tenis, pero trat con todas
sus fuerzas de disimularlo. No haba jugado un partido de tenis haca aos, y mientras iba hacia la
red pensaba que el tenis era un deporte que deba reservarse para los hombres jvenes. El no era
viejo, desde luego, pero con treinta y un aos pronto queda uno agotado a menos que se haya
mantenido bien entrenado. Keith no lo haba hecho, y haba tenido que esforzarse mucho para poder
ganar aquel set.


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Ahora tuvo que hacer un nuevo esfuerzo para poder saltar la red y reunirse con la joven que
estaba en el otro lado. Su respiracin era un poco entrecortada, pero de alguna forma consigui
dirigir una sonrisa a la muchacha.
Le queda tiempo para otro partido?
Betty Hadley mene su rubia cabeza.
Me temo que no, Keith. Voy a llegar con retraso. No hubiera podido quedarme hasta tan
tarde si no fuera que el seor Borden me prometi que su chfer me llevara al aeropuerto de
Greeneville, para que pudiera tornar el avin directo a Nueva York. Verdad que es un jefe
maravilloso?
Aja dijo Keith, cuyos pensamientos en ese momento estaban muy lejos del seor Borden.
Marcharse ahora es tan importante para usted?
Desde luego. Se trata de una cena de exalumnas Todas de mi propia Universidad. Y no
slo eso, sino que tengo adems que pronunciar un discurso. Sobre cmo es el trabajo de directora en
una revista femenina.
Podra ir yo tambin sugiri Keith y explicarles cmo se edita una revista de fantasa
cientfica? O una revista terrorfica; ya sabe que estaba encargado de Cuentos Escalofriantes antes de
que Borden me trasladar a Historias Sorprendentes. Aquel trabajo me daba pesadillas todas las
noches. Quizs a sus ex compaeras de clase les gustara escuchar algunas.
Betty Hadley ri.
Probablemente les encantara. Lstima que sea una reunin slo para damas, Keith. Y no se
quede tan desanimado. Lo ver de nuevo maana, en la oficina. El mundo no se acaba aqu, ya sabe.
Desde luego admiti Keith. En cierto modo estaba equivocado, pero an no lo saba.
Se puso a caminar al lado de Betty, rumbo a la gran mansin que era la residencia de verano
de L. A. Borden, propietario de la cadena Borden de revistas populares.
Keith hizo un nuevo esfuerzo para retenerla.
Sin embargo, debera quedarse para ver los fuegos artificiales.
Fuegos artificiales? Oh, quiere decir el cohete lunar. Cree que se podr ver algo, Keith?
Los del Observatorio as lo esperan. Ha ledo algo respecto a eso?
No mucho. Tengo entendido que se espera que el cohete producir un gran destello, como
un relmpago, cuando choque con la Luna, si es que choca. Y dicen que ser visible a simple vista,
de modo que todo el mundo habla de salir fuera para mirar. Y se calcula que llegar a las nueve y
cuarto, no es as?
Exactamente a las nueve y diecisis minutos. Yo voy a ser uno de los que van a observar la
Luna esta noche. Y si tiene ocasin, vigile el centro de la Luna, entre los cuernos del creciente.
Ahora estamos en luna nueva, y el cohete caer en el rea oscura. En el caso de que mire sin un


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telescopio ver un destello muy pequeo, algo parecido a la luz de un fsforo a una manzana de
distancia. Tendr que mirar con mucha atencin.
Dicen que el cohete no contiene explosivos, Keith. Entonces, qu es lo que produce el
relmpago?
Una descarga elctrica, en una escala gigantesca, nunca intentada antes de ahora. El cohete
contiene un aparato, inventado por un tal profesor Burton, que utiliza la fuerza de la aceleracin y la
convierte en energa potencial elctrica, electricidad esttica. Todo el cohete quedar convertido en
un acumulador monstruo. Y como se desplaza en el espacio a travs del vaco, la electricidad
acumulada no puede descargarse o perderse hasta que se establezca contacto, y entonces bien, ser
algo ms que un relmpago. Ser el bisabuelo de todos los cortocircuitos.
No hubiera sido mucho ms simple una carga explosiva?
Naturalmente, pero por este sistema se obtiene un destello mucho ms brillante, peso por
peso, que incluso el que se obtendra de una bomba atmica. Y en lo que estn interesados es en la
luz producida, no en una explosin. Desde luego, har saltar bastante terreno; no tanto como una
bomba de aviacin, pero esto no tiene importancia y los tcnicos creen que podrn aprender mucho
repecho a la composicin exacta de la superficie de la Luna, por medio del examen espectrogrfico
del destello, a travs de todos los grandes observatorios situados en el lado nocturno de la Tierra Y
adems...
Haban llegado a la puerta de la casa y Betty Hadley lo interrumpi poniendo su mano en el
brazo de l.
Siento interrumpirlo, Keith, pero debo darme prisa. De otro modo perder el avin. Adis.
Betty extendi la mano, pero Keith Winton la tom por los hombros y la atrajo hacia s. La
bes, y durante un maravilloso segundo los labios de ella respondieron a los suyos. Entonces, ella se
apart.
Pero sus ojos brillaban y estaban un poco velados por las lgrimas. Repiti:
Adis, Keith. Lo ver en Nueva York
Maana por la noche. Es una promesa.
Ella asinti y corri hacia la casa. Keith se qued de pie, quieto, mientras una sonrisa le
iluminaba la cara.
Se daba cuenta que volva a estar enamorado, aunque esta vez era diferente de todo lo que
haba experimentado antes. Haba conocido a Betty Hadley haca slo tres das; para ser exactos, slo
la haba visto una vez, antes de este maravilloso fin de semana. El jueves pasado haba entrado ella
por primera vez en las oficinas de la Compaa de Publicaciones Borden, Inc. La revista de la que
ella era directora, Perfectas Historias de Amor, acababa de ser adquirida por Borden de una
compaa de menor importancia. Y Borden haba sido lo bastante listo como para llevarse a la


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directora junto con la revista. Betty Hadley haba hecho un buen trabajo en los tres aos en que haba
estado al frente de la publicacin; la nica razn por la que la Compaa de Publicaciones Whaley
haba deseado venderla, era que ahora se dedicaban a revistas de noticias; Perfectas Historias de
Amor era la ltima revista literaria que les quedaba.
De modo que Keith haba conocido a Betty Hadley el jueves pasado, y ahora para Keith
Winton el jueves era el da ms importante de su vida.
El viernes haba ido a Filadelfia para entrevistarse con uno de sus colaboradores, uno que
poda escribir una buena historia, pero al que haba adelantado el pago de un cuento y que no
acababa de decidirse a escribirlo. Keith haba usado toda su fuerza de persuasin para que empezara
a escribir el argumento, y crea que al fin lo haba conseguido.
Debido a su viaje no haba podido conocer a Joe Doppelberg, el admirador nmero uno de su
revista, quien haba escogido el viernes para ir a Nueva York a visitar las oficinas de la Compaa
Borden. A juzgar por las cartas que reciba de Joe, perder la ocasin de conocerlo personalmente era
una verdadera suerte.
Entonces, el sbado por la tarde, haba llegado a la mansin, invitado por Borden. Esta era la
tercera vez que Keith iba .a la casa de Borden, pero lo que pareca ser otro fin de semana ordinario se
haba convertido en unos das maravillosos, cuando result que Betty Hadley era uno de los otros dos
invitados.
Betty Hadley era alta, esbelta, de pelo rubio dorado, un cutis suavemente bronceado y un
rostro y una figura mucho ms adecuados para trabajar en televisin que en las oficinas de una
editorial.
Keith suspir y entr en la casa.
En el gran saln, ricamente artesonado en nogal, estaban L. A. Borden y Walter Callahan,
contador de la Compaa, jugando a las cartas.
Borden levant la cabeza y lo salud.
Qu tal, Keith? Quiere tomar mi puesto? Estamos acabando ya. Tengo que escribir
algunas cartas y a Walter lo mismo le da ganar su dinero que el mo.
Keith movi la cabeza.
Yo tambin tengo trabajo para hacer, seor Borden. Tengo que contestar las cartas que nos
envan nuestros lectores a la seccin de "Cartas por Cohete". He trado la porttil y la carpeta de
cartas recibidas.
Oh, vamos, Keith, no lo he invitado aqu para que trabaje. No puede terminadas maana en
la oficina?
Ojal pudiera, seor Borden dijo Keith;Yo tengo la culpa de todo este retraso, y el
material tiene que estar en la imprenta maana a las diez sin falta. Cierran las formas al medioda, de


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manera que no hay tiempo. Pero son slo un par de horas de trabajo y prefiero hacerlo ahora y
quedar libre esta noche.
Keith atraves el saln y subi las escaleras. Una vez en su habitacin, sac la mquina de la
maleta y la puso sobre el escritorio. Del portafolios sac la carpeta que contena la correspondencia
dirigida a la seccin de "Cartas por Cohete" y, por aquellos ms atrevidos, al "Piloto del Cohete".
La carta de Joe Doppelberg estaba encima de la pila. La haba puesto all porque haba
pensado que Joe poda presentarse personalmente y quera tener la carta a mano.
Puso papel en la mquina de escribir, tecle el ttulo "Cartas por Cohete" y empez a trabajar.
Bien, amigos pilotos del espacio, esta noche la noche en que os escribo, no la noche en que
leis es la gran noche, y el Viejo Piloto, vuestro amigo, estaba all para verlo. Y desde luego lo vio,
el relmpago de luz en la oscuridad de la Luna, que marcaba el aterrizaje del primer proyectil
lanzado con xito a travs del espacio por el hombre.
Mir lo que haba escrito con ojos crticos, sac el papel de la mquina y puso una nueva
hoja. Era demasiado formal, demasiado envarado para sus lectores. Encendi un cigarrillo y volvi a
escribir todo; esta vez le sali mejor, o peor.
En la pausa que hubo mientras repasaba el trabajo, oy el sonido de una puerta que se abra y
se cerraba, y unos tacones altos bajando la escalera.
Sera Betty, que se marchaba. Se levant para ir hacia la puerta, pero pensndolo mejor
volvi a sentarse. No, sera inoportuno volver a despedirse ahora, con Borden y Callahan presentes.
Mucho mejor sera que darse con el recuerdo de aquel beso fugaz y placentero, y la promesa de que
se encontraran maana por la tarde.
Suspir y tom la primera carta. La de Joe Doppelberg. Deca:
Querido CoheTero: No debera escribirte, porque la ltima edicin apesta de aqu a
Arcturus, excepto por la novela de Wheeler. Quin le ha dicho al tonto de Gormley que sabe
escribir? Y su navegacin sideral? El gran embustero no sera capaz de navegar en un bote de
remos por el puerto, ni en un da de sol.
Respecto a la portada de Hooper, la chica est bien, muy bien, pero todas las chicas de las
cubiertas lo estn. En cuanto a la cosa que la persigue debo suponer que es uno de los demonios
mercurianos que aparecen en la novela de Wheeler? Bien, dile a Hooper que yo puedo pensar en
mons ms horribles que esos, aun estando sereno, sin ni siquiera beber una copa de jugo de plantas
de Venus.
Por qu no se vuelve ella y persigue a la cosa?
Reserva a Hooper para el interior lo que escribe est bien pero busca a otro para las
cubiertas Qu te parece .Rockwell Kent o Dal? Apuesto que Dal puede hacer mons mucho
mejores Entiendes, Cohe?


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Mira, Cohe, ten el vino de Urano preparado y en hielo, porque voy a ir a buscarte algn da
de esta semana. No ir a Espaciopuerto NYork slo para verte a ti, no te envanezcas, sino porque
tengo un asunto con un hombre de Marte respecto a unas plantaciones. Como sea, estar en la
ciudad, de modo que ir a visitarte para ver si eres tan feo como dicen.
Esta nueva idea tuya, Cohe, es muy buena. Me refiero a lo de publicar la foto de los mejores
entre los que te escribimos, junto con nuestras cartas. Tengo una sorpresa para ti. Te envo mi
retrato. Iba a llevarlo yo mismo, pero la carta llegar antes que yo y no me gustara perder la
edicin, donde quiero verlo publicado.
Buena propulsin, Cohe, y busca el mejor buey lunar que tengas, porque ir a cenar pronto,
si no antes.
JOE DOPPELBERG.
Keith Winton suspir de nuevo y recogi su lpiz rojo. Empez a tachar los prrafos respecto
al viaje a Nueva York; aquello no poda interesar a sus otros lectores, y adems no quera darles la
idea de que podan ir a visitarlo en la oficina; perdera mucho tiempo si empezaba a recibir visitas de
los lectores.
Volvi a tachar algunos de los prrafos ms desagradables de la carta y cuando termin sac
la fotografa que haba llegado con la misiva y la examin de nuevo.
Joe Doppelberg no tena el aspecto que pareca indicar la carta. Era un muchacho agradable,
de aspecto inteligente, quiz con diecisis o diecisiete aos. Tena una sonrisa simptica.
Probablemente en persona resultara tan tmido como su carta era desenvuelta.
Quiz hara bien en publicar su fotografa. Debiera haberla enviado ya a los talleres, pero an
haba tiempo Hizo unas anotaciones en la carta para que fuera en media columna y escribi "l/2col.
Doppelberg" en el reverso de la fotografa.
Puso la segunda hoja de la carta de Joe en la mquina, pens un momento y empez a
escribir.
Conforme, Doppelberg, vamos a hacer que Rockwell Kent dibuje nuestra prxima portada.
T pagars la factura. En cuanto a hacer los monstruos siderales an ms horribles, no puede ser.
Tal como son es todo lo que puede soportar nuestra revista. El buey y el vino estn preparados.
Esperamos tu llegada al Espaciopuerto.
Sac la pgina de la mquina de escribir, volvi a suspirar y recogi la prxima carta.
A las seis haba terminado, lo que le daba una hora de descanso antes de la cena. Despus de
baarse se visti con cuidado, y an le quedaba media hora sin saber qu hacer. Baj las escaleras y
sali al jardn.
Estaba oscureciendo y la luna nueva era ya visible en un cielo muy despejado. El destello
podra verse muy bien, pens. Y, por favor, que el relmpago del cohete resultara visible a simple


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vista, o tendra que volver a escribir el encabezamiento de la seccin "Cartas por Cohete". Bien, ya
vera lo qu pasaba.
Se sent en un silln de junco, frente al camino que atravesaba el jardn, y aspir con placer
el aire fresco de la tarde y el perfume de las flores que lo rodeaban.
Volvi a pensar en Betty Hadley.
Pensar en ella le hizo sentirse feliz, o quiz podramos decir tristemente feliz, basta que su
mente divag hacia el escritor de Filadelfia y si aquel caballero estaba ahora trabajando en el cuento
o sentado en un bar.
Volvi a recordar a Betty Hadley y dese que ya hubieran pasado veinticuatro horas y fuera
ya la tarde del lunes en Nueva York, en vez del domingo en las montaas Catskills.
Mir el reloj de pulsera y se dio vagamente cuenta de que llamaran para la cena en unos
pocos minutos. Eso le gust porque, enamorado o no, tena hambre.
Y el hambre le hizo pensar, sin razn aparente, en Claude Hooper, quien dibujaba la mayora
de las portadas para Historias Sorprendentes. Se pregunt si podra seguir consiguiendo dibujos de
Hooper. ste era una buena persona y muy buen artista, que poda dibujar muchachas esplndidas
pero sin embargo no era capaz de producir monstruos lo suficientemente horribles. Quiz no tena
pesadillas, o quiz llevaba una vida de hogar completamente feliz, o algo parecido. Y muchos de los
lectores protestaban. Como Joe Doppelberg. Porque Doppelberg...
El cohete lunar, cayendo de vuelta hacia la Tierra, iba a velocidad supersnica, y Keith no
pudo verlo ni orlo, aunque choc contra el suelo a slo cinco metros de l.
Hubo un deslumbrador relmpago.

II. El monstruo rojo

No hubo ninguna sensacin de transicin, de cambio o de movimiento, ningn lapso de
tiempo. Fue simplemente como si, simultneamente con un brillante relmpago, alguien le hubiera
sacado el silln donde estaba sentado. Lanz una exclamacin al sentir el impacto contra el suelo;
debido a que haba estado estirado en el silln, se cay extendido. All qued boca arriba, mirando
las estrellas.
Poder ver las estrellas resultaba lo ms sorprendente de todo; no poda ser slo que el silln
se hubiera derrumbado lujo su peso o inclusive que se hubiera esfumado debajo de su cuerpo pues
haba estado sentado bajo un rbol y ahora no haba ningn rbol entre l y aquel cielo azul oscuro.


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Levant la cabeza primero, y luego se sent, demasiado agitado en esos momentos no
fsicamente, sino mentalmente para levantarse. De algn modo deseaba entender la situacin en que
se hallaba antes de confiar en sus propias piernas.
Estaba sentado encima de hierba, perfectamente cuidada y cortada, en la mitad de un gran
jardn. Al volver la cabeza se dio cuenta de que detrs de l haba una casa. Una casa completamente
normal, no tan grande ni tan atrayente como la del seor Borden, desde luego. Y al mirarla tuvo la
impresin de que la casa estaba vaca. Por lo menos no tena ninguna seal de estar habitada; no se
vea a nadie, ni haba luz en las ventanas.
Durante varios segundos se qued mirando lo que deba haber sido la casa del seor Borden,
pero que por alguna razn que no poda explicarse no lo era, y despus se volvi para mirar en
direccin opuesta. A unos treinta metros en aquella direccin, en el extremo del jardn donde l
estaba, haba un seto, y por encima poda ver que detrs haba rboles: dos hileras regulares, como si
estuvieran colocados a ambos lados de una carretera. Eran lamos, altos y cuidados.
Y no haba ningn arce, a pesar de que era un arce el rbol bajo el cual haba estado sentado.
Tampoco se vea ni siquiera una astilla del silln de junco.
Sacudi la cabeza para aclararse las ideas y se puso en pie con precaucin. Tuvo una
momentnea sensacin de vahdo, pero aparte de eso se encontraba perfectamente. Fuera lo que
fuese lo que le haba pasado, no estaba herido. Se mantuvo de pie y quieto hasta que se le fue el
mareo y entonces se encamin hacia una puerta que haba en el seto.
Lanz una mirada a su reloj de pulsera. Eran las siete menos tres minutos, aunque eso era
imposible, pens. Eran tambin las siete menos tres minutos cuando se sent en el silln de junco, en
el jardn del seor Borden; y dondequiera que estuviese ahora no haba podido llegar all
instantneamente.
Llev el reloj al odo. Funcionaba perfectamente. Pero eso no probaba nada. Quizs se haba
parado debido a lo que fuera que hubiese sucedido, y. se haba puesto en marcha de nuevo cuando l
se incorpor y ech a andar.
Volvi a mirar al cielo para calcular el tiempo transcurrido y no pudo observar ningn
cambio. Estaba oscureciendo entonces y tambin ahora oscureca. La luna creciente estaba en el
mismo lugar, al menos estaba a la misma distancia del cenit. Aqu dondequiera que fuese aqu no
poda estar seguro de cul era su situacin ni de la direccin que deba tomar.
La puerta que atravesaba el seto conduca a una gran carretera asfaltada. No se vea ningn
coche;
Al volverse para cerrar la puerta, mir otra vez la casa vaca y not algo que antes no haba
visto. En uno de los pilares de la terraza haba un letrero que deca: Se vende. R. Blaisdell.
Greeneville. Nueva York.


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Por lo tanto deba encontrarse cerca de la casa de los Borden, ya que Greeneville era la
poblacin ms cercana a la mansin d su jefe. Eso era obvio, desde luego. El no poda haber ido
muy lejos. El verdadero misterio era cmo poda encontrarse en un lugar completamente distinto de
donde estaba sentado haca slo unos minutos.
Volvi a sacudir la cabeza para concentrar los pensamientos, aunque se senta perfectamente.
Poda estar bajo los efectos de un ataque repentino de amnesia? Haba caminado hasta all sin
darse cuenta? No le pareca posible, especialmente en cuestin de minutos o menos.
Se qued mirando indeciso a uno y otro lado de la ancha carretera bordeaba por los altos
lamos, pensando hacia qu lado se encaminara. La carretera se extenda recta en ambas direcciones.
Desde donde estaba poda ver casi medio kilmetro a cada lado, hasta la prxima cuesta, pero no
haba seales de viviendas en los alrededores. Sin embargo, tena que haber una granja por all cerca,
porque haba campos cultivados un poco ms all de donde terminaban los lamos. Probablemente
los mismos rboles le impedan ver la granja, que tena que existir en medio de aquellos campos. Si
caminara hasta el vallado que cerraba el campo al otro lado de la carretera, sin duda podra ver la
casa.
Estaba ya cruzando la carretera cuando escuch el sonido de un coche que se aproximaba.
Deba ser un auto muy ruidoso, para hacerse or a aquella distancia Acab de cruzar el camino y
cuando se volvi ya pudo ver el coche. Para l era lo mismo obtener informacin del conductor de
aquel coche que de quien pudiera haber en la granja; mejor quiz, ya que tal vez podra persuadir al
chfer de que lo llevase hasta la casa de Borden, por lo menos si iba en aquella direccin.
El auto era un Ford T, construido sin duda haca muchos aos. Una buena seal, se felicit
Keith. En sus das de estudiante haba practicado bastante el autostop, y sabia que la probabilidad de
que un coche lo llevase estaba en relacin directa con su edad y decrepitud.
Y no haba ninguna duda respecto a la decrepitud de aquel vehculo. Daba la impresin de
que a duras penas haba podido subir la pendiente; el motor volva a esforzarse ahora para conseguir
de nuevo alguna velocidad.
Keith esper hasta que estuvo bastante cerca y entonces sali a la carrera y agit los brazos.
El Ford redujo la velocidad, y se detuvo a su lado.
El hombre que iba al volante se inclin y baj la ventanilla por el lado donde estaba Keith, sin
ninguna razn aparente que Keith pudiera ver, ya que la ventanilla no tena cristal.
Quiere que lo lleve, joven? pregunt.
Su aspecto era, pens Keith, el de un granjero tpico llevaba una pajita amarilla en la boca,
casi del mismo color de su cabello, y sus pantalones de un azul desteido hacan juego con sus ojos
de un color azul suave.


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Keith puso un pie en el estribo y meti la cabeza por la ventanilla con el fin de que el otro
pudiera or su voz por encima del ruido que haca el motor, y el traqueteo como de hojalata que
llegaba de todas las piezas de aquel coche; inclusive cuando no estaba en movimiento.
Me temo que me he perdido. Sabra decirme dnde est la casa del seor Borden?
El granjero hizo rodar la pajita hasta el otro lado de la boca. Pens profundamente frunciendo
el entrecejo por el esfuerzo.
No dijo, finalmente. Nunca he odo ese nombre. Por lo menos no tiene ninguna de las
granjas sobre esta carretera. Quizs detrs de la colina. No conozco a todas las granjas que hay all.
No es una granja dijo Keith. Se trata de una gran casa de campo. Borden es el dueo
de una editorial. Hacia dnde lleva esta carretera? A Greeneville?
S. Est adelante, en esta direccin, a unos quince kilmetros; Por esta otra direccin enlaza
con la Autopista de Albany, en Carteret. Quiere que lo lleve a Greeneville? Quizs all podr
encontrar a alguien que le diga dnde vive ese seor Borden.
Seguramente dijo Keith. Gracias. Y entr en el coche.
El granjero, gravemente, extendi un brazo por delante de Keith e hizo girar la manivela que
suba la ventanilla que no tena cristal.
Hace ruido dijosi la dejo abierta.
Pis el embrague y el pedal del cambio y el auto empez a marchar con un ruido como si
tosiera. El traqueteo de la carrocera sonaba como el granizo en un techo de latas. Por fin alcanz su
velocidad mxima y Keith calcul que tardaran una media hora para cubrir aquellos quince
kilmetros, si es que el coche poda llegar en una pieza.
Bien, si consegua llegar a Greeneville al menos sabra dnde estaba. Ya sera muy tarde para
la cena, pens, de manera que lo mejor era telefonear a Borden para que estuviera tranquilo, cenar en
el pueblo y entonces alquilar un taxi o cualquier otra clase de vehculo que lo llevara de nuevo a la
residencia de Borden. Podra estar de vuelta a las nueve a ms tardar, con tiempo suficiente para
observar los fuegos artificiales en la Luna a las nueve y diecisis. Aquello era algo que no quera
perderse.
Y cmo iba a explicar lo sucedido al seor Borden? Casi lo mejor que podra hacer sera
decir que haba salido a dar un paseo antes de la cena y que se haba perdido; que haba tenido que ir
a Greeneville para orientarse. Iba a sonar estpido, pero no tanto como la verdad. Y, desde luego, no
quera que su jefe pensara que estaba sujeto a ataques de locura o de amnesia.
El viejo auto iba traqueteando por la larga y recta carretera. Su bienhechor no pareca muy
inclinado a entablar una conversacin, de lo que Keith se senta muy agradecido. De cualquier modo
habran tenido que gritar para hacerse or. Y por ahora prefera pensar, buscando una explicacin a lo
que le haba sucedido.


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La residencia de Borden era muy grande y l estaba seguro que tena que ser bien conocida
por aquellas vecindades. Si el chfer de la antigualla que lo llevaba conoca a todo el mundo a lo
largo de la carretera, no era posible que no hubiera odo hablar nunca de Borden, a menos que
estuvieran muy lejos de all. Y sin embargo, no poda estar a ms de treinta kilmetros de distancia
porque Borden viva a quince kilmetros de Greeneville, aunque Keith no poda recordar ahora en
qu direccin desde el pueblo, y el lugar de la carretera donde el granjero lo haba recogido estaba
tambin a unos quince kilmetros de Greeneville. Aun en el supuesto que estas dos distancias de
quince kilmetros estuvieran en direcciones diametralmente opuestas, l no poda haber caminado
ms de treinta kilmetros y an esto era imposible, teniendo en cuenta el corto espacio de tiempo
transcurrido.
Estaban ya llegando a las afueras de un pueblo y Keith volvi a consultar el reloj; eran las
siete treinta y cinco. Empez a mirar por la ventanilla a los edificios que pasaban por su lado, basta
que vio un reloj en la vidriera de una tienda. Su reloj andaba bien; no se haba parado para volver a
marchar ms tarde.
Pocos minutos despus estaban ya en el centro de Greeneville. El granjero se arrim a la
acera y par el motor.
Estamos en mitad del pueblo, joven dijo. Creo que podr buscar a esa persona en
cualquier gua de telfonos y ellos vendrn a buscarlo. Y all hay una parada de taxis en el otro lado
de la plaza, que lo llevarn adonde quiera ir. Le van a cobrar bastante, pero van adonde sea.
Le quedo muy agradecido dijo Keith. Quiere beber algo, mientras yo telefoneo?
No, gracias. Tengo que volver a mi casa pronto. Mi yegua va a parir. He venido al pueblo a
buscar a mi hermano. Es veterinario y quiero que me ayude.
Keith le volvi a dar las gracias, y entr en el bar que estaba justo en la esquina donde el
granjero haba parado su viejo coche. Entr en la cabina al fondo del establecimiento y tom la
delgada gua telefnica de Greeneville, que colgaba de una cadenita en una de las paredes de madera
de la casilla. La hoje hasta encontrar la letra B y entonces comenz a pasar el ndice por encima de
los nombres que empezaban por esa letra, hasta
No haba ningn Borden en la gua.
Keith arrug el ceo. El telfono de Borden perteneca a la centralita de Greeneville. Estaba
seguro de eso porque haba telefoneado a la residencia desde las oficinas de Nueva York, en varias
ocasiones, por cuestiones del negocio. Le haban dado la llamada por la centralita de Greeneville.
Desde luego poda ser un nmero reservado, que no estuviera en la gua. Claro que poda;
eran tres nmeros iguales: unos. Eso era: Greeneville 111. Se acordaba ahora que cuando telefone a
Borden la ltima vez estuvo pensando qu influencia habra podido tener su jefe para que le hubiesen
dado un nmero tan sencillo y fcil de recordar.


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Cerr la puerta de la cabina y empez a buscar en los bolsillos hasta que encontr el nquel
que necesitaba para hacer funcionar el telfono. Pero el aparato era de un tipo que no haba visto
nunca. No haba all ninguna ranura para introducir la moneda o la ficha. Revis el telfono bien,
inclusive por abajo, hasta que al final decidi que probablemente en aquellos pequeos pueblos no
existan telfonos de ficha y que, sin duda, tendra que abonar la llamada al encargado del bar.
Levant el auricular, y cuando la voz del operador pregunt "Qu nmero, por favor?", le
dio el nmero de Borden. Hubo una pausa de un minuto y de nuevo la voz del operador: "No existe
ese nmero en la gua, seor."
Por un instante, Keith pens si se estara volviendo loco, despus de todo. No pareca posible
que se hubiera equivocado en un nmero semejante. Greeneville unounouno. No se puede olvidar
un nmero de telfono como ese, ni tampoco confundirlo por otro.
Volvi a preguntar: Por favor, podra darme el nmero de telfono del seor L. A. Borden?
Crea que el nmero que le di antes era el de este seor, pero sin duda estaba equivocado. Y tampoco
puedo encontrarlo en la gua, pero estoy seguro de que tiene telfono. Lo he llamado en otras
ocasiones.
Un momento, seor... No, no tenemos a ninguna persona de ese nombre en nuestros
registros.
Keith murmur:
Gracias y colg el receptor.
No poda creerlo. No estaba convencido. Sali fuera de la cabina, donde hubiera ms luz,
llevando la gua consigo todo lo lejos que le permita la cadenita que la sujetaba. Volvi a mirar los
nombres que empezaban con B y de nuevo no pudo encontrar a ningn Borden. Recordaba que el
nombre de la residencia era "Los cuatro robles" y de nuevo examin la gua en "los" en "cuatro" y en
"robles", sin encontrar tampoco nada. Cerr el libro de golpe y examin la tapa. All deca:
Greeneville, N. Y. La momentnea sospecha de que poda encontrarse en otro Greeneville muri
como haba nacido; slo poda haber un Greeneville en el Estado de Nueva York. Otra y an ms
dbil sospecha desapareci antes de que se diera cuenta de su existencia, cuando ley las letras ms
pequeas debajo del nombre del pueblo: Primavera, 1954.
Sin embargo, le resultaba imposible creer que el telfono de L. A. Borden no estuviera en
aquella gua; tuvo que luchar para contener el impulso que senta de mirar los nombres uno por uno,
por si el nombre estaba fuera de orden alfabtico
En cambio, se dirigi al mostrador y se sent en uno de aquellos antiguos taburetes altos de
tres patas de hierro. Detrs del mostrador, el encargado (un hombre pequeo, de cabello gris y que
llevaba gafas de gruesos cristales) estaba secando vasos con un trapo blanco. Al darse cuenta de la
llegada de Keith levant la cabeza.


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Diga, seor.
Una cocacola, por favor dijo Keith.
Senta deseos de hacer preguntas, pero por el momento no se le ocurra qu clase de
preguntas tena que hacer. Se qued mirando mientras el hombre le serva el refresco y lo colocaba
en el mostrador delante de l.
Hace una hermosa noche deca el encargado del bar.
Keith asinti. Aquello le hizo pensar que tena que acordarse de estar preparado para observar
el relmpago del cohete lunar, en cualquier lugar donde se encontrase a la hora fijada. Mir el reloj
de pulsera. Eran casi las ocho de la noche; otra hora y cuarto ms y necesitara encontrarse en un
lugar tranquilo y despejado desde donde pudiera observar la Luna. No le pareca posible estar de
regreso en la casa de Borden a tiempo para observar el destello.
Se bebi el refresco casi de una vez. Estaba fresco y tena buen gusto, pero le hizo darse
cuenta de que empezaba a tener hambre. Y no era nada extrao, teniendo en cuenta que ya eran las
ocho de la noche. En la casa de Borden ya habran terminado de cenar. Adems haba comido un
almuerzo muy liviano y desde entonces haba jugado al tenis.
Pase la mirada por el bar para ver si all servan sndwiches o alguna otra clase de alimento.
No pudo ver nada de lo que deseaba.
Keith sac una moneda de veinticinco centavos del bolsillo y la puso encima del mostrador
de mrmol.
Al chocar contra el mostrador la moneda hizo un sonido metlico caracterstico y el
encargado dej caer el vaso que estaba secando. Detrs de las gafas, los ojos del hombre se abrieron
dilatados y temerosos; se mantuvo quieto con el cuerpo rgido, mientras volva la cabeza a uno y otro
lado para mirar de un extremo del bar al otro. No pareca darse cuenta de que haba dejado caer un
vaso, ni de que ste se haba roto bajo sus pies. El trapo tambin se le cay de las manos
Entonces extendi una mano lentamente, hasta cubrir la moneda con la palma, y la levant.
De nuevo mir alrededor suyo para asegurarse de que en el bar slo estaban Keith y l.
Hasta entonces no se haba atrevido a mirar la moneda. Mantenindola escondida en el fondo
de la palma de la mano, la examin con una extraa expresin, acercndola mucho a los ojos. La dio
vuelta y examin el reverso
Los ojos del hombre, asustados y sin embargo extticos, se dirigieron a Keith.
Bellsima! dijo. Casi no est gastada. Y de 1928.
Su voz baj de tono, hasta que fue un susurro.
Pero, quin lo enva a usted?
Keith cerr los ojos y los volvi abrir. O l o el encargado del bar deban de estar locos. No
habra tenido ninguna duda respecto a cul de los dos si no fuera por las otras cosas que haban


15
sucedido; su repentina teleportacin de un lugar a otro y la falta del nombre de Borden en la gua
telefnica y en los registros de la centralita.
Quin lo enva? repiti el hombre.
Nadie dijo Keith.
El hombre bajito inici una lenta sonrisa.
No me lo quiere decir. Bien. Debe haber sido K. Bien, no se preocupe en el caso de que no
haya sido l. Me arriesgar. Le doy mil crditos por la moneda.
Keith no contest.
Mil quinientos dijo el hombre. Sus ojos, pens Keith, eran como los ojos de un perrito; los
ojos de un perrito hambriento que contempla un suculento hueso justo fuera de su alcance.
El encargado respir profundamente y dijo:
Dos mil, entonces. Ya s que vale ms, pero es el mximo que puedo pagarle. Si mi mujer...
Conforme dijo Keith.
La mano que retena la moneda escondida cay en el bolsillo del encargado como un conejo
que se lanza a su madriguera. Sin darse cuenta de los cristales que crujan bajo sus pies, el hombre
fue a la caja registradora que estaba al final del mostrador y apret un botn. En la parte superior de
la caja apareci un letrero que deca No es venta. El encargado regres pisando de nuevo los
cristales, atento a los billetes que estaba contando. Puso un grueso fajo delante de Keith.
Dos mil dijo. Esto significa que tendr que pasarme sin las vacaciones que haba planeado
para este verano, pero creo que vale la pena. Debo de estar un poco loco.
Keith recogi los billetes y mir largamente el que estaba en la parte de arriba del fajo que le
haban dado. Haba el familiar retrato de George Washington en el centro del billete. Los nmeros en
las esquinas decan 100 y debajo del retrato ovalado de Washington se poda leer Cien crditos.
Esto era tambin absurdo, pens Keith. El retrato de Washington slo poda ir unido a los
billetes de un dlar a menos que las cosas fuesen diferentes aqu.
Aqu? Qu significaba aqu? Estaba en Greeneville, Nueva York, en los Estados Unidos de
Amrica, en el ao 1954. La gua de telfonos lo probaba. El retrato de Washington en el billete lo
demostraba tambin.
Volvi a mirar el billete y sigui leyendo las palabras impresas. Estados Unidos de Amrica,
deletre. Billete de la Tesorera Federal.
No se trataba de un billete nuevo. Pareca usado, corno si ya hubiese pasado por muchas
manos y, desde luego, pareca legtimo. Pudo notar los conocidos hilos de seda que cruzaban el
grueso del papel. El nmero de serie en tinta azul. A la derecha del retrato deca Emisin de 1945 y
haba una firma, Fred M. Vinson, encima de unas letras diminutas que decan Secretario del Tesoro.
Lentamente, Keith dobl el fajo de billetes y se los puso en el bolsillo de la chaqueta.


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Levant la vista y sus ojos se encontraron con los del encargado que lo observaban a travs
de los gruesos cristales de las gafas con una mirada preocupada.
En la voz del hombre haba tanta preocupacin como en su mirada.
Est... est conforme, no es as? Usted no es un agente federal, no es verdad? Quiero decir
que si es un agente ya tiene las pruebas de que soy un coleccionista. De manera que puede arrestarme
y terminar con el asunto. Me arriesgu, y si es que va a detenerme no hay necesidad de que me tenga
aqu aguardando, no es cierto?
No dijo Keith. Estoy conforme. Creo que estoy conforme. Puede darme otra cocacola,
por favor?
Esta vez una parte del refresco se verti cuando el encargado coloc el vaso encima del
mostrador. Y cuando se dio cuenta de los cristales que volvan a crujir debajo de sus zapatos, el
hombre sonri y empez a barrer detrs del mostrador.
Keith se bebi el segundo vaso y reflexion. Es decir, si reflexionar fuera la palabra para el
torbellino de cosas dentro de su cabeza. Se pareca ms a ir montado en las aspas de un molino.
Esper hasta que el encargado hubo terminado con la escoba.
Mire dijo. Quisiera hacerle algunas preguntas, que pueden parecer... cosas de locos. Pero
tengo mis razones para hacerlas. Me contestar, por absurdas que le parezcan?
El hombre lo mir con reserva.
Qu clase de preguntas? quiso saber.
Bien, por ejemplo, qu fecha es hoy exactamente?
Diez de junio de mil novecientos cincuenta y cuatro.
De la Era Cristiana?
El encargado lo mir con los ojos muy abiertos, pero contest:
Desde luego, de la Era Cristiana.
Y este lugar se llama Greeneville, Estado de Nueva York?
Si. Quiere decir que no sabe...
Keith dijo:
Por favor, djeme hacer las preguntas a m. No habr dos Greenevilles en este Estado, por
casualidad?
No que yo sepa.
Conoce a un hombre, o ha odo hablar de un hombre, llamado L. A. Borden, que posee una
gran finca cerca de aqu? Y que es propietario de una gran empresa editorial.
No, desde luego no conozco a todo el mundo en estos alrededores.
Ha odo hablar de la cadena de revistas de la Compaa Borden de la que l es propietario?


17
Oh, s, claro. Aqu vendemos esas revistas. Precisamente hoy acabarnos de recibir los
ltimos nmeros de algunas de ellas. El nmero de julio; puede verlo en aquella vitrina.
Y el cohete lunar, no es esta la noche en que aterriza?
El encargado arrug la cara perplejo.
No comprendo lo que quiere decir. Si es esta la noche en que aterriza? El cohete aterriza
todas las noches. A estas horas ya debe estar aqu. Los clientes llegarn de un momento a otro.
Algunos de ellos pasan por aqu antes de ir al hotel.
Las contestaciones no haban estado demasiado mal, hasta llegar a la ltima. Keith cerr los
ojos y los mantuvo cerrados durante algunos segundos. Cuando los volvi a abrir, el hombre segua
all, mirndolo con cierta ansiedad.
Se siente bien? Pregunt el encargado. Es decir, no estar enfermo o algo por el estilo?
Estoy bien dijo Keith, y tuvo la esperanza de que deca la verdad. Quera preguntar algo
ms, pero estaba asustado. Deseaba estar en contacto con algo familiar para volver a sentir seguridad
en s mismo, y pens que ya saba lo que necesitaba.
Se levant del taburete y fue a la vitrina de las revistas. Vio primero un nmero de Perfectas
Historias de Amor y lo tom. La muchacha de la portada le record la directora de la revista, Betty
Hadley, slo que no era tan hermosa como Betty. Cuntas revistas, se pregunt, tendran directoras
ms hermosas que las muchachas de sus portadas? Probablemente slo una.
Pero no poda permitirse el lujo de soar con Betty en estos momentos. La apart con
resolucin de sus pensamientos y busc su propia revista, Historias Sorprendentes. Al fin la encontr
y tom el ltimo nmero.
La conocida portada del nmero de julio. La misma que...
Pero, era la misma? La cubierta representaba la misma escena, pero haba una sutil
diferencia en el dibujo y en el trabajo artstico. Esta era mejor, mucho ms vvida. Era la tcnica de
Hooper, pero aqu pareca como si Hooper dibujase mucho mejor de lo acostumbrado.
La chica de la portada, en su traje espacial de plstico transparente, estaba mucho ms
hermosa y mas atrayente tambin que lo que l poda recordar cuando examin las pruebas de la
imprenta. Y el monstruo que la persegua...
Keith se estremeci.
En su aspecto general era el mismo monstruo y, sin embargo, haba una extraa diferencia,
una horrible diferencia, que no poda sealar y que no senta ningn deseo de sealar. Ni aunque se
pusiera guantes de amianto.
Pero, sin embargo, la firma de Hooper estaba all y lo not tan pronto como pudo apartar la
mirada del monstruo. Una pequea H torcida, que era la forma caracterstica de Hooper para firmar
todos sus trabajos.


18
Y entonces, en el logotipo al pie de la portada vio el precio. No era 20 cts.
All deca 2 cr.
Dos crditos?
Qu otra cosa podra significar?
Lentamente, con todo cuidado, dobl las dos revistas aquellas dos increbles revistas
porque ahora vea que tambin Perfectas Historias de Amor estaba marcada con el precio de 2 cr., y
se las puso en el bolsillo.
Quera salir y marcharse a algn lugar donde pudiera estar solo, lejos de todas aquellas cosas
enloquecedoras, y estudiar las dos revistas.
Pero primero tena que pagar y marcharse. Dos crditos por cada una de las revistas hacan
cuatro crditos. Pero cunto eran cuatro crditos? El encargado le haba dado dos mil crditos por
una moneda de veinticinco centavos, pero la forma en que lo hizo no le permita creer que aquello
era el cambio normal. La moneda de veinticinco centavos, por alguna razn que an se le escapaba,
haba constituido un objeto raro y precioso para el hombre que se la haba comprado.
S, las revistas eran una gua mejor. Si su valor era ms o menos el mismo en crditos que en
dlares, entonces dos crditos tenan que equivaler a veinte centavos. Y si eso era cierto, entonces el
encargado de aquel bar le haba dado el equivalente de vamos a ver doscientos dlares por una
moneda de veinticinco centavos. Por qu?
Las monedas sonaban en su bolsillo cuando volvi al mostrador. Meti la mano y encontr
una de medio dlar. Cmo iba a reaccionar el encargado ante sa?
No debi haberlo hecho; debi ser ms cuidadoso. Pero la impresin de ver aquella revista
que se pareca tanto, pero que no era la misma que l diriga, lo haba desconcertado por el momento.
Sin darle importancia, tir la moneda de plata encima del mrmol del mostrador.
Me quedar con estas dos revistas dijo. Y cbrese tambin los refrescos.
El hombre estir la mano hacia la moneda, pero temblaba tanto que no pudo levantarla del
mrmol.
Repentinamente, Keith se sinti avergonzado. No deba haber puesto al hombre en aquella
situacin. Y adems, ahora tendra que entrar de nuevo en explicaciones, que lo iban a retener all
largo rato, cuando lo que l quera era marcharse a donde pudiera leer aquellas revistas con
tranquilidad, cuanto antes.
Dijo secamente:
Puede guardarse la moneda. Puede quedarse las dos, la de veinticinco y la de medio dlar,
por lo que me ha pagado.
Dio media vuelta y ech a andar hacia la puerta.
Ech a andar. Y se detuvo.


19
Dio slo un paso y se qued helado. Algo entraba por la puerta del bar. Algo que no era
humano, que estaba muy lejos de ser humano.
Algo que tena ms de dos metros de altura, tan alto que tena que inclinarse ligeramente para
pasar por la puerta, y que estaba cubierto de un vello rojo brillante por todo el cuerpo, excepto en las
manos, pies y rostro. Aquellas partes de su cuerpo eran tambin rojas, pero estaban cubiertas por
escamas en vez de pelo. Sus ojos eran unos discos blancos y planos, faltos de pupilas. No tena nariz,
pero s dientes. Dientes no le faltaban.
Mientras Keith permaneca sin poder moverse, una mano le sostuvo un brazo por atrs. La
voz del encargado del bar, repentinamente fiera y chillona, estaba gritando:
Una moneda de 1943! Me ha dado una moneda de 1943! Es un espa! Un arturiano!
Agrralo, Lunan! Mtalo!
La cosa roja se haba detenido justo al entrar. Ahora emiti un ruido como un grito, de un
tono casi supersnico. Extendi los grandes brazos rojos de manera que las manos quedaron
separadas casi dos metros y medio y se adelant hacia Keith con un aspecto de cosa soada por
Garganta en una de sus peores pesadillas. Sus labios rojos Se separaron para descubrir unos
colmillos de cinco centmetros, y su boca se abri, mostrando una gran caverna verde.
Y el pequeo encargado del bar se estaba subiendo por la espalda de Keith, mientras gritaba
desaforadamente:
Mtalo! Mtalo, Lnan!
Sus manos se cerraron alrededor del cuello de Keith, y trataban de estrangularlo.
Pero en vista de lo que se le vena encima desde la puerta, Keith casi no se daba cuenta. Gir
y ech a correr hacia la parte trasera del bar, perdiendo al encargado por el camino. No se haba
fijado si haba una puerta trasera en aquel bar, pero deba de haberla, mejor sera que la hubiese.




III. Disparen sin previo aviso!

La puerta estaba all.
Algo se clav en su espalda mientras la atravesaba.


20
Pudo liberarse de lo que lo retena mientras oa cmo su chaqueta se rasgaba. Cerr la puerta
de golpe y escuch un chillido de dolor (un grito humano) detrs de l. Pero no se detuvo para
disculparse. Sigui corriendo.
No se volvi hasta que, en la mitad de la calle, escuch el disparo de una pistola detrs de l y
sinti un vivo dolor, como si le hubieran atravesado el brazo con un hierro al rojo vivo.
Entonces se volvi para mirar atrs, por un segundo. El monstruo rojo lo segua an. Estaba a
mitad de la distancia entre la puerta trasera del bar y Keith. Pero a pesar de sus largas piernas, pareca
que corra lentamente y en una forma extraa. Sin duda podra distanciarse fcilmente de aquel
monstruo.
La extraa criatura roja no llevaba ninguna arma. El disparo que haba herido a Keith en el
hombro lo haba hecho el encargado del bar, quien estaba de pe delante de la puerta del bar, con un
revlver de modelo muy antiguo en la mano. Ahora trataba de hacer puntera para un segundo
disparo.
Keith escuch el pistoletazo mientras se lanzaba hacia el estrecho espacio que haba entre dos
edificios, pero la bala debi pasar sin tocarlo porque no sinti nada.
Estaba en medio de dos edificios y por un horrible momento crey que se haba metido en un
callejn sin salida. Al final de aquel espacio haba slo una lisa pared de ladrillo, y era demasiado
alta para que l pudiera saltarla. Pero cuando lleg a la pared vio que haba puertas en los edilicios de
cada lado y que una de las puertas estaba abierta. Ni siquiera se molest en probar la puerta cerrada,
se apresur a entrar por la que estaba abierta, cerrndola y corriendo el pestillo detrs de l.
Estaba ahora en la oscuridad de un gran corredor, y mientras recobraba el aliento mir a su
alrededor. En direccin a la calle haba unas escaleras que sin duda conducan a los pisos superiores.
En la direccin contraria haba otra puerta que probablemente conducira a alguna callejuela trasera.
Fuertes golpes sonaron de repente en la puerta por la que acababa de entrar, golpes y el
murmullo de voces excitadas.
Keith corri hacia la puerta trasera, la atraves y se encontr en una calle oscura y poco
transitada. Corri entre dos edificios dirigindose hacia la prxima calle. Disminuy el paso cuando
se acercaba al cruce y dobl la esquina andando normalmente.
Dio vuelta en direccin a la calle principal, unas dos manzanas ms all, y entonces dud. Era
una calle con mucho trnsito y mucha gente. Pero encontrara seguridad o peligro entre el gento?
Se detuvo debajo de un rbol, a una docena de pasos de la calle principal, y se qued observando.
Lo que vio pareca el trnsito normal de la calle principal de un pequeo pueblo, por un
momento. Entonces, agarrados del brazo, pasaron dos de los monstruos rojos. Ambos eran
ligeramente mayores que el que lo haba atacado en el bar.


21
Los monstruos eran sin duda fantsticos, pero haba algo que era aun ms fantstico: el hecho
de que las personas que andaban delante y detrs de ellos no les prestaban ninguna atencin. Fuesen
lo que fueran, aqu esos seres eran aceptados. Eran normales. Pertenecan a este ambiente. A este
lugar.
Este lugar.
Dnde, qu y cundo era este lugar?
Qu universo de locos era este que aceptaba como cosa normal a los miembros de una
extraa raza, de aspecto mucho ms horrible que el peor monstruo que haya nunca aparecido en la
portada de una revista de fantasa cientfica?
Qu universo de locos era este que le daba doscientos dlares por veinticinco centavos y
trataba de matarlo cuando ofreca medio dlar de regalo?
Y donde, sin embargo, los billetes llevaban la efigie de George Washington y fechas
corrientes, y donde existan (afortunadamente an guardados en su bolsillo) los ltimos nmeros,
aunque con leves diferencias de Historias Sorprendentes y de Perfectas Historias de Amor.
Un mundo con asmticos Fords T y con viajes interplanetarios?
Deba haber viajes interplanetarios. Aquellos seres rojos nunca haban sido de la Tierra, si es
que esto era la Tierra. Y cuando haba preguntado al encargado del bar sobre el cohete de la Luna, el
hombre haba dicho:
Aterriza cada noche.
Y luego, qu, era lo que el hombre haba gritado en el momento en que el monstruo rojo lo
atacaba? Espa arturiano!, lo haba llamado. Pero aquello era absurdo. Arcturus estaba a una
distancia de varios aos luz. Una tcnica que an usaba Fords T poda haber alcanzado la Luna,
pero Arcturus? Podra ser que hubiera entendido mal aquella palabra?
Y el encargado del bar haba llamado al monstruo Lunan. Su nombre, o el nombre que
designaba a un habitante de la Luna?
Aterriza cada noche haba dicho aquel hombre. Ya debe haber llegado. Pronto estarn
aqu los clientes.
Clientes de un rojo brillante, con tres metros de altura?
Keith empez a sentir que el hombro le dola y que tena algo hmedo y pegajoso en el brazo.
Mir y vio que la manga de su chaqueta estaba empapada en sangre, sangre que pareca negra ms
bien que roja en aquella semioscuridad. Y haba un desgarrn en la tela donde la bala la haba
atravesado.
Necesitaba atender inmediatamente la herida, detener la hemorragia.
Por qu no salir a la calle principal, buscar un polica (Si es que haba policas all) y
entregarse, contar la verdad?


