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Juan Carlos Garavaglia

La cuestin colonial

Abordar el tema de esta discusin sobre la cuestin colonial exige primero una aclaracin de mi parte: es obvio que
el uso del termino periodo colonial, o poca colonial para hablar de todo el lapso que va desde 1492 1825, si
bien es una convencin generalmente aceptada por los historiadores de ambos lados del Atlntico, poco nos dice
sobre los cambios y permanencias que la(s) sociedad(es) en cuestin ha(n) tenido en esos tres largos siglos. Es una
convencin, pero su grado de conceptualizacin como hito de demarcacin y sobre todo, como forma de
periodizacin, es igual a cero.
El problema que quisiera tratar aqu es otro y a l me quiero referir. Es decir, existe algo que podemos llamar
relacin colonial, sea que lo analicemos desde el punto de vista poltico, sea que lo estudiemos desde una mirada
estrictamente econmica? Este es, para m, el punto ms relevante y desde el cual se debern leer las pginas que
siguen. El autor lamenta dos cosas y desde ya se disculpa frente a los potenciales lectores: primero, la mayor parte
de lo que sigue resulta de una obviedad absolutamente desarmante, pero es evidente, en el marco de esta discusin,
que es indispensable recordar determinados hechos; segundo, la extensin es excesiva, pero nos pareci necesario
tratar algunos aspectos con cierto detalle.

1. El descubrimiento de Amrica y la formacin de la economa mundo en el XVI

Si bien es indudable que los europeos estaban animados por exigencias complejas y contradictorias en este primer
viaje colombino, lo que impresiona en los relatos del propio Almirante durante sus primeros das en la islas
caribeas, es su monomana aurfera: el tema del oro aparece una y otra vez en sus primeras cartas, confirmando as
uno de los elementos centrales que se hallaban en el corazn de los intereses castellanos. Escribe Coln el sbado 13
de octubre (al da siguiente de haber avistado tierra americana!):
"Yo estava atento y trabajava de saber si havia oro y vide que algunos de ellos traian un pedazo colgado en un
agujero que tienen en la nariz. Y por seas pude entender que... estaba por alli un Rey que tenia grandes vasos de
ello..."
As, desde el inicio mismo de la aventura americana, los metales preciosos ocuparon un papel fundamental en flujo
mercantil Amrica / viejo mundo. Durante ms de tres siglos y medio es decir, incluso ms all de la ruptura del
vnculo colonial-el metal precioso sera la mercanca por excelencia en las relaciones entre las nuevas colonias y
Europa. Hasta fines de periodo colonial, alrededor del 75% del valor de lo exportado desde Amrica consisti en
plata y oro. Los castellanos llegan tarde a esta carrera por el oro y la plata. Ya desde 1457 el rey portugus acua los
primeros cruzados de oro, que mantendran su encaje durante casi un siglo (los venecianos lo llamaran el rey del
oro). A la muerte de Enrique el Navegante [1460], Portugal posea un vasto "imperio" que inclua sus posesiones
en las islas y la costa africana. Y ya desde mediados del siglo XV hay constancias de la introduccin de esclavos
negros en el Portugal. Fue este mismo trfico, segn Charles Boxer, el que ayud a financiar el costo de los viajes en
la costa africana. So Jorge da Mina, en la llamada -no casualmente-"Costa del Oro", ser el ejemplo tpico de esa
factora en donde se intercambiaban mercancas europeas por oro, esclavos, marfil y otros productos africanos.
Esta avidez europea por el oro se explica en gran parte por el hecho de que, habiendo descendido los precios de las
mercancas, sobre todo expresadas en oro, el metal amarillo se haba valorizado en relacin a esas mercancas. Pero,
adems, dado que la economa europea estaba transitando una nueva etapa de crecimiento, la exigencia de medios de
pago era un tambin un slido acicate para la bsqueda de nuevas fuentes de aprovisionamiento en metlico.
En los inicios de la irrupcin castellana en Amrica los metales preciosos tenan dos fuentes fundamentales: los
placeres, es decir, los lavaderos de oro de origen aluvional y los tesoros (objetos rituales y adornos) acumulados
durante siglos por las sociedades indgenas. Las primeras grandes minas de extraccin solo aparecen varias dcadas
ms tarde del ltimo viaje colombino [entre 1538 y 1546 se ponen en actividad Porco y Potos en el Per, al igual
que Taxco, Pachuca y Zacatecas en Mxico] y ser con ellas que la plata dominara ampliamente sobre el oro desde
los aos cuarenta en adelante. De todos modos, algunas regiones como la Nueva Granada, seguir albergando
importantes centros de produccin aurfera de carcter aluvional que la convertiran en la primera rea de
produccin de oro durante el siglo XVI.