22
Pero, qu era la verdad?
Podra decirles:
Ustedes estn equivocados. Estamos en los Estados Unidos, Tierra, Greeneville, Nueva
York y ahora es el 10 de junio de 1954, conformes, pero no hay ninguna clase de viajes
interplanetarios todava, excepto un cohete experimental que va a llegar a la Luna, esta misma noche.
Y usamos dlares, no crditos, aunque los billetes lleven la firma de Fred M. Vinson y el retrato de
Washington; y esos monstruosos rojos que pasean por sus calles no es posible que estn aqu, y hay
una persona llamada L. A. Borden quien, si pueden encontrarla (cosa que yo no puedo) les explicar
quin soy. As lo espero, por lo menos.
Imposible, desde luego. Por lo que haba visto y odo solamente haba una persona en este
mundo que poda creer una palabra de todo aquello. El nombre de aquella persona era Keith Winton,
quien pronto se iba a ver, segn todas las apariencias, encerrado en el ms prximo manicomio.
No, no poda acudir a las autoridades con lo que a ellos les iba a parecer la historia ms
increble y fantstica del siglo. Todava no, por lo menos. No hasta que hubiera tenido tiempo de
orientarse un poco mejor, encontrar una solucin razonable a lo que le haba sucedido y decidir lo
que tena que hacer.
En alguna parte, por las calles cercanas, oy el lamento de sirenas y luego las volvi a
escuchar de nuevo. Se estaban acercando.
Si aquellas sirenas significaban lo mismo aqu que en el universo que le era familiar, entonces
pertenecan a los coches de la polica que probablemente lo estaban buscando.
De repente decidi no acercarse a la calle principal, si no por otra razn, por el hecho de que
tena la chaqueta manchada de sangre. Se apresur a cruzar la tranquila calle donde se encontraba,
luego se meti por otra callejuela y despus, mantenindose en las sombras de los edificios todo lo
que pudo, se alej unas cuantas calles ms de la avenida principal.
Tuvo que encogerse en la sombra de una puerta cuando un coche de la polica dobl la
esquina con las sirenas aullando.
Afortunadamente pas por delante de l a toda velocidad y no se detuvo.
Quiz lo estaban buscando a l o quiz no, pero no poda arriesgarse. Tena que encontrar
refugio en alguna parte, no podra seguir en las calles mucho tiempo sin ser descubierto, a causa de la
sangre que llevaba en la manga y (ahora se acordaba) a que tena la espalda de la chaqueta con un
gran desgarrn donde el monstruo rojo lo haba araado.
Pudo ver que en el otro lado de la acera haba una casa con un anuncio: Se alquilan
habitaciones. Sera aconsejable arriesgarse a alquilar una habitacin? La sensacin de la sangre que
le corra por el brazo le dijo que no tena ms remedio. Estaba ya en el lmite de sus fuerzas.


23
Se asegur de que no vena ningn coche que pudiera descubrirlo con los faros y cruz
corriendo la calle. El edificio con el anuncio pareca una mezcla de pensin y hotel barato. Era una
casa de ladrillo rojo con las paredes sin pintar. Se acerc para mirar a travs del cristal de la puerta.
No. se ve fa ningn empleado detrs del escritorio que haba en la pequea sala de entrada.
En una esquina de la mesa haba una campanilla y un aviso: Llame para que venga el conserje.
Keith abri la puerta sin hacer el menor ruido y la volvi a cerrar con el mismo cuidado. Se
acerc al escritorio y estudi el casillero de la pared. Haba varias hileras de apartados, algunos con
correspondencia y unos pocos con llaves dentro.
Lanz una ltima mirada alrededor e inclinndose encima de la mesa tom las llaves de la
casilla ms cercana; tena el nmero 201.
Volvi a mirar a todos los extremos de la sala. Nadie lo haba visto.
Luego, con decisin, empez a subir las escaleras en puntillas. Haba una alfombra y los
escalones no crujieron. No poda haber escogido una llave mejor. La habitacin 201 estaba enfrente,
al terminarse las escaleras.
Ya una vez dentro de la habitacin, cerr la puerta y encendi la luz. Slo con que el
ocupante del cuarto 201 no llegara durante la prxima media hora, an tena una posibilidad de salir
bien de aquel asunto.
Se sac la chaqueta y la camisa, y examin con cuidado la herida del brazo. Iba a ser bastante
dolorosa pero nada grave a menos que se infectara. La herida era bastante profunda, pero la sangre ya
no se escapaba como antes.
Abri todos los cajones del armario para asegurarse que el ocupante del cuarto 201 tena
camisas (y por suerte descubri que eran slo medio nmero ms grandes que las propias) y entonces
hizo tiras la camisa que acababa de quitarse, usndola para vendarse el brazo. Lo hizo muy despacio
y dando vueltas de tela, con el fin de que la sangre se empapase lentamente.
Luego se apropi una camisa azul oscuro del cajn del tocador (haba escogido la oscura,
porque la que llevaba era blanca) y una corbata del armario.
Sigui buscando y encontr tres trajes colgados del perchero, dentro del armario empotrado
en la pared. Escogi uno gris oscuro, por contraste con el marrn claro que llevaba puesto, cuya
chaqueta estaba desgarrada sin remedio y manchada de sangre. Haba tambin un sombrero de fieltro
en el armario. Primero pens que era demasiado grande para l, pero lo arregl con un poco de papel
puesto alrededor de la badana. Con otro traje, camisa y sombrero (antes no llevaba) dudaba que ni el
encargado de aquel bar pudiera reconocerlo a cierta distancia por la calle. Y la polica estara
buscando a un hombre con un traje castao desgarrado. El encargado del bar no poda haber dejado
de ver aquel desgarrn.


24
Hizo un rpido clculo del valor de las cosas que se haba apropiado y dej un billete de
quinientos crditos encima de la mesita de noche. Cincuenta dlares seran ms que suficientes. El
traje no era ni muy bueno ni nuevo.
Hizo un paquete con sus propias ropas, envueltas en unos peridicos que haba encontrado en
la habitacin. Aunque senta un violento deseo de ponerse a leer aquellos diarios, sin importarle que
fueran atrasados, comprenda que salir de all y ponerse a salvo en lugar seguro era mucho ms
urgente. El ocupante de la habitacin que estaba usando poda regresar en cualquier momento.
Abri la puerta y escuch con atencin. No le lleg ningn sonido de la pequea sala de
entrada. Volvi a bajar las escaleras tan silenciosamente como las haba subido.
Vacil por un momento en la entrada, dudando si debera ahora tocar la campanilla y pedir
una habitacin en la forma acostumbrada. Al final decidi que sera mejor no hacerlo aqu. El
conserje se dara cuenta de que llevaba un traje gris y un sombrero de fieltro, y si durante la noche
regresaba el propietario de aquellas prendas y notaba su falta no tardara en dar la alarma y sin duda
el conserje podra relacionar ambos hechos.
Atraves la puerta y sali a la calle. Ahora, tan pronto como pudiera desprenderse del paquete
en algn lugar donde no llamara inmediatamente la atencin, se sentira relativamente seguro por el
momento. Seguro mientras no se pusiera a hablar con alguien y no cometiera alguna equivocacin. Y
equivocarse sera muy fcil mientras no supiera algo ms de donde se hallaba. Si darle a un hombre
una moneda de medio dlar haca que tratase de matarlo como espa (volvi a pensar si el encargado
del bar haba realmente dicho "espa arturiano") entonces, quin podra adivinar qu peligros lo
acecharan en medio de la ms inofensiva conversacin? Se senta contento ahora de casi no haber
hablado con el granjero que lo haba llevado en su coche hasta el pueblo; seguramente habra
cometido algn desliz tarde o temprano.
Camin hacia la avenida principal del pueblo, fingiendo una seguridad que estaba lejos de
sentir. En la misma esquina de la calle principal abandon el paquete dentro de una lata de basura
que estaba delante de la puerta de una casa.
Y ahora, decidi, con su aspecto razonablemente cambiado, era el momento de buscar un
sitio donde pasar la noche. Un refugio donde pudiera leer con tranquilidad aquellas dos revistas que
guardaba en el bolsillo. Tena el presentimiento de que aquellas dos revistas, cuidadosamente
estudiadas, podran darle una pista respecto a todo lo que le estaba sucediendo.
Avanz en direccin opuesta a la del bar donde haba estado a punto de encontrar un
completo desastre. Pas delante de una tienda de artculos para caballero, un almacn de objetos de
deporte, un cine donde anunciaban una pelcula que l haba visto haca dos meses en Nueva York, y
todo le pareci normal y ordinario. Las personas que se cruzaban con l parecan tambin normales y
ordinarias.


25
Por un momento se pregunt si no era posible que todo fuese normal y comn, aquellas
diferencias producto de su imaginacin. Quiz el encargado del bar estaba loco y quiz era posible
que hubiera una explicacin razonable para todo, incluso para los monstruos rojos.
Pasaba por delante de un puesto de peridicos. All se exponan los peridicos de Greeneville
y de Nueva York. Todo muy normal, hasta que sus ojos tropezaron con unos gruesos titulares:
RTS ATACAN A MARTE Y DESTRUYEN KAPI
LA COLONIA TERRESTRE NO ESTABA PREPARADA
DOPELLE JURA TOMAR VENGANZA
Se acerc ms para leer la fecha. Era el nmero de aquel mismo da del New York Times, con
el mismo tipo de letra tan familiar para l como la palma de su mano.
Tom un ejemplar del peridico y se acerc al vendedor, entregndole un billete de cien
crditos. El hombre le devolvi noventa y nueve crditos de cambio, todos en billetes parecidos a los
que tena en el bolsillo, excepto por el valor. Se meti los billetes en el bolsillo y se march sin
pronunciar palabra.
Unas cuantas puertas ms adelante vio un hotel. Pidi una habitacin para la noche y firm en
el registro (despus de un instante de vacilacin, que trat de disimular mojando la pluma en el
tintero) con su nombre y direccin verdaderos.
No haba ningn botones en el vestbulo. El conserje le entreg una llave y le dijo dnde
podra encontrar su habitacin, al final del pasillo en el segundo piso.
Dos minutos ms tarde, la puerta cerrada con llave detrs de l, respir profundamente con
una sensacin de alivio y se sent en la cama. Por primera vez desde que haba entrado en aquel bar,
se sinti realmente seguro.
Sac el peridico y las revistas del bolsillo y las coloc encima de la cama. Se levant y
colg el sombrero y la chaqueta en el perchero, y al hacerlo not dos botones y un dial colocados en
la pared al lado de la puerta, debajo de una circunferencia de unos quince centmetros cubierta de tela
del mismo color de la pared, sin duda una radio empotrada en la pared con la tela cubriendo el
altavoz.
Gir uno de los botones e inmediatamente sali un dbil murmullo del altavoz. Movi
entonces el selector hasta que encontr una estacin cuya seal llegaba clara y fuerte, sin duda la
emisora local, y entonces baj un poco el volumen. Estaban transmitiendo msica de baile; le pareci
que era algo de Benny Goodman, aunque no pudo reconocer la meloda.
Regres a la cama y se sac los zapatos para estar ms cmodo. Coloc dos almohadas a la
cabecera de la cama y empez a examinar su propia revista, Historias Sorprendentes. Volvi a mirar
con renovado asombro la portada, la portada que, increblemente, era a la vez la misma que l
conoca y otra tan diferente.


26
Se habra quedado mirando la cubierta por largo rato si no fuera por un pensamiento que le
hizo abrir rpidamente la revista y buscar el ndice. Ley las letras pequeas en el pie de imprenta:
Editada por la Compaa de publicaciones Borden, Inc.
Propietario, L. A Borden. Gerente de publicaciones: Keith Winton...
Se dio cuenta de que haba estado reteniendo el aliento hasta que pudo leer su propio nombre.
Entonces perteneca de veras a aquel lugar (cualquiera que fuese el lugar donde se encontraba), y an
tena su empleo. Y el seor Borden estaba all tambin, pero qu poda haber sucedido a la
residencia de verano del seor Borden, aquella mansin que le haban escamoteado literalmente de
debajo de los pies, unos cuantos minutos antes de las siete de aquella tarde?
Otro pensamiento le cruz como un relmpago por la mente, y casi rompi la revista
femenina en su prisa y agitacin para abrirla por el ndice. S, Betty Hadley segua siendo directora.
Pero tambin all haba algo desconcertante: el hecho de que la revista estaba publicada por la
editorial Borden, Aquel nmero de julio deba haber llevado todava el nombre de la editorial
Whaley: haca slo unos pocos das que Borden haba comprado la revista. Inclusive en el nmero de
agosto an se indicara el nombre de la Compaa Whaley. Pero aquello tena poca importancia, en
comparacin.
Lo importante era que, cualquiera que fuese aquel loco universo, Betty Hadley estaba all.
Suspir con alivio. Con Betty Hadley presente, aquel lugar no sera tan malo, aunque hubiera
all monstruos rojos de la Luna. Y si l, Keith Winton, segua siendo el director de su revista favorita
de fantasa cientfica, Historias Sorprendentes, entonces an tena empleo y podra seguir comiendo,
sin importarle mucho si le pagaban en crditos en vez de dlares.
La msica de la radio call abruptamente, como si alguien hubiese cortado la emisin. La voz
del locutor empez a decir rpidamente:
Boletn: especial de noticias. Segunda alarma para los ciudadanos de Greeneville y
territorios cercanos. El espa arturiano que fue denunciado hace meda hora, an no ha sido
detenido. Todas las estaciones de ferrocarril, carreteras y espaciopuertos estn siendo vigiladas, y
se est procediendo a su bsqueda casa por casa. Se requiere a todos los ciudadanos que estn
alerta.
Circulen armados y disparen sin previo aviso. Las autoridades ya saben que se cometern
errores, pero de nuevo recordamos que es preferible que mueran cien personas inocentes que
permitir que este espa escape de nuestras redes, para causar quiz la prdida de millones de vidas
terrestres.
Disparen ante la ms ligera sospecha!
Repetimos la descripcin...
Casi sin respirar, Keith Winton escuch la descripcin de s mismo.


27
Alrededor de un metro setenta y cinco centmetros, unos setenta kilos de peso, traje castao,
camisa de deporte blanca con el cuello abierto, no lleva sombrero. Ojos oscuros, cabello ondulado
castao, parece tener unos treinta aos de edad...
Volvi a respirar de nuevo. No haban descubierto el cambio de traje. Y no haba mencin de
que estuviera herido. El encargado del bar, entonces, no se haba dado cuenta de que uno de sus tiros
lo haba tocado.
La descripcin fsica era bastante exacta, pero eso no sera demasiado peligroso si no saban
qu ropas usaba, o que llevaba el brazo vendado.
Desde luego el peligro sera mucho mayor si el hombre cuya habitacin haba saqueado
regresaba a dormir y denunciaba que le haban robado un traje gris oscuro y un sombrero de fieltro.
Y a pesar del hecho de que le haba dejado quinientos crditos para resarcirlo de la prdida,
probablemente no dejara de denunciarlo si haba escuchado la alarma por radio. Se lament ahora de
haber dejado el dinero; un ladrn ordinario atraera menos atencin que un ladrn que dejaba dinero
para pagar lo que se llevaba. Se daba cuenta ahora que deba haber dejado la impresin de que se
trataba del robo ordinario de una habitacin de hotel; haberse llevado otros objetos tambin Podra
haber metido los tres trajes en una maleta que haba visto en el fondo del armario; entonces slo
habran podido conjeturar cual de los tres trajes estaba llevando.
Tal como estaban las cosas, si relacionaban el robo de la habitacin de la pensin con el
espa, de nuevo tendran una buena descripcin de su persona.
Pero, Dios Santo, en qu avispero se haba metido? Disparen sin previo aviso!, haba dicho
la radio. Y l que haba pensado seriamente en entregarse a la polica.
Bien, aquella orden de disparar sin aviso cerraba cualquier posibilidad de que fuera a las
autoridades. De algn modo el peligro para l era tan grande que no le daran ni la oportunidad de
que se explicara, si es que l poda explicar alguna cosa. Aunque las estaciones y las carreteras
estuviesen vigiladas, tena que marcharse a Nueva York y tratar de orientarse all. Pero, cmo sera
Nueva York? Como l la haba conocido o de otro modo?
Notaba ahora el aire de la habitacin caliente y pesado. Fue hasta la ventana y la abri y se
qued mirando a la calle, dos pisos ms abajo. Una calle completamente normal con gente tambin
normal del todo. Entonces vio a tres de los altos monstruos rojos, tomados del brazo, que salan del
cine situado en el otro lado de la calle. Y nadie les prestaba ninguna atencin.
Se apart con un gesto rpido de la ventana, porque uno de los tres monstruos poda ser, por
lo que l saba, el mismo que lo haba atacado en el bar. Aquellas extraas criaturas le parecan todas
iguales, pero si es que ellas estaban tambin acostumbradas a los seres humanos (como pareca ser el
caso), entonces el que lo haba visto una vez sera capaz, sin duda, de reconocerlo de nuevo.


28
El espectculo de aquellos monstruos rojos lo hizo temblar un poco cuando una nueva idea
cruz de repente por su cabeza. Sera l que estaba loco? Poda ser tal cosa posible? Si lo era, se
trataba sin duda de la ms extraa forma de locura de que nunca hubiera odo hablar, y l conoca
algo del tema porque haba estudiado una asignatura de psicologa anormal en la universidad.
Y si de veras estaba loco, qu era lo irreal, el mundo donde se encontraba ahora o el mundo
de sus recuerdos?
Sera posible que su cerebro hubiese construido una memoria falsa de un mundo sin viajes
interplanetarios, sin monstruos rojos de la Luna, con dlares en vez de crditos, sin espas de
Arcturus ni colonias terrestres en Marte?
Podra ocurrir que fuese ste el mundo donde l haba vivido desde la niez, y que el mundo
que le pareca familiar, el que poda recordar, fuese una ilusin de su mente?
Pero si este era el mundo real, si su memoria (hasta las siete de la tarde de aquel mismo da)
era falsa, entonces dnde encajaba l? Sera quiz un verdadero espa arturiano? Aquello poda ser
tan verdad como todo lo dems.
Se oyeron fuertes pisadas en el corredor, al lado de su puerta, pisadas producidas sin duda por
varias personas Hubo una fuerte y autoritaria llamada a la puerta
Una voz dijo:
Polica.

IV. Un Manhattan irreal

Keith respir profundamente y pens con rapidez. La radio acababa de decir que se proceda
a una bsqueda casa por casa. Probablemente se trataba de eso. Como un recin llegado al hotel, l
sera uno de los que investigaran primero, naturalmente. Aparte de su hora de llegada no tena la
polica otros motivos de sospecha.
Llevaba algo encima que pudiera delatarlo si lo registraban? S, su dinero. No los billetes
que le haba dado el encargado del bar o el vendedor de peridicos, sino las monedas y billetes que
llevaba en dlares.
Rpidamente sac del bolsillo las monedas que le quedaban (una de veinticinco centavos, dos
de diez y alguna de un centavo). De la cartera sac los billetes (tres de diez y unos pocos de uno) que
no eran crditos.
La llamada se repiti, ms fuerte e insistente esta vez.
Keith envolvi las monedas en los billetes, haciendo un pequeo y apretado paquetito, y
sacando un brazo por la ventana lo coloc en la cornisa lo ms lejos que pudo.
Entonces respir profundamente y abri la puerta de la habitacin.


29
Tres hombres, dos de ellos en uniforme de la polica, estaban del otro lado. Los que iban de
uniforme llevaban pistolas en la mano. Fue el otro, un hombre de traje gris, el que habl primero.
Lo siento, seor dijo. Estamos haciendo una comprobacin de todos los ocupantes del
hotel Cuestin de rutina. Ha odo la radio?
Desde luego dijo Keith. Entren.
Aun antes de que hubiera hablado ya haban entrado en la habitacin.
Entraron preparados y alertas. El can de ambas pistolas le apuntaba al pecho y no se
apartaba de all ni un segundo. Los ojos fros y llenos de sospecha del hombre vestido de gris
tampoco se apartaban del rostro de Keith.
Pero su voz era cuidadosamente corts.
Cul es su nombre?
Keith Winton.
Ocupacin?
Trabajo en una editorial. Soy el director de Historias Sorprendentes. Keith hizo un gesto
hacia la revista que yaca abierta encima de la ama.
La boca de una de las pistolas que le estaban apuntando vacil un poco, quiz un par de
centmetros. Una ancha sonrisa se extendi por la redonda cara de uno de los dos policas de
uniforme.
De veras? dijo. Entonces debe ser el que escribe la seccin de "Cartas por Cohete", eh?
El "Piloto del Cohete"?
Keith asinti, sin decir palabra.
Entonces dijo el polica quiz se acuerde de mi nombre. Me llamo John Garrett. Le he
escrito cuatro cartas y se han publicado dos de ellas.
Rpidamente se pas la pistola a la mano izquierda (pero sigui apuntando directamente a
Keith), y alarg la mano derecha. Keith la estrech.
Desde luego dijo, usted debe de ser el que trata de convencernos para que hagamos en
color las ilustraciones de las pginas interiores, aunque tengamos que subir el precio un cent se
corrigi rpidamente un crdito.
La sonrisa del hombre se hizo ms ancha an, y la pistola cay a su lado.
Seguro dijo se soy yo. He sido un admirador de su revista desde que...
Levante la pistola, sargento dijo el hombre del traje gris. Y no se descuide.
La pistola volvi a apuntar a Keith, pero el hombre sigui sonriendo.
Este individuo no es el que buscamos, capitn dijo. Si no fuera lo que ha dicho que es,
cmo poda saber el contenido de las cartas que he dirigido a la revista?
Esas cartas han sido publicadas? pregunt el capitn.


30
Bien, s, claro pero
Los arturianos tienen una memoria prodigiosa. Si se ha preparado para desempear el papel
de director de una revista, es natural que haya estudiado los nmeros publicados de la que haya
escogido.
El sargento arrug la frente y dijo:
S, claro. Sin embargo Se ech para atrs la gorra con la mano derecha y se rasc la
cabeza.
El capitn haba cerrado la puerta de la habitacin y se apoyaba contra ella imposibilitando
cualquier intento de escape de Keith, mientras miraba alternativamente a ste y al sargento.
Pero la idea es buena, sargento dijo al fin. Si es que puede comprobar la verdad de lo que
dice el seor Winton, en algo que no haya sido publicado en la revista. Le parece que podr?
El sargento puso una cara an ms confundida, pero Keith dijo:
Sargento, se acuerda de la carta que nos escribi hace aproximadamente un mes?
Claro. Quiere decir la carta en la que les deca
No lo diga interrumpi Keith. Deje que lo haga yo. Nos dijo que las revistas infantiles
tienen las ilustraciones en colores y pueden venderse an ms barato que nuestra revista de fantasa
cientfica, de modo que no poda comprender por qu no hacamos la nuestra en colores manteniendo
el mismo precio.
El can de la pistola volvi a bajar. El sargento dijo:
Es verdad, capitn. Eso es lo que yo puse en mi carta, y an no se ha publicado. De manera
que este hombre est fuera de sospecha o de lo contrario no sabra nada de esto. No podra saberlo. A
menos (volvi a mirar la revista que estaba encima de la cama), a menos que se haya publicado en
este nmero. Este no lo he ledo an. Es el ltimo nmero y debe de haber salido hoy mismo.
Cierto dijo Keith. Pero su carta no est ah. Tome la revista y comprubelo.
El sargento Garrett mir a su superior y ste le hizo una seal con la cabeza. Dio la vuelta
detrs de Keith y levant la revista, hojendola hasta que lleg a la seccin de "Cartas por Cohete" en
las ltimas pginas; entonces trat de leer y seguir vigilando a Keith al mismo tiempo.
El hombre vestido de gris sonri y sac un revlver de can corto de una funda que llevaba
debajo del sobaco.
Gurdese la pistola y concntrese en lo que est haciendo, sargento dijo. Burke y yo
vigilaremos.
El sargento Garrett dijo:
Bien, capitn. Gracias y enfund la pistola. Con las manos y los ojos libres poda manejar
la revista fcilmente.
Mientras buscaba la seccin de correspondencia, Garrett dijo:


31
Sigo pensando que deberan hacer las ilustraciones en colores, seor Winton. Estoy seguro
de que los mons saldran mucho mejor.
Yo tambin quisiera que pudiramos hacerlo sonri Keith. Pero nuestros libros no podran
competir con los otros, si lo hiciramos.
El capitn los mir a ambos con curiosidad.
De qu estn hablando ahora? pregunt. Qu son los mons? Y por qu hablan de
libros? Esto es una revista.
Llamar a sus revistas libros es un hbito entre los editores, capitn dijo Keith.
Posiblemente porque quisiramos que lo fueran. En cuanto a los mons, es una abreviatura de
monstruos. Puede ver a un mons en la portada del nmero que el sargento Garrtt est examinando.
Y bueno dijo el sargento. Una de las cosas es del tercer planeta de Arcturus, eh?
Si recuerdo bien la novela dijo Keith se trataba de un venusino.
El sargento se ri satisfecho, como si Keith hubiera contado algo muy gracioso. Si lo era,
Keith no saba por qu, pero sonri tambin. El sargento sigui leyendo las cartas de la seccin
"Cartas por Cohete"
Un minuto ms tarde levant la cabeza.
Oiga, seor Winton, con respecto a esta carta del tipo que vive en Provincetown a quien no
le gustan las novelas que escribe Bergman. No haga caso de gentes de tan poco gusto. Bergman es su
mejor autor, con la excepcin quiz de...
Sargento! la voz del capitn era ahora helada. No estamos aqu para enterarnos de sus
gustos en literatura. Dedquese a las firmas o encabezamientos de esas cartas, para estar seguro que
la suya no ha sido publicada en este nmero. Y no se pase toda la noche para hacerlo.
El sargento se puso colorado y empez a pasar pginas furiosamente.
No dijo un minuto ms tarde. No est aqu, capitn.
El hombre vestido de gris sonri a Keith.
Creo que hemos terminado, seor Winton dijo, pero, para cumplir con nuestras rdenes,
tiene sus documentos?
Keith asinti y empez a buscar su cartera. Pero el capitn dijo:
Espere, si no le importa...
Y tanto si le importaba a Keith o no, se puso detrs de l y le pas las manos rpidamente por
todos los bolsillos. Aparentemente no encontr nada que le interesara, excepto la cartera. La sac y
despus de examinar su contenido se la entreg.
Bien, seor Winton dijo. Todo parece conforme, pero...
Se dirigi al armario, abri la puerta y mir dentro. Abri los cajones del tocador, mir bajo
la cama, hizo un rpido pero completo examen de toda la habitacin.


32
Haba de nuevo un deje de sospecha en su voz cuando volvi a hablar.
No tiene equipaje, seor Winton? dijo. Ni un cepillo de dientes?
Ni siquiera eso dijo Keith. No pensaba quedarme en Greeneville esta noche. Pero el
asunto que me trajo aqu me ha llevado ms de lo esperado.
El hombre vestido de gris termin su examen.
Bien, siento haberlo molestado, seor dijo, pero tenemos que cumplir las rdenes y no
arriesgarnos, y usted acababa de llegar al hotel. Ha tenido suerte que el sargento Garrett haya podido
identificarlo o habramos tenido que hacer una investigacin ms completa. Pero ahora
Hizo una seal al otro polica de uniforme, quien puso la pistola en su funda.
No se preocupe, capitn dijo Keith. Comprendo que no pueden arriesgarse en lo ms
mnimo.
Tiene mucha razn, seor. Por lo menos mientras ese espa ande suelto por los alrededores.
Bien, no podr escaparse de Greeneville. Hemos puesto un cordn que no lo atravesara ni un
mosquito. Y lo vamos a mantener hasta que atrapemos a ese art.
Cree que tendr alguna dificultad en regresar a Nueva York? pregunt Keith.
Bien... Estn revisando a todo el mundo en las estaciones. Pero creo que podr convencerlos
de que lo dejen pasar. El capitn sonri. Especialmente si encuentra uo de sus lectores entre los
guardias.
Y eso no es muy probable, capitn. He estado pensando en mi viaje de maana. Voy a llegar
tan tarde a la oficina que creo que debera cambiar de idea y regresar esta misma noche. Me senta
algo cansado cuando decid quedarme a pasar la noche aqu, pero ahora me siento mejor. Podra
decirme cundo sale el prximo tren para Nueva York?
A las nueve y media, creo dijo el capitn, mirando su reloj. Tiene tiempo de tomarlo, pero
no s si tendr tiempo de pasar la revisin de la polica y que le dejen llegar al tren. Y el prximo
sale a las seis de la maana.
Keith arrug el ceo.
Me gustara marcharme en el de las nueve treinta dijo. Diga, capitn, estoy pensando si
podra hacerme el favor de telefonear al oficial que est al frente del destacamento de la estacin y
responder por m, para que no me detengan demasiado y no pierda el tren. O es quiz pedir
demasiado?
Creo que no, seor Winton. De acuerdo, llamar desde aqu mismo.
Diez minutos ms tarde, Keith estaba en un taxi en marcha para la estacin del ferrocarril;
media hora ms tarde estaba en un tren medio vaco que lo llevara de regreso a Nueva York.
Respir ahora con alivio. Estaba seguro de que lo peor ya haba pasado. No tena ninguna
duda de que todo se arreglara en Nueva York. Lo principal era atravesar el cordn de la polica. No


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slo eso sino que se haba atrevido (despus que los policas se haban marchado) a recuperar su
dinero de la cornisa de la ventana del cuarto. Haba credo (y en esto no se equivoc) que la llamada
que haba hecho el capitn al oficial encargado de la estacin evitara el tener que ser registrado de
nuevo cuando se presentara con su identidad ya garantizada.
Y no quera tener que desprenderse de aquellos billetes y monedas hasta que supiera algo ms
de lo que estaba pasando. Tena que pensar que eran peligrosos si los encontraban en su poder, pero
algunos de ellos deban de tener mucho valor. El encargado del bar le haba dado el equivalente de
doscientos dlares por una moneda y posiblemente otras seran an ms valiosas. Inclusive, el
encargado del bar haba admitido que la moneda de veinticinco centavos vala ms de lo que le haba
pagado.
Pero la moneda de medio dlar? Se encogi de hombros mentalmente. No vala la pena
hacer conjeturas. Tendra que esperar hasta que pudiera enterarse de lo que significaba todo aquello y
mientras tanto deba redoblar su vigilancia. Despus de pagar la cuenta del hotel y el billete del tren,
an le quedaba alrededor del equivalente de ciento cuarenta dlares en crditos; con eso podra
subsistir por algn tiempo. Por bastante tiempo, si era cuidadoso. Y el pequeo paquete de billetes y
monedas que no estaban en crditos lo tena muy bien guardado en el bolsillo de atrs del pantaln,
de manera que al hacer alguna compra no entregase las monedas aquellas, por error. Estaban bien
envueltas con los billetes para que no hicieran ruido y lo delataran.
Sin duda era peligroso seguir guardando aquel dinero, pero haba una razn an ms poderosa
que ese posible valor. Era la nica cosa tangible que le segua demostrando que estaba cuerdo. Sus
recuerdos podan ser fruto de su imaginacin, pero aquel dinero era algo tangible. Constitua la
prueba de que al menos parte de lo que recordaba era verdad.
El pequeo paquete en su bolsillo le daba seguridad y confianza.
Mirando por la ventanilla del tren, a medida que este iba alcanzando velocidad, vio cmo las
luces de Greeneville se iban haciendo menos frecuentes, hasta que al fin salieron a la oscuridad del
campo.
Al menos por el momento estaba seguro. Y ahora tena algo ms de dos horas de tiempo para
poder examinar las dos revistas y el peridico que haba comprado.
El peridico primero.
ARTS ATACAN A MARTE Y DESTRUYEN KAPI
Esa era la noticia. Sensacional. Ley todo cuidadosamente. Kapi, por lo que se vea, era una
colonia terrestre en Marte, establecida en 1939, la cuarta de las siete colonias establecidas en aquel
planeta. Era la ms pequea. Slo la habitaban unos ochocientos cuarenta colonos. Se crea que todos
haban muerto, adems de unos ciento cincuenta trabajadores marcianos.


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Entonces, pens Keith, existan marcianos nativos, que estaban separados de los colonos,
emigrantes de la Tierra. Cmo seran los nativos marcianos? No haba nada en aquel breve artculo
que pudiera darle una idea. Posiblemente Lunan" haba sido un nombre propio, despus de todo.
Quizs los monstruos rojos eran marcianos y no habitantes de la Luna.
Pero tena otras cosas ms importantes en que pensar que en la procedencia de los monstruos
rojos. Sigui leyendo y se dio cuenta de que el artculo sobre el ataque a Kapi pareca un despacho
del campo de batalla en una guerra general y ya conocida por todos.
Una sola nave de arturianos haba conseguido atravesar la barrera detectora colocada por los
terrestres y haba lanzado un torpedo areo antes de que los cruceros espaciales de Dopelle hubieran
podido detenerla. La haban atacado inmediatamente y, aunque la nave de los arturianos haba
acelerado a velocidad interestelar, la haban alcanzado y destruido.
Se estaban ultimando los preparativos, deca el New York Times, para una expedicin contra
el enemigo. Los detalles eran naturalmente un secreto militar.
Haba una serie de nombres y cosas que no significaban nada para Keith, cuando las encontr
mientras lea el artculo. Sin embargo, se sinti sorprendido cuando ley un nombre familiar en
medio de tantos detalles extraos. La mencin del general Dwight D. Eisenhower, comandante del
Sector Venus.
El final del artculo se refera principalmente a las mejores medidas de defensa propuestas
para las ciudades ms vulnerables, y esto no tena ningn significado para Keith. Haba frecuentes
referencias que no consegua entender, una frase que se repeta muchas veces, "la Niebla Negra", y
varias alusiones a "los renegados" y a "los Nocturnos".
Una vez terminado el artculo principal (casi dos columnas) examin el peridico a fondo,
leyendo todos los titulares y al menos parte de cualquier artculo que pareciera interesante o fuera de
lo corriente. Encontr que casi no haba diferencias en las minucias de la vida diaria, ni tampoco en
las relaciones domsticas.
Ley tambin las notas de sociedad y pudo reconocer muchos de los nombres y sin duda los
habra reconocido a todos si hubiera tenido el hbito de leer las noticias de la alta sociedad. St. Louis
iba adelante en la clasificacin de la liga de bisbol y este detalle era tal como l lo recordaba,
aunque no poda asegurar si el nmero de puntos en la clasificacin era el mismo. Aparecan los
mismos familiares anuncios para las marcas y productos conocidos, excepto que los precios estaban
en crditos en vez de dlares. No encontr ningn anuncio que ofreciera la venta de naves
interplanetarias, ni tampoco juguetes atmicos para los nios.
Estudi los anuncios personales con cuidado. La situacin de las viviendas era
considerablemente mejor de lo que l recordaba y posiblemente la explicacin estaba en que algunas
de las casas o pisos se ofrecan en venta con el comentario "Por emigrar a Marte". En la seccin de


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venta de animales domsticos encontr un anuncio que ofreca un coln venusino, y otro que ofreca
un perrito lunar.
Poco despus de la una de la madrugada, el tren lleg puntualmente a la estacin Gran
Central. Keith se guard el peridico para volver a leerlo ms tarde. Haba estado tan ocupado con el
diario que no haba tenido tiempo ni de dirigir una mirada a las dos revistas.
Gradualmente, a medida que el tren iba entrando en la estacin, Keith tuvo la sensacin de
algo extrao, algo diferente, aunque no poda definirlo con claridad, algo que estaba en la atmsfera
del lugar. No se trataba de la falta de focos elctricos. Haba las luces usuales en la estacin, quiz
ms. de las que l recordaba.
Se dio cuenta tambin de que el vagn en que haba viajado iba casi vaco, con slo una
cuarta parte de los asientos ocupados, o menos. Y cuando sali del vagn, vio que era el nico tren
del que bajaban pasajeros y que todos los mozos de estacin parecan haber desaparecido.
Delante mismo de Keith, un hombre de cierta edad estaba haciendo esfuerzos para llevar tres
maletas, una en cada mano y la otra debajo del brazo, y aquello le resultaba difcil.
Quiere que le. ayude a llevar una de las maletas? dijo Keith.
El hombre dijo:
Oh, s, gracias con una nota de gratitud en la voz. Entreg una de las pesadas maletas a
Keith y empezaron a andar juntos por el andn de cemento que corra entre dos vas.
Keith dijo:
No hay mucho trfico esta noche, verdad?
Creo que el tren en que vinimos es el ltimo que entrar esta noche. Realmente no deberan
circular hasta tan tarde. Qu se adelanta con llegar a la estacin si luego no puede uno irse a casa?
Naturalmente, uno puede empezar antes por la maana, pero a la larga no hay ninguna ventaja.
Keith contest:
Ninguna, es verdad y se qued pensando de qu podra estar hablando aquel hombre
Ochenta y siete muertos la pasada noche dijo su compaero de viaje. Por lo menos sos
fueron los cuerpos que se encontraron, aunque nadie sabe cuntos ms han ido a parar al ro.
Qu desgracia! dijo Keith.
Y eso en una sola noche, en una noche normal. Digamos que ha habido un centenar de
muertos. Solamente de muertos. Slo Dios sabe cuntos habrn sido arrastrados dentro de alguna
callejuela y apaleados pero que no han resultado muertos. El hombre suspir.Y pensar que an
recuerdo cuando se poda andar con seguridad, inclusive por el centro de Broadway.
Se detuvo repentinamente y puso las maletas en el suelo.
Tengo que descansar dijo. Si quiere seguir adelante, deje la maleta al lado de estas otras.


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Keith agradeci en su fuero interno la oportunidad de poder dejar la valija que llevaba; su
hombro herido le impeda poder cambiar de mano la maleta. Abri y cerr varias veces la mano
derecha, entumecida por el peso de la valija.
No tengo prisa dijo. No tengo prisa por llegar a casa.
Su compaero ri como si hubiera dicho algo muy gracioso. Keith a su vez se permiti una
sonrisa que no comprometa a nada.
Ese ha sido muy bueno dijo el hombre. De modo que no tiene ninguna prisa por llegar a
su casa, eh? Se ri de nuevo, mientras se apretaba el costado con una mano.
Keith dijo:
Hace tiempo que no escucho las noticias. Ha odo usted algo? Hay alguna novedad?
Seguro que hay novedades dijo el hombre, muy serio, mostrando un gran temor en el
rostro. Hay un espa arturiano en la regin. Pero quiz ya est enterado de eso. La alarma se dio a
primera hora de la noche. El viajero se estremeci ligeramente.
No, no me he enterado de nada dijo KeithRecuerda los detalles?
Ha sido en Greeneville, el pueblo por donde pasamos. No se acuerda? Han tenido el tren
con todas las puertas cerradas, sin dejar entrar ni salir a nadie, excepto los que ya estaban
controlados. La estacin estaba llena de guardias y polica secreta.
Keith dijo:
Debo haberme dormido cuando el tren par en, ha dicho Greeneville?
Eso es, Greeneville. Lo contento que estoy de no haber tenido que bajar all. Van a revolver
aquel pueblo de arriba abajo.
Y cmo se dieron cuenta de que era un espa? pregunt Keith
Trat de vender a alguien monedas prohibidas. Y la moneda que quiso pasar era una
falsificacin arturiana, una de las que llevan la fecha equivocada.
Oh! dijo Keith
Por lo tanto haba sido la moneda; ya le haba parecido que era a causa de la moneda que
aquel encargado del bar haba tratado de matarlo. Quiz lo mejor sera desembarazarse de las que le
quedaban, sin tener en cuenta su valor posible, tan pronto como tuviera ocasin de tirarlas en una
alcantarilla. Pensaba ahora que habra hecho bien en dejarlas en la cornisa de la habitacin del hotel
que haba ocupado en Greeneville cuando aquellos policas fueron a pedirle la documentacin.
No, aquello hubiera sido peor, porque si ms tarde hubieran encontrado las monedas (y era de
presumir que tarde o temprano las hubiesen encontrado) se habran dado cuenta de que era muy
posible que fuese l quien las haba dejado all; y en el registro del hotel constaba con su nombre
verdadero, y tambin (y esto haba sido una suerte, aunque por otras razones) haba dado su nombre
al polica que haba ido a su habitacin. Desde luego, si se hubieran encontrado aquellas monedas en


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la repisa de la ventana, la polica no hubiera tardado en lanzarse a la busca y captura de Keith Winton
en Nueva York para que explicara cmo haban llegado a su poder. No haba pensado en eso cuando
las haba retirado de la ventana; se acordaba de haber credo que era una estupidez continuar
llevando aquellas peligrosas monedas en el bolsillo. De pronto la frente se le cubri de sudor al darse
cuenta de lo acertado que haba estado al llevarse las monedas consigo.
Volvi a preguntar:
Y si se dieron cuenta de que era un espa por ese asunto de la moneda, cmo es que no lo
detuvieron?
Detenerlo? El hombre temblaba visiblemente ahora, a causa de la emocin. Por Dios,
seor, no se detiene a los arturianos, se los mata. Ya trataron de matarlo el dueo de un bar y un
lunar a quien el del bar grit que le ayudara, pero el espa pudo escaparse de los dos.
Oh! dijo Keith.
Apuesto cualquier cosa a que desde entonces ya han sido muertas veinte o treinta personas
por error dijo el hombre tristemente. Se frot las manos y volvi a recoger las maletas. Me parece
que ahora podr recorrer el camino que me falta, si usted est dispuesto.
Keith levant la otra maleta y los dos echaron a andar de nuevo hacia el gran vestbulo de
entrada de la estacin.
Espero que queden literas dijo el viajero.
Keith abri la boca para hablar pero la volvi a cerrar inmediatamente. Cualquier pregunta
que hiciese podra delatarlo al hacer evidente su ignorancia sobre alguna cuestin de la que debiera
estar bien enterado. Finalmente dijo:
Probablemente no quedar ninguna en una voz que trat de hacer humorsticamente
pesimista, de manera que pudiera interpretarse como una broma en el caso de que fuera algo que no
debiera haber dicho.
Pero su compaero de viaje simplemente asinti, con gesto cansado.
Estaban acercndose ahora a las puertas del gran vestbulo y un maletero se dirigi hacia
ellos.
Literas? pregunt el maletero. Todava quedan unas cuantas:
S, desde luego. Dos dijo el viajero. Entonces vacil y mir a Keith. No quise hablar por
usted. Algunos prefieren pasar la noche sentados.
Keith sinti como si estuviera andando por la cuerda floja en la oscuridad. Qu significaba
todo aquello sobre pasar la noche en una litera o sentado. El no quera hacer ni una cosa ni otra.
Al final, dijo en tono de duda:
No s, vamos a ver.


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Acababan entonces de atravesar las grandes puertas del vestbulo y observ con sorpresa las
filas de literas. Largas y ordenadas hileras de camastros del tipo de los usados por el ejrcito,
colocados muy juntos. Excepto por los pasillos que se haban dejado para poder andar entre las largas
filas, las literas cubran totalmente la enorme extensin de aquella sala inmensa. En la mayora de los
camastros haba personas durmiendo.
Poda ser que el problema de la vivienda fuera tan desesperado? Pero aquella no poda ser la
razn, por lo menos a juzgar por las ofertas en la seccin de alquileres y ventas de casas del
peridico que tena en el bolsillo. Sin embargo
Su compaero de viaje le toc en el hombro (y dio la casualidad que fue en su hombro
herido) y Keith salt de dolor, aunque afortunadamente el hombre no se dio cuenta. Estaba diciendo
"Esprenos, mozo", al maletero que se les haba adelantado unos pasos.
El viajero se inclin hacia Keith, y le dijo:
Ejem, si es que anda escaso de fondos para poder alquilar una litera, yo puedo, uh, prestarle
unos cuantos crditos.
Gracias dijo Keith. Pero creo que me marchar.
No querr decir que va a salir afuera, eh? En la cara del hombre se reflejaba ahora el
horror y la sorpresa.
De nuevo haba dicho algo que no debiera haber dicho, pero no poda adivinar lo que era, ni
por qu estaban aquellas literas en la estacin Gran Central, ni por qu pareca tener tanta
importancia que l pasara la noche all. De cualquier modo lo mejor sera que se separara de aquel
hombre, antes de que empezara a sospechar, si es que no tena ya sus dudas respecto a l.
Desde luego que no dijo Keith. No soy tan estpido. Pero el caso es que tengo que
encontrarme con una persona aqu en la estacin y quiero dar una vuelta para tratar de localizarla.
Puede ser que alquile una litera ms tarde, pero no creo que pueda dormir. No se preocupe por m. Y
muchas gracias por su ofrecimiento de los crditos, pero tengo bastantes encima.
Ech a andar antes de que el otro tuviera tiempo de hacerle ms preguntas. La luz en el gran
vestbulo de la estacin era muy dbil, sin duda con el fin de que los que estaban durmiendo no
tuviesen que soportar una fuerte claridad. Keith avanz con cuidado en la semioscuridad, andando
tan silenciosamente como poda, para no despertar a los que dorman en las literas por delante de las
que iba pasando, y poco a poco fue hacia la entrada correspondiente a la calle Cuarenta y Dos.
Cuando estuvo cerca de ella vio con sorpresa que dos policas montaban guardia al lado de
cada una de las puertas.
Pero ahora no deba detenerse. Los policas haban visto cmo se acercaba hacia la puerta y lo
estaban observando. Haba estado caminando directamente hacia ellos y no poda ahora dar media
vuelta sin llamar su atencin mucho ms que si segua caminando. Si resultaba que no le permitan


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salir (por alguna razn que no poda ni remotamente imaginar) poda simular que haba ido paseando
hasta la puerta simplemente para mirar a travs de los cristales.
De manera que sigui acercndose a la puerta, observando que los cristales haban sido
pintados de negro por la parte de afuera.
El mayor de los dos policas le habl cuando Keith lleg al lado de ellos. Pero su voz era
respetuosa y corts.
Va armado, seor? pregunt.
No.
Es bastante peligroso ah fuera. Bueno, ya sabe usted que no tenemos autoridad para hacer
que se quede. Todo lo que podemos hacer es aconsejarlo.
La primera reaccin de Keith fue de alivio. Despus de todo no lo iban a obligar a que se
quedara all toda la noche. Por cualquier razn que fuera. no senta el menor deseo de malgastar la
noche entera en la estacin Gran Central.
Pero qu era lo que quera decir el polica? Peligroso? Qu clase de peligro poda ser aquel
que l desconoca pero que, sin embargo, mantena dentro de la estacin a miles de personas que
haban llegado en los trenes nocturnos de todas partes del pas. Qu haba sucedido a la ciudad de
Nueva York?
Bien, era ya demasiado tarde ahora para volverse atrs. Adems, pens, un poco asustado,
estaba en peligro en todas partes hasta que conociera mejor las costumbres de aquel lugar.
Dijo tan despreocupadamente como pudo disimular:
No tengo que ir lejos. No me va a pasar nada.
Usted sabr adnde va dijo el polica.
Esperemos que no sea a su funeral dijo el otro guardia, sonriendo. Puede marcharse y le
abri la puerta.
Keith casi dio un paso atrs. No era pintura negra lo que haba en el exterior de los cristales.
Era... negrura. Una clase de negrura total como l no haba visto nunca. No se vea un reflejo de luz
por ninguna parte. Las dbiles luces del interior no parecan abrirse paso en aquella oscuridad.
Mirando hacia el suelo slo poda distinguir el pavimento un paso o dos ms all del marco de la
puerta abierta.
Y, o era su imaginacin o pareca como si un poco de aquella negrura exterior estuviese
entrando dentro de la estacin por la puerta, como si no fuera simple oscuridad sino una clase de
palpable, tangible negrura. Como si aquello fuese algo ms que la sencilla ausencia de luz.
Pero, fuese lo que fuese lo que haba all afuera, ahora no poda admitir que no saba de qu
se trataba. Aquello era un apagn mucho peor que los que se haban establecido en tiempo de guerra.
Deba ser (y record una frase que haba ledo en el New York Times) la Niebla Negra.


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Mir hacia arriba y no pudo distinguir ninguna seal de la Luna o de una simple estrella, y
record que haba sido una noche, en Greeneville al menos, brillantemente iluminada por la Luna.
Haba ya andado unos pasos fuera de la puerta, y se volvi para mirarla. No pudo verla. Los
cristales iluminados deban estar all. Por poco iluminados que estuvieran, tendran que ser visibles a
bastante distancia en una oscuridad como aquella. A menos que, desde luego, el cristal estuviese
pintado de negro por fuera. Se acerc ms y ahora pudo verlo, un rectngulo de luz muy dbil,
cuando ya estaba tan cerca que poda tocarlo con la mano. Un poco ms lejos ya no era posible
distinguirlo.
Dio un paso atrs y el cristal desapareci. Busc en los bolsillos una caja de cerillas y
encendi una. Mantenindola en la mano con el brazo extendido slo poda ver un dbil resplandor.
A unos treinta centmetros de los ojos poda verla claramente. Pero ms lejos ya no.
La cerilla se consumi hasta que le quem los dedos y la dej caer. No pudo ver si se apag
cuando lleg a la acera o no. Quiz an segua ardiendo all abajo en el cemento.
Dese ahora haber alquilado una litera dentro de la estacin, pero ya era demasiado tarde para
volver a entrar. Ya haba llamado bastante la atencin al salir.
Pero por qu no habra seguido el consejo de aquel viajero?. Tendra que recordar que
siempre sera ms seguro para l imitar lo que hicieran los dems.
Estir un brazo hasta que toc la pared del edificio, y manteniendo la mano en contacto con
ella mientras andaba con el otro brazo extendido delante de l, se dirigi hacia el oeste, hacia la
esquina de la Avenida Vanderbilt. Mantuvo los ojos abiertos, esforzndose contra la oscuridad, pero
no consigui ver nada, de manera que igual hubiera podido ir andando con los ojos cerrados. Saba
ahora lo que deba sentir un ciego. Un bastn, para poder ir. tanteando el camino delante de l en
aquella invisible acera, habra sido una posesin invalorable. Un perro de los que estn entrenados
para acompaar a las personas ciegas habra sido intil; dudaba que ni siquiera un gato pudiera ver
ms all de un metro en aquella negra neblina.
De repente su mano dej de sentir la pared. Haba llegado a la esquina del edificio. Se detuvo
un momento, dudando si debera continuar. No poda regresar a la estacin; pero, por qu no se
poda quedar ah mismo, sentado en el suelo, de espaldas a la pared, y esperar a la maana, si es que
la maana iba a traer la desaparicin de la negra neblina?
Ciertamente le iba a ser imposible llegar a sus habitaciones de soltero en el centro. Los taxis
no podan ir por la calle. Y la lgica le deca que tampoco poda haber ninguna otra forma de
transporte. Slo los locos o gentes tan ignorantes como l (y seguramente no habra otra persona en
aquella categora) podan atreverse a ir a alguna parte en una oscuridad como aquella.
Pero al fin decidi no pasar la noche sentado en la acera. Poda haber patrullas de la polica
que lo interrogaran, extraados de verlo all, tan cerca del refugio de la estacin. No, si es que se


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sentaba para pasar la noche no iba a ser all, tan cerca del punto de partida. Si lo sorprendan ms
lejos, al menos poda decir que se haba extraviado tratando de llegar a su casa.
De manera que, guindose slo por los pasos, se separ del edificio hasta el cordn de la
acera y luego se aventur en la calle. Si por casualidad hubiera algn trfico; pero, cmo poda
haberlo, a menos que condujeran por radar? Esa idea lo hizo apresurarse a acabar de cruzar la calle.
Cmo poda l saber si haba o no coches que se guiaran por radar?
Encontr la acera del otro lado al caer encima de ella. Se levant y volvi a arrastrar los pies
por el pavimento hasta que pudo tocar de nuevo la solidez de otra pared, y entonces se encamin a lo
largo de la calle Cuarenta y Dos.
La calle Cuarenta y Dos, slo a unas pocas manzanas de distancia de Times Square y
Broadway, y por las apariencias podra igual encontrarse en la no, en la Luna no, porque en la
Luna habra aquellos monstruos rojos para hacerle compaa. Podra ser que los hubiera tambin
all?
Trat de no pensar en eso.
Sus odos no podan percibir ningn sonido, excepto el apagado de sus propios pasos y se dio
cuenta de que alguna fuerza inconsciente lo impela a andar de puntillas, a fin de perturbar aquel
temeroso silencio lo menos posible.
Termin la manzana hasta Madison, cruz la calle y empez a tantear el camino hacia la
Quinta Avenida.
A dnde iba?, se pregunt. A Times Square? Y por qu no? Ir a Greenwich Village le
sera imposible, aunque anduviera toda la noche, al paso de tortuga que se vea obligado a llevar.
Pero ya que tena que ir hacia alguna parte, por qu no dirigirse hacia el centro? Si haba un lugar
abierto en Nueva York seguramente estaba all.
Tena que meterse en alguna parte, donde fuera, pero tena que escapar de esa negrura
horrenda.
Empez a tratar de abrir las puertas que iba pasando. Todas estaban cerradas.
Mientras trataba de abrirlas se acord de que llevaba una llave de las oficinas de la Compaa
Borden en el bolsillo, y que el edificio estaba slo a tres manzanas de distancia hacia el sur. Pero sin
duda la puerta de la calle estara cerrada y l no tena la llave de aquella puerta.
Cruz la Quinta Avenida. En el otro lado de la calle donde se encontraba deba estar la
Biblioteca Pblica.
Consider por un momento la conveniencia de ir hacia all y de pasar la noche en la
escalinata del edificio, pero al fin no se decidi a hacerlo. Lo mejor sera seguir hasta Times Square,
ahora que se haba decidido a llegar hasta all. Seguramente encontrara dnde refugiarse en aquel
sitio tan concurrido, aunque slo fuera una de las estaciones del subterrneo.


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De la Quinta a la Sexta Avenida (se pregunt si tambin en este mundo la llamaran la
Avenida de las Amricas) hay una larga distancia. Pero en toda su extensin no encontr ni una sola
puerta abierta. Las prob todas.
Cruz la Sexta Avenida y se encontr ya a medio camino de Broadway.
Trat de abrir otra puerta; estaba cerrada, igual que todas las dems. Pero en el breve instante
en que se detuvo con la mano puesta en el picaporte, sus odos captaron un sonido, el primer sonido
que escuchaba aparte de los producidos por l mismo, desde que haba salido de la estacin Gran
Central.
Se trataba del ruido de pasos, pasos tan lentos y cautelosos como los suyos. Algo en su
interior le deca que haba peligro en aquellos pasos. Un peligro mortal.

V. Los Nocturnos

Keith permaneci rgido mientras el ruido de pasos se acercaba. Quienquiera que fuese, no
haba forma de evitar su encuentro, a menos que l diera media vuelta y empezara a andar en la
direccin opuesta.
De repente le pareci a Keith que estaba en un extrao mundo de una sola dimensin. En
aquel mundo de oscuridad solamente haba delante y atrs, para los que, como l y el desconocido
que se acercaba, slo podan desplazarse pegados a las paredes de los edificios. Se asemejaban a las
hormigas marchando sobre una delgada cuerda, que al encontrarse tienen que pasarse por encima a
menos que una de las hormigas d vuelta y regrese.
Y antes de que pudiera decidirse a volver, ya era demasiado tarde. Una mano lo estaba
tocando y una voz plaidera deca:
No me haga nada, seor. No tengo dinero.
Keith suspir aliviado.
Bien dijo Yo me que dar quieto. Usted pase al lado mo.
Muy bien, seor dijo el otro.
Aquellas manos lo tocaron ligeramente mientras el desconocido tanteaba el camino, y Keith
pudo percibir un aliento que apestaba a alcohol cuando el otro pas a su lado. Hubo una risita en la
oscuridad.
Soy slo un viejo perro del espacio que quera divertirse un poco. Pero me atacaron hace dos
horas. Mire, le voy a dar un consejo. Los Nocturnos han salido a la calle. Toda la banda, por la parte
de Times Square. Mejor ser que no siga en esa direccin. Se lo aconsejo.
El hombre ya haba pasado, pero su mano an mantena contacto con la manga de Keith.
Esos son los que le han robado? pregunt Keith


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Esos? Todava estoy vivo, no le parece? Estara vivo si los Nocturnos me hubieran
agarrado? Qu cree usted?
Keith dijo:
Desde luego, se me haba olvidado. De manera que yo tambin creo que lo mejor ser que
no vaya por esta parte. Ejem, diga sabe si los subterrneos estn abiertos?
Los subterrneos? Pero hombre, de verdad quiere que lo maten, o qu?
Dnde hay un lugar seguro para ir?
Seguro? Ha pasado mucho tiempo desde que escuch esa palabra por ltima vez. Qu
significa? El desconocido lanz una risita de borracho. Joven, yo estaba en la ruta MarteJpiter
en los das en que se descubrieron las minas de uranio, cuando vena un cura para bendecirnos antes
de que cerrsemos las compuertas de presin. Y creo que preferira estar de nuevo all que
chapoteando en esta Niebla Negra y jugando al escondite con los Nocturnos.
Y dgame, cmo sabe que no soy un Nocturno? pregunt Keith.
Esta bromeando? Cmo puede un hombre solo ser un Nocturno cuando stos van en
pandillas tomados del brazo, de edificio a edificio, y se puede or el ruido que hacen con sus bastones
de ciego? Sabe lo que le digo? Que somos idiotas de estar en la calle. S, usted y yo, los dos. Si no
fuera porque estoy borracho. Diga, tiene una cerilla?
S, claro. Aqu tengo una caja. Puede?
Tengo el temblor de las fiebres que agarr en los pantanos de Venus dijo el desconocido
No le importara encenderme el fsforo? Tan pronto como tenga el cigarro encendido le voy a
ensear un sitio bastante seguro, donde los dos podremos pasar el resto de la noche.
Keith frot la cabeza de un fsforo contra el costado de la caja y lo encendi. La sbita llama
convirti la neblina negra en una claridad sucia y gris, en un radio de un par de pasos.
La luz revel una cara odiosa, cruzada por cicatrices y enseando los dientes en una horrible
mueca, y por encima de la cara un palo corto y grueso, levantado para golpear. El garrote empez a
descender en el mismo instante en que se encendi el fsforo.
No haba tiempo material para evitar aquel golpe traidor. Keith pudo salvar su vida en ese
momento gracias a su reaccin instantnea. Dio un paso adelante hacia el hombre, golpeando aquella
sucia cara con el fsforo encendido. Y fue el brazo del hombre y no el garrote lo que golpe la
cabeza de Keith, con fuerza muy amortiguada. El impacto del choque hizo saltar el palo de la mano
del atracador, y el garrote cay en la acera con un sonido seco, perdindose en la negrura.
Estaban luchando, agarrados en la oscuridad, y unas manos fuertes y musculosas trataban de
alcanzar la garganta de Keith, que senta un aliento repugnante en la cara y palabras an ms
repugnantes en los odos.


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Por fin Keith consigui zafarse de aquel abrazo mortal y dando un paso atrs golpe en la
oscuridad con todas sus fuerzas. Por suerte su puo dio contra algo slido pero invisible.
Pudo or cmo el asaltante caa al suelo, aunque segua maldiciendo. Aprovechando el ruido
de la cada, Keith dio tres pasos rpidos y ligeros hacia atrs, alejndose de la pared y envolvindose
en la negrura de la calle. Se qued all quieto, sin hacer ningn ruido.
Escuch al hombre que se pona de pie inspirando ruidosamente. Durante quiz medio minuto
aquella respiracin fue el nico sonido en el mundo.
Y entonces lleg un nuevo sonido, otro sonido extrao. Era una clase de sonido
completamente diferente: era el sonido lejano y seco que podran hacer un centenar de bastones de
ciego golpeando en el pavimento. Como si una compaa de ciegos bajara por la calle tanteando el
camino con los bastones. El sonido vena de la direccin de Broadway y Times Square, hacia donde
Keith tena pensado encaminarse.
Escuch un murmullo sofocado:
Los Nocturnos!
Y luego el ruido de pasos rpidos que disminuan a medida que el atacante se alejaba. La voz,
que ahora ya no maldeca ni mostraba deseos de pelea, lleg a l desde la densa oscuridad:
Corre, corre! Son los Nocturnos!
El ruido de los pasos que se apresuraban desapareci a medida que el golpeteo de los
bastones se iba haciendo ms fuerte y ms cercano. Se acercaban a una velocidad increble.
Qu seran los Nocturnos? Seres humanos? Trat de recordar lo poco que haba ledo o
escuchado respecto a ellos. Qu era lo que haba dicho el hombre de las cicatrices? "Van en bandas
tomados del brazo de edificio a edificio, y se puede or cmo golpean con los bastones en el suelo."
Humanos o no, deba tratarse de una banda de asesinos organizada, que recorra las calles bajo la
Niebla Negra, una larga fila de asesinos que se extenda de pared a pared, usando bastones de ciegos
para guiarse.
Seran los bastones sus nicas armas o llevaran otras cosas adems de los garrotes con los
que golpeaban el suelo?
El ruido se escuchaba ahora a slo una distancia de metros, acercndose a l mucho ms
aprisa de lo que un hombre puede caminar en la oscuridad, casi a la carrera. Tenan un sistema con el
que, de alguna forma, conseguan aquella velocidad.
Keith no esper ms. Dio la vuelta y corri en diagonal hacia la lnea de edificios, hasta que
su mano extendida pudo tocar una pared, y entonces corri paralelo a las casas, y a pesar del riesgo
de tropezar y caer por algn objeto que no poda ver, corri con todas sus fuerzas.
El peligro que lo amenazaba detrs pareca mucho mayor que el que representaba correr a
ciegas en la oscuridad. El terror que haba en la voz del hombre de la cara con cicatrices era


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contagioso. Aquel hombre, por muy malvado que fuera, no era ningn cobarde. Y l s que saba lo
que eran los Nocturnos y les tena miedo, mucho miedo. Un asesino l mismo, haba sido como un
chacal frente a una manada de leones al escuchar el ruido de los bastones que se acercaban.
Keith corri treinta o cuarenta pasos y luego se detuvo para escuchar. El ruido detrs de l
estaba un poco ms lejos. No se acercaban tan de prisa como l se haba atrevido a correr. Pero
entonces, de la direccin de donde vena, lleg un horrible grito, ronco y agnico. Tuvo la seguridad
que haba sido la voz del hombre de las cicatrices. El grito aument de volumen hasta parecer un
chillido y luego se convirti en un estertor hasta desaparecer.
Con qu habra tropezado el hombre de las cicatrices? Qu es lo que poda causar la muerte
de un hombre en medio de tal horrible agona? Era como si el chacal que hua de los leones hubiera
cado en los anillos de una monstruosa serpiente. Atenazado en los anillos, un hombre poda lanzar
un grito como aqul, y tan largo, antes de morir.
El vello en la nuca de Keith se eriz de terror. En aquel instante habra dado un brazo por
tener luz, sin importarle lo que la luz hubiese podido revelar. Ahora saba lo que era el miedo. Lo
senta en la garganta.
Detrs de l, el golpeteo de los bastones. Les haba ganado terreno en aquella rpida carrera;
estaban ahora a unos veinte metros de distancia en vez de cinco o diez. Poda distanciarse de ellos si
se pona a correr y segua corriendo. Pero hacia dnde iba a correr?
El hombre que lo haba atacado se haba lanzado a correr a lo largo de las paredes de los
edificios; lo que lo haba atrapado deba de estar all. Keith corri en diagonal hacia el centro de la
calle, y entonces, inclinndose ligeramente para correr paralelo a la acera, volvi a huir de los
bastones de los Nocturnos. Corri treinta o cuarenta pasos ms y de nuevo se detuvo para escuchar.
Otra vez poda or el ruido detrs de l.
O era delante? Por un momento estuvo confundido respecto a la direccin de donde llegaba
el sonido, y pens si habra dado media vuelta en la oscuridad. Entonces comprendi la verdad.
Haba un golpeteo detrs de l y tambin haba el mismo ruido en la otra direccin, delante de l.
Dos lneas que se aproximaban en direcciones opuestas y l se encontraba en el medio. Este
era su mtodo de caza, de abatir cualquier pieza que pudiera encontrarse en la calle donde operaban.
Se haba preguntado cmo podan atrapar a nadie, cuando el ruido que hacan ,con los bastones al
avanzar los denunciaba e impela a su presa a correr huyendo de ellos. Ahora lo comprenda.
Se detuvo; el corazn le lata violentamente. Los Nocturnos (quienesquiera que fuesen) lo
tenan en medio, prcticamente seguro. No poda escapar hacia ningn lado.
Se qued inmvil, vacilando hasta que el ruido de atrs (ms cercano que el de enfrente) lleg
tan prximo que tena que hacer algo. Quedarse quieto significaba ser apresado dentro de un minuto.
Correr hacia delante o hacia atrs era ser atrapado antes.


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Dio un cuarto de vuelta en ngulo recto y corri hacia los frentes de las casas en el lado sur de
la calle, el costado opuesto al punto donde el atracador haba encontrado la muerte. No se preocup
por la acera; no tena tiempo de buscarla con los pies. La encontr cuando tropez y cay, y se
apresur a ponerse de pie y adelantarse los pocos pasos que le faltaban hasta llegar a la pared del
edificio. Se detuvo slo una fraccin de segundo para escuchar. El golpeteo estaba a igual distancia a
su derecha que a su izquierda.
Tante el camino hasta una puerta. Encontr la cerradura de la puerta, no porque pensara en
hallarla abierta sino porque necesitaba localizar en qu lado estaba a fin de correr el pasador del
interior. Levant el puo y golpe el cristal que haba al lado de la cerradura.
Poda haberse cortado la mano gravemente, pero por suerte no sufri ni un rasguo. Como si
el destino hubiera decidido darle una oportunidad, al fin un pequeo troz de cristal cay
limpiamente en el interior.
El resto del cristal no se astill ni cay del marco de la puerta.
Alcanz a percibir un reflejo de la luz en el interior, cuando la gruesa cortina que haba detrs
del cristal de la puerta se inclin hacia dentro debido a la fuerza del golpe que dio. Meti la mano
rpidamente por la abertura, abri la puerta desde el interior y se meti dentro de la casa.
La fuerte luz que haba casi lo ceg cuando cerr la puerta detrs de l. Una voz dijo:
Alto o disparo!
Keith se detuvo y levant los brazos por encima de la cabeza. Parpade hasta que de nuevo
recobr la visin. Estaba en el vestbulo de un pequeo hotel. Detrs del escritorio de recepcin, a
unos cinco metros de distancia, estaba un empleado con la cara blanca del susto, agarrado a una
escopeta de caza, de boca tan grande como la de un can, apuntando al pecho de Keith. La voz le
temblaba cuando dijo:
No Se acerque! Fuera, mrchese de aqu ahora mismo! No quisiera tener que matarlo,
pero...
Sin moverse y sin bajar los brazos, Keith dijo:
No puedo salir afuera. Los Nocturnos estn ah mismo. Si abro la puerta para salir van a
meterse aqu dentro.
La cara del empleado se puso del color del yeso. Durante unos momentos estuvo demasiado
asustado para hablar, y en aquellos segundos ambos oyeron el golpeteo de los bastones afuera.
La voz del empleado no era ms que un cuchicheo cuando por fin pudo hablar.
Apyese en la puerta. Mantenga la cortina apretada contra el cristal de manera que no se vea
la luz.
Keith dio un paso atrs y se apret contra la puerta.


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El y el empleado permanecieron silenciosos. Keith estaba sudando de angustia. Podran los
Nocturnos ver (o tanteando, sentir) aquel agujero en el cristal? Iba un cuchillo, o una bala, o algo, a
clavarse, en su espalda, a travs de la abertura? Se le puso la carne de gallina. El tiempo se hizo
eterno.
Pero nada atraves el agujero del cristal.
Durante un momento el ruido de los bastones se hizo ms audible y se escuch el murmullo
de muchas voces. Pens que no eran voces humanas, pero no poda estar seguro. Entonces el
empleado dijo:
Se han ido. Ahora salga.
Keith mantuvo su voz tan baja como pudo y al mismo tiempo lo suficientemente fuerte para
que el empleado lo oyera.
An estn cerca; y me atraparan si salgo afuera de nuevo. No soy un ladrn. No voy armado.
Y tengo dinero. Puedo pagarle por el cristal que he roto, y adems quisiera alquilar una habitacin
para poder pasar la noche si tiene una disponible. Si no tiene ninguna, le pagar un precio razonable
para que me deje sentarme en el vestbulo toda la noche.
El empleado lo mir indeciso, pero sin dejar de apuntarle con la escopeta. Entonces pregunt:
Qu es lo que estaba haciendo ah fuera?
He llegado de Greeneville dijo Keith en el ltimo tren del da. Me haban dicho que mi
hermano estaba seriamente enfermo y me arriesgu para llegar a casa. Una docena de cuadras. No
me haba dado cuenta del peligro que corra. Ahora que lo he visto Bien, me conformar con llegar
a mi casa por la maana.
El empleado lo volvi a mirar fijamente. Luego dijo:
Siga con las manos levantadas.
Dej la escopeta en la mesa del escritorio pero mantuvo la mano encima y con el ndice
puesto en el gatillo hasta que con la mano libre sac una pistola de un cajn.
Ahora dse vuelta. Pngase de espaldas a m dijo el empleado. Voy a asegurarme de que
no lleva armas, como me ha dicho.
Keith dio media vuelta y se mantuvo quieto, mientras escuchaba al empleado dar la vuelta al
escritorio. Procur mantenerse lo ms inmvil posible, mientras el can de la pistola se apretaba
contra su espalda y la mano del empleado le palpaba los bolsillos.
Conforme dijo el joven. Creo que me cuenta la verdad; por lo menos me arriesgar a
creerle. No quisiera enviar ni a un perro otra vez hacia eso.
Keith respir con alivio y se volvi. El empleado regres a su puesto detrs del escritorio y
ahora ya no se vea ninguna pistola.


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Cunto le debo por el cristal? Y cunto ser la habitacin, si es que tiene una libre?
pregunt Keith.
S, puede tener una habitacin por esta noche. Unos cien crditos pagarn ambas cosas. Pero
primero aydeme a hacer una cosa. Vamos a empujar aquella estantera de revistas y novelas y la
pondremos enfrente de la puerta. Es lo bastante alta para tapar el agujero del cristal. De cualquier
forma impedir que la cortina se mueva con el viento, y el agujero no puede verse desde el exterior
mientras la cortina est en su lugar.
Buena idea dijo Keith.
Asi un extremo de la estantera mientras el empleado agarraba el otro extremo, y entre los
dos la empujaron contra la puerta sin tener que levantarla.
La atencin de Keith se vio ahora atrada por los ttulos de algunos de los libros en la
estantera. Especialmente uno le pareci muy adecuado a su situacin actual. Se llamaba Vale la
pena tener la Niebla Negra? Comprara algunos de aquellos libros y los llevara consigo a la
habitacin para leerlos durante la noche. Se fij en el precio: dos crditos y medio. Aparentemente la
proporcin de un crdito para diez centavos era muy aproximada.
Y por lo tanto pagar cien crditos (diez dlares) por el cristal roto y por la habitacin, pareca
muy razonable, casi barato. Casi? Era una verdadera ganga. Habra dado todos los crditos que le
quedaban (bastante ms de mil) antes que volver a salir hacia la Niebla Negra que haba en la calle
Cuarenta y Dos esa noche.
Eso le, record otro misterio. Estaba bien seguro de que no haba ningn hotel barato en el
lado sur de la calle Cuarenta y Dos entre la Sexta Avenida y Broadway. Especialmente ninguno
como este. Por lo menos no haba ninguno en el mundo de donde l proceda. Pero aqu
Con un esfuerzo dej de pensar en todas las cosas inexplicables que sucedan sin interrupcin
para seguir al empleado hasta el escritorio y firmar la ficha de entrada. Sac un billete de cien
crditos de la cartera y luego puso otro billete de cincuenta crditos encima del primero.
Voy a llevarme dos o tres de aquellos libros para leer en la cama. Puede quedarse el cambio
dijo Keith. Aquello significaba una propina de cuatro dlares para el empleado.
Muy bien y muchas gracias, seor Winton. Aqu tiene su llave. El nmero trescerosiete,
en el tercer piso. Tendr que subir y buscarlo usted mismo. Cerramos al oscurecer, de manera que no
tenemos botones de guardia por la noche. Y yo tengo que quedarme aqu de vigilancia.
Keith asinti y se guard la llave en el bolsillo. Luego regres a la estantera donde estaban
los libros y revistas.
Primero escogi Vale la pena tener la Niebla Negra? No haba ninguna duda de que
necesitaba leer ese libro.
Pase la mirada por encima de los otros ttulos.


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Algunos le resultaban familiares, otros no.
Tom tambin del estante el Esquema de la historia de H. G. Wells. Ese era un libro donde
podra obtener mucha de la informacin que necesitaba.
Y cul sera el tercero? Haba muchas novelas, pero l necesitaba algo ms substancioso.
Algo que pudiera darle informacin ms rpidamente.
Not que haba al menos media docena de libros sobre alguien llamado Dopelle. Dnde
haba odo ese nombre? Claro, en las noticias del New York Times. Era el comandante en jefe de la
flota sideral terrestre.
Dopelle, el hombre. La historia de Dopelle. Dopelle, el hroe del espacio. Y otros varios.
Si haba tantos libros sobre l en una seleccin tan pequea como la de aquel hotel, entonces
Dopelle era alguien sobre quien convena estar informado Escogi La Historia de Dopelle y ni
siquiera se sorprendi al ver que estaba escrita por Paul Gallico.
Levant los libros escogidos de modo que el empleado pudiera ver cuntos se llevaba y se
dirigi a las escaleras antes que estuviera tentado de sacar ms libros o seleccionar alguna revista
para aadir a las dos que ya tena. Las dos revistas que haba comprado en Greeneville y que no
haba tenido tiempo de mirar, ms all de las portadas y los titulares.
Ya tena ms material del que poda consumir en el resto de la noche, aunque leyera muy
rpidamente o no durmiera ni una hora.
Y tena que dormir algo, por muy interesante que fuera la lectura. El ascenso por las escaleras
hasta el tercer piso le demostr lo cansado que estaba. El hombro herido le dola muchsimo ahora. Y
los nudillos de la mano derecha empezaban a dolerle y a inflamarse; no se haba cortado con el
cristal, pero los nudillos de la mano se haban magullado bastante y estaban tan sensibles que le
dolan incluso cuando abra o cerraba la mano.
Encontr la habitacin en un pasillo pobremente iluminado, entr y encendi las luces. Era
una habitacin atrayente, a la que se qued mirando con deseo. Pero no s atreva a acostarse hasta
que se enterara de unas cuantas cosas que poda aprender en los libros que haba comprado. Cosas
que podan ahorrarle, maana, cometer alguna equivocacin tan estpida como la de aquella noche al
abandonar la estacin Gran Central. Slo gracias a su buena suerte haba sobrevivido al error.
Se desvisti lo suficiente para estar cmodo y se sent a leer, escogiendo deliberadamente la
menos cmoda de las dos sillas que haba en la habitacin, de modo que pudiera mantenerse
despierto durante el mayor espacio de tiempo. Saba que si se tenda en la cama a leer no podra
mantenerse despierto ms de media hora.
Escogi primero Vale la pena tener la Niebla Negra? Iba a pasar rpidamente por ese libro,
pero por lo menos quera enterarse de lo que era la Niebla Negra.


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Afortunadamente, la historia de la Niebla Negra estaba bastante bien resumida en el primer
captulo. Haba sido inventada (se enter all) por un profesor alemn en el ao 1934, poco tiempo
despus de la destruccin de Chicago por los navos espaciales de Arcturus. El bombardeo de aquella
ciudad, en el que haban perecido ms de nueve millones de personas, haba tenido lugar a principios
de 1933, seguido por la destruccin de Roma, pocos meses ms tarde.
Inmediatamente despus de la aniquilacin de Chicago, todas las grandes ciudades del
planeta se haban impuesto el ms estricto oscurecimiento nocturno; pero el oscurecimiento no haba
salvado a Roma.
Aunque el oscurecimiento haba sido perfecto, aquella ciudad haba sufrido la misma suerte
de Chicago. Afortunadamente, sin embargo, el navo arturiano que haba arrasado Roma pudo ser
capturado por Dopelle con unos cuantos miembros de la tripulacin vivos.
Por medio de la intervencin de algo o alguien llamado Mekky (aqu el autor de Vale la
pena tener la Niebla Negra? supona que sus lectores saban todo lo que haba que saber acerca de
Mekky y en consecuencia no daba ninguna explicacin respecto a ese personaje) los arturianos
sobrevivientes haban confesado que posean detectores que eran sensibilizados por unos rayos
(diferentes de los rayos lumnicos) desconocidos para los terrestres hasta ese momento pero que eran
emitidos por los filamentos de incandescencia elctrica.
Con los detectores los arturianos podan entonces localizar fcilmente una ciudad, aunque las
luces estuvieran encendidas dentro de los edificios, pues las casas eran tan transparentes a los rayos
llamados psilon como a las ondas de radio.
Durante algn tiempo pareci que la nica solucin para garantizar la seguridad de las
ciudades terrestres consista en volver a la luz de gas o a las velas para la iluminacin nocturna. La
luz elctrica poda usarse para la iluminacin interior durante el da, porque la luz solar borraba los
rayos psilon antes de que pudieran dejar la atmsfera de la Tierra.
Pero Dopelle se haba retirado a su laboratorio para trabajar en ese problema. Haba
descubierto la naturaleza de los rayos psilon y haba enviado partes diarios de su trabajo a los
cientficos que en todas las ciudades del mundo trabajaban bajo sus rdenes para conseguir algn
mtodo efectivo de absorber o bloquear los rayos durante la noche, de la misma manera que la luz
solar los absorba durante el da.
Al fin el profesor alemn haba encontrado la nica forma prctica y que hasta la fecha no
haba sido mejorada: el gas psilon con el que se formaba la Niebla Negra, que ahora era utilizada
por el Gran Consejo Terrestre en todas las ciudades de ms de cien mil habitantes.
El descubrimiento de Herr Professor Kurt Ebbing era una substancia de notables propiedades.
Sin olor ni sabor, inofensiva para todas las formas de vida animal y vegetal, era completamente
impenetrable a la luz y a los rayos psilon. Se fabricaba a muy bajo costo a partir de los residuos del


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alquitrn y una sola fbrica poda producir bastante en unas pocas horas antes del anochecer, para
que se mezclara con el aire y envolviese completamente una ciudad. Y al amanecer, la luz del sol lo
desintegraba en un lapso de diez o quince minutos.
Desde el descubrimiento de la Niebla Negra navos arturianos haban podido atravesar las
barreras de defensa terrestres, pero no haban atacado ninguna de las grandes ciudades de la Tierra.
La Niebla Negra era efectiva.
Haban destruido una docena de pequeas ciudades. Aceptando como premisa que los
arturianos deban atacar lgicamente a la ciudad ms grande que apareca en sus detectores, entonces
se haban salvado una docena de las grandes ciudades del planeta. Contando las prdidas en las
ciudades pequeas contra las prdidas en vidas humanas que se podan haber sufrido si los arturianos
hubiesen destruido una docena de las grandes capitales (como sin duda alguna habra ocurrido sin las
protectoras Nieblas Negras) entonces podra demostrarse con hechos que la Niebla Negra haba
salvado probablemente unos diez millones de vidas, como mnimo. Si se contaba Nueva York o
Londres entre las ciudades que, sin la Niebla Negra, habran sido destruidas, entonces el nmero de
vidas ahorradas poda aumentar en muchas veces aquella cifra de diez millones.
Pero la Niebla Negra haba costado la vida de muchos. La polica de casi todas las grandes
ciudades se haba encontrado completamente imposibilitada de combatir la creciente ola del crimen.
Bajo la proteccin impenetrable de la Niebla Negra, las calles de casi todas las mayores ciudades se
haban convertido en un lugar donde cualquier cosa poda pasar despus de anochecer. En Nueva
York solamente, cinco mil policas haban sido muertos en luchas callejeras antes de que el
Departamento de Polica (o lo que quedaba de l) abandonase el propsito de patrullar las calles por
la noche.
Los mtodos de milicias cvicas tambin haban sido probados y abandonados.
Y la situacin se agravaba por la tendencia de los veteranos que regresaban del frente de
guerra con los arturianos a convertirse en delincuentes, una clase especial de psicosis de guerra a la
que posiblemente sucumba una tercera parte de los veteranos.
En casi todas las ciudades importantes (particularmente en Pars, Nueva York y Berln) se
haba acabado por abandonar los intentos de mantener la ley y el orden por la noche. Despus de
oscurecer, las pandillas y los criminales imperaban en la calle. Los ciudadanos respetables no salan
y permanecan encerrados en sus casas. Los servicios de transporte pblico no funcionaban.
Afortunadamente (aunque es extrao), la mayor, parte de los criminales reducan sus
actividades al aire libre. Los robos y asaltos a las casas particulares no eran ms frecuentes que en los
das anteriores a la Niebla Negra. El ciudadano que permaneca en su casa con las puertas y ventanas
cerradas no corra mayor peligro del que tena antes del oscurecimiento. La naturaleza de la llamada
"psicosis de la Niebla Negra", que era la causa de la mayor parte de la delincuencia urbana, pareca


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requerir que los actos delictivos fueran cometidos bajo la proteccin de aquella densa y escalofriante
oscuridad.
Haba criminales que operaban solos y haba las pandillas. Estas ltimas eran mucho peores
que nada de lo que se haba conocido antes. Algunas bandas, como los Nocturnos de Nueva York,
los Sangrientos de Londres y los Lenistas (Keith se pregunt si el nombre habra sido adoptado del
de Lenin) de Mosc, haban desarrollado unas tcnicas especializadas y parecan muy bien
organizadas.
Cada noche haba cientos de muertos en las grandes ciudades. Y la situacin habra sido an
peor si no fuera por el hecho de que los bandidos se robaban y mataban entre ellos con mayor
frecuencia que a los ciudadanos decentes que se quedaban en casa.
La Niebla Negra era (admita el libro) un precio muy caro por la inmunidad que
proporcionaba frente a los ataques espaciales. Probablemente haban muerto un milln de personas
en crmenes cometidos bajo el amparo de la Niebla Negra, pero un mnimo de diez millones de vidas
haban sido indudablemente salvadas. Gracias a la Niebla Negra, los doce rugientes infiernos
provocados por los arturianos (desde los ataques a Chicago y a Roma) haban sido ciudades
pequeas, cuya prdida la Tierra poda soportar. Vale la pena tener la Niebla Negra? S, deca el
autor, basndose en aquellos diez millones de vidas salvadas.
Keith se estremeci ligeramente cuando dej el libro encima de la mesa. Si lo hubiera
comprado en Greeneville y lo hubiera ledo en el tren no habra sido tan ignorante como para
abandonar la estacin Gran Central aquella noche. Habra alquilado una litera all, o habra dormido
en el suelo si todas las literas estaban ocupadas.
Sin duda alguna, la vida nocturna en Broadway ya no era lo que haba sido en el mundo de
donde l vena.
Avanz hasta la ventana y se qued mirando, no hacia afuera sino hacia la densa negrura que
haba detrs del cristal. Las cortinas no estaban bajadas, pero eso no importaba mucho en los pisos
ms arriba del primero.
A unos pocos pasos de distancia, desde fuera, ya no se poda ver la ventana iluminada. Era
una extraa clase de negrura; nunca lo hubiera credo si no lo estuviera viendo con sus propios ojos.
Y qu es lo que estara pasando all abajo, en la oscuridad de la calle Cuarenta y Dos, slo a
media manzana de Times Square, el mismo centro de Nueva York?
Sacudi la cabeza lleno de confusin. Los criminales dueos de la calle Cuarenta y Dos!
Los rojos habitantes de la Luna caminando tranquilamente por la arteria principal de Greeneville!
El general Eisenhower encargado del Sector Venus de la flota interplanetaria terrestre en lucha
contra Arcturus!
En qu clase de universo de locos haba ido a caer?


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VI. Las mquinas de coser rampantes

Bien, cualquiera que fuese aquel universo, l estaba all y no tena otro remedio que tratar de
arreglarse lo mejor posible; saba que estara en continuo peligro hasta aprender las costumbres del
lugar, de modo que no tuviera que arriesgarse a cometer una equivocacin fatal cada vez que luciera
o dijese algo.
Las equivocaciones no eran recomendables en un lugar donde uno poda ser muerto como
espa arturiano sin provocacin y sin previo aviso, donde lo podan matar si trataba de caminar desde
la estacin Gran Central hasta Times Square despus de anochecer.
Sera mejor que permaneciera despierto algo ms para poder seguir leyendo.
Con resolucin tom la edicin de bolsillo del Esquema de la historia de H. G. Wells. Estaba
ahora demasiado cansado para poder seguir sentado en aquella dura silla. Decidi tenderse en la
cama; si se quedaba dormido seguira leyendo por la maana todo el tiempo que le fuera posible
antes de salir a enfrentarse con el Nueva York de da. Y por malo que fuera el Nueva York de da,
siempre sera mucho mejor que el Nueva York que lo haba recibido por la noche.
Dobl la almohada debajo de la cabeza y empez a leer el libro de Wells. Pas rpidamente
por los primeros captulos, leyendo slo unas cuantas frases clave aqu y all, dando vuelta a las
pginas con rapidez, generalmente varias de un golpe.
Haba ledo ya aquel libro haca slo unos meses y estaba familiarizado con su contenido. No
encontraba nada diferente en este ejemplar, por ahora. Inclusive las ilustraciones eran las mismas.
Los dinosaurios, Babilonia, los egipcios, los griegos, el Imperio Romano, Carlomagno, la
Edad Media, el Renacimiento, Coln y el descubrimiento de Amrica, la Revolucin de los Estados
Unidos, la Revolucin Industrial.
Los viajes interplanetarios!
Aqul era el ttulo del captulo, una dcima parte antes de terminar el libro. Dej de pasar
hojas y empez a leer detenidamente.
George Yarley, un cientfico norteamericano que trabajaba en la universidad de Harvard,
haba descubierto el medio de trasladarse a travs de los pliegues del espacio.
Accidentalmente!
Haba estado trabajando, entre todas las cosas posibles, en la mquina de coser de su mujer,
que se haba descompuesto haca tiempo y estaba arrinconada. Trataba de utilizarla de manera que el
volante, movido con el pie, hiciera funcionar un pequeo generador elctrico de construccin casera,


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con el fin de obtener la corriente de alta frecuencia y bajo voltaje que necesitaba para unos
experimentos de su clase de fsica.
Una vez terminadas las conexiones (por suerte, despus pudo acordarse exactamente dnde y
cmo haba cometido el error) haba empezado a mover el pedal, cuando su pie golpe
inesperadamente en el suelo y casi se cay de la silla hacia delante.
La mquina de coser, con el pedal y el generador inclusive, acababa de desaparecer. No
estaba all.
El profesor (comentaba Wells humorsticamente) haba estado completamente sobrio cuando
sucedi aquello. pero pronto puso remedio a esa situacin. Despus que volvi a serenarse, tom
prestada la nueva mquina de coser de su mujer y con mucho cuidado duplic el generador que deba
ir aplicado al volante. Esta vez se dio cuenta del error en la instalacin que haba cometido la primera
vez, y deliberadamente cometi de nuevo la misma falta.
Movi el pedal y la mquina de coser nueva desapareci tambin.
No saba qu significaba aquello, pero se dio cuenta de que era algo de gran importancia.
Sac dinero del banco y compr dos mquinas de coser. Una fue para la mujer, para compensarla de
la prdida de la suya. La otra la prepar exactamente igual que las dos primeras.
Y esta vez tena testigos a su lado, incluyendo el rector y el decano de la Universidad. No les
haba dicho lo que iban a ver; solamente les haba dicho que observaran la mquina de coser.
Observaron con gran cuidado y la mquina de coser desapareci con la misma limpieza de las
anteriores.
Le cost un poco convencerlos de que no se trataba de un truco de prestidigitacin, pero
cuando al fin se convencieron (mediante la desaparicin de la mquina de coser de la mujer del
decano, de su propio cuarto de costura) todos admitieron que se trataba de un gran descubrimiento.
Ordenaron a Yarley que abandonara sus deberes de profesor y le concedieron los fondos
necesarios para financiar los experimentos. En el trmino de pocas semanas haba perdido otra media
docena de mquinas de coser, y para entonces dej de usarlas y empez a construir el aparato con el
mnimo de piezas esenciales.
Encontr que poda usar un motor de relojera (conectado en una forma especial) para hacer
funcionar el generador que tena las conexiones mal colocadas. El pedal no era esencial, pero un
motor elctrico para mover el generador anulaba alguna cosa, y el aparato no funcionaba. Pudo
comprobar que ni el volante ni la bobina eran necesarias, pero que s era necesaria la lanzadera y que
sta tena que ser de material ferroso. Al fin determin que poda usar cualquier clase de energa,
excepto electricidad, para hacer funcionar el generador. Aparte de los pies y de los motores de
relojera, prob con una rueda hidrulica y con la mquina de vapor de juguete de su hijo (y despus
tuvo que comprarle un juguete nuevo).


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Hasta que, consigui construir el aparato con un simple montaje de piezas colocadas en una
caja (siempre ms econmicas que las mquinas de coser) alimentadas por un motor de relojera de
juguete al que se le daba cuerda. El costo de la totalidad del instrumento era algo menos de cinco
dlares, y poda montarlo con unas pocas hora de trabajo.
Todo lo que quedaba por hacer era darle cuerda al aparato de relojera, cerrar el circuito y
bien, desapareca hacia alguna parte. Hacia dnde iba o por qu desapareca, no lo saba. Pero sigui
experimentando.
Un da vino una noticia en los peridicos respecto a algo que primero se crey que era un
meteorito que haba chocado con un rascacielos de Chicago. Despus de un detenido examen, se
demostr que se trataba de restos de una caja de madera con varios aparatos elctricos de relojera en
su interior.
Yarley tom el prximo tren para Chicago y pudo identificar una de sus creaciones.
Supo entonces que el aparato se haba movido a travs del espacio y pudo empezar a trabajar
de firme. Nadie haba observado la hora exacta del choque del objeto contra el rascacielos, pero con
mucha aproximacin Yarley pudo convencerse de que el objeto haba viajado de Harvard a Chicago
casi instantneamente.
La Universidad entonces le concedi varios ayudantes y empez a hacer experimentos en
gran escala, lanzando sus aparatos en nmero considerable, cada uno de ellos con un nmero de
identificacin y llevando un cuidadoso registro de la variacin en el nmero de vueltas de alambre en
el bobinado del generador, el nmero exacto de vueltas dado al motor de relojera, la direccin en
que haba estado colocado el aparato en el momento de desaparecer y la hora exacta (en fracciones
de segundo) de su desaparicin.
Tambin publicit lo que estaba haciendo, y en todo el mundo la gente empez a buscar las
mquinas.
De los miles de aparatos lanzados, solamente comprob la llegada de dos, y estudiando sus
registros pudo deducir algunos hechos muy interesantes. Primero que la mquina se desplazaba
exactamente en la direccin en que haba estado colocado el eje del generador y, segundo, que exista
una relacin entre el nmero de vueltas del bobinaje y la distancia recorrida.
Ahora poda ponerse realmente a trabajar. En 1904 haba podido determinar que la distancia
que la mquina recorra era proporcional al cubo del nmero de vueltas o fracciones de vueltas de
alambre de la bobina en el generador, y que la duracin del viaje era exactamente cero segundos.
Reduciendo el generador hasta el tamao de un dedal, poda enviar una mquina a una
distancia comparativamente pequea y determinada de antemano (unos pocos kilmetros) y hacer
que aterrizase en un campo particular fuera de la ciudad.


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Su aparato poda haber revolucionado todos los sistemas de transporte en el mundo entero,
excepto por el hecho de que las mquinas aterrizaban siempre seriamente daadas, interna y
externamente. Por lo general apenas quedaba lo suficiente para identificarlas, y a veces ni eso.
Y su aparato no poda constituir un arma de guerra; los explosivos nunca llegaban a su
destino. Deban estallar durante el viaje, en algn lugar de la curvatura del espacio.
Pero en tres aos de experimentos consiguieron una frmula prctica de operacin e inclusive
empezaron a comprender los principios que gobernaban su funcionamiento; adems ahora podan
predecir con exactitud los resultados.
Determinaron que la razn de que los aparatos llegaran estropeados era debida a su sbita
materializacin al fin del viaje, en el aire. El aire es una entidad completamente material. No se
puede desplazar cierta cantidad de aire instantneamente sin daar el objeto que ocasiona el
desplazamiento; no slo se daa como objeto sino que su propia estructura molecular se modifica.
Era obvio, pues, que el nico lugar prctico a donde podan enviarse los objetos, y llegar
intactos, era al vaco, el vaco del espacio, y dado que la distancia aumentaba con el cubo del nmero
de vueltas del bobinaje no era necesaria una mquina muy grande para alcanzar la Luna o los
planetas. E inclusive para los viajes interestelares no haca falta una de tamao monstruoso,
especialmente debido al hecho de que el viaje poda hacerse en varios saltos, cada uno de los cuales
no llevara ms tiempo del que necesitaba el piloto para apretar un botn.
Adems, ya que el tiempo era un factor cero, no era necesario calcular las trayectorias.
Simplemente deba apuntarse al destino deseado, ajustar el factor distancia, apretar el botn y se
llegaba all instantneamente, materializndose en el espacio a una distancia segura del planeta, listo
para descender y tomar tierra.
Naturalmente la Luna fue el primer objetivo.
Se necesitaron unos cuantos aos para encontrar solucin a la forma de aterrizar. La ciencia
de la aerodinmica an no estaba desarrollada aunque dos hermanos llamados Wright haban volado
con xito en una mquina ms pesada que el aire, en Kittyhawk, N. C., unos cuantos aos antes; el
mismo ao, en efecto, en que el profesor Yarley haba perdido su primera mquina de coser. Y de
todos modos, no se supona que hubiera aire en la Luna.
Pero el problema del aterrizaje fue resuelto, y en 1910 el primer hombre descendi en la Luna
y regres vivo.
Todos los planetas habitables fueron alcanzados durante el prximo ao.
El siguiente captulo del libro se titulaba "La Guerra Interplanetaria", pero Keith no lo pudo
leer. Eran ya las tres y media de la madrugada.
Haba estado despierto durante muchas horas, y haban sido muchas las cosas que le haban
pasado. No poda seguir manteniendo los ojos abiertos.


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Ni siquiera acab de desvestirse; alarg el brazo para apagar la luz y se qued dormido an
antes de que su cabeza cayera en la almohada.
Era casi medioda cuando despert. Se qued quieto en la cama por un momento, antes de
abrir los ojos, pensando en el absurdo sueo que haba tenido, acerca de un mundo en el que existan
los viajes interplanetarios (por medio de mquinas de coser) y una guerra con Arcturus y una cosa
llamada Niebla Negra que envolva a Nueva York durante la noche.
Dio media vuelta y el hombro le doli tanto que abri los ojos y contempl un techo que no le
era familiar. Se acab de despertar con un sobresalto. Se sent en la cama y mir el reloj: las once
cuarenta y cinco. Llegara muy tarde al trabajo.
O no?
Se sinti horriblemente confuso y desorientado. Se levant de la cama (una cama extraa para
l) y fue a la ventana. Estaba en la calle Cuarenta y dos, en un tercer piso, una calle completamente
normal. Un trfico normal, con las aceras tan congestionadas como siempre, con gente de apariencia
comn llevando ropas comunes. Aquello era el Nueva York que l conoca.
Deba haber sido un sueo, despus de todo. Pero entonces, como era que estaba all, en la
calle Cuarenta y Dos?
Se qued inmvil, tratando de hacer encajar el hecho de que estuviese ahora en Nueva York
con el cuadro general de la situacin. La ltima cosa que recordaba que poda decir que era normal,
era estar sentado en un silln de junco en el jardn del seor Borden. Despus de eso
Habra regresado a Nueva York en alguna otra forma que la recordada, y su mente
extraviada habra sustituido su recuerdo del viaje por una extraa pesadilla? Si esa idea era cierta,
deba ir a ver un psiquiatra sin prdida de tiempo.
Estara loco? Deba de estarlo. Sin embargo, algo le haba sucedido. A menos que aceptara
lo inexplicable, no poda recordar cmo se haba trasladado desde la residencia del seor Borden
hasta aquella extraa habitacin, ni cmo se encontraba en aquel hotel y no en su propio piso del
centro.
Y el hombro le dola de verdad. Se llev una mano al lugar herido y sinti el vendaje por
debajo de la camisa. Se haba herido de alguna forma, pero seguramente no de la manera que
recordaba.
Bien, tendra que marcharse de all, ir a casa y
No pudo formar planes para despus que llegara a la casa. Tendra que llegar primero y luego
decidira.
Dio media vuelta y fue hacia la silla donde haba dejado algunas de las ropas la noche
anterior. Algo que estaba en el suelo, al lado de la cama, atrajo su atencin. Era un ejemplar de la
edicin de bolsillo de Esquema de la historia de H. G. Wells.


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Las manos le temblaban cuando se inclin para recogerlo y lo abri por el ndice. Se fij en
los ttulos de los tres ltimos captulos. All estaban, en el siguiente orden, "Los viajes
interplanetarios", "La Guerra Interplanetaria" y "La lucha contra Arcturus"
El libro se le cay de la mano. Volvi a levantarlo y vio otro que se haba deslizado debajo de
la cama. Su ttulo era Vale la pena tener la Niebla Negra?
Se sent en la silla y se qued inmvil durante algunos minutos y trat de pensar, de hacer
que su mente aceptara el hecho de que no haba sido una pesadilla; despus de todo, haba sido la
realidad.
O una buena reproduccin de la realidad.
O bien estaba completamente loco o todo aquello le haba sucedido a l. El ser perseguido por
un monstruo rojo. La Niebla Negra con su salvajismo de selva primitiva.
Busc el bolsillo trasero de los pantalones que colgaban detrs de la silla y sac la cartera.
Los billetes que contena eran crditos, no dlares. Algo ms de mil crditos.
Se visti lentamente, pensativo, y volvi a mirar por la ventana. Era an la calle Cuarenta y
Dos y an segua pareciendo ordinaria, pero ahora no lo engaaba. Se acord de lo que haba
sucedido en aquella calle a la una de la madrugada y se estremeci.
Y buscndolas, empez a darse cuenta de cosas en las que no se haba fijado la primera vez.
Muchas de las vidrieras de las tiendas le resultaban familiares, pero otras no las haba visto nunca, y
estaba seguro que nunca haban estado all.
Entonces, para acabar de convencerse, vio algo rojo entre el gento. Era un monstruo rojo que
entraba en un bazar en el otro lado de la calle. Y nadie le prestaba ms atencin que a los seres
humanos que andaban por la calle.
Keith suspir profundamente y se prepar para abandonar la habitacin. Su equipaje consista
en los dos libros y las dos revistas que se coloc en diferentes bolsillos. Decidi no llevarse el
ejemplar de Vale la pena tener la Niebla Negra? Ya saba todo lo que necesitaba acerca de ese
asunt. Y tambin dej el nmero del da anterior del New York Times.
Baj las escaleras y sali al vestbulo. Era un empleado diferente el que estaba de guardia y ni
siquiera lo mir; la puerta lo hizo detenerse por un momento porque el cristal estaba intacto. luego se
fij en la masilla fresca en los bordes del cristal.
Ahora que estaba completamente despierto, sinti hambre. Lo primero que tena que hacer
era comer. No haba comido nada desde el da anterior al medioda. Ech a andar en direccin este
hasta que encontr un pequeo restaurante de aspecto atractivo frente a la Biblioteca Pblica.
Se sent en una pequea mesita para uno, al lado de la pared, y estudi el men Poda
escogerse entre una docena de platos y todos menos tres le eran conocidos. Aquellos tres eran todos


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artculos caros al pie del men: Zot marciano a la Marseille, krail asado con salsa de kapi y gallina
de la Luna.
El ltimo plato, si Keith entenda bien, significaba gallina lunar. Algn da, pens, iba a
comer gallina lunar, zot marciano y krail asado, pero en aquel momento tena demasiada hambre para
hacer experimentos. Pidi un bife con huevos fritos.
El bife con huevos fritos tena la ventaja de que no necesitaba concentrarse en la comida. Y
mientras coma ley los dos ltimos captulos del Esquema de la historia.
H. G. Wells era muy claro respecto a l guerra interplanetaria. l la vea puramente como una
guerra de conquista, con la Tierra como agresora.
Los habitantes de la Luna y de Venus se haban mostrado amistosos y explotables, y haban
sido explotados. La inteligencia de los altos y rojos Lunans, estaba al nivel de la de un salvaje
africano, aunque los Lunans eran mucho ms dciles. Se convertan fcilmente en excelentes obreros
y an mejores mecnicos, una vez que haban sido iniciados en los misterios de la mecnica. Los ms
laboriosos entre ellos ahorraban el sueldo para poder hacer un viaje de turismo a la Tierra, pero
nunca se quedaban; una o dos semanas era el mximo de tiempo que podan permanecer en la Tierra
sin enfermar. Por la misma razn no era posible utilizarlos en la Tierra, y estaba prohibido por la ley,
despus de que miles de ellos haban muerto a los pocos meses de haber sido importados para
trabajar corno obreros. El promedio de vida de un Lunan era de unos veinte aos en la Luna. En el
resto del sistema solar (Tierra, Venus, Marte, Calisto) ninguno haba podido vivir ms de seis meses.
Los venusinos, aunque de una inteligencia similar a la de los terrestres, eran de una naturaleza
completamente distinta. Interesados nicamente en la filosofa, las artes y las matemticas abstractas,
haban recibido con agrado a los terrestres, vidos de un intercambio de ideas y de culturas. No
posean una civilizacin tecnolgica, ni ciudades, ni casas, ni mquinas, ni armas.
Pocos en nmero, eran nmades que, aparte de la intensa vida cerebral, vivan tan
primitivamente como los animales. No ofrecieron ninguna resistencia y toda clase de ayuda (excepto
trabajo) a la colonizacin y explotacin de Venus por el hombre. La Tierra haba establecido cuatro
colonias all, con un poco menos de un milln de personas entre las cuatro.
Pero Marte haba sido algo diferente.
Los marcianos tenan la estpida idea de que no queran ser colonizados. Pronto se vio que
tenan una civilizacin por lo menos igual a la nuestra, excepto que no haban descubierto an los
viajes interplanetarios, posiblemente debido a que, como no llevaban vestidos, no haban inventado
la mquina de coser.
Los marcianos haban recibido a los primeros enviados de la Tierra grave y cortsmente (los
marcianos lo hacan todo gravemente, pues no tenan sentido del humor), pero les haban aconsejado


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que regresaran a su planeta y se quedaran all. La segunda y tercera expedicin haban sido
completamente exterminadas a su llegada a Marte.
Y aunque haban capturado los navos espaciales en que haban llegado las expediciones
(excepto la primera), no se haban preocupado de usar o copiar aquellas mquinas. No sentan el
menor deseo de abandonar Marte, bajo ninguna circunstancia. Era un hecho, sealaba Wells, que
nunca un marciano haba abandonado la superficie de Marte vivo, ni aun durante la guerra
interplanetaria.
Unos pocos de ellos, que haban sido capturados vivos y embarcados en naves con destino a
la Tierra, con fines de demostracin y estudio, haban muerto aun antes de que los navos
abandonaran la delgada atmsfera de Marte.
Aquella falta de deseo o incapacidad para vivir fuera de su propio planeta aunque no fuese
ms que unos breves minutos, se extenda a los animales y a las plantas marcianas. Ni un solo
ejemplar de la fauna o flora de Marte adornaba los parques zoolgicos o jardines botnicos de la
Tierra.
De manera que la llamada guerra interplanetaria haba tenido por nico campo de batalla la
superficie de Marte. Haba sido una amarga lucha en la que la poblacin de Marte fue diezmada
varias veces. Al fin haban capitulado, antes del exterminio total y permitido la colonizacin de su
planeta por los terrestres.
De todos los planetas y sus satlites en el Sistema Solar, slo cuatro contenan vida
inteligente: la Tierra, Marte, Venus y la Luna. Saturno estaba habitado por una extraa vida vegetal y
unas cuantas de las lunas de Jpiter tenan plantas y animales salvajes.
El hombre haba encontrado su rival (una raza de seres inteligentes, agresivos y
colonizadores) solamente cuando se extendi ms all de las fronteras del Sistema Solar. Los
arturianos haban conocido el medio de trasladarse a travs de los pliegues del espacio durante siglos
y fue slo por casualidad (porque la galaxia es extremadamente grande) que an no haban visitado
los planetas del Sol. Cuando supieron de nuestra existencia por medio de un encuentro casual cerca
de la estrella Prxima Centauri, se dedicaron inmediatamente y con ansia a remediar su olvido.
La guerra actual con Arcturus era, por parte de la Tierra, una guerra defensiva, aunque
utilizaba todas las tcticas ofensivas que poda. Y era una guerra equilibrada, ya que los sistemas
defensivos de ambas partes eran lo suficientemente fuertes como para impedir una accin ofensiva
sostenida. Slo en raras ocasiones podan los navos combatientes penetrar las barreras defensivas y
causar daos.
Debido a la afortunada captura de unas cuantas naves arturianas al principio de las
hostilidades, la Tierra haba superado rpidamente el atraso tecnolgico de varios siglos con el que
haba empezado la guerra.