En los primeros tiempos, el oro flua desde el Caribe (unos 30.000 kilos habran llegado a la Pennsula desde 1492
hasta 1520, cuando la casi total desaparicin de los indgenas agot esta primera fuente aurfera). Pero, si en la
dcada de 1521-1530 llegan casi 5.000 kilos de oro a Sevilla (es interesante notar que el flujo portugus de oro
sobrepasaba todava en los aos 15101520 los 700 kilos anuales) y slo se cuentan 148 kilos de plata, en el largo
plazo, la plata dominar en forma total. Veamos algunas pocas cifras: de 1500 1650, el trfico legal implic el
envo desde Amrica de 181 toneladas de oro o sea, un poco ms de 1.200 kilos anuales-en cambio, se embarc
desde el Nuevo Mundo a Espaa la cantidad, realmente fabulosa, de 16.000 toneladas de plata, o sea, casi 110.000
kilos de plata cada ao (promedio para todo el periodo que supera a las cantidades anuales mximas producidas en
las minas de Europa central en sus mejores momentos, es decir, los aos 1526-1535). Y estamos hablando aqu slo
del trfico legalmente registrado (tampoco hemos tomado en cuenta en este clculo el flujo directo hacia Oriente, va
Acapulco). Por supuesto, dado que llega mucho ms plata que oro, ello da como resultado inevitable la lenta
desvalorizacin de la primera respecto al segundo, proceso que se arrastrar durante todo el periodo colonial.
El papel que tena hacia fines del siglo XVI la exportacin de metales preciosos americanos en el marco de la
economa mundo en formacin, queda en evidencia si observamos el cuadro siguiente, en el cual presentamos las
principales importaciones europeas para los aos 1591-1600 segn Peter Kriedte (hemos redondeado los valores
para facilitar la lectura):

Importaciones europeas (promedios anuales): 1591-1600
Regin de origen Mercanca Peso en toneladas Valor en toneladas de plata
Bltico cereales 126.109 87
Asia especias 2.712 137
Amrica metales preciosos 288 309

Como vemos, comparando los cereales importados desde el Bltico y los metales preciosos americanos es decir,
plata y oro-se observa que hay una relacin inversamente proporcional entre valor y peso (las especias asiticas
ocupan un lugar intermedio). Pero, sobre todo, queda claramente expuesto el papel superlativo de la relacin
mercantil con Amrica, pues recordando que adems de estos flujos mercantiles existen otros que deberan tambin
tenerse en cuenta- parece claro que aproximadamente la mitad del valor de las importaciones europeas est
constituida por los metales preciosos llegados del Nuevo Mundo en esos aos.
Otro dato cuantitativo servir tambin para mejor situar el papel de las posesiones americanas en la economa
peninsular: a mediados del siglo XVI, los ingresos procedentes de las Indias constituan con un total de 367
millones de maravedes- el rubro ms relevante de todas la rentas de la Real Hacienda castellana (le seguan las
alcabalas-tercias peninsulares con una cifra de 333 millones de maravedes). Por supuesto, estos ingresos de Real
Hacienda procedentes de Amrica, no siempre estaban presentes cuando se les necesitaba como s ocurra con las
alcabalas interiores- y por ello, eran considerados ingresos no fijos, pero, ello no obsta para sopesar la importancia
que haba adquirido en el sistema hacendstico castellano. Todava a fines del XVI, los almojarifazgos sevillanos, el
almojarifazgo mayor y el de Indias eran las ms cuantiosas de las rentas arrendadas, segn seala Gelabert. En ese
momento, las posesiones americanas de Castilla enviaban a Europa de acuerdo a los datos presentados en el libro
editado por Ernst Van den Boogaart y sus colaboradores- unos 13 millones de pesos anuales, frente a los 4 millones
llegados desde Asia, los 3,750 millones que enva el Brasil, quedando muy atrs el frica con 0,750 millones. En el
total de las exportaciones llegadas de Amrica se calculan para ese entonces 2 millones en productos americanos y
11 millones en metlico.