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Y en aquel momento, gracias al genio y a la direccin de Dopelle, la Tierra llevaba una ligera
ventaja en algunos terrenos, aunque bsicamente la guerra era an una guerra de desgaste.
Dopelle! Otra vez encontraba ese nombre. Keith dej el libro de H. G. Wells y, empez a
sacar La historia de Dopelle del bolsillo cuando se dio cuenta de que haca ya rato que haba
terminado de comer y que no tena excusa para seguir sentado all.
Pag la cuenta y sali a la calle. La escalinata de la Biblioteca Pblica, a! otro lado de la
calle, era invitadora. Poda ir all y seguir leyendo.
Pero tena que pensar en su empleo.
Trabajaba para la Compaa Borden (en este nuevo mundo) o no?
Si trabajaba all haber faltado la maana de un lunes poda ser algo perdonable. Faltar el da
entero poda ser una falta grave.
Y ya era ms de la una.
Debera hacer una llamada telefnica primero y tratar de conseguir toda la informacin
posible antes de presentarse en persona? Pareca lo ms lgico, dadas las circunstancias.
Entr en la cigarrera de la esquina. Haba una corta fila de personas esperando delante de la
casilla del telfono. Aunque le molestaba esperar en la fila, le daba una oportunidad de aprender
cmo se manejaban los aparatos telefnicos pblicos en un pas donde no existan las monedas. A
medida que cada uno de los que haban ya telefoneado abandonaba la casilla, iba a la caja y abonaba
en billetes el importe que apareca en un dial situado en la parte superior de la cabina del telfono.
Luego de pagar, el cajero apretaba un botn y el dial se volva a poner en cero.
Probablemente haba un registro como ese en la casilla del telfono de aquel bar en
Greeneville, y l no se haba dado cuenta. Y ya que no haba completado la llamada, el dial haba
seguido en cero, sin indicar ningn importe a pagar.
Afortunadamente ninguno de los que estaban delante de l en la fila tenan llamadas largas
que hacer y pudo llegar al telfono en breves minutos.
Marc el nmero de la Compaa de Publicaciones Borden dndose cuenta mientras lo haca
que deba haber mirado el nmero primero en la gua; poda ser o no ser el mismo nmero que l
conoca de siempre.
Pero una voz que sonaba como la de Marion Blake, la encargada de recepcin, dijo:
Publicaciones Borden.
Est el seor Winton en la oficina?
No, seor, el seor Keith Winton no se encuentra aqu en este momento. Quin lo llama,
por favor?
No importa. Llamar maana.


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Keith colg rpidamente antes de que pudieran hacerle ms preguntas. Esperaba que ella no
le hubiera reconocido la voz.
Pag medio crdito en la caja, y se dio cuenta entonces de que poda haber sacado mayor
provecho de aquel medio crdito. Debera haber preguntado si Keith Winton haba salido a almorzar
o estaba fuera de la ciudad o si saban dnde estaba. Pero ahora ya era demasiado tarde a menos que
quisiera volver a esperar en la fila de personas que deseaban telefonear.
De repente sinti una gran prisa por marcharse de all e ir a la oficina y enterarse de todo, sin
importarle lo peligroso que pudiera ser para l.
Anduvo rpidamente las pocas cuadras que lo separaban del edificio de la Compaa Borden,
una alta construccin dedicada nada ms que a oficinas de la Compaa.
Tom el ascensor, y cuando sala respir profundamente.


VII. Un cctel Calisto

Estaba delante de la hermosa y bien conocida puerta de las oficinas, que siempre haba
admirado tanto. Era una puerta de estilo muy moderno, que daba la sensacin de ser una enorme
pieza de cristal con un tirador niquelado de diseo futurista. Las bisagras o estaban escondidas o eran
invisibles. El letrero Publicaciones Borden, Inc. estaba ligeramente por debajo de la altura de los
ojos, en letras niqueladas, pequeas y sencillas, suspendidas dentro del grueso cristal
Keith tom el pomo con mucho cuidado, como siempre lo haca, procurando no manchar con
los dedos aquella hermosa lmina transparente, abri la puerta y entr en el despacho.
All estaba el mismo mostrador de caoba, los mismos cuadros (escenas de caza) y los mismos
muebles. Y desde luego, la misma pequea y bien formada Marion Blake, con su pelo negro peinado
alto, sentada en la misma mesa de mecangrafarecepcionista. Era la primera persona conocida con
quien se encontraba desde solamente desde las siete de la tarde de ayer? Le pareca que haban
transcurrido semanas. Por un momento dese saltar por encima del mostrador y abrazar a Marion
Blake.
Hasta ese momento haba visto cosas y lugares conocidos, pero ninguna persona familiar. Era
verdad que el pie de imprenta de la revista Historias Sorprendentes (al precio de 2 cr.) le haba hecho
saber que la Compaa Borden an exista y que segua sus negocios en el mismo lugar que l
conoca, pero ahora se daba cuenta de que no haba acabado de creerlo hasta que vio con sus propios
ojos que Marion Blake segua siendo la recepcionista.


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Por un segundo, la escena familiar de ella en aquel lugar, y el hecho de que todo lo dems que
lo rodeaba en aquella oficina estaba tal como l lo recordaba le hizo dudar de la veracidad de los
recuerdos de las ltimas dieciocho horas.
No poda ser, sencillamente no poda
Pero Marion lo estaba mirando, y no haba en aquel rostro la menor seal de que lo hubiera
reconocido.
S? pregunt ella, un poco impaciente.
Keith tosi. No lo conoca o es que estaba hacindole una broma?
Volvi a toser.
Est el seor Winton en la oficina? Quisiera hablar con l, por favor.
Eso poda pasar como una broma para responder a la de ella; si ahora Marion sonrea l
podra sonrer tambin.
Pero ella dijo:
El seor Winton ha salido y no regresara ya hoy, seor.
Ah! Y el seor Borden? Est en su despacho? dijo Keith.
No, seor.
Est Bet la seorita Hadley?
No, seor. Casi todo el mundo se ha marchado a la una. Es nuestra hora de cierre este mes.
La hora de este... Oh! Se contuvo antes de pronunciar las palabras que lo delataran como
ignorante de algo que deba saber sin duda alguna. Lo haba olvidado, concluy la frase, un poco
torpemente. Se pregunt por qu la una de la tarde sera la hora de cierre normal, y por qu este mes
precisamente.
Entonces volver maana dijo. Pero, cul ser la mejor hora para encontrar al seor
Winton?
Alrededor de las siete dijo ella.
Las si.... Volvi a detenerse antes de terminar. Habra Marion querido decir las siete de la
tarde o de la maana? Tendra que ser de la maana. A las siete de la tarde sera casi la hora de la
Niebla Negra. Y entonces adivin la respuesta; era tan sencilla que se extra cmo no se haba dado
cuenta mucho antes.
Era natural que las horas de trabajo fuesen diferentes en una ciudad sometida a la Niebla
Negra, una ciudad donde la muerte imperaba en las calles despus de oscurecer, una ciudad sin una
vida nocturna normal. Las horas de trabajo tenan que ser diferentes a fin de proporcionar a los
empleados un poco de descanso y esparcimiento.
Las cosas tenan que ser muy diferentes cuando uno tena que estar en su casa antes del
anochecer, probablemente bastante antes, con el fin de contar con un margen de seguridad. Las horas


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de trabajo seran de las seis o siete de la maana (una hora despus que la luz del sol disolva la
Niebla Negra) hasta la una o las dos de la tarde. Y de esa forma las gentes podran tener las tardes
libres, en compensacin de las noches, para poder resolver sus asuntos particulares.
Desde luego, tenan que haberse organizado de ese modo. Se extra de no haberlo pensado
cuando estaba leyendo el libro sobre la Niebla Negra.
Se alegr de que las cosas fuesen as, porque eso significaba que Broadway no estaba tan
muerto como haba credo al principio. Habra teatros, bailes y conciertos, pero seran por la tarde y
no por la noche. Los clubs nocturnos seran ahora clubs vespertinos.
Todo el mundo estara seguro y metido en su cama a las siete u ocho de la tarde, y dormira
hasta las cuatro o cinco de la maana, de modo que podran estar levantados y vestidos cuando
amaneciese.
Y dado que la salida y la puesta del sol no era a las mismas horas durante todo el ao, los
horarios de trabajo tendran que ser variados de acuerdo con las estaciones. Esto explicaba por qu la
una de la tarde era la hora de cierre este mes. Probablemente las horas de cierre eran iguales para
todos, porque Marion esperaba que l lo supiera y se haba sorprendido ante su ignorancia.
La muchacha, observ l, estaba ya metiendo las cosas en el cajn del escritorio,
preparndose para marchar. Volvi a mirarlo, como preguntndose por qu segua an all.
No se llama usted Blake? Marion Blake? dijo Keith.
Los ojos de ella se abrieron sorprendidos.
S, claro, pero no.
Cre que la recordaba, pero no estaba seguro de momento dijo Keith. Pensaba
furiosamente, tratando de recordar las cosas que haba odo a Marion sobre s misma, las amigas que
haba mencionado, dnde viva, qu haca.
Una muchacha llamada Estelle dijo l, he olvidado el apellido, nos present en un baile
en... no fue en Queens? Keith lanz una risita: Yo estaba con Estelle aquella noche. No es
gracioso que no pueda recordar el apellido de ella y sin embargo recuerde el de usted, aunque slo
bailamos una vez?
Marion sonri agradecida por el cumplido, y dijo:
Debe tener razn, aunque ahora no lo recuerdo. Yo vivo en Queens y voy a bailar all. Y
tengo una amiga que se llama Estelle Rambow. De modo que no creo que pueda haber inventado
todo esto.
No esperaba que se acordara do mi nombre dijo Keith. Fue hace meses. Me llamo Karl
Winston. Estoy seguro que usted me impresion, porque an recuerdo que me dijo que trabajaba en
una editorial de revistas. Slo que haba olvidado en cul, de modo que no crea encontrarla aqu
cuando entr. Y me acuerdo que me dijo que escriba poesa, no es eso?


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Yo no lo llamara poesa, seor Winston. Slo son versos.
Llmeme Karl dijo Keith, ya somos antiguos amigos, aunque no me recuerde. Se va a
marchar ahora?
S, desde luego. Tena que terminar dos cartas despus de la una y el seor Borden me dijo
que si las terminaba podra entrar media hora ms tarde maana por la maana. Ella mir el reloj y
sonri, algo triste. Creo que he salido perdiendo en el cambio. Las cartas eran muy largas y me han
llevado casi una hora.
De todos modos yo me alegro de haberla encontrado aqu dijo Keith. Me permite que la
invite a beber algo conmigo?
Ella vacil.
Bueno, pero slo un rato. Tengo que estar en Queen a las dos y media. Tengo un
compromiso a esa hora.
Muy bien dijo Keith.
Estaba satisfecho de que ella tuviera una cita, porque en pocos minutos podra enterarse de lo
que quera saber y no deseaba verse obligado a pasar la tarde entera con Marion.
Tomaron el ascensor para bajar y l dej que Marion escogiera el lugar que result ser un
pequeo bar en la esquina de la calle Madison, uno donde l no haba estado nunca.
Pidieron un par de ccteles Calisto. (Keith lo pidi despus que Marion haba encargado el
suyo. Lo encontr demasiado dulce, pero agradable al paladar.) Keith inici la conversacin:
Creo que le expliqu aquella noche que soy un escritor, hasta ahora he hecho reportajes,
pero he decidido dedicarme a las novelas. Ya he escrito algo.
Oh!. Es por eso que vino a la oficina?
Si dijo Keith. Quera hablar con Winton o con el seor Borden o la seorita Hadley para
saber qu clase de material es el que necesitan en este momento. Sobre qu temas, extensin y todo
lo dems.
Bien, creo que yo puedo decirle algo sobre eso. Entiendo que estn bien surtidos de novelas
del Oeste y de detectives. La seorita Hadley anda buscando cuentos cortos para su revista femenina
y creo que pueden usar material corto y largo para las revistas de aventuras.
Y qu hay respecto a la fantasa cientfica? Me parece que estos son los asuntos que puedo
escribir mejor.
Marion Blake lo mir con sorpresa
Oh! Entonces ya ha odo hablar de ese asunto.
Sobre qu?
Que Borden va a editar una revista mueva de fantasa cientfica.


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Keith abri la boca y la volvi a cerrar rpidamente, antes de que pudiera decir alguna
estupidez. No deba mostrarse sorprendido por nada. De manera que bebi lentamente su cctel
Calisto y pens con rapidez. Tena que haber un error en alguna parte.
Por qu haba dicho Marion que Borden iba a editar una revista de fantasa cientfica?
Borden ya publicaba Historias Sorprendentes. El tena un ejemplar en el bolsillo que lo demostraba y
haba visto que llevaba el pie de imprenta de Borden. Por qu no habra dicho Marion que Borden
iba a editar otra revista de fantasa cientfica?
Y como no saba el porqu, contest con precaucin.
He odo algunos rumores. Son ciertos?
Son, desde luego dijo. Ya tienen preparado un nmero de prueba, listo para imprimir. Van
a empezar con nmeros trimestrales, el primero el prximo otoo, y si tiene xito luego la van a
hacer mensual. Y necesitan material. Todo lo que tienen despus del primer nmero es una novela
larga y uno o dos cuentos
Keith asinti y bebi otro sorbo.
Qu opina de la fantasa cientfica? pregunt.
Creo que deberamos haber editado una revista de fantasa cientfica hace ya mucho tiempo
dijo Marion. Es el nico tema importante sobre el que an no tenemos una revista.
Keith meti la mano en el bolsillo y sac el ejemplar de Historias Sorprendentes, el nmero
que haba comprado en Greeneville y que an no haba tenido tiempo de leer, ya que haba dado la
preferencia al New York Times, al libro sobre la Niebla Negra y a H. G Wells.
Sin darle importancia puso la revista sobre la mesa para ver qu comentarios hara Marion
despus de decir que Borden no tena una revista de fantasa cientfica.
La observ atentamente y vio cmo miraba hacia la portada de la revista.
Oh! dijo ella. Veo que ha estado leyendo nuestra revista de aventuras.
Naturalmente, pens Keith. Y de nuevo se sorprendi de su falta de sentido comn para ver
aquello. Era muy sencillo. En un mundo donde los viajes interplanetarios y la guerra interestelar y
los monstruos rojos de la Luna eran realidades, parte de la vida corriente, las novelas sobre tales
asuntos seran novelas de aventuras y no fantasa cientfica.
Pero si aquellas novelas eran simplemente aventuras, entonces cmo sera la fantasa
cientfica? Hizo una nota mental para comprar algunas revistas de fantasa cientfica en la primera
oportunidad que encontrase. Tendran que ser algo digno de leerse.
Volvi a mirar el numero de Historias Sorprendentes.
Es una buena revista dijo Keith. Me gustara escribir para ella.
Creo que el seor Winton necesita material dijo Marion. No pondr inconvenientes en
concederle una entrevista maana por la maana. Tiene ya algn cuento preparado?


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No exactamente dijo Keith. Tengo muchos argumentos sin terminar, y por eso me
gustara hablar con Winton antes de seguir adelante con ninguno. No quisiera perder el tiempo con
los que no interesen.
Ya conoce al seor Winton, seor Winston? Oiga, sus nombres son muy parecidos, no
cree? Keith Winton, Karl Winston. Quiz no sea una buena cosa.
Keith contest a la pregunta primero:
No, no he visto nunca al seor Winton. Desde luego, nuestros nombres son muy parecidos,
con las mismas iniciales, porque Karl se escribe con K,

pero, por qu no puede ser una buena cosa?
Suena mucho como un seudnimo. Quiero decir que si empiezan a publicarse cuentos de un
Karl Winston en una revista donde el director se llama Keith Winton, entonces muchos pensarn que
se trata de sus propios trabajos, bajo un seudnimo fcilmente reconocible. Y quiz al seor Winton
no le guste.
Keith asinti.
Me doy perfecta cuenta, ahora que me lo ha explicado. Pero no creo que importe mucho,
porque probablemente escribir bajo un nombre diferente. Los reportajes que he publicado los he
firmado con mi nombre real, excepto, desde luego, los que he escrito por cuenta de otros. Pero ya
haba decidido usar un seudnimo para los cuentos.
Keith bebi otro sorbo de aquel cctel tan dulce que casi lo pona enfermo y decidi que
nunca iba a pedir otro cctel Calisto.
Podra decirme algo sobre Keith Winton? pregunt.
Claro, pero que es lo que quiere saber? dijo Marion.
Keith hizo un gesto vago.
Oh!, cualquier cosa que me permita hacerme una idea de su personalidad. Cul es su
aspecto, Qu come al desayuno. Qu clase de director es.
Pues Marion Blake frunci el ceo pensativa es alto, un poco ms alto que usted, y
delgado. Tiene pelo negro. Lleva gafas con montura de carey. Tiene alrededor de treinta aos, creo.
Una persona seria. De pronto Marion lanz una risita. Me parece que ltimamente est ms serio
que de costumbre, pero no puedo criticarlo.
Y por qu no?
Marion dijo, sonriendo:
Est enamorado, me parece. Keith logr sonrer a su vez.
De usted?
De m? Ni siquiera me mira. No, de nuestra nueva directora de la revista femenina, la
superhermosura seorita Betty Hadley. No creo que vaya a conseguir nada, desde luego.


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Keith hubiera deseado saber por qu, pero aquel "desde luego" le previno para que no lo
hiciera. Cuando una persona dice "desde, luego", es porque supone que uno ya sabe de qu se trata.
Pero cmo (ya que l haba dicho que no conoca a Keith Winton y no haba dicho nada de que
conociera a Betty) poda suponerse que l supiera que estar enamorado de Betty Hadley no poda
llevar a Keith Winton a ninguna parte?
Sin embargo, si poda conseguir que Marion siguiera hablando, a lo mejor podra enterarse de
la razn, sin tener que preguntar directamente.
Bastante duro para l, eh? dijo Keith.
Desde luego Marion suspir profundamente.Vaya, creo que cualquier muchacha dara un
ojo y su brazo derecho para poder estar en el sitio de Betty Hadley.
El no poda preguntar por qu, pero quiso continuar sonsacndola.
A usted le gustara estar en el sitio de ella? pregunt.
Qu si me gustara? Est bromeando seor Winston? Ser la prometida del hombre ms
grande del mundo? El ms inteligente, ms buen mozo, ms valiente, ms romntico, ms... Dios
mo!
Oh! dijo Keith, un poco molesto.
Se bebi el resto del cctel y casi se ahog. Levant una mano para llamar a la camarera y
cuando esta se acerc a la mesa pregunt a Marion:
Quiere, tomar otro cctel?
Me temo que no tengo tiempo dijo ella mirando el reloj. No, no puedo. De todos modos
an me queda la mitad de ste. Usted beba otro, pero yo no.
Keith mir a la camarera.
Un Manhattan, por favor.
Lo siento. No creo haber odo nunca ese nombre. Es un cctel nuevo?
Martini?
S, desde luego. Lo quiere azul o rosa?
Keith reprimi un estremecimiento.
No hay whisky solo?
Desde luego. Alguna marca especial?
Keith mene la cabeza; no quera seguir tentando al destino. Esperaba que el whisky no sera
ni azul ni rosa.
Mir de nuevo a Marion, buscando la forma de hacer que siguiera hablando y de que le
contara quin era el prometido de .Betty Hadley. Por lo visto ella crea que l ya lo saba, y quizs
era posible que efectivamente l conociese al afortunado mortal; por lo menos acababa de tener una
horrible sospecha.


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Marion se la confirm sin necesidad de hacer ms preguntas. En los ojos de la muchacha
haba ahora una mirada soadora.
Oh, ah! murmur ella. Dopelle!
En los labios de Marion la palabra tena un sonido reverente, casi de oracin.


VIII. Mekky

Bien, pens Keith, ahora ya saba lo que le esperaba. Y, de todas formas, ella estaba slo
prometida pero no casada an. Tena todava una posibilidad, aunque muy pequea, pero una
posibilidad.
Marion volvi a suspirar y dijo:
Sin embargo, creo que ella comete una tontera. Est conforme en esperar a casarse hasta
que la guerra se termine. Y quin sabe lo que la guerra va a durar? Insiste en seguir trabajando en su
empleo de directora de nuestra revista femenina, cuando Dopelle tiene todo el dinero que quiere, y
bien, yo tambin creo que me volvera loca esperando, si no tuviese nada que hacer. Vamos, me
volvera loca esperando a Dopelle aunque tuviese mucho que hacer.
Usted tiene su empleo dijo Keith.
Pero no tengo a Dopelle.
Marion llev el vaso a los labios y suspir tan profundamente que Keith temi que iba a
atraer, la atencin de los dems clientes.
Por fin lleg el whisky para Keith y afortunadamente era de un color mbar normal, en vez de
azul o rosa. Y adems el primer sorbo lo convenci de que no slo pareca whisky sino de que era
whisky de primera clase. Se lo bebi solo, mientras Marion terminaba el resto de su cctel Calisto, y
se sinti mejor. Aunque no mucho mejor.
Marion se puso de pie.
Tengo que marcharme dijo. Gradas por la invitacin, seor Winston. Vendr a la oficina
maana?
Maana o pasado dijo Keith. Haba decidido no ir a hablar con el otro Keith Winton hasta
que tuviera un cuento para presentarle cuando lo fuera a visitar. Dos o tres cuentos si es que poda
escribirlos con tanta rapidez, y pensaba que ya haba encontrado la forma de escribirlos con la
velocidad necesaria.
Acompa a Marion hasta la boca del subterrneo y luego se dirigi hacia la Biblioteca
Publica.


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Que no era precisamente a donde deseaba ir. A donde quera ir de verdad era al bar de donde
acababa de salir, o a otro bar cualquiera, para beber un par de tragos. Pero el sentido comn le deca
que eso poda serle fatal. Literalmente fatal. Ya haba demostrado que le era posible meterse en los
suficientes cuando no estaba borracho.
Pero acababa de recibir dos golpes muy fuertes. Primero, haba perdido su empleo en este
mundo; el Keith Winton que, trabajaba para Borden aqu no slo no era l sino que ni siquiera se le
pareca. Y en segundo lugar, Betty Hadley no slo estaba prometida sino que era la novia de alguien
tan increblemente gallardo y atrayente para las mujeres que bien, era increble.
En la, biblioteca subi las escaleras y fue hacia la sala de lectura, donde se sent en una de las
grandes mesas. No llen ninguna ficha de pedido para libros; haba trado consigo ms de los que
podra leer en toda la tarde. Y adems de leer, deba formar sus planes.
Sac del bolsillo las tres publicaciones que an no haba podido leer. Los nmeros de
Historias Sorprendentes y de Perfectas Historias de Amor y La historia de Dopelle, por Stephan
Sweig.
Mir sombramente la edicin de bolsillo de la ltima publicacin. Por lo poco que haba odo
y ledo sobre Dopelle (y era poco porque slo haba estado en aquel fantstico mundo menos de
veinte horas), era evidente que ese individuo se haba hecho el amo de todo el Sistema Solar,
prcticamente los tena a todos en el bolsillo, y adems tena a Betty Hadley.
Keith tom el libro y lo volvi a dejar encima de la mesa. Una vez que empezara a leerlo,
quera terminarlo, y eso iba a pedir ms tiempo del que poda disponer esa tarde.
Ya que haba perdido el empleo en la Compaa Borden, tena que ganarse la vida de alguna
forma, y tena que empezar a hacerlo pronto; el dinero que le quedaba del episodio de Greeneville no
iba a durarle mucho tiempo. Y su idea para ganarse la vida dependa del estudio de aquellas dos (y
otras) revistas.
Tom primero Historias Sorprendentes. Ley atentamente el ndice, comparndolo con su
recuerdo del ndice que l haba enviado a la imprenta para el nmero de julio. Todos los autores
eran los mismos, sin excepcin. Algunos de los ttulos de las novelas y cuentos eran los mismos,
otros haban sido cambiados.
Antes de empezar a leer, hoje la revista, mirando las ilustraciones. En cada una de ellas
haba la misma leve diferencia que haba observado en la portada. Haban sido dibujadas por los
mismos artistas (o por artistas que tenan los mismos nombres y los mismos estilos), pero eran ms
vvidas, haba ms accin en las pinturas. Las muchachas eran ms hermosas, y los monstruos ms
horribles. Horriblemente ms horribles.
Empez por el ms corto de los cuentos y lo ley cuidadosamente, analizndolo. El
argumento era el mismo que l recordaba, pero haba diferencias en las situaciones y en las


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descripciones de los lugares. Lo termin, an vagamente confundido, pero ya con una idea a medio
formar.
Se qued pensando unos minutos y la idea se aclar. Ya no ley las otras historias con tanta
atencin; pas las hojas rpidamente, sin prestar atencin a los argumentos o a los protagonistas,
pero concentrndose en las descripciones y en el ambiente.
Su idea era correcta. La diferencia entre estas obras y las que l recordaba, incluyendo el
nmero de julio de la revista, consista en que las descripciones y color local de cada una de las
novelas, coincida. Cada autor describa a los marcianos del mismo modo, a los venusinos igual. Las
naves interplanetarias eran todas impulsadas por el mismo principio: el que haba conocido en el
libro de H. G. Wells. Las nicas novelas sobre guerras interplanetarias se referan o bien a la guerra
de la Tierra contra Marte, en los primeros das de la colonizacin planetaria, o al conflicto actual con
Arcturus.
Marion Blake haba tenido razn, desde luego, al clasificar a Historias Sorprendentes como
una revista de aventuras, no una revista de fantasa cientfica. La fantasa cientfica se haba
convertido (en este loco universo) en realidad. Las situaciones y los ambientes eran autnticos, y
haba una coherencia general.
Novelas de aventuras, sencillamente.
Tir el libro encima de la mesa, delante de l, consiguiendo que un bibliotecario le lanzara
una mirada llena de reproches.
Pero, pens, tenan que existir libros de fantasa cientfica o Borden no estara planeando
lanzar una revista con ese tema. Y si las historias que acababa de leer no eran fantasa cientfica,
entonces, cmo sera la fantasa cientfica? Tendra que comprar algunas novelas y leerlas.
Tom el libro sobre Dopelle y lo volvi a mirar con rencor. Dopelle! Odiaba a ese individu
sin conocerlo. Sin embargo, el libro, por mucho que le interesara, tena que venir en segundo lugar en
el plan de lectura que se haba formado. Pero deba continuar leyendo? Lanz una mirada al gran
reloj de la Biblioteca y decidi que deba marcharse. Haba cosas ms importantes que hacer y todas
tenan que hacerse antes que oscureciera, antes de que la Niebla envolviera la ciudad.
Tena que encontrar un lugar para vivir y una forma de ganar dinero; de modo que pudiera
seguir comiendo. No se atreva a llegar al fin de sus recursos hasta que tuviera una manera de
conseguir ms ingresos.
Sac la cartera y cont lo que le quedaba de los dos mil crditos (los doscientos dlares,
aproximadamente) que el dueo del bar de Greeneville le haba dado. Le quedaba la mitad.
Suficiente, quiz, para una semana, si tena cuidado. Ciertamente no ms de ese lapso de
tiempo, teniendo en cuenta que necesitaba comprar algunas ropas y artculos de tocador y quien sabe
que ms, puesto que no posea absolutamente nada ms que lo que llevaba puesto.


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O quiz an posea en este universo un armario y un tocador llenos de ropas, en un
agradable piso de dos piezas en la calle Gresham del Greenwich Village?
Consider la posibilidad de que eso fuera cierto, y la desech. El otro Keith Winton que tena
su empleo, probablemente tendra tambin su piso. Saba por amarga experiencia que en este mundo
no haba ningn hueco donde el pudiese encajar exactamente. Tendra que hacrselo l mismo. La iba
a costar bastante trabajo.
Pero, dnde estaba? Cmo haba llegado hasta all? Por qu?
Apart estos pensamientos con resolucin. Tenan que existir las respuestas, quiz hasta una
forma de regresar. Pero la supervivencia estaba primero, y el cerebro tena que estar despejado para
hacer planes, y planes inteligentes. Cul sera la mejor forma de emplear cien dlares en crditos?
Estuvo pensando y planeando y despus de un rato fue al escritorio y pidi prestados al
bibliotecario un lpiz y una hoja de papel. Regres a la mesa y empez a hacer una lista de las cosas
que necesitaba. Result una lista muy larga, tanto que casi se descorazon.
Pero cuando le puso los precios y sum el valor total, no result tan mal como haba temido.
Poda comprarlo todo por unos cuatrocientos crditos y le quedaran unos seiscientos para vivir. Si
buscaba un hotel de segunda y coma en restaurantes baratos, poda mantenerse durante diez das,
quizs dos semanas, con ese dinero.
Sali de la biblioteca y fue hasta la tabaquera de enfrente, cuyo telfono haba usado haca
unas pocas horas.
Antes de hacer nada, pens, deba eliminar aquella remota posibilidad. Busc Keith Winton
en la gua de telfonos. Su nombre estaba all, y el nmero de telfono y la direccin eran los
mismos.
Entr en la cabina del telfono (ahora no haba nadie esperando) y marc el nmero. Una voz
dijo:
Aqu Keith Winton.
Keith colg sin hacer ruido. Ahora ya lo saba.
Fue hasta el bazar ms cercano y empez a hacer las compras, dndose cuenta de que no
poda ser muy exigente si quera mantenerse dentro del presupuesto que se haba fijado. Empez con
una pequea valija de cartn, de la clase ms econmica que encontr, por veintinueve crditos y
medio. Y empez a tachar artculos de la lista: calcetines, pauelos, mquina de afeitar, cepillo de
dientes.
Unas vendas y un antisptico para el hombro, lpiz, goma de borrar, una resma de papel
blanco y una de amarillo para las copias; la lista pareca interminable. Y cuando aadi tres camisas
de una tienda cercana, la valija estaba casi llena.


73
Se fue a un establecimiento de lavados en seco, donde le limpiaron y plancharon el traje,
mientras esperaba en un cuartito en el fondo de la tienda. Se hizo limpiar los zapatos tambin.
La ltima compra, que lo dej con algo menos de seiscientos crditos, fue una docena de
revistas de varias clases. Pas bastante tiempo escogindolas,

haciendo una seleccin determinada
por el propsito que se haba formado.
Y debi ser mientras estaba en la librera, haciendo esa compra final, que la muchedumbre se
congreg en la calle. Cuando sali de la librera, la acera estaba ocupada por un gento que la llenaba
completamente hasta el cordn, dejando la calzada libre; de una manzana o dos ms adelante en la
calle, llegaban los gritos y las aclamaciones.
Keith vacil un momento y luego se qued inmvil, mientras la gente lo empujaba contra la
vidriera de la librera. Quera ver qu pasaba,

pero estaba mejor all, subido en el escaln de la tienda,
que si trataba de acercarse a la calzada, a travs de toda aquella gente, especialmente cargado como
iba con la valija y las revistas.
Algo o alguien vena por la calle. Las aclamaciones se hicieron ms cercanas. Keith not que
todo el trnsito se haba detenido y se haba arrimado a las aceras, dejando la parte central de la
calzada libre. Dos policas montados en motocicletas, se acercaban lentamente, y detrs de ellos
vena un coche descubierto con chfer uniformado al volante.
No se vea a nadie en el asiento trasero del coche, pero por encima del auto, a unos dos
metros de altura y manteniendo la misma velocidad que el automvil, haba algo.
Era una esfera de metal blanco brillante, un poco mayor que una pelota de baloncesto,
completamente esfrica y sin ninguna caracterstica determinada.
Los gritos y las aclamaciones aumentaron de volumen a medida que se iba acercando Las
bocinas de los coches empezaron a sonar y el ruido se hizo ensordecedor.
Keith pudo entender alguna de las palabras que formaban parte de las rtmicas aclamaciones y
reconoci una de ellas: Mekky! Mekky! Y alguien a su lado grit: Vence a los arts por nosotros,
Mekky!
Y entonces lo increble sucedi:
Por encima del ruido, Keith escuch una voz que no era una de las voces roncas que gritaban.
Era una voz tranquila y clara, que pareca llegar de todas partes y de ninguna en particular.
Una situacin muy interesante, Keith Winton dijo la voz. Ven a verme algn da y vamos
a estudiarla.
Keith tuvo un violento sobresalto y mir rpidamente a su alrededor. Nadie lo miraba. Pero
su sobresalto haba llamado la atencin del hombre que estaba a su lado, que ahora se qued
observndolo.
Ha odo eso? pregunt Keith.


74
Or qu? contest el hombre.
Algo algo respecto a un Keith Winton.
Usted est loco dijo el hombre. Dej de mirar a Keith y se volvi de nuevo hacia la calle,
gritando con toda la fuerza de sus pulmones: Mekky! Mekky! Viva Mekky!
Keith se separ de la pared de la librera y se meti por el estrecho espacio que quedaba entre
la gente que se apretaba hacia delante y las personas que se haban arrimado a los edificios. Trat de
mantenerse a la altura del coche y de la cosa que flotaba por encima, aquella esfera del tamao de
una pelota de baloncesto. Tena la extraa sensacin de que era aquella cosa quien le haba hablado.
Si era as, lo haba llamado por su nombre y nadie ms que l lo haba odo. Y ahora que lo
pensaba la voz no haba parecido que llegara de la calle; ms bien la haba sentido dentro de la
cabeza. Y haba sido una voz clara, pero con un tono mecnico. No pareca una voz humana.
Se estara volviendo loco?
O era que ya estaba loco?
Pero lo estuviera o no, y cualquiera que fuese la explicacin, senta un ciego impulso de no
perder de vista a aquella pelota de baloncesto. Lo haba llamado por su nombre.
Quiz aquella cosa saba por qu estaba l all; y qu haba pasado con el mundo tal como l,
Keith Winton, lo conoca: con el mundo normal donde haba habido dos guerras mundiales pero no
interplanetarias, en el mundo donde l haba sido director de una revista de fantasa cientfica, la cual
(aqu),era una revista de aventuras y el director era alguien que llevaba el nombre de Keith Winton,
pero que ni siquiera se pareca a l.
Mekky! segua rugiendo la multitud. MEKKY! MEKKY!
Mekky deba ser el nombre de la esfera. Y quiz Mekky conoca la solucin de su problema.
Mekky haba dicho:
Ven a verme algn da.
No, algn da no. Si es que exista una solucin, l quera conocerla ahora mismo.
Tropezaba con la gente, y la valija golpeaba las piernas de los que lo rodeaban. Le lanzaron
palabras furiosas y miradas ms furiosas an. Pero l no prest ninguna atencin ni a unas ni a otras;
sigui avanzando con la mayor rapidez posible, y aunque no poda mantener la marcha del coche en
la calle, tampoco perda mucho terreno.
Y la voz volvi a sonar dentro de su cabeza.
Keith Winton dijo. Detente. No me sigas. Te arrepentirs.
Keith empez a gritar su respuesta por encima del tumulto de las aclamaciones.
Por qu? grit. Quin eres?
Entonces se dio cuenta que los que lo rodeaban lo estaban oyendo, aun por encima del sonido
de sus propias voces, y que empezaban a volverse para mirarlo.


75
No llames la atencin dijo la voz. S, puedo leer tus pensamientos. S, soy Mekky. Haz lo
que has planeado y ven a verme dentro de tres meses.
Por qu? pens Keith ahora, desesperadamente. Por qu tanto tiempo?
Hay una crisis en la guerra dijo la voz. La supervivencia de la raza humana est en
peligro. Los arturianos pueden an ganar la guerra. No puedo perder tiempo contigo ahora.
Pero, qu voy a hacer mientras tanto? dijo Keith.
Haz lo que has planeado dijo la voz. Y s cuidadoso, ms cuidadoso de lo que has sido
hasta ahora. Ests en peligro a cada momento.
Keith trat desesperadamente de formular dentro de su mente la pregunta que le dara la
solucin que buscaba.
Pero, qu ha sucedido? Dnde estoy?
Ms tarde dijo la voz dentro de su cerebro. Ms tarde tratar de resolver tu problema.
Todava no conozco la solucin, aunque percibo el problema con claridad a travs de tu mente.
Es que estoy loco?
No. Y no cometas ningn error que te sera fatal. Esto es real, no es una ilusin de tu
imaginacin. El peligro que te rodea es real, y este mundo es completamente real. Si te matan aqu,
estars bien muerto.
Hubo una pausa de unos segundos, y entonces: No puedo concederte ms tiempo. Por favor,
deja de seguirme.
Abruptamente, en el cerebro de Keith, antes de que pudiera lanzar otra frentica pregunta y
antes de que pudiera or de nuevo los sonidos de las voces que seguan gritando y las sirenas de los
coches; se hizo el silencio completo. Lo que haba penetrado en su mente se haba marchado. Supo,
sin saber cmo lo sabia, que la conversacin haba terminado, y comprendi que era intil formular
ms preguntas. Sera intil porque no habra contestacin.
Obedeciendo la ltima orden que le haba dado Mekky, dej de caminar. Se detuvo
repentinamente tanto que alguien tropez con l por atrs y le lanz una imprecacin.
Keith recobr el equilibrio y dej que el hombre pasara, y luego se qued mirando calle
abajo, sobre las cabezas de la multitud, la esfera que se alejaba flotando en el aire, alejndose de su
vida.
Qu era aquello? Cmo se mantena en el aire? Estaba vivo? Cmo poda haber ledo sus
pensamientos?
Sea lo que fuese, pareca saber quin era l, y cul era su problema, y haba dicho que poda
resolver aquel enigma.
El no quera que se marchara. Esperar tres meses? No esperara, mientras tuviera la ms
pequea posibilidad de resolver la cuestin ahora.


76
Pero la esfera ya estaba a media manzana de distancia. No haba posibilidad de alcanzarla,
cargado como iba con la valija y el paquete de las revistas. Mir alrededor desesperadamente y vio
que estaba delante de una cigarrera.
Se lanz dentro y coloc la valija y las revistas al lado de una vitrina que haba cerca de la
entrada.
Vuelvo dentro de un minuto dijo Keith. Por favor, vigile esto y volvi a lanzarse afuera
antes de que el propietario pudiese protestar. Era posible que cuando volviese ya no encontrase lo
que haba comprado,. pero en ese momento poder seguir a la esfera era la cosa ms importante de su
vida.
Afuera de nuevo, ahora poda ir ms rpido. Abrindose camino sin miramientos, empez a
andar tan aprisa como poda, hasta que se coloc a media manzana de distancia detrs del coche y de
las motocicletas.
Estas dieron la vuelta por la Tercera Avenida y siguieron en direccin sur hasta la calle
Treinta y Siete y luego giraron otra vez hacia el este. En la esquina se haba congregado un enorme
gento. Las motocicletas de la polica y el automvil se detuvieron.
Pero la esfera que haba ido flotando por encima del coche no se detuvo. Empez a flotar
hacia delante y hacia arriba, por encima de las cabezas de la multitud que la aclamaba. Arriba, arriba,
hasta una ventana abierta en el cuarto piso de un edificio de departamentos, en el lado norte de la
calle.
Una mujer asomaba la cabeza por la ventana. Era Betty Hadley.
Keith Winton consigui llegar hasta el borde de aquel gento y no trat de meterse ms
adentro; poda ver mejor desde donde se encontraba que si estuviera ms cerca del edificio.
Los gritos y las aclamaciones eran ensordecedoras. Adems de los vivas a Mekky, poda or
ahora vivas a Betty Hadley y a Dopelle. Se pregunt si Dopelle estara all, pero no pudo ver a nadie
que pareciera el ms grande hroe del mundo. Los ojos de todos estaban fijos en Mekky, la esfera, o
en Betty Hadley, inclinndose en la ventana, sonriente. Y apareciendo ms hermosa y deseable de lo
que nunca la haba visto l.
La esfera sigui flotando hacia arriba, hasta que se puso al nivel y al lado de la ventana
abierta donde estaba Betty Hadley. Luego se detuvo a pocos centmetros del hombro de ella. Se
qued inmvil. Keith no poda decir si de cara a Betty o a la multitud que estaba abajo, ya que la
esfera era completamente lisa.
La esfera habl. Esta vez, desde la primera palabra, Keith supo de alguna forma que estaba
hablando en las mentes de toda la multitud, no slo para l individualmente. Los gritos no se
interrumpieron; aquellas palabras se escuchaban en el cerebro y no a travs de las orejas. Se podan


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escuchar al mismo tiempo las aclamaciones y las palabras de la esfera, y las unas no interferan a las
otras.
Amigos dijo la voz. Debo dejaros ahora para llevar un mensaje de mi dueo y creador,
Dopelle, a la seorita Hadley. Se trata de un mensaje privado, naturalmente.
Os agradezco la recepcin que me habis dispensado. Y de parte de mi dueo, traigo estas
palabras para vosotros: La Situacin es an crtica y todos y cada uno de nosotros debe realizar su
mejor esfuerzo. Pero debemos tener nimo. Tenemos fe en la victoria. Debemos vencer y
venceremos.
Mekky! rugi la multitud. Dopelle! Betty! Victoria! Mueran los arturianos! Mekky!
MEKKY! MEKKY!
Betty Hadley vio Keith sonrea an; tena las mejillas ruborizadas ante la adulacin del
gento. Se inclin una vez ms y luego se retir de la ventana. La esfera la sigui, flotando en el aire.
La multitud empez a dispersarse.
Keith gimi. Trat de lanzar los pensamientos hacia la esfera, pero saba que era demasiado
tarde. No le prestara ninguna atencin ahora, aunque recibiera su mensaje.
Bien, por lo menos lo haba advertido. Si haba estado dentro de su mente, saba ahora lo que
l senta por Betty Hadley y la esfera le haba aconsejado que no la siguiera. Haba comprendido
cmo reaccionara l al ver a Betty de nuevo en una circunstancia como esa. Haba tratado de
ahorrarle la amargura y desesperacin que senta ahora.
No haba significado mucho (no tanto como ahora, por lo menos) cuando Marion Blake le
dijo que Betty estaba prometida. En tanto que no estuviera casada, haba pensado l, haba an
esperanzas. Se haba atrevido a creer que l la hara olvidar a ese Dopelle.
Pero, qu locura! mucho ms que todo lo que haba odo y ledo respecto a ese magnfico
hroe, la exhibicin que acababa de presenciar le daba la medida de la clase de personaje que
Dopelle deba ser. "Mi dueo y creador", haba dicho Mekky, la esfera milagrosa. Y todo Nueva
York aclamndolo cuando ni siquiera estaba all.
Qu posibilidad tena l, Keith Winton (menos que un desconocido, un inexistente, en este
universo), de quitarle la novia a un hombre como ese?

IX. La historia de Dopelle

Keith ech a andar tristemente hacia la cigarrera donde haba dejado la valija y las revistas.
An las encontr all, y despus de presentar sus excusas al propietario por la manera incivil en que
las haba dejado, le compr un paquete de cigarrillos para congraciarse con l.


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Las calles estaban empezando a vaciarse cuando sali de la cigarrera. Se dio cuenta de que se
acercaba la hora del anochecer y que deba encontrar un lugar donde pasar la noche.
Estuvo buscando hasta que, en la Octava Avenida y la calle Cuarenta, encontr un pequeo
hotel sin pretensiones donde, por ciento veinte crditos adelantados, tom una habitacin para una
semana. Dej la valija y las revistas en la habitacin y volvi a salir a la calle otra vez para comer
algo en una cafetera cercana, y luego regres a la habitacin para una larga noche de lectura y de
estudi.
Escogi una de las revistas, para convencerse de que su plan era posible y practico. Es decir,
si es que necesitaba convencerse, desde que Mekky, la esfera, le haba dicho que siguiera adelante
con sus planes.
Durante un rato, un largo rato, no pudo concentrarse en el trabajo. El rostro de Betty Hadley,
con la aureola de cabellos rubios dorados, el cutis suave y blanco y los labios rojos, estaba
constantemente dentro de sus ojos
Por qu no haba tenido la suficiente inteligencia para obedecer las instrucciones de la esfera
de que no la siguiera, ahorrndose la tortura que ahora estaba padeciendo precisamente cuando ms
necesitaba poder pensar con la mayor claridad.
Durante largo tiempo Betty sigui interponindose entre l y la revista, y la imposibilidad de
que nunca fuera suya hizo que lo que estaba tratando de llevar a cabo pareciera intil y sin
significado. Pero despus de un rato, en contra de su voluntad, empez a darse cuenta de que lo que
l tena esperanzas de realizar, era, despus de todo, realmente posible.
S, l era capaz de ganarse la vida escribiendo para algunas de esas revistas, o para otras.
Haca cinco aos, antes de empezar a trabajar para Borden, haba vendido una buena cantidad de
cuentos como escritor independiente. Haba vendido algunos, y haba escrito otros que no se haban
vendido.
De hecho, su promedio de ventas sobre los invendibles haba sido de un cincuenta por ciento,
y eso (para un escritor que no era demasiado prolfico y que tena dificultades en inventar los
argumentos) no haba sido muy brillante. Adems, las historias no las creaba con facilidad, tena que
trabajar duramente para terminarlas. De modo que cuando tuvo la oportunidad de conseguir aquel
empleo como jefe de redaccin, lo haba aceptado sin vacilar.
Pero ahora, con cinco aos de experiencia como director de una revista, poda escribir
mejores historias que antes. Ahora poda darse cuenta de cules haban sido la mayora de sus errores
(ser perezoso entre ellos) y la pereza se puede curar.
Adems, esta vez tena argumentos para empezar a trabajar, los argumentos de todas las
historias que no haba vendido y que recordaba muy bien. Pens que poda usarlos mucho mejor
ahora que cinco aos antes.


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Empez a leer revista tras revista de la pila que haba comprado, hojeando todas las historias,
leyendo algunas de ellas. La noche descendi afuera y la densa negrura de la Niebla Negra se cerr
contra el cristal de la ventana, pero l sigui leyendo.
Una cosa se hizo pronto evidente para l: que no poda y no se atreva a escribir cuentos con
ambiente y situaciones tan poco familiares para l como las del mundo que lo rodeaba. Cometera
errores, pequeos o grandes, que lo delataran, que mostraran su ignorancia de los detalles de la vida
cotidiana en ese mundo. Estaba claro que no deba escribir cuentos del presente.
Afortunadamente, an le quedaban dos campos en los que poda trabajar. Por su lectura del
Esquema de la historia de Wells, saba que las diferencias entre este universo y el suyo empezaban
desde aquellas mquinas de coser que desaparecieron a partir de 1903. Estara en terreno firme en
cualquier novela escrita sobre la poca anterior a 1903. Por suerte, haba hecho un curso de Historia
en la Universidad y era buen conocedor de las costumbres en los siglos XVIII y XIX, especialmente
en Amrica del Norte.
Se fij con satisfaccin en que todas las revistas llevaban un buen porcentaje de novelas
histricas, un porcentaje mucho mayor que las revistas publicadas en su universo. Quiz eso se
debiese a que all haba una mayor diferencia entre la vida de hoy y la vida de la poca colonial, por
lo que las novelas sobre los siglos XVIII y XIX eran bastante frecuentes en algunas de las revistas de
aventuras. Historias Sorprendentes era una excepcin a la regla, ya que pareca especializada
exclusivamente en las aventuras modernas en el espacio. Para contrarrestar eso, Borden editaba otra
revista de aventuras, llamada Historias de Aventuras Romnticas, que trataba nicamente de novelas
histricas del tiempo antiguo. Sobre todo en los tiempos de la Guerra Civil Norteamericana y de la
Revolucin. Observ que en tambin dirigida por Keith Winton.
Se sinti sorprendido y satisfecho a la vez al notar que inclusive las revistas de amor
femeninas publicaban una buena cantidad de novelas de ambiente histrico. Esta era una
especialidad con la que no haba contado y que le proporcionaba tres campos distintos de trabajo.
El otro era, desde luego, la fantasa cientfica. Estudi tres cuentos de fantasa cientfica y
descubri que no poda equivocarse si escriba alguno; eran cuentos de aventuras en lejanas e
inexploradas galaxias, historias del lejano futuro o del remoto y mtico pasado, cuentos de viajes en
el Tiempo, poderes inexplorados de la mente, inclusive puras fantasas del tipo del hombrelobo y
del vampiro en ambientes histricos. Estara en terreno seguro al tratar de estos ternas.
Termin de estudiar las revistas a las diez, y desde entonces hasta medianoche estuvo sentado
en el pequeo escritorio de la habitacin, con el lpiz en la mano y el papel delante de l. An sin
escribir (iba a necesitar una mquina de escribir para eso) tomando notas de todas las historias que
recordaba haber escrito y que no haba vendido nunca.