Obviamente, la economa europea sufrira un enorme impacto con la irrupcin de esa masa enorme de metales
preciosos. Esto nos obligar a evocar muy brevemente el problema de la relacin entre el metal americano y la
economa europea durante el periodo. A partir de los aos 1500/ 1503, los precios europeos detienen su evolucin
negativa; as desde esa primera dcada y sobre todo, desde mediados del siglo XVI, una ola inflacionaria sacudira
ahora a la economa europea; sta se convertira, poco a poco, en uno de los centros ms dinmicos de la economa-
mundo en formacin. En 1934, Earl Hamilton, public en ingls su libro El tesoro americano y la revolucin de los
precios en Espaa, 1501-1650; mediante este estudio, al relacionar la inflacin europea con la llegada del metal
americano, reforz notablemente a los sostenedores de las teoras cuantitativistas de la moneda (mayor llegada de
metales desde Amrica durante el XVI, mayor inflacin y a contrario, a menor llegada de metales, deflacin y crisis
durante el siglo XVII). Hoy sabemos que las cosas fueron un poco ms complejas -sin ir mas lejos, varios estudios
puntuales europeos muestran que la inflacin se dispar en determinados lugares antes de la masiva irrupcin del
metal americano- e incluso, algunos autores, ante la discrepancia en el tempo de la evolucin de los precios entre
productos alimenticios y productos manufacturados (la inelasticidad de la demanda de los precios de los alimentos -
frente una poblacin que est creciendo-hace que esos precios se adelanten en el movimiento alcista) elaboran hoy
una sucesin de acontecimientos completamente distinta a la imaginada hace setenta aos por Hamilton: mayor
actividad econmica -sobre todo, en el mercado interno > mayores precios > creciente demanda de metales
preciosos > mayor actividad minera. Y es necesario sealar que, en las primeras dcadas del siglo, el naciente
mercado americano estaba todava bastante ligado la economa peninsular.

2. Metales preciosos, el mercado interno en Amrica y el mercado mundial
Cual es la relacin entre ese flujo externo de metlico hacia la metrpoli y el funcionamiento del mercado interno
colonial? Ante todo es interesante sealar que la mayor parte del metlico que llega a la pennsula por las vas
legales -como, obviamente, todo el que lo hace mediante el contrabando- transita a travs de mecanismos
comerciales: podramos calcular en forma aproximativa que menos de un cuarto del total de lo enviado legalmente
durante gran parte del periodo est compuesto por remesas realizadas a cuenta del estado metropolitano (producto de
impuestos y exacciones varias). El resto, es decir, ms de las tres cuartas partes de ese total, es el resultado de los
envos privados, realizados por traficantes y otros particulares. Ello nos muestra la importancia que tiene el estudio
de la economa interna de las colonias, verdadero eje sobre el que rueda toda la maquinaria colonial. Y dentro de ese
marco, la relevancia de la minera como "polo estructurador" de los flujos econmicos internos y "primer motor" de
todo el sistema.
Todos los grandes cronistas y conocedores de la realidad americana, sealaron esta relacin entre minera y
economa general de las colonias. Valga como un ejemplo muy temprano decenas ms se podran citar-un prrafo
de la relacin que el primer virrey de Nueva Espaa, don Antonio de Mendoza, deja alrededor de 1550 a su sucesor,
don Luis de Velazco, "el Viejo":
"Lo que al presente parece que da ser a la tierra y la sostiene son las minas. Tenga especial cuidado de favorecer a
los que tratan en ellas, porque si estas caen, todas las demas haciendas de la tierra vendrn en muy grande
disminucin..."
Casi dos siglos y medio ms tarde y tambin en Mxico, el segundo conde de Revillagigedo, otro gran virrey
novohispano, despus de mostrar con detalladas cifras el incremento de los diezmos de todos los obispados de
Mxico hasta 1790, dice:
"Es imposible que haya dejado de aumentar la Agricultura al paso que ha aumentado la Minera, pues no habiendose
hecho progresos considerables en sta en utensilios o maquinas que ahorren o economicen el sebo, cueros, mulada y
caballada y los granos necesarios para mantener a esta y a los operarios, es preciso que el consumo de aquellos
efectos o enseres, productos de la crianza y labranzas sea proporcional a la mayor saca de metales."