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Record fcilmente veinte de esos cuentos. Haba otros en los que pensara despus. De los
veinte, seis haban sido de aventuras histricas o romnticas; de momento contaba con esos seis, en
especial los cuatro que eran cortos y que poda volver a escribir con facilidad. Otros seis los
seleccion como bastante fciles de traducir a ambientes histricos o fantsticos.
Tena, pues, una docena de cuentos para empezar, tan pronto como pudiera conseguir una
mquina de escribir. Si poda vender uno o dos de la docena, habra resuelto su problema inmediato,
el del dinero. Desde luego, no poda seguir escribiendo sus propios cuentos indefinidamente; tard o
temprano tendra que empezar a crear nuevos argumentos. Pero con su experiencia de director de una
revista, estaba seguro de que lo conseguira una vez que llevara cierta cantidad de trabajo adelantado.
Y tener esa coleccin de historias inditas para empezar le daba una gran ventaja.
Si no poda vender un cuento antes de que se le terminara el dinero, bien, entonces tendra
que ver la posibilidad de sacar algn dinero de las monedas que le quedaban en el bolsillo. Una
moneda de veinticinco centavos le haba dado dos mil crditos en Greeneville, aunque tambin lo
haba metido en un embrollo terrible. No iba a arriesgarse de nuevo, a menos que fuera por pura
necesidad, y aun entonces iba a estudiar bien el asunto, para evitar errores posibles.
A medianoche tena demasiado sueo para seguir anotando ms argumentos de cuentos
inditos. Pero ya haba realizado todo lo que quera hacer esa noche. Tom el ejemplar de La historia
de Dopelle y empez a leer.
Ahora sabra qu competencia tena.
La competencia, supo dentro de la prxima hora, era algo ms que espantosa. Era algo
imposible.
Dopelle (que no pareca tener nombre de pila) era simplemente un personaje increble.
Pareca combinar todas las mejores caractersticas, y ninguna de las malas, de Napolen, Einstein,
Alejandro Magno, Edison, Don Juan y el Rey Arturo. Tena veintisiete aos.
El resumen de los primeros diecisiete aos de su vida era breve. Haba sido un alumno
brillante en la escuela, haba estudiado siempre dos cursos en uno y se haba graduado (con honores)
en la Universidad de Harvard a la edad de diecisiete aos. Haba sido el presidente del club juvenil y
el hombre ms popular de su promocin a pesar de su relativa juventud.
Los estudiantes prodigios no son generalmente populares, pero Dopelle haba sido una
excepcin. No haba sido el tipo de estudiante que empollaba las lecciones. Su mxima puntuacin
en las clases era debida a su capacidad para recordar perfectamente todo lo que lea o escuchaba,
eliminando la necesidad de estudiar duramente.
A pesar de estudiar siempre dos cursos en uno, haba tenido tiempo disponible para ser el
capitn del equipo de ftbol de la Universidad, que haba sido campen de la liga durante todos los
aos en que Dopelle fue su capitn. Haba pagado los estudios, trabajando en empleos por la noche, y


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se haba hecho econmicamente independiente mientras estudiaba en la Universidad, al escribir en
sus ratos libres seis novelas de aventuras que haban tenido inmediatamente un xito enorme de venta
y que an se consideraban como los mejores clsicos en su tema.
La riqueza que esos libros le haban proporcionado (todos los cuales, naturalmente, fueron
llevados a la pantalla con clamoroso aplauso), le haban permitido comprarse su crucero
interplanetario particular y su propio laboratorio donde durante los dos ltimos aos de estudios
haba realizado varios importantes perfeccionamientos en la tcnica de los viajes y de la guerra
interestelar.
Eso era Dopelle a la edad de diecisiete aos, digamos una persona corriente, relativamente
hablando. Su carrera haba empezado entonces.
Haba salido de Harvard para matricularse en la Academia de Oficiales del Espacio, de donde
sali con el grado de teniente, y durante un ao haba ascendido rpidamente de graduacin. A los
veintin aos estaba al frente del Servicio de Contraespionaje Estelar, y era el nico hombre que
haba ido al Sistema Arturiano como espa y haba regresado vivo. La mayor parte de los
conocimientos terrestres sobre los arts, se haban conseguido durante ese viaje.
Era un magnfico piloto de caza espacial. Muchas veces su escuadrilla haba conseguido
hacer huir a los cruceros de combate arturianos, con Dopelle en punta de lanza del ataque al mismo
tiempo que diriga la estrategia. Debido a sus invalorables conocimientos cientficos, las autoridades
militares le haban rogado que no combatiera personalmente. Pero (aparentemente por esa poca ya
estaba encima de las autoridades) haba seguido luchando siempre que haba podido. Pareca, sin
embargo, que poseyera un mgico talismn que le preservara la vida. Su caza interplanetario, pintado
de rojo, con el nombre Venganza en la proa, nunca haba sido tocado.
A los veintitrs aos era general de todas las fuerzas del Sistema Solar, pero el mando de las
tropas pareca ser la menos importante de sus actividades. Excepto durante pocas de crisis, delegaba
la responsabilidad en sus ayudantes y divida el tiempo, entre realizar peligrosas misiones de
contraespionaje y trabajar en el laboratorio secreto, en la Luna. Haban sido sus descubrimientos en
ese laboratorio los que haban permitido a la Tierra mantenerse tecnolgicamente a la altura o quiz
un poco por encima de la ciencia de los arturianos.
La lista de los inventos realizados en ese laboratorio era casi increble.
El ms grande de todos era, quizs, la creacin de un supercerebro electrnico, Mekky.
Dopelle haba incorporado en la estructura de Mekky unos poderes mentales superiores a los de los
seres humanos. Mekky no era humano, pero l (Gallico sealaba que aunque Mekky era
tcnicamente una cosa, siempre se lo mencionaba como a una persona) era, en cierto modo,
sobrehumano.


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Mekky poda leer los pensamientos y transmitir telepticamente sus ideas o palabras, en
forma individual o colectiva. A corta distancia poda, inclusive, leer las mentes de los arturianos.
Varios telpatas humanos haban tratado de hacerlo anteriormente, pero todos haban acabado locos
antes de que pudieran informar respecto al funcionamiento mental de los arturianos.
Adems, Mekky poda (del mismo modo que una mquina calculadora electrnica) resolver
cualquier problema, por difcil que fuese, siempre, que se le facilitaran todos los factores que influan
en la solucin.
Dopelle haba incorporado en la estructura de Mekky la capacidad de teleportarse
(transferirse instantneamente a cualquier punto del espacio) sin necesidad de utilizar una nave
interplanetaria. Esta capacidad lo haca valiossimo como mensajero, permitiendo que Dopelle, desde
donde se hallara, pudiera mantenerse en contacto con la flota espacial y con los Gobiernos de la
Tierra.
De una manera breve pero comprensiva, al final del libro Gallico hablaba del amor que una a
Dopelle y a Betty Hadley. Estaban prometidos y profundamente enamorados uno del otro, pero
haban decidido esperar hasta el fin de la guerra para casarse.
Mientras tanto, la seorita Hadley segua en su empleo como directora de la revista de
novelas para la mujer ms popular del mundo, el mismo empleo que tena cuando ella y Dopelle se
haban visto por primera vez en Nueva York, mientras l se encontraba en esa ciudad de incgnito en
una misin especial de espionaje. Ahora el mundo entero adoraba a la pareja de enamorados y
esperaba ansiosamente el fin de la guerra para poder celebrar el da de su casamiento.
Keith Winton se sinti anonadado cuando dej el libro. Poda haber otro amor con menos
esperanzas que el suyo por Betty Hadley?
Pero, de algn modo, esa misma desesperanza le daba nimos. No era posible que las cartas
estuvieran marcadas contra l de ese modo. Tena que haber un error en alguna parte.
Ya era la una de la madrugada cuando se desvisti por fin para meterse en la cama, pero antes
telefone al conserje para pedir que lo llamaran a las seis. El da siguiente iba a ser un da de mucho
trabajo. Tena que trabajar, si es que quera seguir comiendo dentro de una semana ms o menos.
Se fue a dormir y so (pobre iluso) con Betty. Con Betty que era perseguida a travs del
salvaje y extrao paisaje de algn lejano mundo por un monstruo de diez metros de largo, que tena
nueve patas en cada lado y tentculos verdes como un pulpo.
Slo que, en la extraa realidad de aquel sueo, l, Keith Winton, era el monstruo verde que
persegua a Betty y que cuando estaba a punto de alcanzarla era derrotado por un joven alto, y
arrogante, con msculos de acero y que deba ser Dopelle, aunque se pareca mucho a Errol Flynn.
Y Dopelle haba tomado el monstruo verde que era Keith Winton y gritando: "Vuelve a
Arcturus, espa!" lo haba lanzado al espacio sideral. Y all estaba l ahora, dando vertiginosas


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vueltas en el vaco, atravesando los planetas y las estrellas. Con tal velocidad que senta un fuerte
zumbido en los odos. Y el zumbido se hizo ms fuerte, hasta que dej de ser un espa arturiano y se
dio cuenta de que el zumbido era el del telfono.
Levant el auricular y una voz le dijo:
Son las seis, seor.
No se atrevi a meterse en la cama o se habra vuelto a dormir, de manera que se qued
sentado en el lecho durante un rato, pensando y recordando el sueo que, despus de todo, no era
ms disparatado que todo lo que estaba sucediendo.
A quin se pareca Dopelle, en realidad? A Errol Flynn, como en el sueo? Y por qu no?
Quiz Dopelle era como Errol FIynn. Si luego se acordaba, tena que comprobar si exista un Errol
Flynn en ese mundo.
No se sorprendera si no lo haba.
Poda ser todo eso una fantstica pelcula o novela, en la que se vea mezclado en un plano
de irrealidad fuera de su existencia normal? Por qu no? Dopelle, pens, era un personaje
demasiado perfecto, demasiado fantstico, para ser real. Ni siquiera se pareca a un personaje de
novela. Ningn editor con sentido comn publicara una novela con un protagonista tan improbable.
Desde luego ningn editor que publicara nada por encima del nivel de las historietas cmicas
aceptara a Dopelle como protagonista.
Y cmo poda aceptar l como real un mundo que era demasiado extrao, inclusive para una
novela fantstica?
A pesar de todo, Mekky, el cerebro mecnico, le haba dicho en aquel breve contacto que
haba tenido con l:
No cometas ningn error fatal. Esto es real. No es ninguna creacin de la imaginacin.
El peligro aqu es real y este mundo es real
Mekky, por ms fantstico que fuese, haba anticipado las cosas que l estaba pensando
ahora. Y Mekky tena razn. Este mundo y la situacin en que se encontraba eran completamente
reales, y la mejor prueba era el hambre que empezaba a sentir.
Se visti y sali a la calle.
A las seis y media de la maana las calles de Nueva York estaban tan transitadas como lo
habran estado en el mundo de donde vena a las diez o las once. La corta jornada de trabajo forzada
por la Niebla Negra, exiga que se empezara muy temprano.
Compr un diario y lo ley mientras desayunaba.
La noticia ms importante, desde luego, era la visita de Mekky a la ciudad y la recepcin que
se le haba dispensado. Haba una fotografa en la primera pgina, en la que se vea a la esfera


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flotando en el aire, delante de la ventana abierta, y a Betty Hadley inclinada en la ventana, saludando
a la multitud.
Un recuadro en gruesos titulares daba el discurso de Mekky transmitido telepticamente al
gento, con las mismas palabras que Keith haba escuchado en la mente: Amigos, os dejo ahora
para llevar un mensaje de mi dueo y creador, Dopelle a
All estaba, palabra por palabra. Aparentemente haba sido el nico discurso pronunciado por
el cerebro electrnico. Una hora mas tarde haba regresado a "algn lugar del espacio", terminaba el
reportaje.
Hoje el resto del peridico. No haba noticias de la guerra, ni ninguna mencin de la crisis
que Mekky le haba dicho a Keith (particularmente) era inminente en el curso de las hostilidades.
Si de veras las cosas iban mal, era evidente que eso no se haba publicado. Y si es que Mekky
le haba confiado un secreto militar tena que ser porque Mekky haba comprendido (durante la breve
investigacin de los pensamientos de Keith) que ste no tena ninguna posibilidad de divulgar tal
hecho, ni aunque lo hubiera deseado.
Una noticia en las pginas interiores respecto a un hombre que haba sido multado con cinco
mil crditos y las costas por una posesin ilegal de una moneda atrajo su atencin. Ley todas las
palabras detenidamente pero no pudo encontrar la solucin al problema de por qu era ilegal la
posesin de monedas. Tom una nota mental de buscar en la Biblioteca Pblica toda la informacin
que pudiera respecto a las monedas, tan pronto como tuviera tiempo disponible. Pero no sera hoy.
Hoy tena mucho que hacer, de mayor urgencia.
Lo primero era alquilar una mquina de escribir.
Antes de abandonar el restaurante donde haba desayunado, utiliz la gua de telfonos para
localizar la agencia ms cercana de mquinas de escribir, donde le pudieran alquilar una.
Arriesgndose a utilizar su propio nombre, del cual posea toda su documentacin, consigui
que le cedieran una mquina sin tener que dejar un depsito de garanta e hizo que la llevaran
inmediatamente a su habitacin del hotel.
Trabaj ese da como nunca haba trabajado en toda su vida.
Al final de la jornada (estaba muerto de cansancio a las siete de la tarde y tuvo que dejarlo a
aquella, hora) haba escrito siete mil palabras. Un cuento corto de cuatro mil palabras y otro de tres
mil.
Era cierto que los dos eran nuevas versiones de cuentos que l haba escrito antes, mucho
tiempo antes, pero esta vez le haban salido mejor. Uno era un relato de accin, situado en los
tiempos de la Guerra Civil Americana. El otro era un cuento ligero de amor, en el ambiente de los
primeros das de la colonizacin de Kansas.


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Cay en la cama, demasiado cansado hasta para telefonear que lo despertaran por la maana.
Saba que no dormira ms de doce horas, y que las siete de la maana era una buena hora para l.
Pero se despert temprano, poco despus de las cinco, a tiempo para poder observar desde la
ventana la accin de la luz solar disipando la Niebla Negra. Mir cmo se disolva, fascinado,
mientras se vesta y se afeitaba.
Desayun a las seis y de nuevo regres a la habitacin para. releer los dos cuentos. Poda
estar satisfecho. Los dos eran excelentes. La vez anterior, cuando no haba podido venderlos, no
haba sido por los argumentos. Sus argumentos siempre haban sido buenos. La falta haba estado en
la tcnica y en la presentacin de la historia. Y ahora, los cinco aos de director de una revista le
haban enseado algo, despus de todo.
Estaba seguro que podra ganarse la vida escribiendo. Desde luego no podra seguir
produciendo dos cuentos por da, excepto cuando fueran nuevas versiones de relatos suyos, de los
que pudiera acordarse. Pero no tendra necesidad de seguir manteniendo esa velocidad.
Despus de escribir las nuevas versiones de la docena de cuentos que podan ser adaptados a
este universo, tendra suficiente material. Despus de eso con dos historias cortas o una novela por
semana, tendra bastante para poder cubrir sus necesidades, aunque el promedio de producciones
vendibles fuese como antes, del cincuenta por ciento; y ahora tendra que vender ms, porque sus
relatos eran mejores, mucho mejores.
Iba a escribir un cuento ms; decidi, y empezara a tratar de colocarlos. El primer cliente
seria, desde luego, la Compaa de Publicaciones Borden. No solamente porque l conoca bien la
organizacin de aquella empresa sino porque saba que, si les gustaban sus relatos, siempre podra
conseguir un anticipo sobre la venta. A menudo, para hacer un favor a algn escritor que necesitaba
dinero rpidamente, l mismo haba hecho que la caja le extendiera un cheque dentro de las
veinticuatro horas despus que haba ledo y aceptado el cuento.
Para la tercera historia que quera escribir, escogi un argumento de fantasa cientfica que
haba escrito en cierta ocasin y que slo tena una extensin de unas dos mil palabras. Recordaba el
argumento perfectamente y saba que poda terminar de escribirlo en un par de horas. Y Marion
Blake le haba dicho que Borden necesitaba material para su nueva revista de fantasa cientfica, de
manera que era muy posible que le compraran el cuento.
Empez a teclear en la mquina de nuevo, y termin a las nueve de la maana a pesar de que
la historia le haba salido un poco ms larga esta vez. Haba puesto ms descripciones y ambiente, y
la haba hecho mucho ms vvida y fuerte. Se sinti orgulloso de s mismo.
Media hora ms tarde estaba detrs del mostrador de caoba en la oficina exterior de la
Compaa Borden, sonriendo a Marion Blake.
Marion le devolvi la sonrisa.


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Buenos das, seor Winston.
He trado tres cuentos dijo l con orgullo. Uno se lo quisiera dejar a la seorita Hadley
para su revista femenina. Y otro quin es el que dirige la nueva revista de fantasa cientfica de
que me habl?
Keith Winton. De momento, por lo menos. Despus que se hayan publicado los primeros
nmeros es posible que pongan a otra persona al frente de la revista dijo Marion.
Bien. Se lo dejar para que lo examine. Y quin es el que lleva Historias de aventuras?
dijo Keith.
El seor Winton dirige esa revista tambin. Esa y las Historias Sorprendentes son su trabajo.
Creo que ahora se encuentra libre; voy a ver si puede recibirlo. La seorita Hadley est ocupada
ahora, pero quiz est libre cuando termine de hablar con el seor Winton, seor Winston. Oh!, se
ha decidido a buscarse un seudnimo para sus trabajos?
Keith chasque los dedos con simulado disgusto.
Me haba olvidado. He puesto el nombre de Karl Winston. Bien, Veremos si el seor
Winton tiene alguna objecin que hacer. Voy a hablar con l sobre esto y le dir que no he usado mi
nombre nada ms que para reportajes, de manera que no hay inconveniente si quiere que use un nom
de plume para mis cuentos.
Marion ya haba apretado un botn en el tablero de la centralita. Habl un momento por el
aparato pero Keith no pudo or nada de la conversacin.
Ella sac el dedo y volvi a sonrer.
Lo va a recibir. Le he dicho que era un amigo mo.
Muchas gracias dijo Keith, agradecido. Saba que esos detalles tenan su importancia. No
es que una amistad le permitiese vender un cuento sin valor. Pero le ayudara a conseguir que se
examinara su trabajo cuanto antes, y si su trabajo era aceptado le facilitara conseguir rpidamente el
cheque.
Despus que haba empezado a andar hacia las oficinas de Keith Winton, se dio cuenta de que
nadie poda suponer que l supiera dnde estaban, pero ya era demasiado tarde cuando se acord, de
manera que sigui caminando.
Un momento ms tarde Keith Winton se sent frente a Keith Winton, y estirando la mano
para saludarlo por encima del escritorio, dijo:
Yo soy Karl Winston, seor Winton. Tengo un par de cuentos que quisiera que usted leyera.
Podra habrselos enviado por correo, desde luego, pero pens que me gustara conocerlo
personalmente, mientras me encuentro en esta ciudad.




87
X. Slade del W. B. I.

Keith estudiaba a Winton mientras hablaba. Winton no era mal parecido. Tena
aproximadamente la misma edad de Keith, con unos centmetros ms de altura y unos kilogramos
menos de peso. Su cabello era ms oscuro y algo ms rizado. No se parecan en nada. Y usaba unas
gafas con unos cristales bastante gruesos. Keith nunca haba llevado gafas y disfrutaba de una visin
perfecta.
Usted no vive en Nueva York? estaba preguntando Winton.
S y no dijo Keith. Quiero decir que nunca he vivido aqu hasta ahora, pero es muy
posible que me decida a quedarme. O quiz regrese a Boston. He estado trabajando en un peridico
all y adems haciendo algunas novelas por mi cuenta. Tena su historia bien preparada y no
vacilaba. He pedido licencia y si consigo ganarme la vida como escritor independiente en Nueva
York, es probable que no regrese all.
Le he trado dos cuentos cortos que quisiera que usted examinara aadi Keith: uno es para
Aventuras Romnticas y el otro para la nueva revista de fantasa cientfica que Marion me ha dicho
que estn preparando.
Sac del sobre dos de los cuentos y se los entreg por encima del escritorio.
Ya s que es pedir mucho dijo Keith, pero le agradecera que los leyera tan pronto como
le sea posible. Me gustara escribir algo ms que tengo planeado sobre estos temas y no quisiera
empezar a trabajar hasta que sepa, de acuerdo con lo que le parezcan stos, si voy por el buen
camino.
Winton sonri.
Lo har tan pronto como pueda.
Mir los ttulos de los dos relatos y dijo:
Tres y cuatro mil palabras. Muy bien, precisamente son la clase de escritos que necesitamos.
Y si los argumentos se ajustan a las revistas, son la clase de historias que queremos.
Magnfico dijo Keith. Da la casualidad que tengo una cita en este mismo edificio para el
viernes, pasado maana. De manera que, ya que tendr que venir por aqu, le importara si paso a
verlo para saber si ha tenido tiempo de leerlos?
Winton arrug el ceo ligeramente.
No puedo prometerle que lo haga tan aprisa, pero har lo que pueda. De todos modos, si
tiene que venir a este edificio quiz le convenga pasar a verme.
Keith dijo:
Muy agradecido, seor Winton.


88
A pesar de que no le haba prometido nada, Keith saba que era casi seguro que los cuentos
estaran ledos el viernes. Y si uno o los dos eran aceptados, entonces sera la ocasin de mencionar
la cuestin del cheque. Ya tendra una historia preparada para explicar su necesidad de tener el
dinero con esa urgencia.
Oh, quera decirle una cosa dijo Keith respecto al nombre. Y Keith le explic la
semejanza entre los nombres de Karl Winston y Keith Winton y seal que estaba dispuesto a usar
un seudnimo si Winton crea que deba hacerse.
Winton sonri y dijo:
No tiene importancia, realmente. Si Karl Winston es su nombre, tiene perfecto derecho a
usarlo. Y como yo no escribo nada para publicacin... Adems, quin se fija en el nombre del
director de una revista?
Otros directores pueden hacerlo dijo Keith.
Si es que realmente va a dedicarse a escribir como independiente, tambin les enviar sus
trabajos a ellos, de manera que ya sabrn que Karl Winston no es un seudnimo mo. De manera que
no se preocupe sobre esa cuestin, a menos que sea usted quien quiera usar un nom de plume para
sus trabajos.
Y tampoco tendr importancia dijo Keith sonriendo, a menos que consiga vender algn
trabajo.
Se puso de pie y le tendi la mano.
Muchas gracias, seor Winton. Volver el viernes a esta misma hora. Adis, seor Winton.
Regres al escritorio de Marion Blake.
La seorita Hadley est libre ahora dijo ella, creo que podr verla tan pronto como le pase
su llamada pero esa vez no toc ningn botn en el tablero de la centralita. En cambio lo mir con
curiosidad.
Cmo saba dnde se encontraba la puerta de la oficina del seor Winton?
Keith sonri:
Es que soy telpata.
En serio, tengo curiosidad por saberlo.
Entonces le dir que la primera vez que mencion el nombre del seor Winton, dirigi la
mirada hacia aquella puerta dijo Keith. Quiz no se acuerda, pero lo hizo. De manera que supuse
que aqulla era su oficina, y de todos modos si me hubiera equivocado, usted me habra llamado.
El rostro de Marion se aclar. Haba pasado ese trance con xito. Pero, pens, tendra que
estar en guardia a todas horas. Pequeos errores como ese podran llevarlo al desastre.
Ahora haba apretado un botn y de nuevo estaba en el aparato sin que l pudiera escuchar ni
una palabra. Volvi a sacar la comunicacin del tablero y le dijo:


89
La seorita Hadley lo recibir ahora.
Esta vez Keith se acord de esperar hasta que Marion le indic el camino.
Mientras andaba, Keith se senta como si estuviera abrindose paso por un arenal. Pens: no
debera hacer esto. Debo de estar loco. Lo mejor sera dejar el cuento en la oficina para que se lo
entregasen ms tarde, o envirselo por correo. No debera verla ahora.
Respir profundamente y abri la puerta.
Y entonces supo por qu era mejor que no hubiera venido. Su corazn hizo un doble salto
mortal cuando la vio sentada en el escritorio, mirndolo con una sonrisa impersonal y lejana.
Vista de cerca estaba el doble de hermosa de lo que l la recordaba. Pero eso no era posible
O s era posible? De alguna manera que l an no comprenda, este era un universo
completamente diferente. Exista aqu un Keith Winton completamente distinto. Por qu no poda
existir otra Betty Hadley ligeramente distinta? Slo pocos das antes, l no hubiera podido imaginar
un doble de Betty Hadley ms hermoso que el original. Pero este doble lo era.
Y l se senta doblemente enamorado.
Sin darse cuenta de que la estaba mirando fijamente, sigui observando, tratando de encontrar
dnde estaba la diferencia. Rasgo por rasgo, ella era la misma.
Era tan difcil de explicar. como la diferencia entre las muchachas de las portadas de las
revistas. Aqu los dibujos eran ms bien, no poda darle un nombre.
Lo mismo le suceda con Betty; ella era la misma persona, y sin embargo, ahora la encontraba
el doble de hermosa y senta que estaba doblemente enamorado de ella.
Lentamente la sonrisa se le fue borrando del rostro, y cuando pregunt: Bien? l se dio
cuenta del largo rato que haca que la estaba observando.
Keith dijo:
Mi nombre es Kei Karl Winston, seorita Hadley. Yo, este,..
Sin duda ella se dio cuenta de que l estaba perdido, y lo ayud a salir a flote.
La seorita Blake me ha dicho que usted es un amigo de ella y escritor. Por qu no se
sienta, seor Winston?
Muchas gracias dijo l, sentndose en la silla que estaba frente al escritorio. S, he trado
un cuento que Y despus de empezar, continu hablando en una forma comprensible, contndole
ms o menos la misma historia que ya haba explicado a Keith Winton.
Y mientras tanto sus pensamientos andaban muy lejos de lo que contaba.
Despus, de alguna manera, se encontr despidindose, terminada la entrevista, y estuvo
fuera de la puerta sin haber cometido ningn error.


90
En ese momento decidi firmemente que no se volvera a torturar acercndose tanto a ella.
Valdra la pena soportar ese tormento si tuviera una posibilidad entre un milln, pero ni siquiera eso
tena.
Se senta tan descorazonado que casi pas delante de la centralita sin ver que Marion Blake lo
estaba llamando.
Oiga, seor Winston!
Dio media vuelta y se esforz por sonrer.
Muchas gracias, seorita Blake dijo, por decirles a ambos que era un amigo suyo, y
Oh, no es nada. Lo he hecho con gusto. Pero el caso es que tengo un mensaje para usted de
parte del seor Winton.
S? Pero es que acabo de hablar con l.
Ya lo sdijo Marion. El seor Winton acaba de marcharse, hace unos minutos, para acudir
a una reunin importante. Y me ha dicho que tena algo que quera preguntarle y que regresara a las
doce y media. Y que si le poda telefonear sobre esa hora, es decir entre las doce y media y la una, a
la hora de cerrar, se lo agradecera.
Desde luego dijo Keith. Con mucho gusto. Y repito las gracias, seorita Blake.
Keith saba que ahora debera invitarla de nuevo a tomar algo; o preguntarle si le gustara ir a
bailar juntos o a un teatro. Lo hara, por supuesto, si una de las tres historias que haba trado hubiera
estado ya vendida. Pero hasta entonces sus escasos recursos no le permitan arriesgarse a pagarle el
favor que le deba.
Camin hasta la puerta principal, tratando de adivinar qu sera lo que Keith Winton quera
preguntarle tan pronto despus de la entrevista. Haba estado en la oficina de Betty menos de quince
minutos; Winton no haba tenido tiempo material de leer ni siquiera uno de los dos cuentos.
Pero, por qu preocuparse? Telefoneara a las doce y media y entonces se enterara.
Mientras iba hacia los ascensores en el gran vestbulo de las oficinas de la Compaa Borden,
la puerta de uno de los ascensores se abri. El seor y la seora Borden salieron de l, y la puerta se
cerr detrs.
Desprevenido, Keith hizo una inclinacin y los salud. Los dos contestaron a su saludo y el
seor Borden murmur algo inaudible, de la forma que uno puede hacer cuando alguien que uno no
recuerda lo saluda.
Pasaron a su lado y entraron en las oficinas que l acababa de abandonar.
La cara de Keith se puso seria mientras esperaba el ascensor. Era obvio que no lo conocan y
l no deba haberlos saludado. Era una pequea equivocacin, pero tena que mantenerse alerta para
evitar inclusive las pequeas equivocaciones.


91
Haba casi cometido un grave error, cuando haba empezado a presentarse como Keith
Winton en vez de Karl Winston, all en las oficinas de Betty Hadley. Y ahora que se acordaba, Betty
le haba dirigido una mirada peculiar cuando l haba empezado a presentarse, cuando haba dicho
aquel Kei, antes de que pudiera corregirse. Casi como si pero eso era absurdo. Consigui, por
fin, eliminar el pensamiento.
Tan grandes diferencias y tan extraas semejanzas. Y de nuevo se le ocurri, mientras entraba
en el ascensor, que las semejanzas de este universo podran ser ms peligrosas para l que las
diferencias; las cosas ms familiares podan inducirlo a graves errores, tal como saludar a los Borden.
Este ltimo sin duda no tena mucha importancia, pero cun fcil sera incurrir en otros que s
tendran importancia y mucha. Alguna equivocacin que lo delatar, que mostrara que no era la
persona que trataba de parecer a fin de poder sobrevivir. La constante posibilidad de incurrir en un
grave error lo tena preocupado.
Y aunque l no lo saba, tena razones para estar preparado, puesto que ya haba cometido un
error fatal.
Se detuvo un momento fuera del edificio, preguntndose qu hara ahora. No se senta con
nimos de regresar al hotel a escribir otro cuento, por lo menos en ese momento. A la tarde y durante
la noche, cuando tendra que quedarse en la habitacin por culpa de la Niebla Negra, ya habra
tiempo de escribirlo. Tres relatos (aunque los tres eran nuevas versiones de trabajos que ya haba
hecho y todos bastante cortos) eran suficientes para dos das de trabajo. Tena la seguridad de que los
cuentos eran buenos; sera mejor mantener la calidad y no agotarse trabajando y producir material
inferior. S, sera mejor que no trabajase esa tarde y que volviera a escribir por la noche.
Si terminaba una historia esta noche y otra maana, tendra algo ms para ensear a Winton
cuando lo visitara el prximo viernes. Pareca gracioso, pens, encontrarse ahora al otro lado de la
barrera, teniendo que llevar los trabajos a las editoriales en vez de ser los escritores y agentes quienes
le trajeran las obras a l. Quiz tendra que buscarse un agente. Pero no, eso tendra que esperar hasta
que hubiera vendido uno o dos y fuera ya conocido en Borden. Y por ahora l poda colocar sus
trabajos con ms xito que ningn agente.
Sigui paseando hasta Broadway y luego fue hacia el norte hasta Times Square. Se qued
mirando el edificio del Times, preguntndose qu era lo que encontraba de extrao en ese edificio
bien conocido, hasta que descubri que las cintas de los titulares de noticias que funcionaban por
medio de luces elctricas en la parte alta de la construccin no se deslizaban centelleando como lo
haban hecho antes.
Posiblemente eso se deba a que Nueva York usaba ahora un mnimo de iluminacin elctrica
durante el da. Ahora que pensaba en eso, todas las tiendas haban tenido slo el mnimo
indispensable de iluminacin.


92
Tendra que vigilar detalles como ese para no delatarse.
Haba estado usando luz elctrica en la habitacin del hotel durante todo el tiempo que haba
trabajado en los cuentos. Afortunadamente a nadie le haba llamado la atencin. Pero de ahora en
adelante llevara la mesa hasta la ventana y dejara la luz apagada excepto de noche.
Pas por delante de un puesto de peridicos y ley los titulares:
LA FLOTA DESTRUYE PUESTO AVANZADO ARTURIANO
GRAN VICTORIA DE LAS FUERZAS DEL SISTEMA SOLAR
Eso debera alegrarlo, pens Keith, pero no senta ni pena ni alegra. No poda odiar a los
arturianos. Ni siquiera saba cmo eran. Y esa guerra con Arcturus poda ser real pero a l no se lo
pareca; todava no poda creer en eso. Todo le pareca como un sueo, como una extraa pesadilla
de la que se despertara alguna vez, a pesar del hecho de que ya se haba despertado cuatro veces
aqu y la guerra con Arcturus an segua.
Se qued pensativo mirando una vidriera de corbatas pintadas a mano. Algo lo toc en el
hombro, Keith se volvi y dio un salto hacia atrs que casi le hizo atravesar el cristal de la vidriera.
Era uno de los altos, rojos y peludos Lunans.
El monstruo le dijo con voz chillona:
Por favor, seor, tendra un fsforo?
Keith tuvo ganas de echarse a rer, y sin embargo su mano temblaba mientras le entregaba
una caja de cerillas y la recoga, despus que el Lunan hubo encendido un cigarrillo.
Muchas gracias dijo el monstruo, y sigui caminando.
Keith le mir la espalda y la manera como andaba. A pesar de los grandes msculos
caminaba como un hombre que atraviesa un ro con el agua hasta la cintura.
La gravedad, desde luego, pens Keith. En la Luna el monstruo tendra bastante fuerza para
levantar un buey, pero aqu en la Tierra estaba encogido, apretado por una fuerza de gravedad varias
veces superior a lo que estaba acostumbrado. No tena ms de dos metros y medio; en la Luna
posiblemente alcanzara los dos metros ochenta o los tres metros.
Pero no se deca que no haba aire en la Luna? No deba ser verdad, o por lo menos no era
verdad aqu. Los Lunans tenan que respirar o no podran fumar cigarrillos. No haba nadie que
pudiera fumar sin respirar.
De repente (y por primera vez) algo se le ocurri a Keith Winton. Poda ir a la Luna si
quera! A Marte! Y a Venus! Y por qu no? Si estaba en un universo donde los viajes
interplanetarios eran una realidad, por qu no poda l aprovecharse de esa ventaja. Un escalofro de
excitacin le atraves la columna vertebral. En los pocos das que haba estado all, no haba pensado
en la posibilidad de los viajes interplanetarios en relacin con l mismo. Ahora, el simple
pensamiento de que eso era posible lo excitaba.


93
No podra hacerlo inmediatamente, desde luego; eso requerira dinero, posiblemente mucho
dinero. Tendra que escribir mucho, pero por qu no podra hacerlo ms adelante?
Y haba otra posibilidad, una vez que hubiera aprendido las costumbres lo suficiente para
arriesgarse: aquellas monedas que an conservaba. Si una moneda de veinticinco centavos escogida
al azar le haba proporcionado dos mil crditos, quizs una de las otras sera lo bastante rara, lo
suficientemente valiosa para pagarle unas vacaciones en los planetas. Record de pronto que aquel
barman de Greeneville haba admitido que la moneda de veinticinco centavos vala ms que los dos
mil crditos que haba dicho era todo lo que poda pagar por ella.
Tena que haber un mercado negro en alguna parte para esas monedas. Pero poda ser
peligroso, por lo menos hasta que supiera algo ms acerca de todo eso.
Sigui paseando por Broadway hasta la calle Cuarenta y Seis, hasta que vio en un reloj que
eran casi las doce y media. Entr en una tienda y telefone a Keith Winton a las oficinas de la
Compaa Borden.
La voz de Winton le contest:
Oh, s, seor Winston. He pensado en otra cosa de la que quera hablarle, algo que podra
hacer para nosotros. Me dijo que haba hecho muchos reportajes?.
S.
Hay una seccin de reportajes que querernos publicar, y quisiera hablar con usted respecto a
eso, si es que le interesa el asunto. Slo que lo necesitamos para dentro de un da o dos. Qu le
parece? Podra hacerlo tan pronto?
Keith dijo:
Si es que puedo hacerlo, desde luego que estoy dispuesto a terminarlo para dentro de un par
de das. Pero no estoy seguro. De qu se trata?
Es un poco complicado para explicarlo por telfono. Est libre esta tarde?
S.
Voy a marcharme de las oficinas en seguida. Casi no habr tiempo para que venga aqu
Qu le parece si viniera a mi casa en el centro? Podemos beber algo y hablar de este asunto.
Muy bien dijo Keith. Cundo y dnde?
Le conviene a las cuatro? Yo estoy en la calle Gresham 318, departamento seis, en el
centro. Ser mejor que tome un taxi si no conoce estos lugares.
Keith sonri, pero consigui que su voz se mantuviera impasible.
Creo que lo encontrar dijo.
Cmo no iba a encontrarlo! Haba vivido en l durante cuatro aos.
Volvi a colgar el auricular y sali de nuevo a Broadway, esta vez dirigindose hacia el sur.
Se detuvo delante de la vidriera de una agencia de viajes.


94
Vacaciones! decan los anuncios. Viajes todo incluido a Marte y a Venus! Un mes, 5.000
crditos!
Slo quinientos dlares, pens. Muy barato, tan pronto como pudiera ganar lo suficiente para
ahorrar esos quinientos dlares. Y era posible que el viaje le ayudara a olvidar a Betty.
De pronto sinti deseos de volver a escribir. Regres al hotel caminando aprisa. Poda hacer
unas tres horas de trabajo antes de que tuviera que acudir a su cita con Wnton
Puso papel en la mquina y empez a trabajar en su cuarto cuento. Trabaj hasta el ltimo
minuto y luego se apresur para alcanzar un subterrneo que lo llevara al centro.
Se pregunt qu clase de reportaje querra Keith Winton para ser escrito con tanta prisa;
dese que fuera algo que l pudiera hacer, pues eso representaba dinero rpido y seguro. Pero si el
reportaje resultaba ser sobre algo que l desconoca por completo, algo como el entrenamiento de los
cadetes del espacio o la vida familiar en la Luna, tendra que preparar una explicacin razonable para
rechazar el trabajo. Desde luego no lo rechazara si es que haba una posibilidad de que pudiera
hacerlo, quiz con la ayuda de una maana en la Biblioteca informndose sobre el tema.
Pero dedic todo el tiempo que dur el viaje en el subterrneo y mientras andaba hasta la
calle Gresham a preparar alguna excusa plausible que pudiera usar en el caso de que el artculo fuera
sobre algo que no se atreviera a escribir.
El edificio le era familiar de la misma manera que el nombre Keith Winton en la casilla del
correo para el departamento nmero 6, que estaba en la entrada al pie de las escaleras. Apret el
botn y esper, con la mano en la puerta, hasta que la cerradura hizo un chasquido.
Keith Winton (el otro Keith Winton) estaba de pie en la puerta de su departamento; mientras
Keith caminaba por el corredor.
Entre, Winston dijo. Se hizo a un lado y abri completamente la puerta. Keith entr en la
habitacin y se detuvo de golpe.
Un hombre alto, de pelo gris y ojos de acero estaba de pie delante de la biblioteca. Tena en la
mano una automtica calibre cuarenta y cinco y apuntada al botn del medio del saco de Keith.
Keith se qued completamente inmvil y levant las manos poco a poco.
El hombre alto dijo:
Mejor que lo registre, seor Winton. Desde atrs. No se ponga delante de l. Y tenga
cuidado.
Keith sinti unas manos que pasaban ligeramente por encima de su cuerpo, tocndole todos
los bolsillos.
Trat de que su voz se mantuviera firme y dijo:
Puedo preguntar qu significa todo esto?


95
No lleva pistola dijo Winton. Dio la vuelta hasta donde Keith pudiera verlo, pero se
mantuvo fuera de la lnea entre Keith y la automtica en la mano del hombre alto.
Se qued quieto all, mirando a Keith especulativamente.
Creo que le debo una explicacin, desde luego dijo. Y usted me debe otra. Bien, Karl
Winston, si ese es su nombre, le presento al seor Gerald Slade, del W.B.I.
Encantado de conocerlo, seor Slade dijo Keith. Qu sera, se pregunt, el W.B.l.?
World Bureau of Investigacin? La Oficina de Investigacin Mundial? Pareca una buena
explicacin. Volvi a mirar a su anfitrin.
Esta es toda la explicacin que me va a dar? dijo.
Dnde, pens desesperadamente, habra cometido el error que lo haba llevado a esta
trampa?
Winton mir a Slade y luego a Keith. Al final dijo:
Cre que sera mejor tener al seor Slade aqu mientras le haca ciertas preguntas. Me ha
trado dos cuentos esta maana. Dnde los consigui?
Conseguirlos? Yo los he escrito dijo Keith. Y ese asunto de. traerme aqu para hablar de
unos reportajes, es tambin una broma?
S dijo Winton con seriedad. Me pareci la forma ms fcil de lograr que viniera aqu sin
que entrara en sospechas. El seor Slade me lo sugiri, despus que le cont lo que usted haba
hecho.
Y qu es lo que he hecho, si puedo preguntarlo? dijo Keith.
El nico cargo legal Winton lo mir con curiosidad por ahora es el de plagio, pero plagio
en una forma tan increble que he credo que el W.B.l. deba conocer el asunto y saber por qu lo ha
intentado.
Keith le devolvi la mirada con sorpresa.
Plagio? repiti como un eco.
Aquellos dos cuentos que me dej son trabajos que yo mismo he escrito, hace cinco o seis
aos. Usted ha hecho una excelente nueva versin de esos, relatos; lo digo francamente. Son mejores
que los originales. Pero, cmo pudo pensar que podra venderme dos de mis propios cuentos?
Nunca me haba ocurrido nada tan increble.
Keith abri la boca y la volvi a cerrar. Senta el paladar seco y pens que si trataba de hablar
slo croara como una rana. Y qu es lo que podra decir?
Ahora que lo pensaba,

era tan evidente. Por qu el otro Keith Winton que viva aqu (el que
tena su trabajo y viva en su propio piso) no poda haber escrito los mismos cuentos?
Se maldijo a s mismo por estpido, por no haber pensado en esa posibilidad.


96
La pausa se estaba haciendo demasiado larga. Se humedeci los labios con la lengua. Tena
que decir algo, o su silencio podra ser interpretado como una admisin de culpa.

XI. La huda

Se humedeci los labios con la lengua por segunda vez, y dijo dbilmente:
Muchos cuentos tienen argumentos similares. Han ocurrido muchos casos donde...
Winton lo interrumpi:
No se trata de un caso de argumentos similares. Eso es comprensible. Pero demasiados
detalles son idnticos. En uno de los dos cuentos los nombres de los protagonistas son los mismos.
Una de las historias tiene el mismo nombre que yo he usado. Y en ambas hay demasiadas cosas
pequeas que son idnticas. Simple coincidencia no puede explicarlo, Winston; la coincidencia
podra explicar alguna semejanza, inclusive un fuerte parecido, en el argumento bsico, pero no
tantos nombres y pquenos detalles idnticos.
No, las novelas han sido plagiadas continu Winton. Seal hacia un archivo al lado de la
estantera de libros. Tengo las copias de las versiones originales, para probar lo que digo.
Mir a Keith con el ceo fruncido.
Empec a sospechar an antes de terminar la lectura de la primera pgina. Cuando termin
de leer los dos cuentos, estaba seguro, pero mi misma seguridad me confunda. No lo comprenda.
Cmo era posible que el mismo que las haba plagiado tuviera el colosal atrevimiento de tratar de
vender las historias robadas al mismo que las haba escrito en primer lugar? Dnde y cundo las haya
robado, y esto tambin me confunde, debe de haber sabido que yo las reconocera. Y otra cosa, es
Winston su nombre verdadero?
Desde luego dijo Keith.
Eso tambin es extrao. Un hombre que se llama a s mismo Karl Winston tratando de
vender los trabajos de otro hombre llamado Keith Winton. Lo que no puedo comprender es por qu,
si es un nombre falso, no escogi otro que no fuese tan parecido, las mismas iniciales y una letra ms
en el apellido.
Keith se hizo la misma pregunta. Su nica excusa era que haba tenido que inventar un
nombre rpidamente mientras estaba hablando con Marion Blake. De todos modos, debiera haber
tenido preparado un nombre mejor, en el caso de que lo hubiera necesitado.
El hombre de la automtica dijo:
Lleva su documentacin?
Keith mene la cabeza lentamente. Tena que ganar tiempo, de algn modo, hasta que pudiera
encontrar la manera de salir de aquella trampa si es que haba una salida. Contest:


97
No la llevo conmigo. Pero puedo probar mi identidad. Estoy alojado en el hotel Watsonia. Si
quiere telefonear
Slade dijo secamente:
Si telefoneo me dirn que tienen un husped llamado Karl Winston. Ya lo s. He
telefoneado hace poco rato. Usted puso esa direccin en el remitente de los cuentos que dej al seor
Winton. Eso no prueba nada, excepto que ha estado usando el nombre de Karl Winston durante los
das que ha parado en el Watsonia.
Levant con un dedo el seguro de la automtica. Su mirada se endureci. A continuacin
dijo: No me gusta matar a un hombre a sangre fra, pero
Keith dio un paso atrs involuntariamente.
No entiendo protest. Desde cundo es el plagio, suponiendo que yo fuese culpable, algo
por lo que se mata a un hombre?
El plagio no nos preocupa dijo Slade, duramente. Pero hay una orden general para
disparar sin previo aviso sobre cualquiera de quien se sospeche que es un espa arturiano. Y sabemos
que hay uno suelto por esta zona. Se lo vio ltimamente en el pueblo de Greeneville. Tenemos una
vaga descripcin, pero aunque sea vaga se ajusta lo suficiente a usted. Y si no puede dar una
explicacin mejor de la que nos ha dado hasta ahora
Un momento! dijo Keith desesperadamente. Hay una sencilla explicacin para todo esto,
en alguna parte. Tiene que haberla. Y si yo fuese el espa, cree que tratara de hacer una cosa tan
estpida como plagiar los argumentos de un editor, y luego tratar de vendrselos?
Winton dijo:
Este hombre tiene algo de razn en eso, Slade. Es lo que, ms me confunde de todo el
asunto. Y no me gusta la idea de matarlo antes de que estemos completamente seguros. Djeme
hacerle una o dos preguntas antes de disparar. Luego se volvi hacia Keith: Mire, Winston, esta no
es la ocasin para tratar de engaarnos. No va a conseguir nada ms que una bala en el estmago. Si
es un art slo Dios sabe por qu me trajo esos cuentos a m. Quiz esperaba que yo iba a reaccionar
de un modo diferente, no llamar a un agente del W.B.I. Pero si no es un art entonces tiene que haber
una explicacin. Y si la hay, ms vale que nos la d y aprisa.
Keith volvi a humedecerse los labios. Por un desesperado instante (aunque ahora ya tena
una idea) no pudo acordarse de ninguno de los sitios donde haba presentado aquellos trabajos, haca
ya cinco aos. Entonces se acord de uno, y dijo:
Slo se me ocurre una posibilidad. No ha presentado nunca esos cuentos a la cadena de
revistas Gebhart en Garden City?
Hum Uno de ellos, por lo menos. Posiblemente los dos. Lo tengo anotado dijo Winton.
Har unos cinco aos?


98
S, aproximadamente.
Keith respir con alivio y dijo:
Hace cinco aos yo trabajaba para Gebhart. Debo haber ledo sus relatos cuando llegaron.
Me deben haber gustado, y probablemente los recomend. Pero el gerente de publicaciones que haca
lecturas finales no los habr comprado. Pero en mi subconsciente debo haber recordado los detalles,
inclusive las pequeas cosas que dice que son iguales.
Mene la cabeza como si se sintiera confuso.
Si es as, lo mejor ser que deje de escribir. Cuentos, por lo menos. Cuando escrib estas
historias, hace poco, crea que eran originales. Si era mi recuerdo subconsciente de historias que
haba ledo hace ya mucho tiempo
Keith vio con alivio que Slade ya no sujetaba la pistola tan fuertemente.
Slade dijo:
O bien podra haber tomado notas de esos cuentos con la intencin de plagiarlos ms tarde.
Keith mene la cabeza.
Si hubiera hecho un plagio deliberado, no cree que al menos habra cambiado los nombres
de los protagonistas?
Me parece razonable, Slade contest Winton. La mente subconsciente puede hacer
cometer cosas extraas. Me inclino a creer en lo que nos dice. Tal como ha dicho, si hubiera hecho
un plagio deliberado al menos habra cambiado los nombres de los principales personajes. Y no
habra puesto el mismo nombre a uno de los relatos. Habra cambiado mucho ms de lo que ha hecho
en todo el escrito.
Keith suspir. Lo peor ya haba pasado, si es que poda convencerlos de su historia.
Ms vale que rompa esos cuentos, seor Winton dijo. Yo romper mis copias. Si mi
cerebro puede hacerme malas pasadas como esta, lo mejor ser que siga con notas y reportajes.
Su anfitrin lo miraba ahora con curiosidad y dijo:
El caso es que estos relatos, tal como Winston los ha escrito, son lo suficientemente buenos
como para que los publiquemos. Y, dado que los argumentos son mos y la nueva versin es suya,
estoy tentado de comprarlos y publicarlos, en colaboracin. En otras palabras, ir a medias con usted,
Winston. Tendr que explicrselo a Borden, pero.
Un momento, por favor interrumpi Slade. Antes de que ustedes dos puedan empezar a
hacer negocios juntos, primero tienen que convencerme a m. Y an no estoy convencido. O por lo
menos slo estoy convencido en un noventa por ciento y eso no es bastante. Con un diez por ciento
de duda se supone que tengo que disparar, y ustedes lo saben.
Winton contest:
Podemos comprobar su historia. O por lo menos una parte.