En los centros mineros se da un fenmeno muy especial que ya haba llamado la atencin de los estudiosos y
economistas de la poca, como es el caso del ingeniero y especialista de la minera de fines del siglo XVIII en
Mxico, Fausto de Elhuyar: el metal precioso, medida de todos los valores, pero a su vez, mercanca, abunda y por
lo tanto, es relativamente barato. Las restantes mercancas escasean y por ende son relativamente caras. As, en los
reales de minas, tanto los trabajadores mineros que han recibido su salario o su partido (el metal que ellos mismos
podan extraer de la mina a partes con el dueo), como los propietarios de las minas, dan el metlico "por nada".
Alguna crnica del periodo temprano, nos muestra a un minero que andaba de casa en casa, acompaado de un indio
cargado de barras de oro, abonando sus deudas Summosle a ello la presencia de los "rescatadores", los
individuos que rescataban el metlico de propietarios y trabajadores -a stos le trocaban, a tasas de cambio
claramente desfavorables, sus "partidos" (Mxico) o la corpa, como se lo llamaba en Potos; por supuesto, esos
rescatadores tambin eran compradores de mercancas (no pocas de ellas, sern justamente las que despus
terminaban en manos de los trabajadores mineros).
Esta inflacin se transmite, mediante la "cinta transportadora" de los intercambios mercantiles a todo el espacio
colonial, pero, tiene en los reales de minas su punto ms alto. De este modo, se establecan centros econmicos de
diversa "presin" -es decir, con niveles de precios distintosque eran los puntos de redistribucin de mercancas hacia
el interior del espacio colonial y de metal precioso hacia el exterior del mismo. Esos centros, a su vez, eran
tributarios de Sevilla y ello permita que gran parte del metlico tomara a fin de cuentas el camino de la pennsula.
Evidentemente, no todo el metlico producido era exportado, pues una parte era tesaurizada por la Iglesia y por los
particulares (en especial, por los mercaderes locales), otra parte -y no pequea- era utilizada en gastos de defensa
internos. Volva as al proceso de circulacin salarios de soldados y oficiales, compras de alimentos para la tropa y
adquisicin de insumos militares-para reiniciar a su vez nuevamente ese camino. Y finalmente, un porcentaje,
bastante escaso por cierto, funcionaba como circulante. Summosle a este mecanismo de diferencia de precios, el
hecho de la existencia de pagos en concepto de servicios "invisibles", como los seguros, riesgos de cambio, fletes y
otros gastos. Comprenderemos ahora porque el oro y la plata fluan hacia Sevilla. All, una vez amonedados, si
haban llegado en barra, comenzaban desde las gradas sevillanas una nueva etapa de su viaje.
Pues, es interesante sealar que este mismo mecanismo se volva a repetir en la ciudad andaluza: aqu tambin el
metal americano era relativamente barato y las mercancas, que llegaban desde toda Europa, relativamente caras.
Obviamente, esto condujo al conocido fenmeno de la fuga del metlico hacia las ciudades y centros econmicos de
la Europa ms avanzada que, en ultima instancia, eran quienes lucraban aprovisionando, por intermedio de Sevilla,
al mercado americano. Alberto Marcos Martn, lo dice con toda claridad no caben apenas dudas sobre el carcter
claramente deficitario de la balanza de pagos espaola con Europa. Ya desde la segunda mitad del siglo XVI (hasta
ese entonces, los productos peninsulares en especial, alimenticios- ocupan un lugar destacado en los embarques
para Amrica) esto parece ser una realidad insoslayable. De este modo, ya sea por efecto de las mercancas
destinadas a Amrica, como gracias a los mecanismos financieros descriptos, gran parte del metlico americano
segua su camino, pero, tampoco se detena demasiado en el espacio econmico de Europa occidental -
particularmente, Francia, los Pases Bajos, los estados alemanes, Gnova e Inglaterra-pues en gran medida
terminaba su largo viaje en Oriente, en especial, gracias a la intermediacin otomana y a los viajes portugueses por
el Cabo de Buena Esperanza en la ruta abierta desde 1498 por el viaje de Vasco da Gama.
18Desde 1550, los reales de a ocho castellanos recibiran el nombre de guru_ en el Imperio Otomano y a partir de
1570, se les reconoce ya oficialmente el carcter de medio de pago en el marco del Imperio. Desde all continuarn
su viaje atravesando Persia hacia el sur de Asia y la India. Ahora, ya en el lejano oriente, tal como lo muestran los
trabajos de Subrahmanyam y otros, la expansin de la circulacin de esta moneda castellana -que sera conocida
bajo diversos nombres, entre los cuales, el de larins (en realidad lari, originalmente, una moneda local)- en todo el
rea mercantil del ocano Indico, se acenta fuertemente desde mediados del XVI, no solo por efecto de las ya
mencionadas vas tradicionales de trfico entre Occidente y Oriente (sea gracias a las caravanas, como mediante la
va martima de la Carreira da India por la ruta del Cabo), sino tambin, a partir de los primeros contactos directos
va Manila-entre Amrica y Asia que se iniciaran a partir de la expedicin de Legazpi. La relacin oro/plata que
era entonces de 1:12 en Europa-descenda a 1:6 en China y ello explica esa fuga del metal hacia Oriente; mas, no es
nada sencillo dar cuenta de las causas profundas de esta sobre valoracin argentfera y varias son las explicaciones
propuestas: balanza comercial desfavorable a Europa, efectos de la conversin al plata del sistema monetario chino,
mayor valor de uso del metal precioso (es decir, apreciacin de la plata estrictamente como una mercanca). Desde
ya que todas estas causas no son necesariamente contradictorias.
Pero, volvamos ahora a Amrica. Cmo es el sistema laboral en las minas? En la Nueva Espaa nos encontramos
con dos realidades diferentes. La de las minas del centro (Taxco, Pachuca, Sultepec, Temascaltepec, Zimapn,
Ixmilquilpan, Tlalpujagua, etc.), donde la presencia del trabajo forzado a travs del repartimiento es importante y la
de las minas norteas, donde ste casi no existe. En lo que se refiere a las minas del centro, una fuente de 1580 nos
da los siguientes datos: esclavos negros 1100, naboras 2600 e indios de repartimiento 800. Es decir, sobre un total
calculado de 4500 trabajadores, tenemos un 58% de indios libres, un 24% de esclavos negros y un 18% de
trabajadores forzados. El rea obligada a enviar trabajadores indgenas de repartimiento a algunas de las minas tal
el caso de Pachuca, por ejemplo- poda extenderse a ms de cien de kilmetros a la redonda. Pero en las minas de
Norte, extendidas en un enorme territorio y cuyo papel en la produccin total de la Nueva Espaa termin siendo
ms relevante, las condiciones eran radicalmente diversas. La causa consista en la situacin ex-cntrica de estos
reales de minas respecto a la gran masa de poblacin indgena de Mxico. Aqu no haba en las proximidades indios
a quienes obligar al repartimiento y fue necesario acudir a otros mecanismos. Tomemos el caso de Zacatecas hacia
fines del siglo XVI. All (estamos hablando de una aglomeracin minera que no tena probablemente ms de
6.000/7.000 habitantes) trabajaban unos 400 esclavos negros, mulatos e indios -se trata de los indios de guerra que
fueron cautivados y posteriormente esclavizados por los europeos-y unos 1.500 trabajadores naboras (indgenas
libres) originarios de las mas diversas regiones de la Nueva Espaa. Si estas cifras, muy estimativas, fuesen
correctas, tendramos una relacin de 20/22 % de trabajadores no libres y el resto constituido por fuerza de trabajo
libre enganchada. Por supuesto que es necesario hablar del sistema de enganche para comprender un poco ms
como funcionaba esto realidad.