99
A eso me refiero. Y no voy a dejar de apuntarle hasta que la hayamos comprobado de todas
las maneras posibles. Para ,empezar, tenemos que llamar a Garden City para comprobar No, ya
habrn cerrado hace rato; estn en el rea que sigue el horario de Nueva York, aunque estn fuera de
la Niebla Negra.
Winton dijo.
Tengo una idea, Slade. Cuando lo registr hace unos minutos, yo buscaba una pistola. No
encontr ninguna, pero sent el bulto de una cartera.
La mirada de Slade de pronto se hizo ms dura que antes.
Su ndice se puso blanco en el gatillo.
Una cartera? dijo framente. Y no lleva documentacin?
Haba, pens Keith, suficiente documentacin en la cartera, pero no como Karl Winston.
Dudara Slade ni siquiera un segundo en matarlo, cuando viera que los documentos en su cartera
parecan indicar que suplantaba o trataba de suplantar a Keith Winton?
Aquellos documentos le haban salvado la vida en Greeneville; ahora le iban a costar la vida
en Nueva York. Deba haberse desprendido de esos papeles en el mismo instante que haba dejado de
usar el nombre de Keith Winton. Vea claramente la cadena de errores que haba cometido desde que
haba visitado por primera vez las oficinas de Borden.
Era demasiado tarde para corregirlos. Quiz ya slo le quedaban unos minutos de vida. El
agente del W.B.I. no estaba esperando que le explicara si llevaba o no documentos en la cartera.
Haba sido una pregunta ociosa. Le dijo a Winton sin apartar la mirada de Keith:
Pngase de nuevo detrs de l y squele la cartera. Y vea qu ms lleva en los bolsillos. Esta
es la ltima oportunidad que voy a darle y soy demasiado blando para darle ni siquiera sta.
El otro Keith Winton camin a su alrededor para acercarse desde atrs.
Keith, respir profundamente. Esto era el final. Adems de los documentos en la cartera, an
conservaba las monedas envueltas en los billetes (quiz igualmente acusadores) de manera que no
chocaran entre s. No se haba atrevido a dejarlas en su hotel, y an llevaba el pequeo paquete en el
bolsillo del pantaln.
A Slade no le iban a hacer falta las monedas. Con el contenido de la cartera tendra bastante.
S, esto era el final. O iba a morir aqu o. tendra que quitarle la pistola. Los hroes de las
novelas que l haba comprado (en aquel otro universo donde l haba sido un editor de Borden en
vez de un espa arturiano) siempre se las arreglaban para hacerse con la pistola de los enemigos,
cuando era necesario.
Habra una posibilidad entre mil de que l pudiera hacerlo?
El otro Keith Winton estaba ahora detrs de l. Keith permaneci completamente inmvil
mientras la pistola le apuntaba directamente. Su cerebro funcionaba como una turbina, pero no poda


100
pensar en nada que ofreciera muchas esperanzas de impedir que lo matasen dentro de un minuto o
dos. Tan pronto como abrieran la cartera y leyeran los documentos
Toda la atencin de Keith estaba en la automtica. El saba que una pistola como aquella
disparaba balas de acero que podan atravesar a un hombre a poca distancia. Si Slade disparaba
ahora, probablemente los matara a los dos, ambos Keith Winton.
Y entonces qu? Volvera a despertarse en aquel jardn de la residencia de Borden en
Greeneville, en un mundo normal? No, por lo menos no era eso lo que le haba dicho Mekky, el
cerebro electrnico: Esto es real El peligro que corres aqu es real Si te mataran
Y, por muy imposible que el mismo Mekky fuese, Keith saba que Mekky tena razn. Los
dos universos existan, y tambin existan dos Keith Winton; pero este mundo era tan real como
aquel donde l haba nacido. El otro Keith Winton era tan real como l mismo.
El hecho de que con un solo disparo probablemente matara a los dos, podra detener el dedo
del agente del W.B.I. por un solo segundo? Poda detenerlo o quiz no.
Una mano hurgaba ahora en su bolsillo. La mano sali y Keith sinti que la cartera sala al
mismo tiempo. Keith se dio cuenta de que estaba conteniendo el aliento. La mano se meti en el
bolsillo del costado de sus pantalones; aparentemente su anfitrin iba a terminar el registr antes de
estudiar ninguno de los objetos que haba encontrado.
Keith dej de pensar y actu.
Su mano se cerr sobre la mueca de Winton, tirando hacia adelante, colocndolo entre l y
Slade. El bolsillo de sus pantalones se rompi. Por encima del hombro de Winton, vio cmo el
agente del W.B.I. se haca a un lado para poder disparar sin herir al otro hombre. Volvi a moverse,
manteniendo a Winton entre los dos.
Por el rabillo del ojo vio uno de los puos de Winton que se diriga a su rostro y movi la
cabeza, dejando que el golpe pasara por encima de su hombro. Entonces (y siempre con Winton entre
l y Slade) se encogi y golpe con la cabeza contra el pecho de Winton. Y, con las dos manos y
todo el peso de su cuerpo, y el empuje de su golpe, lanz a Winton hacia atrs contra Slade,
siguindolo de cerca.
Slade se cay contra la estantera y los cristales volaron en todas direcciones. La automtica
se dispar, haciendo un ruido como un caonazo en el reducido espacio de la habitacin.
Keith agarr con las dos manos las solapas de Winton, mientras a lo largo de las piernas de
Winton el pie de Keith golpeaba hacia arriba la automtica. No toc la pistola, pero la punta del
zapato alcanz la mueca de Slade y la pistola se le escap de las manos.
La automtica cay con un golpe sordo en la alfombra del piso. Keith dio un empujn final a
Winton, lanzndolo a l y a Slade contra la estantera y entonces se tir hacia la pistola. La agarro.


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Dio un paso atrs, levantando la pistola para cubrirlos a los dos. Estaba respirando
agitadamente y ahora que la accin haba pasado, la mano le temblaba. Lo haba conseguido; la
pistola poda quitarse de la mano del enemigo, igual que en las historias que l haba comprado,
cuando el hroe no tena nada que perder en la prueba.
Entonces llamaron a la puerta.
Keith movi la pistola amenazadoramente y Winton y Slade se quedaron quietos.
Una voz llam:
No le pasa nada, seor Winton?
Keith reconoci la voz. Era la seora Flanders, quien viva en el departamento de al lado.
Tratando de conseguir que su voz sonara lo ms parecida posible a la del otro Keith Winton,
y confiado que la accin amortiguadora de la puerta disfrazara cualquier diferencia en el timbre,
Keith contest:
No, ha pasado nada, seora Flanders. Se me dispar la pistola mientras la limpiaba. Y el
retroceso me hizo caer al suelo.
Se qued quieto, esperando, sabiendo que ella se estara preguntando por qu no abra la
puerta. Pero tena que poner toda su atencin en los dos hombres que tena delante y no se atreva a
dejar de observarlos ni por un segundo.
Vio una mirada de sorpresa en los ojos de Winton; se estara preguntando cmo saba el
nombre de la seora Flanders y cmo habra reconocido su voz.
Hubo unos segundos de silencio y luego la voz de la seora Flanders se volvi a escuchar a
travs de la puerta cerrada: Est bien. seor Winton. Pens que
Keith dud si hablar de nuevo, y explicarle que no abra la puerta porque no estaba vestido.
Pero decidi no hacerlo. Esta vez ella poda estar escuchando con mayor atencin y darse cuenta de
que no era la voz del Keith Winton que ella conoca. Y adems no era muy lgico que estuviera
limpiando una pistola mientras se encontraba sin vestir.
Mejor era dejarla dudando y marcharse lo antes posible. Escuch cmo ella volva a su
departamento, y por la lentitud de los pasos se dio cuenta de que realmente dudaba. Por qu no
habra abierto la puerta y por qu haba hecho tanto ruido al caerse por el retroceso de una pistola?
Keith no crey que fuese a llamar a la polica inmediatamente; primero seguira pensando
durante un rato. Pero algn otro inquilino poda estar llamando a la polica en ese mismo instante,
para dar cuenta de que haba odo el disparo de una pistola. Tena que hacer algo pronto con Winton
y Slade, para poder huir antes de que llegara la polica.
Era un verdadero problema: no poda matarlos ni tampoco poda dejarlos all, en la
habitacin, para que empezaran a perseguirlo inmediatamente. Atarlos lleva. ra mucho tiempo y
sera peligroso.


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Pero necesitaba al menos algunos minutos de gracia para huir de aquella trampa mortal. Huir
hacia dnde?, se pregunt; luego, con un esfuerzo, reprimi ese pensamiento. En esos instantes no
poda permitirse el lujo de hacer planes nada ms que para el futuro inmediato.
Den la vuelta orden, haciendo que su voz sonara fra y mortfera, tan fra y mortfera
como haba sido la voz de Slade cuando aqul tena la pistola.
Se acerc cuando los dos haban dado la vuelta, apuntando con el can de la automtica a la
espalda del agente del W.B.I.; tena mucho ms miedo de Slade que de Winton. Su mano izquierda
se meti en el bolsillo de Slade. S, haba un par de esposas all, tal como haba esperado. Las tom y
volvi a dar un paso atrs.
Bien dijo Keith, caminen hacia aquella columna del pasillo. Ahora, Winton, pase el brazo
entre la columna y la pared. Luego pnganse las esposas los dos juntos. Y treme las llaves, Slade.
Vigil todos los movimientos hasta que escuch como las esposas se cerraban con un
chasquido metlico.
Entonces retrocedi hasta la puerta y desliz la pistola en el bolsillo; la mantena en la mano,
y le puso el seguro con el pulgar. Se volvi a mirar a los prisioneros mientras abra la puerta,
dudando si ordenarles que no gritaran, pero no se molest. Iban a gritar igual.
Los dos empezaron tan pronto como hubo cerrado la puerta desde afuera. Las puertas
empezaron a abrirse a ambos lados del corredor mientras l iba hacia la salida. Caminaba aprisa,
contenindose para no correr. Nadie, pens, iba a detenerlo, aunque en aquellos momentos
seguramente estaban haciendo ms de una llamada a la polica desde algunos de los departamentos.
Nadie lo detuvo. Logr llegar a la calle y sigui caminando rpido. Estaba a ms de una
manzana de distancia cuando escuch las sirenas de la polica. Camin ms despacio en vez de
correr, pero sali de la calle Gresham en la primera esquina.
Un coche patrulla pas por delante de l, camino al departamento, pero l saba que por ahora
no tena que preocuparse; dentro de cinco o diez minutos todos los coches equipados con radio
tendran su descripcin y entonces sera diferente. Para entonces ya podra estar en la Quinta
Avenida, caminando hacia el norte desde la Plaza Washington y no podran encontrarlo entre la
multitud, aunque lo buscaran por all. O mejor aun, si pudiera conseguir un taxi
Se acercaba uno vaco, y Keith empez a llamarlo, pero baj la mano rpidamente y volvi a
subir a la acera antes de que el conductor lo viera. Keith se insult a s mismo, recordando que haba
olvidado, en el torbellino de la lucha, recuperar la cartera de manos de Winton.
Encima de todo lo que le pasaba, ahora no tena dinero. Ni siquiera poda tornar el
subterrneo!
Se daba cuenta de que poda. haberse aprovechado en el departamento, mientras era el dueo
de la situacin, para aumentar su capital. Por qu no se haba llevado la cartera de Winton, (e


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inclusive la de Slade) adems de la suya? Las reglas de la honradez no podan aplicarse cuando uno
era perseguido por un delito que se castigaba con un tiro sin previo aviso.
Con el dinero reunido de las carteras de Winton, Slade y la suya, habra sido solvente. Su
situacin era ya bastante desesperada, aun sin faltarle dinero. Ahora no poda ni siquiera regresar al
hotel a buscar sus pobres pertenencias.
Sigui caminando hacia el norte, y cuando hubo pasado la calle Catorce empez a sentirse
seguro de los coches patrulla que lo estaran buscando. Algunos seguramente haban pasado por su
lado, pero l trataba de no mirar el trnsito de la Quinta Avenida.
Las aceras estaban llenas de gente, quiz un poco ms llenas que cuando haba empezado a
caminar. Poda ser porque estaba ms cerca del centro de la ciudad, pero no crea que aqulla fuese la
razn.
Adems, not que la gente caminaba ahora de otro modo. Nadie estaba paseando; todo el
mundo andaba como si tuviera prisa en llegar a alguna parte. Inconscientemente, l tambin haba
apresurado el paso, para evitar que se fijaran en l como el nico que no tena prisa. Haba una
sensacin de prisa en el aire.
Y de repente entendi el motivo. Estaba oscureciendo, y toda aquella gente se apresuraba a
retirase a sus casas ante la noche.
Ante la Niebla Negra.


XII. La muchacha del espacio

Todos se apresuraban a llegar a la casa, a cerrar y trancar las puertas de los departamentos y
dejar las calles a la oscuridad y al crimen.
Y por primera vez desde su huida del departamento se detuvo a pensar seriamente a dnde
iba, a dnde poda ir.
Si al menos hubiera tenido el sentido comn suficiente para no dar su direccin verdadera en
aquellos cuentos que haba entregado en las oficinas de Borden, ahora podra ir al hotel, donde
seguramente en esos momentos lo estara esperando la polica. Le molest pensar que tena pagado
por adelantado el resto de la semana.
Aparentemente no le quedaba otro recurso que tratar de vender las monedas que llevaba en el
bolsillo. Si fuera ms temprano podra ir a la Biblioteca y leer algo acerca de monedas, tratar de
saber qu era todo ese asunto de la prohibicin. Por qu no lo habra hecho cuando estuvo en la
Biblioteca antes, cuando tuvo la oportunidad de hacerlo? Y por qu, pens con amargura, no habra
hecho una serie de cosas que no haba hecho?


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Aparte de tratar de conseguir dinero vendiendo algunas de las monedas que le quedaban, slo
se le ocurra una posibilidad. Si se pudiera poner en contacto con Mekky! Mekky haba estado
dentro de su cerebro. Mekky poda responder por l, poda asegurar a las fuerzas de la ley y del orden
que l no era un espa arturiano, por lo menos.
Estaba seguro de que si poda hacer llegar un mensaje a Mekky, ste no rehusara ayudarlo in
extremis.
An segua caminando hacia el norte, a la altura de la calle Veinte, cuando comprendi a
dnde deba ir. Empez a caminar ms aprisa
Ya estaba oscuro cuando lleg a la casa de departamentos de la calle Treinta y Siete; las
pocas personas que quedaban en la calle casi corran, tratando de evitar la Niebla Negra.
Un portero iba a echar llave a la puerta de calle cuando Keith la abri. La mano del hombre
salt rpidamente al bolsillo de atrs, pero no sac la pistola o lo que fuese que llevaba all. Con un
tono de sospecha, el hombre pregunt:
A quin quiere ver?
A la seorita Hadley dijo Keith. Slo estar un minuto.
Muy bien. El portero se hizo a un lado y lo dej pasar.
Keith camin hasta la puerta de lo que pareca un ascensor, pero la voz del hombre lo alcanz
antes de que pudiera abrirla.
Tendr que subir por las escaleras. La electricidad ya est cortada, seor. Y dse prisa si
quiere que me arriesgue a abrir la puerta para dejarlo salir.
Keith asinti y empez a subir por las escaleras. Las subi tan aprisa que cuando lleg al
rellano del quinto piso tuvo que detenerse para recobrar el aliento.
Despus de un minuto toc el timbre del primer departamento. Se escucharon pasos detrs de
la puerta y la voz de Betty Hadley llam:
Quin es?
Karl Winston, seorita Hadley. Siento molestarla, pero se trata de algo importante. Es un
asunto de vida o muerte.
La puerta se abri todo lo que permita la cadena que la sujetaba, y el rostro de Betty lo
observ por la estrecha abertura. Sus ojos parecan un poco asustados.
Keith dijo:
Ya s que es muy tarde, seorita Hadley, pero tengo que ponerme en contacto con Mekky
inmediatamente. Es muy importante. Hay alguna forma de hacerlo?
La puerta empez a cerrarse y por un momento Keith pens que iba a dejarlo afuera sin
volver a dirigirle la palabra; entonces escuch el ruido de la cadena y comprendi que haba cerrado
la puerta para poder quitar la cadena que la sujetaba.


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El pasador se desliz fuera del retn y la puerta se abri.
Betty dijo:
Entre, KKeith Winton.
Keith no se dio cuenta en seguida de que ella lo haba llamado por su verdadero nombre.
Betty dio un paso atrs, y sin casi atreverse a respirar Keith entr en la habitacin. Cerr la
puerta y se apoy contra ella mirando a Betty, casi sin atreverse a creerlo.
La habitacin estaba casi a oscuras, las cortinas ya corridas. Toda la iluminacin provena de
un par de velas en un candelabro colocado en una mesa detrs de Betty. El rostro de Betty quedaba
en sombras, pero la luz le iluminaba la cabellera rubia, formando un halo dorado. Un artista no
habra podido darle un air ms atractivo.
Se encuentra en dificultades, Keith Winton? dijo ella. Ya descubrieron quin es usted?
Keith se sorprendi al escuchar el tono ronco de su propia voz.
Cmo, cmo sabe mi nombre?
Mekky me lo dijo.
Oh! Y qu ms le cont Mekky?
En vez de contestarle, ella pregunt:
No habr hablado de Mekky a nadie ms? Nadie puede pensar que va a venir aqu?
No.
Betty asinti y luego dio media vuelta. Entonces Keith not por primera vez que haba una
doncella de color, de pie en la puerta del otro extremo del cuarto. Betty dijo:
Est bien, Della. Puede irse a su habitacin.
Pero, seorita La voz de la doncella sonaba preocupada.
No se preocupe, Della.
La puerta se cerr silenciosamente detrs de la doncella y Betty se volvi hacia Keith.
Keith dio un paso hacia ella y luego se detuvo.
No se acuerda? dijo. No puedo comprenderlo. Cul de las dos Bettys Hadley es
usted? Aunque Mekky se lo haya dicho cmo puede saber?
Esas palabras sonaban confusas e incomprensibles, hasta para el mismo.
La voz de Betty era fra, pero amistosa.
Sintese, seor Winton. Voy a llamarlo de este modo para evitar la confusin con el Keith
Winton que yo conozco. Qu sucedi? Fue Keith quien lo descubri?
Keith asinti tristemente.
S, los dos cuentos que le entregu eran sus propios cuentos. Ni siquiera trat de explicar que
tambin eran mos. El no lo habra comprendido; ni siquiera yo mismo lo comprendo muy bien,


106
aunque s que es verdad. Y me habran matado de un tiro antes de que hubiera empezado a contar la
verdad.
Y usted sabe cul es la verdad? dijo Betty.
Y usted? Se la ha dicho Mekky?
El tampoco sabe dijo ella. Qu es, eso de los cuentos? Qu quiere decir con eso de que
l los escribi y usted tambin?
Algo parecido dijo Keith. En el universo del que vengo, yo soy era Keith Winton. Aqu
l es Keith Winton. Nuestras vidas fueron aproximadamente paralelas hasta el domingo pasado. Y
hablando de mis cuentos sigui Keith, por favor, rompa el que le entregu esta maana.
Tcnicamente es un plagio. Pero en cuanto a Mekky Tengo que hablar con l. Hay alguna forma
de hacerlo?
Ella neg con la cabeza.
No podr llegar hasta Mekky. Est con la flota. Los arts van a Betty se contuvo de
pronto.
Los arts van a atacar concluy Keith. Mekky me dijo que haba una crisis en la guerra.
Que los arturianos podan ganar. Se ri, un poco amargamente. Pero yo no puedo emocionarme
con la guerra. No puedo creer en ella lo suficiente como para emocionarme. No puedo creer en nada
de lo que me pasa aqu, excepto No, ni siquiera puedo creer en usted.
Slo poda quedarse all unos minutos, y necesitaba saber algunas cosas muy importantes.
Cosas que podan significar la diferencia entre la vida o la muerte en las prximas veinticuatro horas.
Qu es lo que Mekky le cont respecto a m? pregunt Keith. All estaba en terreno
seguro y adems necesitaba saberlo.
Mekky no sabe mucho respecto a usted contest Betty. Me dijo que no haba tenido
tiempo de penetrar muy hondo en su mente. Pero pudo ver que de veras vena de alguna otra parte.
No saba de dnde, o cmo haba llegado aqu, o qu le haba sucedido. Me dijo que si trataba de
explicarle a alguien quin era usted, lo consideraran un loco, pero que no lo era.
Saba que en el lugar de donde vena lo llamaban Keith Winton, y que trabajaba como
director de una revista, aunque desde luego usted no se parece en nada al Keith Winton que encontr
aqu, y que era bastante listo como para usar un nombre diferente.
Pero no bastante listo dijo Keith como para escoger un nombre completamente distinto.
Ni bastante listo como para no tratar de vender a Keith Winton sus propios relatos. Pero contine.
Saba que aqu se encontraba en dificultades porque, bien, porque no sabe lo suficiente
acerca de la situacin para no cometer errores. Saba que lo mataran por espa a menos que tuviera
mucho cuidado. Me dijo que lo haba prevenido.
Keith se inclin hacia adelante.


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Qu es Mekky? De veras no es ms que una mquina, un robot? O es que Dopelle puso
un cerebro verdadero dentro de una esfera?
Es una mquina dijo Betty. No es un cerebro humano en la forma que usted lo imagina.
Pero de algn modo es algo ms que una mquina. Ni el mismo Dopelle comprende cmo puede ser,
pero Mekky siente emociones. Incluso tiene sentido del humor.
Keith not la forma reverente en que Betty haba pronunciado el nombre de Dopelle. Sin
duda lo adoraba.
Keith cerr los ojos un instante y cuando volvi a abrirlos no la mir. Pero eso hizo que
pensara en ella con mayor pasin, y casi no se dio cuenta de que ella le hablaba hasta que repiti la
pregunta.
Qu puedo hacer? Mekky me dijo que haba ledo en su mente que vendra a buscar mi
ayuda si se encontraba en dificultades. Y me dijo que no haba inconveniente en que yo lo ayudara,
siempre que no me arriesgara.
No se lo permitira dijo Keith. No habra venido aqu si alguien me hubiera seguido o si
hubieran pedido pensar que iba a venir. Pero lo que quera saber es cmo ponerme en contacto con
Mekky. Ya no soy un simple desconocido aqu, y no tengo ninguna respuesta razonable para
contestar a las preguntas que me harn los policas, si es que se entretienen en hacerme preguntas.
Tena la esperanza de que Mekky podra hacer algo por m.
No hay ninguna forma en que usted se pueda poner en contacto con Mekky dijo Betty a
menos que pueda ir a donde est la flota.
Y dnde est la flota? pregunt Keith.
Betty vacil, arrugando el ceo, antes de decidirse a contestar.
Creo que no importa mucho si se lo digo. No es exactamente de conocimiento pblico, pero
hay mucha gente que lo sabe. Estn cerca de Saturno. Pero usted no podr ir all. Tendr que esperar
a que vuelva Mekky. Tiene algn dinero?
No, pero no lo Espere, hay algo que puede decirme, creo. Podra buscarlo en la Biblioteca
maana, pero si me lo explica ahora va a ahorrarme mucho tiempo. Qu es lo que pasa con las
monedas, las monedas de metal, quiero decir? dijo Keith
Monedas de metal? dijo Betty. No existen desde el ao 1935. Fueron retiradas cuando se
hizo el cambio de dlares a crditos.
Por qu ese cambio? pregunt Keith.
La conversin a crditos? Para establecer un patrn monetario fijo en todo el mundo. Todas
las naciones hicieron la conversin al mismo tiempo, para que el esfuerzo de guerra
Keith interrumpi:
Eso no importa ahora. Por qu no hay monedas de metal?


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Los arturianos las falsificaban dijo Betty, y casi consiguieron quebrantar nuestra
economa por medio de grandes falsificaciones. Tambin falsificaban el papel moneda. Descubrieron
que la Tierra tena una economa capitalista y...
Toda la Tierra? Rusia tambin? pregunt Keith.
Claro, toda la Tierra. Por qu pregunta sobre Rusia?
No importa dijo Keith. Contine.
Los arturianos fabricaban moneda falsa que nadie poda distinguir de la verdadera, ni
siquiera los expertos. Pusieron en marcha una inflacin que iba a destrozar la economa mundial. De
manera que el Consejo de Guerra de las Naciones recurri a los cientficos y los cientficos
prepararon una clase de papel moneda que los arts no podan falsificar. No s cul es el secreto de
ese papel; nadie lo sabe, excepto unos pocos funcionarios de las Casas de Moneda de las diferentes
naciones.
Por qu no puede ser falsificado? pregunt Keith.
Se trata del papel. Algo muy secreto, ms bien un proceso antes que un ingrediente que los
arts puedan analizar, hace que el papel produzca un resplandor amarillento en la oscuridad.
Cualquiera puede distinguir las falsificaciones ahora, simplemente poniendo el billete en la sombra.
Y no hay ningn falsificador, ni siquiera los arturianos, que pueda duplicar ese papel.
Keith asinti.
Y fue entonces cuando se hizo la conversin de dlares a crditos?
S, en todos los pases a la vez, cuando se introdujo el nuevo papel moneda. Cada pas
respalda su propia moneda, pero todas son crditos y son a la par, de manera que son
intercambiables.
Y retiraron todo el dinero antiguo, y declararon ilegal poseerlo? dijo Keith.
S, y se castiga con una fuerte multa, y la crcel en algunos pases, al que posee alguna
moneda anterior al cambio. Pero hay coleccionistas de monedas, muchos, que estn dispuestos a
arriesgarse. Y debido a que el trfico con monedas est prohibido, se pagan altos precios.
Coleccionar monedas es ilegal y peligroso, pero realmente no es considerado un crimen por la
mayora de la gente.
Como la bebida durante la Ley Seca dijo Keith. Betty pareca perpleja.
Cmo qu? Keith dijo:
No importa.
Sac del bolsillo el pequeo paquete de dinero, las monedas envueltas en los billetes. Lo
abri y observ con atencin el dinero, primero los billetes y despus las monedas.
Tengo aqu cinco monedas y dos billetes que llevan fechas de antes de 1935 dijo Keith.
Puede decirme qu valor tienen?


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Se las entreg a Betty, quien las llev cerca del candelabro para poder estudiarlas mejor. Al
fin ella dijo:
No s qu precios se pagan; depende de las fechas y del buen estado del dinero. Pero creo
que todo esto valdr aproximadamente unos diez mil crditos, mil dlares de los antiguos.
Nada ms? pregunt Keith. Un hombre en Greeneville me pag dos mil crditos por slo
una moneda, y me dijo que vala mucho ms que eso.
Betty le devolvi el dinero.
Quiz era una fecha rara. Desde luego, tambin una de stas podra ser rara. Slo le he dado
una aproximacin del valor, basndome en que todas sern corrientes en lo que se refiere a la rareza
de las fechas. Pero una sola de stas podra valer los diez mil crditos si es de una fecha de las que
quedan pocas. Qu son estas otras monedas y billetes que ha separado?
Las que podran meterme en complicaciones dijo Keith. Son las que llevan fecha posterior
a 1935.
Entonces deben ser falsificaciones dijo Betty. Hechas por los arturianos. Ms vale que se
desprenda de ellas y que no se las encuentren encima.
Eso es lo que no puedo comprender contest Keith. Estas monedas y estos billetes no son
falsificaciones arturianas. Pero, por qu habran los arts de falsificar monedas con fechas posteriores
a la poca en que el Gobierno de la Tierra dej de acuar moneda?
Los arts hacen al mismo tiempo cosas estpidas y cosas brillantes dijo Betty. Despus que
la conversin de la moneda les quit la oportunidad de hacer moneda falsa por los procedimientos
ordinarios, los arts trataron de que sus espas pudieran tener el dinero necesario para su trabajo
vendiendo monedas a los coleccionistas. Slo que cometieron la estpida equivocacin de seguir
fabricando monedas del tipo antiguo, pero con las fechas actuales.
Ms de veinte espas arts han sido atrapados por tratar de vender monedas con las fechas
equivocadas a los coleccionistas. Hace pocos das, el domingo pasado, en un pueblo de la regin, un
espa art trat de Betty se contuvo y lo mir. Oh! Ese habr sido usted, no?
Ese fui yo dijo Keith. Slo que no soy un espa art y la moneda no era una falsificacin, ni
de los arturianos ni de nadie.
Pero si no era falso, cmo poda llevar fecha posterior al treinta y cinco? pregunt Betty.
Keith suspir.
Si supiera eso tendra la respuesta a muchas de las otras preguntas. De todos modos voy a
tirar por la primera alcantarilla que encuentre cuando salga de aqu las monedas y billetes que no
podr vender. Pero dgame: sobre esos espas arturianos, son de veras seres humanos? O son tan
parecidos a nosotros fsicamente que pueden pasar por humanos?
La muchacha se estremeci.


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Son horriblemente distintos. Monstruos. Se parecen a los insectos ms grandes, desde
luego; y son tan inteligentes como nosotros. Pero malignos. En los primeros das de la guerra, los arts
capturaron vivos a unos cuantos seres humanos. Y pueden trasplantar personalidades, colocar sus
mentes en los cuerpos humanos y usarlos como espas y saboteadores. Ahora ya no quedan tantos
continu Betty. La mayora han sido muertos. Tarde o temprano se delatan porque sus mentes son
extraas a nosotros y no acaban de comprender todos los detalles de nuestra civilizacin. Eso los
hace incurrir en algn error que los descubre.
Entiendo perfectamente dijo Keith.
De todas maneras es un peligro que va desapareciendo dijo Betty. Nuestras defensas son
tan buenas que ya han pasado aos sin que capturaran a seres humanos vivos. A veces los arts
pueden infiltrarse lo suficiente para causarnos algunas muertes, pero nunca para hacer prisioneros. Y
de las personas que capturaron al principio de la guerra seguramente no quedan muchas con vida.
Pero, aunque sea as dijo Keith, por qu disparar a la ms leve sospecha? Por qu no se
los detiene? Si sus mentes son realmente extraas, un psiquiatra ha de ser capaz de decir si son
arturianos o no. Y no muere una gran cantidad de inocentes a causa de esa orden de disparar sin
previo aviso?
Naturalmente dijo Betty. Quiz ms de cien por cada espa verdadero que conseguimos
matar. Pero los arts son tan peligrosos, tienen tanta capacidad para realizar cosas que pueden llegar a
matar a millones de personas, y es mejor, mucho mejor, no arriesgarse en lo ms mnimo. Aunque
murieran mil humanos para matar a un espa arturiano, valdra la pena. Comprender que si pudieran
conocer algunos de nuestros secretos cientficos para aadir a su propia tcnica prosigui eso
representara un cambio importante en el curso de la guerra, y en estos momentos las fuerzas estn
muy equilibradas. Es decir, yo crea que estaban equilibradas, hasta que Mekky me dijo, igual que a
usted, que haba una crisis en la guerra. Es posible que los arts lleven ventaja. Y si perdemos la
guerra eso significar la aniquilacin de la raza humana. No desean gobernarnos; quieren
exterminamos y apoderarse del Sistema Solar para su propia expansin.
Qu desagradable!dijo Keith.
El rostro de Betty se encendi de ira.
No bromee. Acaso cree que el fin de la raza humana es una broma?
Lo siento dijo Keith, un poco arrepentido. Lo que pasa es que no puedo Olvdelo, por
favor. Ya comprendo lo que quiere decir sobre lo peligroso que puede ser un espa. Pero an no veo
por qu no hemos de, asegurarnos de que es un art antes de matarlo. Si se lo tiene apuntado con una
pistola no se va a poder escapar.
Sin embargo puede, y se ha escapado muchas veces dijo Betty. Primero tratamos de
arrestarlos, hasta que muchos empezaron a escapar camino a la crcel e inclusive despus de que


111
estaban encerrados. Tienen fuerzas especiales, tanto fsicas como mentales. Tenerlos encaonados
con una pistola no es suficiente.
Keth sonri.
De modo que uno de ellos podra quitarle la pistola a un agente del W.B.I. que lo estaba
apuntando. Bien, por lo menos en mi caso, si es que tenan alguna duda, ya no la tendrn despus de
lo que pas esta tarde.
Keith se incorpor. Durante un largo rato mir a Betty, al resplandor de las velas en el pelo y
la piel dorados, y la increble belleza de aquel rostro y aquel cuerpo. La mir como si no fuera a verla
nunca ms, lo que en ese momento pareca muy probable
En su mente se form un retrato mental de ella que lo acompaara durante toda su vida,
durara sta cuarenta aos o cuarenta minutos. Lo ltimo pareca lo ms probable.
Keith gir la cabeza y mir hacia la ventana, la misma ventana por la que Betty se haba
inclinado en ocasin de la visita de Mekky. El cristal estaba ahora negro y opaco.
La Niebla Negra haba empezado.
Keith dijo:
Muchas gracias, seorita Hadley, y adis.
Ella se puso de pie y su mirada fue hacia la ventana, igual que la de l antes.
Pero a dnde va a ir? Podra arriesgarse una cuadra o dos, si tiene cuidado, pero
No se preocupe por m dijo Keith~. Voy armado.
Pero no tiene ningn lugar a dnde ir, no es cierto? No es posible que se quede aqu, desde
luego; slo estamos Della y yo. Pero hay un departamento vaco en el piso de abajo. Puedo arreglar
con el portero para que
No!
La negativa de Keith fue tan brusca que l mismo se Sinti un poco avergonzado.
Betty dijo:
Pero maana yo puedo hablar con el W.B.I. Puedo explicarles que Mekky me ha
garantizado que usted no es espa. Hasta que vuelva Mekky dentro de unos meses, usted no andar
seguro por las calles, pero bajo mi palabra quiz las autoridades acepten retenerlo bajo custodia,
hasta que Mekky regrese.
La propuesta pareca lgica, y en el rostro de Keith apareci una sombra de duda. Aunque no
le gustaba la idea de estar bajo custodia protectora, eso no iba a durar siempre, y era mejor estar vivo
que muerto.
Betty quiz pens que ganaba la partida y continu:
Estoy segura de que me creern, por lo menos lo suficiente para darle a usted el beneficio de
la duda. Siendo la prometida de Dopelle


112
No! dijo Keith. Ella no lo saba, pero mencionar el nombre de Dopelle fue un error. Keith
mene la cabeza con decisin.
No puedo quedarme dijo. No s cmo explicarlo, pero no puedo quedarme.
La volvi a mirar, llenndose los ojos con la imagen de ella por la que sin duda sera la ltima
vez.
Adis dijo Keith.
Adis, entonces.
Betty extendi la mano, pero l simul que no la vea. No quera pasar por el tormento de
tener que tocarla.
Sali afuera rpidamente.
Mientras bajaba las escaleras empez a darse cuenta de lo estpido que haba sido, y a
sentirse contento de haber estado estpido. Se alegraba de no haber aceptado ninguna ayuda de Betty
Hadley. Informacin, s; eso era natural. Y respuestas a las preguntas que no poda hacer a nadie
excepto a ella o a Mekky. Su comprensin de este universo era mucho ms clara ahora,
especialmente en la cuestin de las monedas.
Otras cosas eran an confusas.
Pero eso tendra que esperar a que tuviese ms tiempo. Quiz Mekky podra explicar muchos
de esos detalles, siempre y cuando pudiera llegar a donde estaba Mekky y ste le concediera tiempo
suficiente para resolver su problema principal.
De todas maneras se senta satisfecho de haber tenido el valor suficiente para rechazar la
oferta de ayuda de Betty.
Eso era absurdo, pero Keith estaba cansado, muy cansado, de sentirse atropellado por este
universo de locos, en el que existan espas arturianos disfrazados y mquinas de coser volantes.
Cuanto ms precavido y cuidadoso haba tratado de ser, ms equivocaciones haba cometido.
Ahora senta rabia. Y tena una pistola en el bolsillo, una pistola grande, una automtica calibre
cuarenta y cinco que poda detener incluso a un rojo Lunan de tres metros de altura.
Senta deseos de usar la pistola; Cualquiera que lo atacara en la oscuridad de la Niebla Negra
se encontrara con un hueso duro de roer. Aunque tropezara con los Nocturnos se iba a llevar unos
cuantos por delante antes de que terminaran con l.
Por qu seguir siendo precavido? Qu poda perder?
El portero estaba an en el vestbulo de entrada. Levant la cabeza sorprendido cuando vio a
Keith que bajaba las escaleras.
No va a salir, verdad? pregunt el hombre.
Keith sonri.
Tengo que salir. Necesito ver a un hombre por cuestiones de una esfera.


113
Quiere decir a Mekky? pregunt el portero. Va a ver a Dopelle?
Haba respeto y admiracin en la voz del hombre.
Fue hasta la puerta para abrirla, mientras sacaba un revlver del bolsillo de atrs.
Bien, si es que lo conoce, y deb haberlo adivinado ya que subi a visitar a la seorita
IIadley, quiz sabe lo que hace. Por lo menos as lo espero.
Keith entr en la oscuridad, y escuch cmo la puerta se cerraba rpidamente detrs de l.
Se qued inmvil all, delante de la puerta, y escuch. Despus del ruido de la cerradura no se
oy ms nada. El silencio era tan denso como la oscuridad.
Finalmente, respir hondo. No poda quedarse all toda la noche. Sera mejor que empezara a
caminar. Esta vez iba a seguir un mtodo mejor de atravesar la Niebla Negra que el que haba usado
el domingo al llegar de Greeneville.
Se acerc al cordn de la acera y se sent en el suelo para quitarse los zapatos, atar los
cordones juntos y colgrselos al cuello. Descalzo no iba a hacer ningn ruido que pudiera delatarlo a
algn bandido que lo acechara en la oscuridad.
Se puso de pie y encontr que no era difcil, aunque s un poco incmodo, seguir la lnea del
cordn caminando con un pie en la acera y el otro en la calzada.
El contacto con la reja de una alcantarilla le record las monedas y billetes que tena con las
fechas equivocadas y de las que haba decidido desprenderse. Las haba puesto en un bolsillo distinto
de las otras, de modo que no tuvo necesidad de encender un fsforo para identificarlas cuando las
meti entre los barrotes de la reja. Escuch cmo chapoteaban en el agua varios metros ms abajo.
Arreglado ese asunto, sigui caminando, escuchando atentamente. Haba cambiado la
automtica al bolsillo de la derecha, y la empuaba con el dedo pronto a quitar el seguro.
Ahora no senta el miedo que haba sentido la ltima vez que haba estado en la Niebla Negra.
La pistola influa en eso, pero no lo explicaba todo. Tampoco se deba a que la ltima vez la Niebla
Negra haba sido un misterio, para l y ahora saba qu era y por qu estaba all.
La explicacin era mucho ms simple. La ltima vez Keith haba sido la vctima y ahora era
el cazador. Su papel era ahora activo y no pasivo, y la oscuridad era su amiga y no su enemiga.
Sus planes eran necesariamente vagos y tendra que adaptarse a las circunstancias, pero el
primer paso era claro. Tena que conseguir dinero, necesitaba una oportunidad para vender aquellas
monedas y billetes por diez mil crditos aproximadamente. Y como en la Niebla Negra slo podra
encontrar un criminal (ya que slo los criminales se aventuraban por la noche en aquella oscuridad)
tendra que convencerlo, con la pistola si era necesario, para que lo llevara hasta alguien que le
comprara el dinero ilegal.
S, era mejor ser el cazador que el cazado, y estar haciendo algo ms positivo que escribiendo
cuentos solamente para poder sobrevivir. Siempre haba odiado el trabajo de escritor.


114
La caza era mucho mejor. Especialmente esta clase de caza. Nunca haba cazado hombres
antes.

XIII. Joe

En la Quinta Avenida Keith dobl al sur. Durante las primeras manzanas camin en un
silencio tal que lo mismo poda estar en Chichn Itz o en la ciudad caldea de Ur. Entonces, de
repente, escuch a su presa.
No era un sonido de pasos; quienquiera que fuese o estaba de pie quieto delante de algn
edificio o se haba quitado los zapatos como Keith para andar silenciosamente. El sonido que Keith
haba odo era un estornudo dbil, casi inaudible.
Keith se qued quieto, respirando apenas, hasta que lo escuch de nuevo, y entonces se dio
cuenta de que el hombre estaba en movimiento, caminando hacia el sur como l. El segundo
estornudo haba venido de ms lejos, en esa direccin.
Keith se apresur, casi corriendo, hasta que tuvo la seguridad de que se haba adelantado a su
presa. Entonces cruz diagonalmente la acera y tante con las manos delante de l hasta que toc las
paredes de los edificios. Luego, volvindose hacia el lado de donde se acercaba la vctima, sac la
pistola del bolsillo y esper.
Cuando sinti que algo chocaba con el can de la pistola, Keith extendi la mano y agarr la
solapa para evitar que el hombre escapara.
No te muevas dijo en tono cortante. Y luego: Bien, date vuelta, poco a poco.
No hubo ninguna respuesta, excepto una exclamacin reprimida. El hombre gir lentamente;
la mano de Keith segua en contacto con l. Cuando el hombre estuvo de espaldas, la mano de Keith
tante hasta que le sac un revlver del bolsillo trasero del pantaln. Lo desliz en el bolsillo de su
propia chaqueta y rpidamente volvi a poner la mano izquierda en el hombro del desconocido. La
parte ms peligrosa de la aventura ya haba pasado.
Keith dijo:
No te muevas todava. Vamos a hablar. Quin eres?
Una voz enojada le contest:
Qu te importa quin soy? Todo lo que tena encima era la pistola y treinta crditos. Me has
sacado la pistola, llvate el dinero tambin y djame ir de una vez.
No quiero tus treinta crditos dijo Keith. Lo que quiero es informacin. Si me dices lo que
necesito saber es posible que te devuelva la pistola. Eres conocido por aqu?
Qu quieres decir?


115
Acabo de llegar de St. Louis dijo Keith. No conozco a nadie aqu y tengo que encontrar a
un reducidor. Esta noche.
Hubo una pausa y la voz que le contest ya no estaba enojada.
Joyas o qu?
Monedas dijo Keith. Y unos cuantos billetes. Dlares de antes del treinta y cinco. Quiero
venderlos.
Y qu saco yo en esto?
Keith contest:
Primero la vida. Quiz te devuelva la pistola. Y si no tratas de traicionarme, quiz cien
crditos. Doscientos quiz si me llevas a alguien que me d un buen precio.
Eso no es nada. Quiero quinientos.
Keith ri.
No ests en buena posicin para regatear. Sin embargo te dar doscientos treinta. Ya tienes
los treinta por adelantado; piensa que te los he quitado y te los he vuelto a dar.
Sorprendentemente, el hombre se ech a rer tambin, y dijo:
T ganas, amigo. Te llevar a ver a Ross. No te va a estafar ms de lo que hara otro
cualquiera. Vamos.
Un momento dijo Keith Primero quiero verte la cara. Date vuelta y enciende un fsforo.
Si me traicionas, quiero poder conocerte.
Conforme dijo la voz. Ahora era tranquila, casi amistosa.
Se oy el ruido de un fsforo al raspar la caja y apareci la llama.
El hombre a quien Keith haba detenido era pequeo y delgado, quiz de unos cuarenta aos,
y no iba mal vestido, pero necesitaba una afeitada. Tena los ojos ligeramente inyectados en sangre.
Sonri, un poco torcidamente.
Ya me conocers dijo, de manera que puedes saber mi nombre. Joe.
Muy bien, Joe. Est muy lejos ese Ross?
A un par de manzanas. Estar jugando al pker.
El fsforo se apag.
Dime, cunto vale lo que llevas, ms o menos?
Me han dicho diez mil crditos dijo Keith.
Entonces puede ser que consigas cinco. Ross no te engaar. Pero escucha, con pistola o sin
pistola mejor ser que me asocies en esto. Habr otros tipos all. Podramos agarrarte fcilmente, a
menos que yo est de tu parte.
Keith pens un momento. Luego dijo: Es posible que tengas razn. Te dar el diez por
ciento; quinientos si yo saco cinco mil. Est bien?


116
S, conforme dijo Joe.
Keith vacil slo un segundo. Necesitaba un amigo
y haba algo en la voz de Joe que le hizo pensar que poda arriesgarse. Todo su plan era una
idea desesperada, de manera que poda permitirse correr un pequeo riesgo. ahora, para .evitar
peligros mayores ms adelante.
Impulsivamente sac el revlver de Joe del bolsillo, busc la mano de l y se lo devolvi.
Pero no hubo ninguna sorpresa en la voz de Joe cuando dijo:
Gracias. Dos manzanas al sur. Yo ir adelante y t pgate a m. Lo mejor ser que pongas
una mano en mi espalda.
Echaron a andar en fila a lo largo de los edificios, agarrados del brazo cuando cruzaron dos
calles.
Entonces Joe dijo:
Cuidado ahora. Vamos a entrar en la puerta del tercer edificio contando desde la esquina. No
te separes de m o pasars de largo.
Joe encontr la puerta y golpe, primero tres veces y luego dos.
La puerta se abri y una luz deslumbr a Keith por un momento. Cuando recobr la visin,
haba un hombre en la puerta apuntndoles con una escopeta de can corto, que dijo:
Hola, Joe. Ese tipo es conocido tuyo?
Claro contest Joe. Es un amigo mo que ha llegado de St. Louis. Tenemos que tratar un
negocio con Ross. Est jugando?
El hombre de la escopeta asinti.
Entren.
Keith y Joe siguieron por un pasillo estrecho. Al final estaba un hombre de pie con un fusil
ametralladora bajo el brazo, delante de una puerta cerrada.
El hombre dijo: Hola, Joe y se sent en una silla, colocando el fusil ametralladora sobre
las rodillas.
Has trado un punto para la partida?
Joe mene la cabeza.
No, asunto de negocios. Cmo van las cosas?
Ross est ganando esta noche. Mejor que no te metas en la partida a menos que ests de
suerte.
No lo estoy dijo Joe. Pero me alegro de que Ross est ganando; quiz nos dar un mejor
precio por lo que llevamos.
Abri la puerta defendida por el pistolero y entr en una habitacin saturada de humo azul.
Keith lo segua a un paso.


117
Haba cinco hombres sentados alrededor de una mesa de pker verde. Joe se acerc uno de
ellos, un hombre gordo con gafas de cristales muy gruesos y completamente calvo. Joe seal con el
pulgar hacia Keith.
Es un amigo mo de St. Louis, Ross dijo. Tiene algunas monedas y billetes. Le he dicho
que le haras un buen precio.
Las gafas enfocaron a Keith, que asinti. Sac las monedas y billetes del bolsillo y las puso
en el tapete verde, delante del hombre grueso.
Ross las mir una por una y luego levant la vista.
Cuatro mil dijo.
Dme cinco mil y cerramos el trato dijo Keith. Valen diez mil por lo menos.
Ross mene la cabeza y volvi a tomar las cartas que tena delante.
Abro con cien dijo.
Keith sinti que le tocaban en el brazo. Joe lo llev a un rincn.
Deb haberte avisado dijo Joe. Ross tiene precio fijo. Si te ofrece cuatro mil no te dar
cuatro mil uno. Si te hace una oferta no tienes ms remedio que aceptarla o rechazarla. No sacars
nada discutiendo.
Y si la rechazo? pregunt Keith.
Joe se encogi de hombros.
Conozco a un par de compradores ms. Pero nos va a llevar mucho tiempo encontrarlos por
la noche;
puede ser que lleguemos, o puede ser que nos maten. Y probablemente no te darn ms que
Ross. El que te dijo que valan diez mil era un experto en monedas anteriores a los crditos?
No admiti Keith. Bien, vamos a cerrar el trato. Nos dar el dinero ahora, verdad?
Llevar encima tanto dinero?
Joe sonri.
Quin, Ross? Si lleva menos de cien mil en el bolsillo soy capaz de comerme a un
arturiano. No te preocupes de conseguir el dinero en seguida. Cuatro mil no es nada para l.
Keith asinti y volvi a acercarse a la mesa. Esper hasta que terminaron la mano y entonces
dijo:
Conforme. Me convienen los cuatro mil.
El hombre gordo sac una gruesa cartera del bolsillo y cont tres billetes de mil crditos y
diez de cien. Envolvi las monedas de Keith cuidadosamente dentro de los billetes y se los puso en el
bolsillo del chaleco.
Quiere jugar un poco? pregunt.
Lo siento. Tengo algo que hacer.


118
Cuando termin de contar el dinero mir a Joe, que movi la cabeza casi imperceptiblemente
para indicar que no quera recoger su parte all.
Salieron afuera, pasando por delante del hombre del pasillo con el fusil ametralladora en las
rodillas, y del hombre en la puerta exterior con la escopeta de can corto. Este ltimo cerr la
puerta detrs de ellos.
Otra vez metidos en la Niebla Negra, caminaron hasta que no podan ser odos desde la puerta
y entonces Joe dijo:
La dcima parte de cuatro mil son cuatrocientos. Quieres que encienda una cerilla para que
puedas contarlos?
Muy bien dijo Keith. A menos que sepas algn lugar donde podamos beber algo y hablar
unos minutos. Quiz podamos hacer otro negocio.
Magnifico dijo Joe. Creo que puedo dejar de trabajar por esta noche, con cuatrocientos en
el bolsillo. Tendr bastante hasta maana y entonces recibir un dinero. Slo me quedaban treinta
crditos.
Por dnde vamos, Joe?
Pon la mano en mi hombro y sgueme dijo Joe. No quiero perderte, por lo menos hasta
que me pagues. Joe suspir. Creo que necesito un trago de jugo lunar.
Yo tambin dijo Keith, no muy convencido. Se pregunt qu sera el jugo lunar y esper
que no se pareciera a un cctel Calisto.
Tante con la mano hasta encontrar el hombro de Joe, mientras Joe deca:
Vamos, amigo. Adelante.
Echaron a andar hacia el sur. Media manzana ms adelante (no haban tenido que cruzar
ninguna calle esta vez) Joe se detuvo y dijo:
Ya llegamos. Espera un momento.
De nuevo llam a una puerta, dos golpes y luego tres golpes. En esta ocasin la puerta se
abri hacia dentro, mostrando un corredor pobremente iluminado. No se vea a nadie.
Joe grit:
Soy yo, Rello. Joe. Y un amigo.
Luego entr en el corredor y Keith lo sigui.
Rello es uno de Prxima explic Joe mientras Keith lo segua por el corredor. Est en un
hueco encima de la puerta. Te atrapa por la espalda mientras caminas por el pasillo, si no te conoce.
Keith dio media vuelta para mirar por encima del hombro, e inmediatamente se arrepinti. Lo
que haba en el estante encima de la puerta estaba en la sombra y no era muy visible, pero quizs
fuera eso lo mejor para su tranquilidad de nimo. Pareca una gran tortuga con tentculos como un
pulpo, y tena unos ojos luminosos de un rojo brillante, parecidos a bombillas elctricas detrs de


119
grandes cristales rojos. Aparentemente no estaba armado, pero Keith tena la sensacin de que aquel
ser no necesitaba armas.
Sera aquello un habitante de Prxima Centauri? Dese poder preguntrselo a Joe; quizs
podra llevar la conversacin a ese terreno sin mostrar su ignorancia cuando se sentaran a beber.
Volvi a girar la cabeza y sinti escalofros en la columna mientras caminaba por el corredor
hasta que llegaron a una puerta que tena un agujero a la altura de la cabeza. Igual que en los tiempos
de la Ley Seca, pens Keith, y casi lo dijo, pero se acord de que Betty no lo haba comprendido
cuando mencion la Prohibicin, y se contuvo a tiempo.
Joe volvi a golpear primero dos y luego tres veces y alguien lo examin a travs del agujero
de la puerta. Joe seal con el dedo por encima del hombro y dijo:
Viene conmigo, Hank. Es amigo.
Y entonces la puerta se abri.
Entraron en el saln de una taberna; a travs de una puerta abierta, Keith poda ver el bar
pobremente iluminado con luz de nen verde y azul. La sala donde se encontraban estaba llena de
mesas y haba partidas de juego en dos o tres de ellas.
Joe salud a varios hombres que los miraron al entrar, y luego se volvi hacia Keith.
Nos sentamos aqu? pregunt. O vamos al bar? Me parece que podremos hablar mejor
all, y me has dicho algo sobre un negocio.
Keith asinti.
Pasaron por la puerta hacia el bar iluminado de verde y azul. Excepto por un camarero detrs
del mostrador y tres mujeres sentadas en la barra, el sitio estaba vaco: Las tres mujeres los miraron;
una de ellas tena por lo menos veinte aos ms que Betty y era gruesa, ordinaria y estaba
ligeramente ebria. La luz verdiazul le daba un aspecto fantasmagrico.
Joe la salud con la mano y dijo:
Hola, Bessie.
Luego fue hasta la mesa mas apartada y se sent en una de las sillas. Keith se sent en la silla
opuesta, al otro lado de la mesa.
Keith sac la cartera para entregarle los cuatrocientos crditos que le deba, pero su nuevo
amigo le dijo rpidamente:
Todava no, compaero. Espera hasta que las muchachas hayan estado aqu.
Las chicas ya se estaban acercando, observ Keith. Eran jvenes y bastante atractivas, a pesar
de lo poco que las favoreca la luz verdiazul.
Afortunadamente, Joe las detuvo antes de que tuvieran tiempo de sentarse. Les dijo:
Tenemos que hablar de un negocio, chicas. Puede ser que las llamemos ms tarde, si estn
libres. Dganle a Spec que les sirva algo a las dos, por mi cuenta, eh? Y lo mismo a Bessie.