La mayor parte de los trabajadores viven en la hacienda de beneficio de su patrn y constituyen su cuadrilla de
operarios. Los trabajadores deben cumplir su obligacin de jornada (el tequio) y despus pueden extraer la pepena:
esta era la cantidad de mineral de alta calidad que se permita a los trabajadores recoger en una bolsa, una vez
finalizado el tequio -equivaldra a la "corpa" potosina. Esta pepena tenia, al menos tericamente, tres destinos
posibles: el trabajador lo venda a su patrn, lo negociaba en el mercado de la ciudad o lo funda el mismo. La
potencial movilidad de los trabajadores en la minera -el constante avance hacia el Norte y los nuevos
descubrimientos hacan que los trabajadores mineros ms especializados intentaran muy frecuentemente buscar
nuevos horizontes con minas ms ricas y por lo tanto, pepenas potencialmente ms valiosas-hizo necesario que
surgiera rpidamente la figura del peonaje por deudas, que de esta forma y por mecanismos fundamentalmente no
econmicos, ataba al productor directo a la unidad de produccin. Tambin debi ser importante en estas minas la
presencia de trabajadores libres mestizos y de las diversas castas. En una palabra: aqu la mano de obra forzosa esta
constituido legalmente solo por la esclavitud, que no supera probablemente el 25% del total, y el resto seria mano de
obra libre; pero, el sistema de peonaje por deudas, en realidad, da nacimiento a una forma de trabajo semi libre. De
todos modos, hay que subrayar que las peculiares condiciones laborales (es decir, el muy frecuente aislamiento de
los trabajadores en los reales de minas respecto a las ciudades y villas en donde las alternativas al trabajo minero y
las posibilidades de escapar a la presin de la deuda eran mayores), hacen que la real libertad de los indios naboras
sean muchas veces bastante ilusoria, dada la presin ejercida por el mecanismo de endeudamiento compulsivo a
travs del peonaje. Cada vez que hablemos de trabajadores libres en este contexto colonial durante este siglo ya
sea que nos estemos refiriendo a los trabadores mineros, a los indgenas de los obrajes textiles o a los peones de las
haciendas-todas estas consideraciones deben tomarse en cuenta a la hora de evaluar la verdadera libertad de esos
hombres.
Vayamos ahora a Potos y a su clebre mita. El sistema original establecido por el virrey Toledo en el siglo XVI,
ordenaba que los mitayos (en aquellos primeros momentos, ms de 14.000 individuos) deban realizar sus mitas
mediante un complejo sistema. La mita estaba compuesta por un turno de cuatro meses de obligacin laboral
compulsiva. Es decir de 16 semanas de trabajo forzado, pero, dado que no todos los mitayos podan estar trabajando
durante ese lapso, se establecieron tres turnos (los tercios) rotativos de una semana de trabajo compulsivo y dos
semanas de trabajo libre; de esta forma se combina un turno de trabajo obligatorio, destinado en aquellos primeros
tiempos al pago de la renta monetaria de la encomienda y un periodo de trabajo voluntario, destinado a mantener -
parcialmente- al trabajador. Finalmente, la composicin del ao de trabajo para cada mitayo era la siguiente: 16
semanas de trabajo compulsivo y 32 semanas de trabajo libre. Es decir, gracias a este sistema de trabajo forzado, los
indios deban vivir en Potos durante todo el ao.
Todo lo dicho nos habla de la existencia de un sistema de combinacin de formas en las relaciones productivas
dominantes en la minera. Sistema que a fines del XVI, se reparte casi en partes iguales entre trabajo forzado y
trabajo libre, tomado este con todas las precauciones del caso; y dejando de lado el hecho de que la minera
aurfera de la Nueva Granada estaba centrada exclusivamente en el trabajo esclavo. Estos diversos componentes tan
peculiares del costo de la fuerza de trabajo en el proceso de produccin en la minera explican uno de los ejes
centrales de la relacin colonial. Porque si la economa campesina indgena est en gran parte financiando a la
produccin minera en efecto la produccin (y reproduccin) de los trabajadores depende mayoritariamente de los
recursos de la economa campesina-el costo de la fuerza de trabajo en la minera o en la produccin de alimentos
(como por ejemplo, en el reparto de los panes, es decir la mano de obra indgena forzada que trabajaba en las
haciendas trigueras del valle de Mxico y Puebla), resulta inferior a los valores de mercado suponiendo que tal
cosa pudiese ser una realidad en este primer periodo.
Pero, volvamos por un momento a los indios sometidos al repartimiento de trabajo y a la mita en las minas
novohispanas y peruanas. Por qu estaban obligados a cumplir con ese trabajo? Sencillamente esa obligacin
impuesta por la fuerza (no sin negociacin, por supuesto, pues tenan ellos sus lderes que bien saban negociar,
nadie puede ser tan ingenuo de creer que cada una de estas imposiciones no fue objeto de arduas discusiones) era
uno de los resultados del hecho de la conquista, los indios formaban parte de los vencidos en esa conquista militar y
como espero poder mostrar mas adelante-no eran sbditos como los aragoneses o los napolitanos. De los derechos
que otorga la conquista militar, a aquellos resultantes de la legitimidad dinstica, hay un campo jurdicamente
inmenso. Por lo tanto, llamar a esto subordinacin colonial, no parece fuera de lugar.