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Una de ellas dijo:
Muy bien, Joe.
Keith sac otra vez la cartera y consigui entregarle los cuatrocientos crditos antes de que
llegase el camarero a preguntar qu queran beber. Joe puso uno de sus billetes de cien crditos en la
mesa.
Trenos un par de lunares, Spec dijo Joe. Y sirve una vuelta para las chicas. Qu hace el
pequeo Rello esta noche?
El camarero se ri: No va mal, Joe. Hemos tenido que barrer el corredor dos veces, y an es
temprano.
El camarero regres al bar y Keith aprovech la oportunidad:
Ese Rello me interesa, Joe dijo. Cuntame algo de l.
Era una pregunta bastante general, y quiz no llamara la atencin.
Joe le respondi:
Rello es un rene, y quiz el peor de la banda. Por lo menos es el peor en Nueva York. Ha
sido uno de los primeros de Prxima que se pasaron a nuestro lado, durante la lucha en Centauri.
Quieres conocerlo?
No tengo mucho inters dijo Keith. Slo me llamo la atencin. Se pregunt, en su
interior, si rene quera decir renegado. Y si Rello haba sido un habitante de Prxima Centauri que
haba desertado durante la guerra, lo de llamarle renegado era lgico.
Joe dijo:
No me extraa. Pero ser mejor que lo conozcas, si quieres volver aqu alguna vez. Puede
matarte con un ojo a diez metros, y si te mira con los dos ojos, amigo, no quedar lo suficiente para
molestarse en barrer. Voy a darte un consejo.
S? dijo Keith.
Hblale antes de atravesar la puerta. Antes de que te vea, o quiz ser demasiado tarde. Creo
que eso es lo que les sucede a la mayora de los tipos de quienes tienen que deshacerse aqu.
Joe se ech el sombrero hacia atrs y sonri.
Te cuento todo esto porque me pareces un buen muchacho. Espero que podamos hacer ms
negocios.
Respecto a eso empez Keith.
Todava no interrumpi Joe. Por lo menos hasta que hayamos tomado un jugo lunar. No
s si debe ra asociarme contigo o hacer negocios juntos. Te confas demasiado Te vas a meter en
los.
Lo dices por lo de devolverte la pistola? dijo Keith.
Joe asinti.


121
Keith dijo:
Y si no lo hubiera hecho?
Joe se frot la barbilla, donde llevaba barba de das.
Luego sonri:
Creo que tienes razn, St. Louis. Si no me la hubieras devuelto ya estaras muerto. Todo lo
que tena que hacer era dar la seal, all donde hablaste con Ross. Pero como me habas devuelto la
pistola, no lo hice. Aun aqu, amigo, si yo quisiera no duraras ms que
Joe se interrumpi al ver que Spec se acercaba con dos vasos de un lquido ligeramente
lechoso. El camarero recogi el billete de cien crditos de Joe y le devolvi el cambio en billetes.
Abajo los arts dijo Joe alzando el vaso y tomando un sorbo.
Cuanto antes mejor dijo Keith. Observ a Joe con cuidado, vio que slo tomaba un sorbo
del lquido lechoso e hizo lo mismo. Hizo bien: aquel sorbo le quem la garganta con la fuerza de
medio vaso de ginebra. Era fuerte como la pimienta y, sin embargo, daba una sensacin de frescura
en la boca. La bebida era espesa como jarabe, pero no dulce; dejaba un leve rastro de menta en la
boca, una vez que haba pasado el primer ardor del lquido.
Muy bueno dijo Joe. Lo sacan de contrabando de los cargueros espaciales. En tu ciudad
se consigue?
Algo dijo Keith con precaucin. Pero no tan bueno.
Cmo van las cosas por all? pregunt Joe.
Bien contest Keith. Hubiese querido hablar ms, pero dar ms que respuestas de una
slaba poda ser peligroso. Mir dentro del vaso de jugo lunar y se pregunt qu sera y qu efecto le
causara. No senta nada por ahora, despus del primer sorbo.
Dnde paras? pregunt Joe.
En ninguna parte todava. Acabo de llegar. Tendra que haberme escondido en algn
agujero, antes de la Niebla, sin conocer las costumbres de por aqu, pero quera divertirme Me met
en una partida y perd todos los crditos que tena. Es por eso que necesitaba vender las monedas esta
noche; no me quedaba nada aparte de las monedas. Haba pensado guardarlas hasta que pudiera
venderlas a buen precio directamente a un coleccionista.
Eso, pens Keith, le dara a Joe una explicacin de por qu lo haba encontrado solo en la
Niebla, sin dinero excepto por las monedas que tena que vender enseguida. Aparentemente Joe lo
encontr natural. Asinti y dijo:
Bien, si ms tarde quieres un lugar para pasar la noche, puedo arreglarlo aqu mismo. Una
habitacin con o sin
Keith no pregunt con o sin qu. Dijo:


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Ms tarde puede ser. La noche es joven. Y se sorprendi al comprobar que efectivamente
era temprano; no poda haber pasado una hora y media, desde que haba oscurecido.
Joe se ri con gusto.
La noche es joven, eh? Me gusta eso. Nunca lo haba odo antes, pero es muy bueno.
Sabes, amigo? Empiezas a gustarme. Bueno, ests listo?
Keith se pregunt listo para qu; Pero contest:
Desde luego.
Joe levant su vaso.
Vamos, entonces. Te ver al regreso.
Keith levant el suyo y dijo:
Feliz aterrizaje.
Joe se retorci de risa.
Ese es muy bueno tambin. Feliz aterrizaje. Te las piensas, amigo; realmente te las piensas.
Bueno, vamos.
Se tom la bebida de un solo golpe. Y se qued rgido con el vaso en los labios. Sus ojos se
pusieron vidriosos, aunque seguan abiertos Keith haba llevado el vaso a los labios, pero no haba
bebido nada. Y, naturalmente, esta vez no bebi. Se qued mirando a Joe por encima de la mesa,
fascinado, Joe no lo vea. Joe no vea nada de este mundo.
Keith mir rpidamente hacia el bar y vio que ni el camarero ni ninguna de las tres mujeres
los estaban observando. Estir el brazo debajo de la mesa y verti el resto del jugo lunar en el suelo,
y entonces volvi a llevarse el vaso a los labios.
Lo hizo a tiempo. Los ojos de Joe parpadearon una y otra vez y entonces, tan rpidamente
como haba llegado, la rigidez desapareci. Keith puso el vaso en la mesa y suspir.
Joe dijo:
Estaba de nuevo en Venus. En uno de esos pantanos aceitosos, pero me gustaba. Y haba
una chica del espacio que Mene la cabeza.
Keith lo observ con curiosidad. Aparentemente no tena efecto posterior. Joe haba estado
completamente paralizado durante diez o veinte segundos; ahora estaba completamente normal,
exactamente igual que antes.
Joe sac un paquete de cigarrillos del bolsillo y le pas uno a Keith. luego dijo:
Otro vaso, eh? Entonces, si quieres hablar del negocio, conformes.
Si lo pago yo, muy bien dijo Keith. Mir hacia el bar y esta vez encontr la mirada del
camarero. Levant dos dedos y el hombre asinti. Aparentemente aquella era una seal, que no poda
ser mal interpretada en ninguna parte. Ni siquiera aqu.


123
Keith puso un billete encima de la mesa. Se daba cuenta de que se senta excitado al
comprender que haba decidido beberse el lquido de la misma manera que lo haba hecho Joe; quera
saber qu le haba sucedido a Joe durante aquellos diez o veinte segundos. Joe haba salido
normalmente, y si Joe poda tambin podra l. Y la precaucin tena sus lmites.
Llegaron los dos vasos de jugo lunar y Keith recibi setenta crditos a cambio de su billete.
Joe levant su vaso y Keith tambin, pero Joe simplemente bebi un sorbo, de manera que
Keith hizo lo mismo. Aparentemente el sorbo preliminar y luego un poco de conversacin era parte
del ritual. Quiz beberse todo el vaso de una vez sera una falta de etiqueta. El segundo sorbo le
pareci mejor que el primero; le quem menos y encontr que el sabor no era de menta, despus de
todo; era algo que no poda identificar.
Ya que tena que haber un intervalo, Keith pens que a lo mejor poda empezar a dirigir la
conversacin gradualmente hacia el asunto que le interesaba. Se inclin un poco por encima de la
mesa.
Joe dijo, por casualidad sabes dnde podra encontrar un ex piloto del espacio que
quisiera ganarse algn dinero extra?
Joe se ech a rer, y luego su mirada se endureci. Entonces pregunt:
Ests bromeando?
Eso significaba que no haba sido una pregunta muy buena, pero Keith no comprenda por
qu. Y de todos modos ahora tena que seguir adelante; fuese lo que fuera la equivocacin, ahora no
saba cmo salir del asunto.
Sin darle importancia, dej que su mano se dirigiera al bolsillo donde guardaba la automtica.
Se pregunt qu posibilidades tena de abrirse. paso a balazos fuera de aquel lugar, por cualquier
puerta que no fuese la que guardaba Rello, el de Prxima Centauri. No eran muchas, decidi, si Joe
daba la alarma. Pero quiz, si algo iba realmente mal, poda amenazar a Joe con la pistola, antes de
que ste hiciera ninguna seal.
Mir a Joe framente, mientras sus dedos se cerraban sobre la culata de la automtica.
Por qu tengo que bromear? pregunt.


XIV. Entre estrellas

Con alivio, Keith vio que Joe sonrea, y que sealaba con el dedo la solapa de su saco, donde
llevaba un emblema del tamao y forma de las alas que l mismo haba usado durante algn tiempo.
Ests ciego, St. Louie dijo Joe.


124
La mano de Keith sali del bolsillo. No haba cometido una gran equivocacin, despus de
todo. Keith dijo:
No me fij, Joe. Creo que estoy ciego. Pero hemos estado en la Niebla la mayor parte del
tiempo, y no se vea nada all. Cunto hace que dejaste el trabajo?
Cinco aos. La mayor parte del tiempo que estuve en el servicio lo pas en Kapi, Marte.
Estoy contento de no haber estado all hace unos das. Joe movi la cabeza lentamente. No queda
nada de Kapi ahora.
Keith dijo:
Ya nos vengaremos, Joe.
Puede ser.
Pareces pesimista, Joe dijo Keith.
Joe encendi otro cigarrillo con lo que quedaba del ltimo y aspir profundamente. Dijo:
Se est acercando el final,. St. Louie. Pronto. Oh, yo no s nada o no estara hablando ahora.
De todos modos, s lo que puedo leer entre lneas. Pero cuando has estado all, luchando con los arts,
llegas a entender algo. Se est preparando un gran ataque. Creo que los arturianos lo van a lanzar.
Pienso que el descanso ha terminado y que la guerra se va a terminar tambin, de un modo u otro. Lo
que me temo es que
S? dijo Keith.
Lo que me temo es que ellos tengan algo nuevo. Las fuerzas estn tan equilibradas que una
nueva arma Ya sabes lo que quiero decir.
Keith asinti gravemente. Record que lo mejor sera que se ajustara a su plan, y que hablara
lo menos posible. No poda discutir el curso de la guerra con conocimiento de causa, de modo que le
convena llevar la conversacin a un terreno ms seguro, y ms cerca del asunto que le interesaba.
Y quera saber si Joe poda realmente pilotar una nave, o si no haba sido ms que un artillero
o alguna otra cosa.
Keith pregunt:
Has estado en la Luna ltimamente?
Hace un ao. Los labios de Joe se torcieron.An no haba Niebla entonces. He luchado
ms tiempo que la mayora de los muchachos. Como un tonto cre que poda ganarme la vida
honradamente. Pero, respecto a la Luna: s, he llevado all a un millonario, en su propio yate. Qu
experiencia!
Mala?
Muy buena. Eran seis y todos borrachos como mineros en un da de fiesta. Un chico de doce
aos puede pilotar una de esas mquinas Ehrling, pero ninguno en el grupo estaba sobrio para
hacerlo. Habran terminado en las Plyades.


125
En esa poca yo manejaba un taxi continu Joe y los recog una tarde en Times Square
para llevarlos a su espaciopuerto privado en Jersey. El individuo que tena la nave vio mis alas y me
ofreci mil crditos si los llevaba hasta la Luna. Yo haca dos aos que no sala de la Tierra, y estaba
ansioso de montar en una nave, aunque fuera una de turismo como aquella. De manera que abandon
mi taxi en la carretera en Jersey, lo que a la vuelta me cost el empleo y el permiso, obligndome a
salir a la Niebla, y los llev a la Luna. Y vaya excursin! Fuimos a las Cuevas de los Placeres.
Me gustara ir all alguna vez dijo Keith.
Mejor que las de Calisto dijo Joe. Pero no vayas a las Cuevas a menos que tengas mucho
dinero. Nosotros estuvimos all dos semanas. Joe volvi a sonrer. Mis mil crditos me duraron
exactamente un da y eso porque ellos pagaron todo.
Keith lo volvi a llevar al asunto que le interesaba.
Esas mquinas Ehrling son muy diferentes de los aparatos de caza? pregunt.
Hay la misma diferencia que entre unos patines y un coche de carreras respondi Joe. Los
Ehrlings tienen navegacin visual. Ves directamente el objetivo y aprietas el botn. Te lleva justo
afuera de la atmsfera, de manera que extiendes las alas y planeas hasta aterrizar. Compensacin
automtica, girscopos automticos, todo automtico. Tan complicado como beber jugo lunar. Lo
que me recuerda que tenemos que beber. Listo?
S dijo Keith. Muerte a los arturianos!
Adelante, entonces. Feliz aterrizaje!
Esta vez Keith se bebi todo el lquido de un trago; y no le quem la garganta, quizs porque
haba demasiado en un vaso para tener la sensacin de quemadura. Todo lo que sinti fue un. golpe
de martillo en la barbilla, mientras una cuerda en el cuello lo arrastraba hacia arriba, a travs del
techo, a travs de la negrura de la Niebla y por el cielo azul de manera que, mirando hacia abajo,
poda contemplar la Niebla como un gran disco negro. A un lado la Luna brillaba sobre campos y
ciudades y al otro rielaba en la gran extensin del Ocano Atlntico.
Entonces el lazo alrededor de su cuello se afloj y desapareci, pero l segua subiendo y
subiendo, girando mientras ascenda; a veces vea la Tierra, a veces las estrellas y a veces la. Luna en
cuarto creciente. La Tierra se empequeeci hasta alcanzar el tamao de una pelota, una monstruosa
pelota oscura iluminada por un lado, una Tierra en forma de tajada de meln, cada vez ms pequea,
mientras la Luna se haca cada vez ms grande. Y algunas de las estrellas eran tan brillantes que
parecan discos, pequeos discos de fuegos de colores.
La luna, cuando en una de las vueltas se puso de cara hacia ella, era tambin como una pelota.
No tan grande como la Tierra pero mucho mayor de lo que l la haba visto nunca. Saba que ahora
estaba fuera de la atmsfera, en el espacio interplanetario, pero no senta nada de aquel fro sobre el
que haba ledo tanto. Era caliente, agradable, y haba una msica como nunca haba escuchado, una


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msica maravillosa que se mantena al comps de sus giros, o l giraba al comps de la msica. Pero
eso no importaba.
Nada importaba ahora, excepto la maravillosa sensacin de flotar en el espacio y de sentirse
ms libre que nunca.
Y entonces, al dar otra vuelta, vio que algo ocultaba la Luna, algo largo y en forma de cigarro
que slo poda ser una nave interplanetaria. S, a la prxima vuelta vio que haba varias ventanillas
iluminadas y que tena alas retrctiles plegadas a los costados.
Y l iba a estrellarse contra la nave.
Se estrell, pero no sinti ningn dolor. Atraves las paredes de un lado de la nave y se
encontr sentado, sin ninguna herida, en lo que pareca ser el piso alfombrado de un tocador
femenino. Un tocador en una nave interplanetaria?
Se puso de pie rpidamente. Era maravillosamente fcil levantarse all; se sinti como si
pesara un poco menos de la mitad de lo que . pesaba normalmente y como si tuviese el doble de
fuerza. Se sinti como si pudiera mover montaas, y tuvo ganas de hacerlo. Efectos de la poca
gravedad, pens Keith.
Y entonces dej de pensar, porque una puerta se haba abierto. Una hoja de acero que
formaba parte de la pared metlica. A travs de la puerta apareci Betty Hadley.
La dorada piel de Betty Hadley, y la cabellera dorada, los grandes ojos azules y los suaves
labios rojos en un rostro ms hermoso que el de un ngel.
Estaba tan increblemente hermosa, tan deseable, que vindola a pocos pasos de distancia
Keith casi no se atreva a respirar.
Ella haba atravesado la puerta aparentemente sin darse cuenta de que l estaba all. Pero
cuando lo vio su cara se puso radiante. Le tendi los brazos y dijo:
Querido, oh, amado mo!
Corri hacia l y lo abraz apretando su cuerpo fuertemente contra el de Keith. Por un
instante su rostro se hundi en el hombro de Keith, y luego alz los labios para que l la besara, los
ojos llenos de amor.
Dios mo! dijo Joe. Estuviste fuera cuarenta o cincuenta segundos. No habas bebido
jugo lunar antes, St. Louie?
El vaso an segua en los labios de Keith. Tena un fuego en la boca, en la garganta, que le
llegaba hasta el pecho. Sus ojos se concentraron lentamente en la fea cara de Joe. Gradualmente su
cuerpo sinti el contacto de la silla y el de la mesa donde apoyaba los codos; gradualmente su peso
aument, hasta que pes lo mismo que antes y no se sinti ms fuerte.
Y la luz era de un fluorescente verdiazul; a travs de ella vea confusamente al ex piloto del
espacio.


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No habas bebido antes, eh? repiti Joe.
Le pareci que transcurra un minuto antes de que pudiera comprender de qu le hablaba Joe,
y otro minuto antes de que pudiera decidirse a mover la cabeza y otro minuto antes de que pudiera
moverla.
Joe sonri.
Es una bebida curiosa, desde luego. Cuanto ms bebes, menos tiempo te deja inconsciente,
pero ests fuera durante ms tiempo. Yo, por ejemplo, lo he estado bebiendo durante aos, siempre
que tengo dinero, y ahora slo me dura cinco o diez segundos, pero estoy fuera dos o tres das. Es
curioso que volvieras tan pronto la primera vez que bebiste, hace unos minutos. Pero eso tambin
pasa la primera vez A veces, cuando se prueba por primera vez, no pasa nada, simplemente todo se
oscurece. Te pas eso?
Keith asinti.
Y la Segunda? Llegaste a la Luna?
Keith not que poda hablar de nuevo y dijo:
Hasta la mitad del camino.
No est mal. Y qu sucedi all? Algo que no me importa, eh? Joe mir al rostro de
Keith y se ri.Tengo razn, no? Las primeras veces siempre se vuelve demasiado pronto. Qu bien
lo recuerdo.
Joe se inclin por encima de la mesa.
Djame darte un consejo, amigo. No bebas ms por hoy. Bebes ms de uno o dos la primera
vez y se te vuela la cabeza.
Keith dijo:
No quiero volver a probarlo nunca, Joe.
La prxima vez quiz no regreses tan pronto.
Por eso no quiero volver a probarlo. Yo quiero lo que quiero, Joe, pero no quiero
conseguirlo a travs de una botella.
Joe se encogi de hombros.
Algunos piensan as. Yo tambin era de ese modo, antes. Bien, como quieras. Y hablando de
negocios, an no me has dicho lo que piensas hacer. Vamos a tomar un whisky y me lo cuentas.
Joe se volvi y llam a Spec, y el camarero les trajo dos wiskies. Eran dos vasos grandes,
pero Keith se bebi el suyo como agua.
Despus del jugo lunar se sinti mejor. Vio que Joe Se beba el suyo tan fcilmente como l.
Entonces la cara de Joe se puso seria.
Bien, qu es?
Keith dijo:


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Quiero ir a la Luna.
Joe se encogi de hombros.
Y cul es el problema? A cada hora, durante el da, salen las naves de Idlewild. Trescientos
crditos ida y vuelta. Doce crditos por un pasaporte.
Keith se inclin hacia adelante y baj la voz.
No puedo hacerlo de ese modo, Joe. Estoy fichado. La polica me viene siguiendo desde St.
Louis y tienen una buena descripcin, inclusive las huellas digitales.
Saben que ibas hacia Nueva York? dijo Joe.
Si son listos tienen que saberlo.
Joe dijo:
Malo. Estarn vigilando los espaciopuertos, desde luego. En cuanto al pasaporte, yo puedo
conseguirte una buena falsificacin. Pero tienes razn, lo mejor es que te apartes de los
espaciopuertos.
Keith asinti.
Y hay otro aspecto del asunto. Algunos amigos mos de la polica estn en la Luna.
Pueden estar esperando en los espaciopuertos all.
Eso tampoco sera bueno dijo Joe.
Desde luego dijo Keith. Me gustara llegar sin anunciarme, sin pasar por el espaciopuerto,
en uno de esos pequeos Ehrlings. Entonces podra tomar desprevenidos a esos tipos que me estn
esperando. Ya sabes lo que quiero decir.
Lo adivino.
Entonces has acertado. Escucha, qu pueden hacer esos Ehrlings en cuanto a distancia?
dijo Keith.
Por qu? Si slo vas a la Luna, qu importancia tiene a dnde pueden llegar? dijo Joe.
Puede que despus me convenga escaparme de la Luna, por eso lo pregunto.
Bien, un Ehrling te llevar a cualquier parte del Sistema Solar. Puede que tengas que hacer
una docena de saltos para llegar a un planeta exterior, pero como el tiempo de un salto es cero, qu
importa? Slo que, a menos que conozcas navegacin, y eres un embustero si dices que sabes
navegar, no trates de salir del Sistema con uno de esos aparatos. Podras llegar donde quisieras, pero
nunca encontraras el Sol para regresar.
Keith lo tranquiliz:
No te preocupes, no voy a salir del Sistema. Probablemente no ir ms all de la Luna, pero
quera saber qu puedo hacer con un Ehrling.
Bueno, explcate, St. Louie. Qu es lo que quieres que yo haga?
Consgueme un Ehrling dijo Keith.


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Joe silb suavemente
Quieres decir falsificar la documentacin de modo que puedas comprar uno, o quieres que
lo robe?
Qu hay de se que conoces ah en Jersey, el que tiene el millonario? Puedes conseguirlo?
Joe lo mir pensativo.
Y quieres que te lleve all?
No, si puedes ensearme los mandos y explicarme cmo se maneja.
Eso lo puedo hacer en diez minutos. Pero robar una nave, amigo, es algo. Significa diez aos
en Venus si nos atrapan; diez aos en los pantanos. Si vives tanto tiempo.
Keith ri.
T sales en la Niebla y te preocupas por eso? Te arriesgas por conseguir unos cuantos
crditos del bolsillo de alguien y luego te echas atrs cuando te hablan de robar un Ehrling.
Joe lo mir ceudo.
Cunto?
Keith tena tres mil quinientos crditos, adems del cambio de las bebidas. Dijo:
Dos o tres mil crditos.
Qu quieres decir, dos o tres mil? Es una forma rara de darme tu precio dijo Joe.
Keith dijo:
Tres mil si conseguimos el Ehrling esta noche. Dos mil si lo tengo maana. Eso es lo que
quiero decir.
Joe suspir.
Ya me pareca que era eso lo que pensabas, St. Louie. Y el dinero no es mucho de cualquier
forma. Pero tres mil es mejor que dos, de modo que lo haremos esta noche. Aunque salir de la ciudad
con la Niebla va a ser casi tan peligroso como robar la nave, y bastante ms difcil. Tendr que robar
un coche tambin.
Puedes hacerlo? dijo Keith.
Bromeas? dijo Joe. Pero tendremos que ir muy despacio con el coche, casi al paso de una
persona. La Niebla Negra no se disipa hasta cinco o seis kilmetros dentro de Jersey. Nos va a llevar
unas tres horas llegar hasta all.
A mi me parece muy rpido dijo Keith.
No hay muchos que puedan hacerlo dijo Joe con modestia. Tuviste suerte cuando me
encontraste, St. Louie. Te voy a ensear un truco que no muchos Conocen. cmo conducir un coche
al tanteo, y con una brjula a travs de la Niebla. Qu hora es?
Keith mir el reloj.
Casi las diez y media.


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Digamos que me lleve media hora conseguir el coche; las once. Tres horas bajo la Niebla, y
si logramos salir sern las dos. Media hora de viaje para llegar al espaciopuerto particular, media
hora para entrar y ensearte el manejo, eso hace las tres. El viaje a la Luna, cero. Digamos diez
minutos para aterrizar. Estars en la Luna esta noche, a las tres y diez.
A Keith le costaba creerlo.
Pregunt:
Y qu hay del avin? Quiero decir la nave interplanetaria. Y si el dueo la est usando?
No. He visto su fotografa en los diarios esta maana. Tiene que declarar ante un comit del
Congreso, de manera que estar en Washington. Tienes que haber ledo la noticia. Fabrica rajiks.
Oh! dijo Keith, como si eso lo explicara todo. Y quiz lo explicaba. Al menos eso pensaba
Joe.
Tomamos otro whisky dijo Joe. Y nos vamos. Keith dijo:
Conforme, pero el mo que sea pequeo esta vez.
Pero cuando llegaron las bebidas casi dese haber pedido un vaso grande. Empezaba a
sentirse asustado.
An estaba en Manhattan, y Saturno (con Mekky y la flota) pareca estar muy, muy lejos.
Hasta ahora haba tenido suerte. Pero cunto le iba a durar una suerte como esa?
La suerte lo ayud hasta el extremo que no tuvieron que pasar por la puerta que guardaba
Rello, el renegado, para salir de all. Un hombre con una carabina de repeticin bajo el brazo los dej
salir por una puerta trasera a una callejuela y a la impenetrable negrura exterior.
De nuevo puso la mano en el hombro de Joe y lo sigui. Llegaron a la acera de la Quinta
Avenida y doblaron hacia el sur. Al llegar a la esquina Joe se detuvo.
Ser mejor que esperes aqu dijo. Yo solo puedo conseguir el coche ms rpido. Creo que
ya s dnde puedo encontrar uno, a unas dos manzanas de aqu. No te muevas hasta que oigas que
llego en el coche.
Cmo puedes conducir en esta oscuridad? dijo Keith.
Ya lo vers dijo Joe. Y ahora que lo pienso, ser mejor que no me esperes aqu, delante de
los edificios. Hay un farol en la esquina. Abrzate a l, hay menos posibilidades de que te peguen un
golpe o un tiro si alguien llega tanteando por las paredes.
Joe desapareci en la oscuridad, andando tan silenciosamente que Keith no pudo or cmo se
alejaba excepto, una vez, un dbil estornudo, el mismo ruido que le haba permitido atrapar a Joe la
primera vez. Y su encuentro con Joe haba sido el ms afortunado que haba tenido desde la tarde del
ltimo domingo. Joe era para l un enviado de la fortuna.
Keith tante el camino hasta el borde de la acera y encontr el farol de que le haba hablado
Joe. Trat de mantener la calma, de no pensar en las pocas probabilidades que tena de llegar a la


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flota interplanetaria situada cerca de Saturno, que era adonde realmente quera llegar, en vez de a la
Luna, como le haba dicho a Joe para evitar que ste entrara en sospechas. Y trat de no preocuparse
por la posibilidad de que el primer crucero de la flota al que se acercara en un radio de mil
kilmetros lo hiciese saltar en pedazos, a l y a su mquina Ehrling.
En realidad haba tantas cosas en las que no quera pensar que al tratar de huir de uno de esos
pensamientos siempre volva a caer en otro que era igual o peor. Pero, de cualquier modo, eso hizo
que el tiempo pasara ms rpidamente.
Sin embargo, le pareca que haba pasado ms de media hora cuando oy el sonido de un
coche que se acercaba lentamente a lo largo de la acera, en ocasiones rozando la goma de los
neumticos ligeramente contra el cordn.
El coche se detuvo antes de llegar a la esquina, a unos cinco metros de distancia a juzgar por
el sonido. Keith echo a andar hacia all, con un pie en la acera y otro en la calzada para no apartarse
del cordn, hasta que una de sus rodillas choc dolorosamente con un guardabarros.
Joe? pregunt Keith en voz baja.
Aqu, St. Louie. El coche espera. Vamos, mtete aqu para irnos. Me llev ms tiempo del
que pensaba y quiero llegar al espaciopuerto mientras sea an de noche.
Keith tante el camino alrededor del coche hasta que encontr la manija de la puerta. La abri
y entr.
Joe dijo:
Se va despacio cuando tienes que guiarte por la acera, pero ahora que somos dos podremos
ir ms aprisa una vez que te ensee lo que tienes que hacer. Toma la linterna.
Una linterna de pilas lo golpe en las costillas y Keith la tom. Apret el botn y pudo ver el
rostro de Joe y el parabrisas, pero la luz no atravesaba el cristal lo bastante lejos para que pudiera
distinguir la tapa del radiador.
Por ah no, estpido le dijo Joe. Alumbra el suelo del coche y sigue apuntando hacia all.
Ahora toma esta tiza y marca una lnea paralela a las ruedas del auto, de delante atrs. Hazla tan recta
como puedas.
Keith tuvo que inclinarse para ver el piso claramente, pero le result fcil trazar una lnea
recta; la alfombra de goma que cubra la chapa del suelo tena un relieve en lneas rectas.
Joe se inclin a. su vez y mir lo que Keith haba hecho.
Muy bien. No saba que haba estas lneas en la alfombra; nos ser mucho ms fcil teniendo
una lnea que sabemos que es bien recta. Ahora toma esta brjula y ponla justo en el centro de la
raya.
Keith hizo lo indicado y luego pregunt:
Y ahora qu?


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De momento nada. Vamos hasta la esquina y doblamos hacia el oeste. Cunto has tenido
que caminar del farol al coche? Diez pasos?
De doce a quince pasos, creo dijo Keith.
Conforme. Entonces ya s cmo llegar a la esquina y dar la vuelta para encaminamos al
oeste. Creo que podr llegar hasta la Sexta Avenida manejando al tanteo. En la Sexta nos dirigiremos
al sur, y entonces empezaremos a guiarnos por la brjula.
Joe arranc el motor y empez a moverse hacia adelante poco a poco, deliberadamente
rozando los neumticos con la acera, hasta que la acera desapareci. Entonces dobl a la derecha y
enderez el coche en ngulo recto a la direccin que haban seguido antes, tan exactamente como
pudo. Sigui adelante hasta que una rueda (esta vez la delantera del lado opuesto del coche) volvi a
rozar la acera. Entonces dijo:
Ya est. Y empez a marchar un poco ms aprisa, despus de separarse un poco del cordn
de la acera.
Keith tuvo la impresin de que el coche haba andado varias manzanas cuando Joe lo detuvo
de nuevo.
Debemos estar cerca de la Sexta Avenida dijo Joe. Baja y mira el nmero de la casa ms
cercana.
Keith baj a la calzada y fue hacia los edificios de su lado donde, con la ayuda de la lmpara
elctrica, pudo ver el nmero de la casa. Record haberle dicho a Joe que no conoca Nueva York, de
manera que cuando volvi se limit a darle el nmero de la casa, sin ningn comentario.
Entonces hemos pasado de largo un par de edificiosdijo Joe. Voy a dar marcha atrs.
Luego doblamos a la derecha y nos metemos en la Sexta Avenida con rumbo sur.
Joe hizo eso y despus de avanzar unos metros detuvo el coche y le dijo a Keith.
Mira a qu distancia estamos de la acera por tu lado.
Keith volvi a bajar y esta vez, al volver, inform que estaban a unos dos metros de la acera
del lado oeste.
Bien dijo Joe. Ahora vamos a empezar a trabajar con la linterna y la brjula, y podremos
ir a unos quince kilmetros por hora. Mira la raya que has marcado es la lnea de la direccin del
coche, no? Y la Sexta Avenida corre en sentido nortesur. Todas las calles rectas lo hacen. En la
Plaza Minetta, la Avenida se tuerce ligeramente al este y luego vamos rectos a Spring Street; all
doblamos para entrar en el tnel. Vigila la brjula y procura que vayamos siempre rectos continu.
Yo tengo otra linterna y observar el cuentakilmetros, para saber dnde nos encontramos, ms o
menos. De vez en cuando tendrs que bajar para mirar los nmeros de las casas, pero eso no ser
muy frecuente
Y si chocamos con algo? dijo Keith.


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A veinte kilmetros por hora no nos mataremos. Lo peor que nos puede suceder es que
tengamos que buscar otro coche. Desde luego iremos oscilando de un lado a otro de la calle, pero si
vigilas bien la brjula no deberamos chocar con la acera ms que una o dos veces en cada manzana.
Empezaron a marchar. Joe era un hbil piloto y como ex chfer de taxi conoca las calles
perfectamente. Subieron a la acera slo dos veces en todo el camino a Spring Street y Keith tuvo que
bajarse a ver los nmero slo dos veces. La segunda vez notaron que slo les faltaban unas cuantas
casas para llegar a donde deban dar la vuelta para entrar en el Tnel Holland.
En el tnel rozaron bastante a menudo las ruedas, y una vez, cuando se encontraban en mitad
del tnel, oyeron otro coche que se cruz con ellos, hacia Nueva York. Pero tuvieron suerte y ni
siquiera rozaron los guardabarros.
Joe conoca tambin la zona de Jersey y se mantuvo en calles rectas donde poda orientarse
con ayuda de la brjula. Despus de un par de kilmetros encendi los faros y Keith pudo ver que la
luz de los focos penetraba cinco o seis metros en la negrura de la Niebla.
Joe dijo:
Bien, amigo Aqu es donde empieza a disiparse. Ya puedes darme la brjula.
Keith se enderez la espalda dolorida y se frot el cuello hasta que dej de dolerle, y cuando
termin ya estaban fuera de la Niebla Negra.
All, entre dos ciudades, estaban en campo abierto. Y por la ventanilla de su lado del coche
Keith vio la Luna y las estrellas brillando en el cielo negro.
Pens: esto es un sueo, no puede ser que vaya realmente all.
Pero algo en su interior le contest: no es un sueo y vas a ir.
Y de repente el simple pensamiento lo asust, lo asust ms que los monstruos rojos, los
Nocturnos, Arcturus y el W.B.I. juntos.
Pero era demasiado tarde para volverse atrs. Se haba comprometido y para bien o para mal
se iba a ver entre estrellas.



XV. En la Luna. Y qu?

El reloj de Keith marcaba las dos cuarenta de la madrugada cuando Joe arrim el coche a un
lado de la carretera y apag las luces.
Hemos llegado, compaero dijo. Final de trayecto.Tom la linterna de Keith.
Tendremos que atravesar los campos aadi. Aproximadamente medio kilmetro. Es un lugar muy


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aislado; no nos har falta escondernos. Espero que nadie me quite el coche antes de que vuelva a
buscarlo.
Saltaron una valla y echaron a andar a travs del campo. Joe alumbr el camino con la
linterna hasta que salieron de un pequeo bosquecillo que estaba del lado de adentro de la valla.
Luego pudieron ver lo suficiente con la luz de la luna para cruzar los campos que haba ms all.
Keith pregunt:
Cmo vas a volver a Nueva York, t solo? Puedes atender al coche y a la brjula al
mismo tiempo?
Si fuera necesario lo podra hacer, marchando muy despacio. Pero me parece que no voy a
regresar a Nueva York esta noche. Voy a ir en el coche hasta Trenton o algn otro pueblo y me
quedar all el resto de la noche. Y ser mejor que no vuelva a Nueva York maana en el coche
robado. Pueden denunciarlo a la polica a primera hora de la maana. Lo abandonar en Trenton.
Saltaron otra valla y Joe seal hacia delante.
Justo detrs de aquellos rboles.
Joe volvi a usar la linterna para atravesar el bosquecillo, pero esta vez la mantuvo
cuidadosamente protegida con la mano y dirigiendo la luz al terreno inmediatamente debajo de sus
pies. A la sombra de los ltimos rboles la apag y se la meti en el bolsillo.
Delante de ellos estaba lo que pareca un gran invernadero; dentro haba dos naves espaciales,
ambas claramente visibles a travs del cristal, a la luz de la luna. A Keith le recordaron ms los
aeroplanos que l conoca que las naves que se haba imaginado; ni siquiera eran remotamente
parecidas a la nave con forma de cigarro que haba visto en su sueo provocado por el jugo lunar. La
ms grande de las dos era del tamao de un avin de transporte; la ms pequea no era mayor que un
Piper Cub. Las alas no parecan ser plegables o retrctiles, y se pregunt por qu haba imaginado
que lo iban a ser.
Joe dijo:
Espera aqu. Voy a dar la vuelta y asegurarme de que no hay nadie.
Cuando regres, asinti con la cabeza e hizo sea a Keith para que se reuniera con l.
Doblaron en una esquina de la construccin de cristal y llegaron delante de una pequea puerta.
Ten la linterna dijo Joe hasta que pueda abrir la puerta.
Sac una ganza del bolsillo y forz la cerradura en un par de minutos. Entraron y Joe cerr
la puerta.
Keith mir el techo por encima de sus cabezas y no pudo ver ninguna abertura. Pero al final
del hangar haba una gran puerta doble. Tendran que sacar una de las naves a travs de ella y Keith
pens por qu Joe no habra forzado la puerta doble primero y no habran entrado por all.


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Y entonces se dio cuenta, antes de que pudiera formular ninguna pregunta, que no sera
necesario empujar la nave afuera. La nave poda atravesar el techo, y era por eso que el hangar estaba
hecho de cristal. Igual que las mquinas de coser del profesor, las naves del espacio podan
desmaterializarse y pasar a travs de una slida pared o del techo para volver a materializarse en su
destino. El hangar era transparente para permitir la visin directa del objetivo sin tener que llevar la
nave hasta afuera.
Esto le hizo pensar para qu seran necesarias las puertas dobles y casi estuvo a punto de
preguntrselo a Joe, pero entonces comprendi que la operacin no era igual en los dos sentidos.
Cuando regresaba a la Tierra, la nave espacial tena que materializarse fuera de la atmsfera y
planear entonces con las alas hasta el campo de aterrizaje y ser empujada hasta dentro del hangar.
Los dos son Ehrlings dijo Joe. Un Skymaster de diez plazas y un Starover de dos. Cul
prefieres?
El pequeo, creo. No te parece? dijo Keith.
Joe se encogi de hombros.
El grande no te va costar ms, amigo. Desde luego no lo vas a poder vender cuando termines
el viaje. Todos estn registrados. Cualquiera que tomes lo tendrs que abandonar cuando dejes de
usarlo.
Los controles son iguales? Se manejan los dos con la misma facilidad? dijo Keith.
Exactamente dijo Joe. El pequeo es un poco ms fcil de manejar en el aire y no necesita
un campo tan grande para aterrizar.
Keith dijo:
Entonces, el pequeo.
Camin alrededor del aparato, viendo que de cerca se pareca menos a un aeroplano de lo que
haba pensado. Las alas eran ms cortas y ms gruesas. No tena hlice. El revestimiento del fuselaje,
que le haba parecido de lona, al tacto se pareca ms al amianto.
Joe se reuni con l al otro lado de la nave y dijo:
Aqu est la compuerta hermtica. Hay que dar vuelta a esta manivela. Tiene otra manivela
igual adentro. Pero si necesitas abrir la compuerta en el espacio por cualquier motivo, ser mejor que
te pongas un traje espacial primero. Hay uno debajo de cada asiento. Y si abres en el vaco, abre la
vlvula de la puerta primero, para que el aire salga gradualmente y no te arrastre afuera con
violencia. Y si dejas escapar el aire el reacondicionador necesita unos quince minutos para volver a
producir el aire necesario despus que hayas vuelto a cerrar la compuerta hermtica. Entremos y te
muestro.
Keith entr primero y se sent a los mandos mientras Joe, en el otro asiento, le explicaba el
funcionamiento. Los controles de planeo consistan en una palanca y dos pedales de timn iguales a


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los que tenan los aviones ligeros. Como Keith haba hecho casi un centenar de horas de vuelo no
esperaba tener ninguna dificultad con esa parte del funcionamiento de la nave.
Aqu est la mira deca Joe. Simplemente apunta a donde quieras ir. Estos diales indican
las distancias. El grande est graduado en unidades de cien mil kilmetros; el salto mayor que puedes
dar son quinientas unidades, es decir cincuenta millones de kilmetros. Tendras que dar unos
cuantos saltos para llegar a uno de los planetas exteriores; esa es la desventaja de estos pequeos
Ehrlings para los viajes largos.
El otro dial est en unidad de mil kilmetros y se sigue hasta el pequeo vernier en dcimas
de kilmetros. En cuanto a la Luna, me has dicho que queras aterrizar en este lado, no es as?
S.
Entonces ajustas la mira a donde quieres ir. Gradas la distancia para espera un minuto.
Abri un compartimento en el tablero de mandos similar al compartimento de los guantes en un
automvil y sac un grueso volumen casi del tamao y formato del Almanaque mundial. Mir la
fecha y dijo: Bien. Por un momento me tem que el viejo Eggers no tuviera aqu un ejemplar del
ltimo Almanaque astronutico, ya que no usa la nave desde hace bastante tiempo. Pero est bien.
Este es el ltimo nmero. Tiene las tablas; aqu puedes ver la distancia desde cualquier cuerpo en el
Sistema Solar a cualquier otro cuerpo para cualquier minuto de tiempo durante este mes. Joe oje el
libro y aadi: Aqu estn las tablas TierraLuna. Digamos que decides salir a las tres quince;
entonces buscas la distancia aqu y ajustas los diales para esa hora. A las tres y quince aprietas el
botn. Me sigues?
Pero quiz mi reloj va atrasado unos minutos dijo Keith. Entonces qu pasa? A lo mejor
voy demasiado lejos y termino materializndome dentro de la Luna y no fuera de ella.
No tienes que usar tu reloj, estpido gru Joe, sino el del tablero. Es exacto a la fraccin
de segundo. Tiene que serlo, es rodomagntico.
Es que? dijo Keith.
Rodomagntico contest Joe pacientemente. Y de todos modos no puedes estrellarte en la
Luna, porque tienes un factor de seguridad: el repulsor automtico. Si quieres materializarte quince
kilmetros por encima de la Luna, la distancia conveniente, grada el repulsor para quince
kilmetros y entonces la nave se detiene quince kilmetros antes de llegar al objetivo propuesto.
Ajustas el repulsor de acuerdo con el espesor de la atmsfera a la que vas a llegar. Quince kilmetros
para la Luna, cuarenta para la Tierra, cuarenta y cinco para Venus veinte para Marte, etc.
Comprendes?
Aprietas el botn y ests all dijo Keith. Y entonces qu?
Tan pronto como te materializas empiezas a caer, pero el girscopo no te deja perder el
equilibrio. Inclinas la nave en planeo acentuado y dejas que caiga hasta que las alas empiezan a


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sostenerte al entrar en la atmsfera. Al tener aire suficiente debajo de las alas, planeas y aterrizas.
Eso es todo. Si ves que no aciertas al sitio donde quieres aterrizar o que vas a hacer un mal aterrizaje
continu, aprietas el botn del repulsor, y el repulsor te lanza atrs a quince kilmetros de altura, y
empiezas de nuevo. Y eso es todo, St. Louie. Entendiste?
Perfectamente dijo Keith.
Pareca muy sencillo. Y adems haba visto, detrs de la compuerta de entrada, un libro
titulado Manual de instrucciones, de modo que siempre poda buscar cualquier cosa que Joe no le
hubiera explicado o que l no hubiese comprendido.
Sac la cartera y cont los tres mil crditos que le haba prometido a Joe. Ahora slo le
quedaban quinientos sesenta, pero lo ms probable es que no volviera a necesitar ms dinero. Con el
nuevo da o habra llegado a Mekky o estara muerto; en cualquiera de los dos casos habra hallado la
solucin de su problema.
Ms vale que me des tu pistola, St. Louie dijo Joe. No olvides que no puedes teleportar
explosivos. Explotan en la curvatura, y eso no es muy agradable cuando sucede en el bolsillo de uno.
Keith se acord de lo que haba ledo en el libro de Wells y supo que Joe le deca la verdad.
Gracias, Joe dijo, por recordarme esto. Quiz me habra olvidado de dejar la pistola y
habra saltado en mil pedazos. Gracias.
Entreg a Joe la automtica calibre cuarenta y cinco.
Muy bien, compaero dijo Joe. Gracias, y buena suerte. Feliz aterrizaje.
Se estrecharon las manos solemnemente.
Despus que Joe se hubo marchado, Keith tom el Manual de instrucciones y lo estudi
cuidadosamente durante media hora. El libro explicaba el funcionamiento del aparato mucho mejor
que Joe y todo pareca increblemente sencillo. De acuerdo con las instrucciones no haba ninguna
necesidad (a menos que se quisiera ser innecesariamente minucioso) de usar las tablas de distancia
del Almanaque astronutico. Se podan ajustar los diales para la mxima distancia (cincuenta
millones de kilmetros) y dejarlos as siempre, y usar el repulsor automtico para detener la nave a la
distancia adecuada del objetivo. La graduacin de los diales a las distancias exactas era solamente
necesaria cuando una nave del espacio maniobraba para acercarse a otra. Y l poda arreglarse para
eso, pens Keith, permaneciendo inmvil y dejando que la otra nave hiciese las maniobras.
El planeo para aterrizar no pareca ms difcil que un aterrizaje a motor apagado en un avin
convencional, con la ventaja de que, si se presentaba alguna dificultad en el aterrizaje, uno siempre
se poda lanzar hacia atrs y empezar de nuevo.
Mir a travs del vidrio que cubra la cabina de la nave y a travs del techo de vidrio del
hangar, de la atmsfera terrestre y el vaco del espacio, hacia las estrellas y la Luna.
Debera ir ya a Saturno o le convendra ir a la Luna primero, para practicar?


138
La Luna pareca tan cercana y tan fcil. Comparativamente al alcance de la mano. Keith no
tena ninguna razn importante para ir all, ya que su destino era la flota, cerca de Saturno. Y, sin
embargo, Keith saba que no tena muchas posibilidades de llegar hasta Mekky vivo, y tambin se
daba cuenta de que si consegua convencer a Mekky, y sus esperanzas se realizaban, saldra de all
directamente a su propio mundo, el universo que haba abandonado el domingo pasado por la tarde.
Y, probablemente, nunca ms se le presentara la oportunidad de poner el pie en la Luna o en un
planeta. Y qu importancia tena llegar media hora ms tarde?
Bien, estaba dispuesto a no ir a los planetas, pero quera, mientras tena la oportunidad, poner
los pies por primera y ltima vez en un suelo que no fuese el de la Tierra. Y la Luna pareca ofrecer
pocos riesgos. El Manual de instrucciones que acababa de leer deca, en un prrafo acerca de la
Luna, que las tierras frtiles y las colonias estaban todas en el lado oculto, donde haba agua y la
atmsfera era ms densa. En el lado visible slo haba desiertos estriles y montaas. Respir
profundamente y se at el cinturn de seguridad, delante de los mandos. Faltaban unos minutos para
las tres y media y mir la distancia para esa hora en el Almanaque, colocando los diales en la
posicin adecuada. Pocos segundos antes de las tres treinta apunt al centro de la Luna, observando
el segundero del reloj rodomagntico (o lo que fuese) y apret el botn.
No sucedi nada, absolutamente nada. Se habra olvidado de mover alguna palanca en alguna
parte.
Se dio cuenta de que haba cerrado los ojos al apretar el botn y los volvi a abrir para mirar
el tablero de instrumentos. Aparentemente todo andaba bien.
Observ la mira para ver si an segua centrada en la Luna. Segua. La Luna no estaba all, ni
la vea por ninguna parte. Pero por encima de su cabeza haba una gran bola, brillando en un costado,
varias veces mayor que la Luna Y no pareca la Luna. Con un repentino sobresalto se dio cuenta de
que no lo era. Era la Tierra, all arriba, a unos trescientos sesenta mil kilmetros de distancia. Y por
todo el firmamento se vean estrellas, miles de estrellas, mucho ms brillantes que las estrellas que
haba visto desde la Tierra. Estrellas brillantes, hermosas.
Pero ,dnde estaba la Luna?
De repente tuvo tambin conciencia de una sensacin diferente.
Una impresin de ligereza, de cada, como si bajara en un ascensor muy rpido.
Se acord de que haba una ventana de cristal en el suelo, entre los pedales. Mir hacia abajo
y vio a la Luna que se acercaba a gran velocidad, llenando ya toda la abertura, a pocos kilmetros de
distancia. El pequeo Starover haba dado la vuelta, como saba que lo hara si se hubiese detenido a
pensar un momento, bajo la influencia de los controles giroscpicos, para que l estuviese en
posicin normal con referencia a su objetivo al acercarse.


139
El corazn le palpitaba de excitacin mientras volva a ajustar los diales, preparado para
lanzarse de nuevo a un punto a quince kilmetros de altura cuando apretase el botn; entonces tom
la palanca y puso los pies en los pedales. Inclin el aparato hacia delante con un pequeo
movimiento de la palanca, que deba de estar conectada con los girscopos porque no era posible que
hubiese aire suficiente en las superficies de cola para que el aparato obedeciese ante ese movimiento.
Y entonces, a medida que el avin descenda, las alas empezaron a tomar aire, y el planeo se
volvi cada vez ms pronunciado.
Pero todo haba sido demasiado repentino, demasiado inesperado, y l no haba estado
preparado. Apret el botn.
Esta vez tampoco sucedi nada, aparentemente; pero, la superficie de la Luna estaba un poco
ms lejos.
Keith esper, mientras caa planeando. Mantuvo el dedo en el botn hasta que hubo pasado la
orilla de un crter y vio que iba hacia un terreno llano donde era imposible no hacer un buen
aterrizaje.
Toc tierra perfectamente y dej que el aparato rodase hasta detenerse.
Lentamente desat el cinturn de seguridad., Dud por un momento con la mano en el cierre
de la puerta, pensando si habra realmente aire afuera. Su misma presencia en la Luna iba contra
todas las opiniones autorizadas sobre el asunto all de donde l vena, pero tambin iban contra esas
opiniones muchas de las otras cosas que le estaban sucediendo.
Y entonces entendi que dudar era estpido. Si no hubiese aire, entonces sobre qu haba
planeado el avin?
Abri la puerta y sali. S, haba aire. Un aire fro y tenue, parecido al que se encuentra en las
cimas de las ms altas montaas de la Tierra. Pero respirable. Poda haber estado en un desierto
pedregoso de la Tierra, con las montaas en la distancia. No haba ninguna diferencia.
Pero l se senta diferente. Se senta increblemente liviano. Dio un pequeo salto
experimental que no lo habra levantado ms de diez centmetros en la Tierra, y all se elev ms de
un metro en el aire. Volvi a caer ms lenta y ligeramente de lo que haba esperado. Pero eso le
produjo una extraa sensacin en la boca del estmago y no se sinti inclinado a repetir el
experimento.
Estaba en la Luna, y se senta muy desilusionado. No era, despus de todo, tan emocionante
como l haba esperado.
Mir hacia arriba, preguntndose qu era lo que fallaba en esa direccin. La Tierra segua all,
pero no apareca tan brillante ni impresionante como cuando la haba visto por primera vez desde la
pequea nave del espacio, a quince kilmetros de altura sobre la superficie de la Luna. Pero eso se
deba, sin duda, a que entonces no haba mirado a travs de una atmsfera y ahora s.


140
Keith pens si sera posible que los cientficos all en su propio universo estuviesen
equivocados respecto a la no existencia de aire en la Luna. O quiz la presencia de aire en esta Luna
era otra de las diferencias que haba encontrado en este mundo?
Las estrellas, desde all, parecan un poco ms brillantes que desde la Tierra, pero no mucho
ms. Sin duda, eso se deba tambin a la presencia de aire.
La fra mordedura del aire en la garganta y en los pulmones le hizo recordar que se congelara
si segua all mucho rato. La temperatura estaba por debajo del cero y l llevaba ropas adecuadas
para el verano de Nueva York.
Se estremeci y mir alrededor el paisaje fro y poco atrayente. Ya estaba en la Luna, pens,
y qu? No le gustaba.
Ahora saba, sin ninguna duda, lo que quera. Quera volver a su propio universo, un universo
donde los hombres an no haban llegado a la Luna, Y si alguna vez regresaba, no sugerira a los
cientficos que se olvidaran de la propulsin por cohetes y que empezaran a colocar dnamos en las
mquinas de coser.
Entr en la nave, mucho ms satisfecho de lo que haba salido y cerr la compuerta. Adentro
el aire era ahora tenue y fro, pero el cierre hermtico estaba colocado, y el reacondicionador y la
calefaccin lo volveran a su condicin normal en pocos minutos.
Keith se volvi a sujetar en el asiento del piloto, pensando: Bien, estoy contento de haberme
desengaado.
Estaba contento porque si no hubiera hecho ese viaje nunca habra vuelto completamente
satisfecho a su propio universo, si es que alguna vez volva. Durante todo el resto de su vida no
podra olvidar que haba estado en un sitio donde los viajes espaciales eran posibles y que no los
haba aprovechado.
Ahora ya lo haba hecho, y no tena que pensar ms.
Quiz, pens Keith, era ya demasiado viejo para adaptarse a una situacin como la suya. Si
todo eso le hubiera sucedido antes de llegar a los veinte, no despus de los treinta, y si hubiera tenido
el corazn libre y no real y profundamente enamorado, entonces quiz hubiese credo que ese mundo
era exactamente lo que quera.
Pero ahora no lo quera. Quera regresar.
Y solamente haba una mente (un cerebro electrnico) que poda ayudarlo a volver a su
mundo.
Apunt la mira hacia la Tierra y ajust los diales para una distancia de ciento ochenta mil
kilmetros, a medio camino entre la Tierra y la Luna. All, en el espacio, podra dedicarse a localizar
a Saturno.
Apret el botn.


141


XVI. El monstruo de Arcturus

Ya estaba acostumbrado a no sentir nada cuando apretaba el botn. Pero esta vez algo
sucedi, casi inmediatamente, y Keith se sorprendi. Era una sensacin extraa que creca
lentamente. Primero se sinti casi normal, y luego, cuando el Starover (a medio camino entre la
Tierra y la Luna) venci su inercia y empez a caer hacia la Tierra, Keith perdi completamente el
peso.
Era una sensacin extraa. A travs de la ventana del suelo poda ver la Tierra, una esfera dos
veces ms grande que la que haba visto desde la Luna. Y por la ventana, en la parte superior de la
cabina, poda ver la Luna, dos veces mayor que vista desde la Tierra.
Saba que estaba cayendo hacia la Tierra, pero eso no le preocupaba. Iba a tardar mucho
tiempo en caer ciento ochenta mil kilmetros. Y si an no haba localizado a Saturno, cuando
estuviese peligrosamente cerca siempre poda volver a lanzarse para atrs otros ciento ochenta mil
kilmetros.
Desde luego, si daba la casualidad que Saturno se encontrase al otro lado del Sol, se iba a ver
en un problema, aunque no dud, que podra resolverlo con la ayuda del Almanaque astronutico.
Pero primero iba a ver si poda encontrarlo a simple vista.
Empez por una ventana, y luego por la otra, a observar el cielo. Pens que los anillos tenan
que ser visibles. All, en el espacio, sin atmsfera que disminuyera la visin, las estrellas eran
enormes comparadas a cmo se vean desde la Tierra. Haba notado que Marte y Venus eran discos
diminutos y no puntos de luz. Haba odo que inclusive en la Tierra algunas personas dotadas de una
vista excelente podan a veces localizar los anillos de Saturno. Con una visin normal aqu, en el
vaco, tendra que verlos fcilmente.
Y aunque no conoca la posicin actual de Saturno en el cielo, no tena que buscar por todo el
firmamento. Saba lo suficiente de astronoma elemental para reconocer el plano de la eclptica, y
Saturno estara en ese plano, en algn sitio a lo largo de una lnea en el cielo.
Tard un rato en situarse, porque all haba muchas ms estrellas de las que l estaba
acostumbrado a ver. Y no parpadeaban; parecan luminosos diamantes sobre un fondo de terciopelo
negro, y la fascinacin de su brillo le impeda reconocer las constelaciones.
Pero encontr la Osa Mayor y luego el cinturn de Orin, y despus ya le fue fcil localizar
las constelaciones del zodaco, el cinturn por el que giran los planetas.


142
Lo sigui cuidadosamente, estudiando cada objeto sideral cerca de la lnea imaginara de la
eclptica. Volvi a hallar el disco rojizo de Marte y le pareci que esta vez poda ver las dbiles rayas
de los canales.
Sigui la lnea unos treinta grados ms y all estaba Saturno. Los anillos estaban casi de
costado, pero eran inconfundibles.
Busc el Almanaque astronutico y mir las tablas TierraSaturno. An estaba a ms de
ciento cincuenta mil kilmetros de la Tierra, a pesar de todos los que poda haber cado hacia la
Tierra desde su salto de la Luna, pero esos kilmetros eran despreciables comparados con la
distancia total; la tabla TierraSaturno sera suficientemente exacta. Busc la distancia para las
cuatro y media; era 1.468.550.812 kilmetros.
Veintinueve saltos al mximo alcance de cincuenta millones de kilmetros. Gradu los diales
para la distancia mxima y apret el botn veintinueve veces, haciendo una pausa de un segundo
entre cada salto para asegurarse de que la mira segua centrada en el planeta anillado.
Saturno apareca maravillosamente hermoso al final del salto veintinueve, an a una distancia
de dieciocho millones y medio de kilmetros. Volvi a graduar los diales para dieciocho millones
(esta vez ajustando el repulsor automtico para cien mil como factor de seguridad) y apret el botn.
No tuvo que buscar a la flota; la flota lo encontr a l en el mismo instante en que lleg.
Se sobresalt al or una voz que deca:
No se mueva.
Era una voz fsica, real, no dentro de su cerebro como la de Mekky. Esta no era la voz de
Mekky.
La voz continu:
Est arrestado. Las naves de turistas estn prohibidas fuera de la rbita de Marte. Qu hace
aqu?
Esta vez Keith localiz el origen de la voz. Sala de un diminuto altavoz colocado en el
tablero de instrumentos. Ya haba visto que haba una rejilla metlica all, pero no se haba detenido a
pensar qu poda ser. Haba dos altavoces; el otro posiblemente era un micrfono. De todos modos,
ya que la voz le haba hecho una pregunta, tena que existir algn medio para hacer llegar la
respuesta.
Keith dijo:
Debo ver a Mekky. Es importante.
Mientras hablaba mir a travs de las ventanas y vio a los que lo haban capturado; una media
docena de objetos oblongos que lo rodeaban a corta distancia, ocultando grandes trozos de
firmamento. No poda juzgar el tamao de aquellas naves. Sin conocer la distancia no poda tener
idea del tamao, y sin conocer el tamao no poda tener idea de la distancia.


143
La voz dijo framente:
De ningn modo se permite al personal civil o a los ocupantes de naves civiles aproximarse
a la flota. Se le escoltar a la Tierra y ser entregado a las autoridades para el, castigo
correspondiente. No trate de tocar los controles o su nave ser destruida instantneamente. Tenemos
sujeta a la nave con rayos de atraccin, de modo que no podra escapar, pero nuestros, instrumentos
indicarn si los controles son tocados y lo interpretaremos como un intento de huida.
No quiero huir dijo Keith. Vine aqu a propsito para que me capturaran. Quiero ver a
Mekky. Tengo que verlo.
Ser devuelto a la Tierra. Vamos a entrar en su nave; uno de los nuestros lo llevar de
regreso. Tiene puesto un traje espacial?
No dijo Keith. Escuche, esto es importante. Sabe Mekky que estoy aqu?
Mekky sabe que est aqu. Nos ha ordenado que lo rodeemos y que lo capturemos. De otro
modo habra sido destruido una dcima de segundo despus de su llegada. Estas son las rdenes:
Pngase un traje espacial y abra la compuerta. Uno de los nuestros entrar para hacerse cargo del
manejo de la nave.
Keith no escuch las ltimas palabras porque de todos modos no tena intencin de obedecer
las rdenes. Que lo devolvieran a la Tierra significaba una muerte segura; le era igual morir
discutiendo.
Y Mekky saba que estaba all. Eso significaba que Mekky haba estado y probablemente
estaba todava en contacto mental con l.
Habl directamente a Mekky, sabiendo que no importaba que hablase en voz alta; pero lo
hizo porque de esa manera poda concentrarse mejor en lo que deca.
Mekky! dijo Keith. No te olvidas de algo? Mi muerte no significa nada para ti o para tu
universo; no te culpo por no preocuparte de eso. Pero, no te olvidas de que vengo de un sitio
diferente? Que, aunque no tengamos el viaje interplanetario, podemos tener algo, alguna arma o
defensa que pueda ser importante para ti en lo que se aproxima. No he odo mencionar el radar.
Tenis el radar?
La voz que le contest era diferente. De una manera extraa, le habl por dos medios a la vez,
dentro de su cerebro y a travs del altavoz colocado en el tablero de instrumentos.
Keith Winton dijo. Te ped que no vinieras aqu. S, tenemos el radar. Tenemos
instrumentos de deteccin con los cuales tu universo ni siquiera ha empezado a soar.
Pero, Mekky dijo Keith. Tena que venir ahora o nunca. Mis planes, los que leste en mi
mente, salieron mal. O no eres omnisciente o habras sabido que no podan andar bien. Como el
presentar los cuentos al hombre que los escribi! De manera que no has podido penetrar lo suficiente
en mi cerebro o te habras dado cuenta. No puedes estar seguro de que yo no tengo algo que pueda


144
ayudarte. Cmo puedes saber lo que has dejado de ver, algo que yo mismo no puedo reconocer?
Todo lo que conoces son mis pensamientos superficiales.
Estis en graves dificultades aqu. Tenis miedo del prximo ataque de los arturianos.
Cmo puedes dejar de considerar una probabilidad, por dbil que sea?
Tu universo es relativamente primitivo. No es posible que tengis
Cmo lo sabes? lo interrumpi Keith. Ni siquiera sabes cmo he llegado aqu; cualquiera
que sea el mecanismo que pudo traerme aqu; es algo que no poseis, o lo conoceras. Y me dijiste
que no sabas cmo haba llegado aqu.
Una voz tranquila que Keith no haba escuchado antes habl por el altavoz del tablero. Dijo:
Quiz tiene razn, Mekky. Cuando me hablaste de este hombre me dijiste que no sabas cul
era su situacin, excepto que estaba cuerdo y que deca la verdad. De modo que, por qu no lo
traemos la flota? Puedes psicoanalizarlo en diez minutos y los proyectos en que hemos estado
trabajando no nos llevan a ninguna parte.
Era una voz juvenil pero grave; tena autoridad y confianza. Lo que haba dicho haba sido
presentado como una sugerencia y, sin embargo, al orlo, uno saba que era una orden que sera
cumplida.
Keith comprendi que deba de ser la voz de Dopelle, el gran Dopelle, de quien Betty Hadley,
su Betty Hadley estaba profundamente enamorada. El magnfico Dopelle que tena todo este
universo (excepto los arturianos) en sus manos.
La voz de Mekky dijo:
Muy bien. Triganlo a la flota. A la nave almirante. Hubo unos golpes amortiguados en el
exterior de la compuerta hermtica. Keith rpidamente se desat del asiento del piloto y dijo:
Un momento. Voy a ponerme un traje espacial.
Levant el asiento que tena al lado y encontr un traje. Era grueso y difcil de manejar, pero
(excepto por el reducido espacio en que tena que maniobrar) se lo puso con facilidad. Se abrochaba
con cierres relmpago y los cierres eran pegajosos al tacto, lo que indicaba que se les haba aplicado
alguna sustancia para hacerlos hermticos.
El casco encaj fcilmente en el anillo del cuello. Haba una pequea cajita negra sobre el
pecho que pareca ser el acondicionador de aire. Movi el interruptor que tena esa caja antes de
cerrar la placa facial del casco.
Entonces abri la vlvula de la compuerta hermtica que dara salida al aire de la nave.
Cuando el aire dej de silbar abri la puerta.
Un hombre que llevaba un traje espacial an mas grueso e incmodo que el suyo entr en la
nave. Sin pronunciar una palabra se instal en el asiento del piloto y empez a graduar los controles
veruier. Unos segundos ms tarde seal hacia la compuerta y Keith asinti y la abri.


145
Estaban casi tocando el costado de una gran nave. Desde tan cerca Keith no poda darse
cuenta del tamao que tena el gran crucero almirante.
Una compuerta del tamao de una habitacin estaba abierta, y Keith entr y la puerta se
cerr. Una nave de ese tamao, pens, tendra una cmara de aire intermedia, que podra ser vaciada
para admitir al que entraba; en cambio, para aparatos pequeos como el que lo haba trado a l, era
ms prctico simplemente dejar escapar el aire de toda la nave.
La puerta exterior se cerr con un chasquido. Algo empez a silbar, y cuando el ruido termin
se abri una puerta en el extremo interior de la cmara.
Un hombre joven, alto y bien parecido, con cabellos negros rizados y unos brillantes ojos
negros, estaba de pie en la puerta, sonriendo a Keith. Sin duda alguna se trataba de Dopelle.
No se pareca a Errol Flynn, pero era an ms apuesto. Keith saba que deba odiarlo, pero no
pudo. Por el contrario, Dopelle le fue inmediatamente simptico.
Dopelle se adelant rpidamente y ayud a Keith a sacarse el casco. Luego dijo:
Yo soy Dopelle. Y usted debe de ser ese Winton o Winston de que me ha hablado Mekky.
Dmonos prisa a sacarle ese traje espacial.
Su voz era alegre y animada, pero se notaba que estaba preocupado.
Nos encontramos realmente en una posicin difcil. Espero que tenga razn, y que pueda
ofrecernos algo para usar. Pues de lo contrario
Con un esfuerzo, Keith acab de salir del traje espacial y mir a su alrededor La nave era ms
grande de lo que haba imaginado. La sala delante de l deba de ser la cmara principal; tendra unos
treinta metros de largo por doce o quince metros de ancho. Adentro haba muchos hombres, la
mayora trabajando en lo que pareca ser un laboratorio experimental completamente equipado.
Keith se volvi para mirar a Dopelle pero los ojos se fijaron rpidamente en la esfera que
flotaba por encima de la cabeza de Dopelle: Mekky, el cerebro electrnico.
Dentro de su cabeza reson la voz de Mekky:
Creo que puedes tener razn, Keith Winton. La voz de Mekky le reson dentro de la
cabeza. Veo algo respecto a una cosa llamada en tu mundo un potenciomotor. Algo inventado por
un hombre llamado. Burton. Es algo que tuvo que ver, vagamente, con un viaje a la Luna. Sea lo que
sea, no se conoce aqu. Pero sabrs los detalles, la frmula, el esquema electrnico?
No me contestes en voz alta. Es ms rpido de este modo, y el tiempo es importante Trata
de recordar
S, has visto el diagrama y la frmula, la ecuacin. No las recuerdas conscientemente, pero
estn en tu subconsciente. Creo que podr verlo mejor bajo una ligera hipnosis. Ests dispuesto?
S, desde luego dijo Keith. Cul es la situacin?


146
La situacin es la siguiente dijo Dopelle, contestando en lugar de Mekky: Los arts van a
atacar pronto. No sabemos el momento exacto, pero ser dentro de unas horas.
Y tienen una arma nueva. No sabemos cmo contrarrestarla todava. Sabemos algo de ella
por un arturiano que hemos hecho prisionero, pero l mismo no conoce los detalles.
Se trata de una sola nave, no una flota, pero todo el esfuerzo de guerra de los arturianos
durante aos ha sido dedicado a esa nave. Y por un lado eso nos conviene, pues si destruimos esa
nave tendremos el camino libre pera llevar la flota a Arcturus y ternaria la guerra. Pero
Pero qu? pregunt Keith. Acaso esa nave es demasiado grande para ser destruida?
Dopelle movi una mano con impaciencia.
No se trata del tamao, aunque la nave es realmente monstruosa. Tres kilmetros de largo,
diez veces ms grande que nada de lo que nosotros hemos podido construir. Pero lo esencial no es
eso.
Est revestida de un nuevo metal, algo impenetrable para todas nuestras armas. Podramos
lanzarle bombas atmicas durante todo el da y no conseguiramos daarle la pintura.
Keith asinti y dijo:
Nosotros tambin tenamos ese material, en nuestras revistas de fantasa cientfica. Yo era
director de una de ellas.
El rostro de Dopelle se ilumin con sbito inters.
Yo acostumbraba leer esta clase de revistas cuando era joven dijo. Me enloquecan. Claro
que ahora
Algo en la expresin del rostro de Dopelle trajo un recuerdo a la mente de Keith.
Keith haba visto una cara como aquella en alguna parte, no haca mucho. No, no haba visto
una cara, sino una fotografa. Una fotografa. de un rostro mucho ms joven y menos bien parecido
Joe Doppelberg! dijo Keith, y se qued con la boca abierta.
Qu? Dopelle lo mir sorprendido. Qu quiere decir?
La boca de Keith se cerr. Mir a Dopelle durante unos segundos.
Luego dijo:
Yo lo conozco a usted. Por fin tengo una pista que explica un poco este mundo y le da
sentido. Usted es Joe Doppelberg, o un doble de Doppelberg.
Y quin es Joe Doppelberg? dijo Dopelle.
Un aficionado a la fantasa cientfica all de donde yo vengo. Usted se le parece, y usted es
lo que l hubiera querido ser! Usted tiene ms aos. desde luego, y es mil veces ms inteligente y
bien parecido.


147
Usted es lo que l habra soado ser. Usted, l, acostumbraba a escribirme largas cartas a la
seccin de Cartas por cohete y me llamaba Cohetero y no le gustaban nuestras portadas porque los
monstruos no eran bastante horribles, y
Keith se contuvo y de nuevo se qued con la boca abierta.
La frente de Dopelle se llen de arrugas de perplejidad.
Mekky, est loco dijo. No vas a sacar nada de l. Est completamente loco.
No dijo la voz del cerebro electrnico. No est loco. Est equivocado, desde luego, pero
no loco. Puedo seguir sus pensamientos y veo por qu piensa lo que acaba de decir, y no es ilgico,
es simplemente errneo.
Puedo explicrselo todo; veo la mayor parte de la verdad, excepto el diagrama y la frmula
que necesitamos. Y nos tenemos que dedicar a eso primero, antes de dar explicaciones, o ninguno de
nosotros sobrevivir.
Mekky descendi hasta un punto delante de Keith Winton y dijo:
Ven, extranjero de otro universo, y sgueme. Debes someterte a una ligera hipnosis antes de
que pueda obtener de tu mente, de lo ms profundo de tu subconsciente, lo que necesitamos.
Entonces, despus que hayamos, empezado a trabajar con esa informacin, te dir todo lo que
necesitas saber.
Me dirs cmo puedo regresar? dijo Keith.
Es posible. No estoy seguro de eso. Pero puedo ver ahora que la cosa que t conoces y que
nosotros no tenemos, el potenciomotor Burton que en tu mundo fue lanzado en el primer cohete a la
Luna, puede ser el medio de salvar a la Tierra de los arturianos.
Y te repito que ests equivocado; este mundo es tan real como aquel donde t vivas, y no es
el sueo de alguien de tu mundo. Y si los arturianos ganan esta guerra no sobrevivirs ni siquiera
para tratar de regresar. Me crees?
No no s dijo Keith.
Ven, pues; te voy a mostrar de qu puedes salvar a la Tierra. Quieres ver a un arturiano?
Un arturiano vivo?
Claro Por qu no? dijo Keith.
Sgueme.
La esfera flot a travs de la sala y Keith la sigui. La voz le deca dentro de la cabeza: Este
es un prisionero que capturamos cerca de Alpha Centauri en una nave de exploracin. Es el primero
que hemos capturado vivo despus de mucho tiempo. Y ha sido de su mente, si es que se puede
llamar mente, que he sabido de la nave monstruo que tiene que venir, la nave que puede destruir toda
nuestra flota a menos que nosotros la destruyamos primero, y del armamento y de la coraza defensiva
que tiene. Quiz despus que lo veas


148
Delante de ellos se abri una puerta mostrando ms all una segunda puerta provista de barras
de acero que conduca a una celda. Al abrirse la puerta un foco se encendi dentro de la celda.
Eso dijo la voz de Mekky es un arturiano.
Keith se acerc un paso para mirar a travs de la reja y dio varios pasos atrs an ms
rpidamente. Se sinti como si fuera a vomitar. Cerr los ojos y se tambale. El horror y las nuseas
casi lo hicieron desvanecerse.
Y eso que slo haba podido echar un rpido e incompleto vistazo a parte del arturiano. Ni
siquiera ahora saba cmo era el arturiano. Pero en su interior no senta el menor deseo de saberlo;
incluso detrs de las rejas y desarmado, la sola imagen de aquel ser poda enloquecer a cualquiera.
Era una cosa extraa, ms all de toda imaginacin. Ni siquiera Joe Doppelberg poda haber
imaginado una cosa as.
La puerta de acero se cerr.
Eso dijo Mekky es un arturiano en su propio cuerpo. Es posible que ahora comprendas
por qu los espas arturianos disfrazados en los cuerpos de seres humanos cautivos son fusilados a la
menor sospecha. En los primeros das de la guerra unos cuantos arturianos fueron llevados a la Tierra
para ser mostrados all y convencer a la gente de la larga y amarga lucha que tendra que soportar
para evitar la aniquilacin.
Las gentes de la Tierra han visto a estos seres. Conocen el poder de un arturiano oculto en el
cuerpo de un ser humano. Es por eso que los terrestres disparan ante la mera sospecha de que se trate
de un espa arturiano. Comprendes ahora que lo has visto?
La garganta de Keith estaba seca, y tambin sus labios.
S dijo, y su voz fue casi un graznido. An estaba lleno del horror y la repulsin que haba
sentido durante aquel rpido vistazo al arturiano; casi no era consciente de lo que deca.
Eso deca Mekky es lo que destruir a la raza humana y poblar el Sistema Solar, a menos
que nosotros podamos destruir la nave monstruo que llegar dentro de poco.
Ven, Keith Winton.

XVII. Una infinidad de infinitos

Keith Winton se senta un poco mareado. Se senta como si hubiera estado borracho y
estuviese ahora serenndose, o como si hubiese estado bajo los efectos del ter y no hubiese acabado
de despertarse.
Pero no era exactamente ninguna de esas cosas. Aunque se senta fsicamente embotado, su
mente estaba despejada. Era como si le hubiesen dado un fuerte estimulante mental. Tena dificultad
en absorber ms.


149
Estaba sentado en un pequeo pasadizo con una barandilla de acero, que daba a la cmara
principal de la nave almirante, observando cmo Dopelle y un gran nmero de otros hombres
preparaban rpida y eficientemente algo que pareca una versin completamente modificada y mucho
mayor de algo que haba visto en una revista cientfica en la Tierra, en su propia Tierra. Un
potenciomotor Burton. Y haba sido en la revista cientfica donde haba visto el esquema elctrico y
la frmula que explicaba el campo elctrico.
La esfera Mekky flotaba por encima de los que trabajaban, junto al hombro de Dopelle y a
unos veinte metros de donde estaba Keith. Pero le hablaba a Keith dentro del cerebro. Aparentemente
la distancia no significaba nada para Mekky.
Y Keith tena la sensacin de que Mekky estaba llevando ms de una de esas conversaciones
telepticas al mismo tiempo, porque era evidente que diriga a Dopelle y a los operarios mientras
hablaba con Keith.
Te resulta difcil de comprender, desde luego deca Mekky. Es difcil de comprender del
todo el infinito. Y, sin embargo, hay un nmero infinito de universos.
Pero dnde? pregunt Keith. En dimensiones paralelas o qu?
La dimensin es simplemente un atributo de un universo dijo Mekky que tiene validez
slo dentro de ese universo particular. Desde otro lugar, un universo, en s mismo un espacio infinito,
no es ms que un punto, un punto sin dimensin. Hay un nmero infinito de puntos en la cabeza de
una aguja continu Mekky. Hay tantos puntos en la cabeza de una aguja, por lo tanto, como en un
universo infinito o en una infinidad de universos infinitos. Y la infinidad elevada a la ensima
potencia es an solamente la infinidad. Me entiendes?
Casi dijo Keith.
Hay, por lo tanto, un nmero infinito de universos coexistentes. Esos universos incluyen este
mundo y el mundo del cual t procedes. Todos son igualmente reales e igualmente verdaderos. Pero
puedes concebir lo que significa una infinidad de universos, Keith Winton?
Bien, s y no dijo Keith.
Significa que, dentro de lo infinito, todos los universos concebibles existen. Hay, por
ejemplo, un universo en el cual esta misma escena est siendo repetida, excepto que t, o tu
equivalente, lleva zapatos castaos y no negros. Hay un nmero infinito de permutaciones de esa
variacin; un universo en el cual t tienes un ligero rasguo en el dedo ndice, y otro donde tienes
cuernos rojos y
Pero, todos ellos son yo mismo?
No, ninguno de ellos es t, del mismo modo que el Keith Winton en este universo no es t
mismo. No deb haber usado ese pronombre. Todos son entidades individuales. Como el Keith
Winton de aqu. En esta particular variacin hay una amplia diferencia fsica; ningn parecido, en


150
realidad. Pero t y tu prototipo aqu tienen aproximadamente la misma historia prosigui. Y han
encontrado, con disgusto, que los dos han escrito los mismos cuentos. Y existen semejanzas entre mi
amo Dopelle y un aficionado a la fantasa cientfica en tu universo llamado Joe Doppelberg: pero
ellos no son la misma persona.
Si hay un nmero infinito de universos dijo Keith, pensativo entonces todas las posibles
combinaciones deben existir. Entonces, en algn lugar, todo debe de tener existencia real. Quiero
decir que sera imposible escribir una historia fantstica porque por muy extraa que fuera eso
mismo tiene que estar sucediendo en algn lugar, no es verdad?
Desde luego que es verdad dijo Mekky. Hay un universo en el cual Huckleberry Finn es
una persona real, haciendo las mismas cosas que Mark Twain escribi. En realidad existe un infinito
nmero de universos en los cuales un Huckleberry Finn est haciendo todas las posibles variaciones
de lo que Mark Twain escribi que haca. No importa qu variaciones Mark Twain hubiera
introducido en su libro siempre habran resultado ser verdad.
La mente de Keith Winton se tambale.
Entonces, hay un nmero infinito de universos en los cuales nosotros o nuestros
equivalentes estn construyendo aparatos Burton para luchar contra el ataque de los arturianos? Y
en algunos de esos universos triunfaremos y en otros seremos derrotados?
Cierto. Y hay un nmero infinito de universos, desde luego, en los cuales no existimos; es
decir, no existe ninguna criatura parecida a nosotros. Universos en los cuales la raza humana no
existe. Hay un nmero infinito de universos, por ejemplo, en los cuales las flores son la forma
predominante de vida, o en los que nunca se ha desarrollado ninguna forma de vida ni tampoco se
desarrollar en el futuro. E infinidad de universos donde los estados de existencia son tales que no
tenemos palabras ni ideas para describirlos ni siquiera para imaginarlos.
Keith cerr los ojos y trat de visualizar universos que no poda visualizar porque ni siquiera
poda imaginarlos. Volvi a abrir los ojos cuando Mekky dijo:
Todas las posibles combinaciones deben existir en el infinito. Por lo tanto, hay un nmero
infinito de universos en los cuales vas a morir dentro de la prxima hora, conduciendo un cohete
contra la nave monstruo de Arcturus. Del mismo modo que vas a conducir uno aqu.
Qu?
S. A pedido tuyo. Eso puede llevarte a tu propio universo. Y t quieres regresar; lo veo en
tu mente. Te daremos la oportunidad que ansas. Pero no me preguntes si tendrs xito. Yo no puedo
ver el futuro.
Keith sacudi la cabeza para aclararse las ideas. Haba an un milln de preguntas que
deseaba hacer. Su mente volvi al principio e hizo otra vez una de las primeras preguntas qu haba


151
hecho al salir de la hipnosis. Quiz ahora, con una base mejor de comprensin, la respuesta
significara algo ms que la primera vez.
Quieres explicarme, Mekky, cmo he llegado aqu?
El cohete que lanzaron de tu Tierra a la Luna debe de haber vuelto a caer en la Tierra, muy
cerca de donde estabas. Quiz a unos pocos metros. El aparato Burton funcion al aterrizar. No fue
exactamente una explosin, aunque algunos de los efectos fuesen similares. Pero puedo ver, por mi
anlisis del aparato, que algunos de los efectos elctricos seran bastante peculiares. Una persona que
quede en el centro del relmpago y no en los bordes no resulta muerta. Es simplemente lanzada fuera
de su universo, hacia otro del infinito nmero de universos.
Pero cmo puedes saber eso pregunt Keith si el efecto Burton es nuevo aqu?
En parte por deduccin de lo que te ha pasado. Y en parte por anlisis de la frmula Burton,
un anlisis mucho ms profundo del que se le podra dar en tu Tierra. La sola deduccin sera
suficiente sin la comprobacin terica. Estabas all, y ahora ests aqu. Y en tu mente veo la razn
por la que, entre una infinidad de universos, has cado en este.
Quieres decir que no ha sido pura casualidad?
Nada se rige por la casualidad. Todo se debe a que, en el mismo instante del relmpago,
estabas pensando en este universo especial. Es decir, estabas pensando en el aficionado a la fantasa
cientfica, en Joe Doppelberg, y te preguntabas qu clase de universo estara l soando, qu clase de
universo le gustara a l. Y es ste. Lo que no quiere decir que este universo no sea real, tan real
como el tuyo. Ni Joe Doppelberg ni t han soado este universo. Ya era; ya exista. Pero es el nico
universo, dentro de la infinidad de universos existentes, que es exactamente igual al que estabas
pensando en el momento del relmpago, es decir, pensando en l como el universo que soara Joe
Doppelberg.
Creo que ahora entiendo dijo Keith.
Keith pens en muchas cosas a la vez; todas se ajustaban a lo que haba odo, y no poda
decirlas todas.
Dopelle era exactamente lo que Doppelberg habra soado ser. Hasta el embellecimiento de
su nombre.
Y haba tantos pequeos detalles que eran comprensibles ahora. Joe Doppelberg haba estado
en las oficinas de Borden mientras no estaba Keith. Por lo tanto nunca haba visto a Keith y no saba
cmo era. Pero se haba formado una imagen mental de l y el Keith Winton de este universo sera
como aquella imagen: ms alto y delgado que Keith, con un aspecto ms estudioso a causa de las
gafas, ms tpicamente un editor, en suma. Si Joe hubiera visto a Keith, entonces la imagen se habra
correspondido; Keith Winton aqu hubiera sido el doble fsico del Keith Winton en el otro universo.


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O, ms exactamente, Keith habra sido transportado al universo (en lo dems idntico a este) en el
cual Keith Winton era su doble fsicamente.
Joe Doppelberg haba visto, sin duda, a Betty Hadley en las oficinas de Borden. No saba que
ella slo haca pocos das que trabajaba all, de modo que en este universo eso no era verdad. No
saba que la residencia de Borden estaba en Greeneville, y por lo tanto en este universo la residencia
no estaba en Greeneville sino en otro lugar. Deba de tener una en alguna parte.
S, todo encajaba, hasta las mejoras en las portadas de Historias Sorprendentes, que
mostraban los monstruos siderales con el sutil horror que Doppelberg quera que tuvieran.
Y, adems, en muchos otros sentidos, este era el mundo que hubiera soado cualquier
adolescente aficionado a la fantasa cientfica. Fords T y naves interplanetarias. Los Nocturnos. Aire
en la luna. Automticas calibre cuarenta y cinco en la Tierra, y Dios sabe qu armas fantsticas para
la lucha en el espacio. Jugo lunar y el W.B.I.
Y Doppelberg convertido en Dopelle, dueo de un universo, excepto por la oposicin de
Arcturus. Dopelle, supercientfico, creador de Mekky, el nico hombre que haba estado en Arcturus
y regresado vivo.
Dopelle, prometido de Betty Hadley. Era natural que se hubiera enamorado de ella al verla el
da que la haba encontrado en las oficinas de Borden. Y eso era algo por lo que Keith no lo criticaba.
Un universo al gusto de Doppelberg.
De nuevo Keith se rectific: Un universo al gusto de Doppelberg, tal como l, Keith, lo haba
concebido, consciente e inconscientemente. Joe, en realidad, no tena ninguna participacin en todo
eso. Este era simplemente el universo que Keith haba imaginado que Doppelberg soara. Hasta en
los detalles en que l no haba pensado.
Mekky tena razn; todo encajaba demasiado bien.
Los hombres que trabajaban en aquella gran cmara, debajo del pasadizo, estaban ahora
dando los toques finales al aparato que estaban haciendo, una cosa de complicadas bobinas y
aparatos elctricos que slo vagamente se pareca a la fotografa que haba visto una vez del
potenciomotor Burton. Sin duda Mekky, despus de comprender los principios fundamentales, haba
hecho un aparato mucho ms potente y eficiente.
Mekky flot ascendiendo y se coloc cerca del hombro de Keith.
Ahora lo instalarn en la proa de una nave dijo. un aparato de propulsin a cohete. No
puedo anticipar qu efecto producira un viaje por teleportacin en el campo Burton, de modo que no
podemos arriesgarnos a colocar el aparato en una nave ms grande. Y no tenemos tiempo para hacer
experimentos. Alguien, y t tendrs la preferencia si te presentas como voluntario, deber sacar el
cohete de la nave nodriza, esta misma nave, y dar unas cuantas vueltas hasta que el aparato Burton se
cargue lo suficiente. Acumular una potencia inmensa.


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Y cunto tiempo llevar eso? pregunt Keith. Estaba ya decidido a presentarse como
voluntario.
Slo minutos. Para ser exacto, estar completamente cargado en cuatro minutos y cuarto.
Hacer funcionar la nave un tiempo mayor ni aumentar ni disminuir el potencial mximo. Despus
de ese tiempo el cohete debe quedarse cerca de la nave almirante, que ser el primer objetivo de la
nave monstruo de Arcturus. Y cuando se materialice aqu para atacarnos, la nave cohete debe
lanzarse contra el monstruo arturiano. La nave arturiana est desprovista de inercia prosigui
Mekky. Cualquier aparato de la flota terrestre podra estrellarse contra ella sin causarle el menor
dao. Ninguna de nuestras armas puede afectarla. Sembrar la muerte y la destruccin en nuestra
flota, y entonces ir hacia los planetas, incluso la Tierra, despus de destruir nuestras naves. A menos
que el aparato de Burton, que es tan desconocido para ellos como para nosotros, pueda destruirla.
Lo conseguiremos? pregunt Keith.
Si era posible para la voz mecnica de Mekky sonar seca y sombra; entonces fue sombra y
seca en la mente de Keith.
Creo que s. Lo sabrs cuando te estrelles contra el cohete. Leo en tu mente que vas a
presentarte como voluntario para hacerlo, y es tu nica posibilidad de regresar a tu propio mundo.
Este es un gran privilegio. Todos los hombres de la flota se han presentado como voluntarios, si es
que t no quieres ir.
Pero sabr hacer funcionar el cohete? pregunt Keith. No conozco los mandos; ni
siquiera he visto uno de esos aparatos. Son mucha ms complicados que un Ehrling?
Eso no tiene importancia dijo la voz de Mekky. Voy a infundirte los conocimientos
necesarios para que puedas hacerlo funcionar antes de que entres en el cohete. Tendrs reflejos
automticos, y por lo tanto ni siquiera tendrs que pensar. En realidad necesitars esos reflejos para
volver a tu mundo, y no simplemente salir de este. Tu mente tiene que estar libre de la necesidad de
concentrarte en los mandos de la nave.
Por qu? pregunt Keith.
Porque debes concentrarte en el universo al que deseas regresar, recordar las cosas que lo
forman. Concntrate en el mismo lugar donde estabas hace una semana cuando el cohete lunar se
estrell a tu lado. No en el mismo momento desde luego; ten en cuenta el lapso. De otro modo
podras llegar all en el preciso momento de ser lanzado de nuevo por el relmpago del cohete lunar.
Puedes explicar tu ausencia de una semana diciendo que has tenido amnesia como consecuencia de la
conmocin causada por la cada del cohete. Y desde Greeneville puedes ir a Nueva York y a Betty
Hadley, tu Betty Hadley, si es que puedes conseguirla.
Keith se sonroj ligeramente. Haba una desventaja en que le pudieran leer a uno los
pensamientos tan profundamente, aunque fuese por un cerebro electrnico.


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Los operarios estaban ya colocando el cohete en la pista de lanzamiento.
Tardarn mucho? pregunt Keith.
Diez minutos, o menos. Tranquilzate ahora y cierra los ojos, Keith Winton. Voy a poner en
tu mente los conocimientos necesarios para que puedas controlar la nave que vas a conducir.
Keith Winton cerr los ojos y relaj los miembros.

XVIII. El viejo piloto

La nave de propulsin a cohete permaneca inmvil a medio milln de kilmetros de Saturno.
A cien kilmetros de la nave almirante de la flota terrestre. Keith poda ver la nave almirante en su
pantalla electrnica, y saba que todos los de la flota que podan acercarse a una pantalla lo estaban
observando.
En ese momento, aunque fuese por unos minutos, l era el hroe de ese universo. Porque en
esos instantes l era ms importante que Dopelle. Iba a hacer lo que Dopelle nunca haba sido capaz
de hacer: destruir el podero y la amenaza de Arcturus.
Keith pens con irona que nada de lo que haba hecho en ese universo lo iba a ensalzar tanto
como la forma de dejarlo.
Pensndolo bien, despus de todo no haba hecho tan mal las cosas. De ser un sospechoso
perseguido que deba ser muerto sin previo aviso se haba convertido en un hroe que tena la
posibilidad de salvar a la raza humana. slo que l no estara all para saber si la haba salvado o no;
si el relmpago del efecto Burton destrua la nave monstruo de Arcturus, matara a Keith Winton o
lo lanzara a alguna otra parte. A su propio universo, esperaba.
Se pregunt si le levantaran alguna estatua, si todo sala bien. Si el cumpleaos de Keith
Winton sera una fiesta nacional, internacional o interplanetaria. Pero eso sera muy embarazoso para
el otro Keith Winton, el que perteneca a este universo y que sin duda cumpla aos el mismo da que
l. La gente tendra que llamar a uno de ellos Keith Winton Dos.
Entre toda la infinidad de Keith Wintons en una infinidad de universos, y otra infinidad de
universos en los cuales no haba ningn Keith Winton, y al menos un universo (es decir, otra
infinidad de universos) en los cuales haba habido un Keith Winton pero haba desaparecido despus
de la explosin del cohete lunar.
Pero este universo era real ahora. Por un rato, al menos.
Y l, solo en aquel cohete en forma de cigarro que tena nada ms que diez metros de largo
por dos de circunferencia, poda quiz hacer lo que toda la flota terrestre no era capaz de hacer.


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Lo dudaba. Pero Mekky le haba dicho que iba a tener xito, y Mekky debera saberlo, si es
que alguien poda saberlo. No vala la pena preocuparse. El aparato funcionara o no, y si no
funcionaba l no estara con vida para enterarse.
Prob los mandos, enviando al cohete en un corto crculo de slo un kilmetro de dimetro,
volviendo a inmovilizarse en el mismo punto de donde haba partido. Una maniobra difcil, pero que
ahora le resultaba fcil; era un experto gracias a Mekky.
El viejo piloto, pens, recordando las veces que haba firmado la seccin de Cartas por
Cohete en Historias Sorprendentes. Si los aficionados que le escriban a la revista pudieran verlo
ahora! Keith sonri.
Dentro de su cabeza la voz de Mekky dijo:
Est llegando. Siento las vibraciones en el subter. Preprate, Keith Winton.
Keith mir fijamente la pantalla electrnica. Haba un punto negro casi en el centro de la
mira. Toc los mandos, coloc el punto negro en el centro exacto de la mira y entonces se lanz
hacia adelante con toda la fuerza del cohete.
El punto negro creci, lentamente al principio; luego llen la pantalla. Llenaba la pantalla
aunque el objetivo al cual se diriga estaba an muy lejos. Deba de tener un tamao tremendo!
Poda ver las caoneras de la monstruosa nave arturiana; los caones trataban
desesperadamente de girar para apuntarle. Pero no tendran tiempo para dispararle una sola vez;
estaba a menos de un segundo de distancia.
A una fraccin de segundo ahora!
Rpida, desesperadamente, trat de concentrarse en su Tierra, en el lugar cerca de
Greeneville, Nueva York. En Betty Hadley. Sobre todo en Betty Hadley. En el dinero en dlares y
centavos y en la vida nocturna de Broadway, sin la Niebla Negra. En todo lo que haba conocido y
amado all en su mundo.
Una serie de imgenes centelleaban a travs del cerebro, tal como se supone que le sucede
(pero en realidad no es as) a un hombre que se ahoga. Keith pens:
Pero, Dios mo, por qu no lo pens antes? No hay ninguna necesidad de que sea
exactamente el mismo mundo que dej Puede ser mejor! Puedo escoger entre una infinidad de
universos; puedo buscar uno que al menos represente alguna mejora. Puedo escoger uno casi
exactamente igual al mo, slo que mi trabajo... Betty...
Naturalmente, todos esos pensamientos no desfilaron por su mente en la forma que han sido
escritos, una palabra siguiendo a otra, en la fraccin de segundo que tuvo Keith para pensarlos. No
fueron tan coherentes: apenas un destello deslumbrador de comprensin, lo que podra haber hecho si
hubiera tenido tiempo para pensar.


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Y entonces, cuando el cohete se estrell en el centro exacto de la monstruosa nave arturiana,
hubo otro relmpago deslumbrador. Otra clase de relmpago deslumbrador.
No hubo sensacin de paso de tiempo. Y otra vez Keith Winton estaba tendido de espaldas en
el suelo, y eran las ltimas horas de la tarde. Ya haba estrellas en el cielo, y una Luna. Era la luna en
su cuarto creciente, no la estrecha franja del ltimo domingo por la tarde.
Mir hacia abajo y alrededor. Estaba en el medio de una gran rea chamuscada y ennegrecida.
No muy lejos de all se vean los restos de lo que haba sido una casa, y Keith reconoci el tamao y
la forma. Reconoci tambin la ennegrecida cepa de un rbol que estaba a su lado. Todas las cosas
tenan la apariencia (tal como deba ser) de haber sufrido los efectos de una explosin y un fuego
haca ya una semana.
Bien pens Keith. Estoy de vuelta en el sitio y el momento adecuados.
Se puso de pie y se estir, sintindose un poco entumecido luego de aquel rato en el estrecho
espacio del cohete. Camin hasta la carretera, esta vez una carretera conocida. La misma carretera
que haba estado delante de la residencia de Borden.
Pero an no se senta tranquilo. Por qu se habra arriesgado a dejar que la mente se le
extraviara justo en el ltimo segundo? Poda fcilmente haber cometido un error terrible. Qu
sucedera si?
Un camin se acercaba y Keith le hizo seas hasta que se detuvo. El chfer un hombre
taciturno acept llevarlo hasta Greeneville. No hablaron en todo el camino.
Keith le dio las gracias cuando se ape en la plaza principal del pueblo.
Corri rpidamente al puesto de peridicos para mirar los titulares. Los New Yorkers vencen a
los Dodgers, ley. Keith suspir con alivio. Comprendi que haba estado sudando hasta que vio los
titulares.
Se enjug el sudor de la frente y entr en la tienda.
Tiene un ejemplar de Historias Sorprendentes? pregunt. Ese era el obstculo siguiente.
Desde luego, seor.
Mir la portada tan familiar, y vio que la muchacha y el monstruo eran como deban ser y que
el precio era 20 c y no 2 cr.
Volvi a respirar con alivio y se meti la mano en el bolsillo buscando el dinero, y entonces
se dio cuenta de que no le quedaba nada. En la cartera slo tena billetes en crditos, ms o menos
quinientos setenta, si recordaba bien. No servira de nada sacarlos.
Confuso, devolvi la revista.
Lo siento dijo. Acabo de darme cuenta de que no llevo dinero.
Oh, no importa, seor Winton dijo el propietario de la tienda. Ya me pagar en otra
ocasin. Y, si ha salido sin dinero, quiere que le preste algo? Qu le parece veinte dlares?


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Magnfico dijo Keith. Eso sera ms que suficiente para llegar a Nueva York. Pero cmo
era posible que el propietario de esta pequea tienda en Greeneville lo conociese? Dobl la revista y
se la puso en el bolsillo mientras el propietario abra la caja. Muchas gracias dijo Keith. Pero,
ejm!, dme solamente diecinueve ochenta, de modo que no le quede debiendo la revista tambin.
Desde luego, as sern veinte dlares justos. Vaya, estoy contento de verlo de nuevo, seor
Winton! Todos pensamos que habra resultado muerto cuando estall el cohete. Por lo menos as lo
dijeron los peridicos.
Me temo que han cometido un error dijo Keith. Naturalmente era por eso que el hombre lo
conoca. Su fotografa haba estado en los diarios como uno de los huspedes de Borden que se
supona haban sido muertos por el cohete.
Me alegro de que se hayan equivocado dijo el propietario de la tienda.
Keith se puso en el bolsillo el cambio de los veinte dlares y sali afuera. Estaba
oscureciendo, igual que el ltimo domingo por la tarde. Bien, ahora Ahora qu? No poda
telefonear a Borden.
Borden estaba muerto o quiz haba sido lanzado tambin a algn otro universo. Keith
esper que fuese eso ltimo. Los Borden y los otros en la residencia habran estado lo
suficientemente cerca del centro de la explosin para que les ocurriese eso? Keith esperaba
fervientemente que s, por el bien de todos ellos.
Un recuerdo desagradable le hizo seguir de largo por delante del bar de la esquina donde
(pareca que haban pasado ya aos) haba visto a su primer monstruo rojo, y haba sido atacado a
tiros por el encargado. Esta vez no le sucedera eso, desde luego; pero, sin embargo, sigui
caminando hasta el prximo bar, en la otra manzana.
Fue a la cabina del telfono y, s, haba una ranura para poner monedas. Debera probar
llamando a las oficinas de Borden en Nueva York? A menudo se quedaba alguien trabajando hasta
tarde, a veces hasta bien entrada la noche. Quiz haba alguien all ahora. Y si no haba nadie, todo lo
que la llamada le costara sera el aviso de conferencia.
Fue al mostrador y consigui un puado de monedas a cambio de dos de los billetes de a
dlar que el propietario del puesto de peridicos le haba dado, y volvi al telfono.
Cmo se marcara una llamada a larga distancia desde un telfono en Greeneville? Tom la
gua de Greeneville que colgaba de una cadenita y la abri por la B. La ltima vez que haba abierto
una de esas guas no haba encontrado a ningn L. A. Borden en la lista, tal como deba ser. Y ah
haban comenzado las dificultades.
De modo que esta vez, para tranquilizarse, pas el ndice por la columna donde deba estar
ese nombre.
No estaba. No haba ningn L. A. Borden.


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Durante casi un minuto se qued apoyado contra la pared de la cabina del telfono, con los
ojos cerrados luego volvi a mirar. Nada haba cambiado.
Sera posible que algn vago pensamiento suyo en el ltimo momento hubiera cambiado las
cosas y lo hubiese llevado a un universo que no era exactamente el mismo que haba dejado? Si era
as, aqu estaba la primera seal, a menos que tuviera en cuenta el hecho de que el hombre del puesto
de peridicos lo haba llamado por su nombre, y eso se explicaba fcilmente. Pero que no hubiera
ningn Borden?
Rpidamente sac el ejemplar de Historias Sorprendentes del bolsillo y lo abri por el ndice.
Paso el dedo por las letras pequeas hasta el sitio donde se lea Ray Wheeler, Director.
No deca Keith Winton, sino Ray Wheeler. Quin demonios sera Ray Wheeler?
Los ojos de Keith buscaron el nombre del editor, para ver si ese tambin estaba equivocado.
Lo estaba.
No deca Compaa de Publicaciones Borden, Inc.
Deca Compaa de Publicaciones Winton, Inc. Se qued mirando sin comprender y tard
cinco segundos en recordar dnde haba odo antes el nombre Winton.
Cuando finalmente lo reconoci como su propio nombre, volvi a tomar la gua telefnica y
esta vez busc la W Haba all un Keith Winton, Camino de Cedarburg, y un nmero de telfono
conocido, Greeneville 111.
No era extrao que el hombre del puesto de peridicos lo hubiese conocido! Y de veras
haba cambiado las cosas en aquel ltimo segundo! En ese universo Keith Winton posea una da las
mayores editoriales del pas, y haba tenido una residencia en Greeneville. Deba de ser millonario!
La ltima cosa en que haba pensado haba sido su trabajo y Betty.
Casi se rompi un dedo al meter una moneda en la ranura del telfono. An no haba mirado
cmo se consegua una llamada a larga distancia, pero marc el cero y pidi la operadora de larga
distancia. Dio resultado.
Nueva York, por favor dijo Keith. Y pida a la operadora de Nueva York que mire si hay
una Betty Hadley en la gua y que la llame, si es que est. Rpido, por favor!
Pocos minutos despus la telefonista le dijo cuntas monedas tena que poner en el aparato, y
luego:
Su llamada, seor.
La voz fresca de Betty estaba diciendo:
Hola.
Betty, soy Keith Winton. Yo...
Keith! Pensamos que... Los diarios dijeron... Qu te pas?
Keith haba preparado la respuesta all en el cohete, corno se lo haba sugerido Mekky.


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Creo que debo de haber estado en la explosin, Betty, pero en el borde. Debo de haberme
desvanecido pero sin herirme, y la conmocin me ha producido amnesia. He estado quiz vagando
por estos lugares y acabo de recobrarme. Estoy en Greeneville.
Oh, Keith, esto es maravilloso! Es simplemente no tengo palabras! Vas a volver en
seguida a Nueva York?
Tan pronto como pueda. Hay un pequeo aeropuerto aqu, estoy seguro, y voy a tomar un
taxi en seguida y contratar un avin para Nueva York. Llegar dentro de una hora, aproximadamente.
Quieres esperarme en el aeropuerto de Idlewild?
Qu si quiero? Querido oh amor mo!
Un momento ms tarde Keith Winton, con una expresin aturdida y algo estpida en el
rostro, sali corriendo del bar en busca de un taxi.
Este, pens, era un universo en el que se iba a quedar a gusto.