Y aqu no hemos mencionado sino uno de los aspectos resultantes de esta subordinacin. Tommonos, casi al azar,
algunos ejemplos del trato dado a los pueblos indgenas en la inmediata post conquista. Por ejemplo, el pueblo de
Tepetlaoztoc, cabecera localizada al nordeste de Texcoco, en el Valle de Mxico. Este pueblo, en los cinco aos
inmediatos a la conquista, pas de mano en mano, a nombre de tres encomenderos y stos sacaban del pueblo todo
lo que podan, verdaderamente sin medida ni "tasa": al primero, le daban en cada ao treinta pesos de oro, una carga
de mantas finas y 3.000 fanegas de maz; al segundo encomendero, 120 pesos de oro y 21 cargas de mantas finas; al
tercero, 120 pesos de oro, 12 cargas de mantas, 800 cargas de frijoles, 800 cargas de maz "molido' y 36.600 cargas
de maz comn... y as sucesivamente. En los Andes, los kuraka de Chucuito, un gran seoro pre hispnico, podan
protestar (y de hecho lo hicieron, negociando cuanto pudieron), pero la tasa de la encomienda -pagadera en plata
contante y sonante- pasa de 2.000 pesos en 1553, 18.000 en 1559 y a 80.000 en 1574, como nos recuerda Nathan
Wachtel en La vision des vaincus. Otro ejemplo novohispano : en las siete jurisdicciones del Valle de Mxico y de
Puebla que estaban bajo el control directo de la Corona, el monto del tributo pas de 21.000 fanegas de maz y 2.000
pesos, a 12.000 fanegas y 70.000 pesos en los aos sesenta del XVI despus de la visita de Valderrama. Esta
transformacin progresiva de la renta de la encomienda (que Carlos Sempat Assadourian llam en su momento
monetizacin de la renta) es un hecho impuesto a las sociedades indgenas y est fundado claramente en las
necesidades de mercancas y de fuerza de trabajo de la economa minera y urbana creada por los europeos. Los
europeos necesitan alimentos y trabajadores y a ello estn destinados estos aumentos progresivos de la tasa (renta)
de la encomienda, impulsando compulsivamente a los indgenas a acudir al mercado como ofertores de mercancas y
de fuerza de trabajo. Pero, aqu no se agota, ni mucho menos, el interminable catlogo de las imposiciones: Ser
necesario tambin evocar los repartos de mercancas imperantes en Yucatn? O los obrajes con mano de obra
forzada? O la esclavitud de los indgenas en el norte novohispano? O los trabajadores indgenas forzados en los
yerbales paraguayos? Et ainsi de suite
Pero, volvamos por un momento a lo que decamos antes acerca de la diferencia entre el derecho de conquista y el
de la legitimidad dinstica Es que alguien piensa que los aragoneses o los napolitanos estaran dispuestos a soportar
un aumento de los pechos, que los multiplicara por 10 por 100 en veinte aos, como le sucedi a los kuraka de
Chucuito? Incluso en una sociedad como la castellana, fundada en ese periodo en la relacin renta/privilegio, haba
lmites que no se podan pasar impunemente. Es evidente que en esta monarqua compuesta, no todos los que se
hallaban bajo su imperium tenan los mismos derechos. Y me refiero especficamente el hecho de la pluralidad
jurdica existente en el interior de cada uno de los reinos que componan la monarqua.
Como es imposible seguir paso a paso en este trabajo toda la evolucin del problema que nos ocupa, pasaremos
rpidamente al ltimo siglo de la dominacin espaola en Amrica.

3. La relacin colonial en el siglo XVIII
Veamos ahora como presentaba la obra clsica de Canga Argelles cual era el papel de las diversas colonias en
relacin a la metrpoli a fines del siglo XVIII. Partimos de estos datos, pues no interesa comprobar como perciban
los burcratas y los economistas espaoles de la poca el papel del comercio colonial en relacin a la economa
metropolitana. El cuadro 1 nos muestra, expresados en millones de duros, las importaciones y las exportaciones a las
colonias vistas desde Espaa.

Cuadro 1
Espaa: importaciones y exportaciones desde las colonias americanas a fines del XVIII

importaciones exportaciones
mercancas metlico total
Nueva Espaa 9.000.000 22.000.000 31.000.000 22.000.000
Per 4.000.000 8.000.000 12.000.000 11.200.000
La Habana / Pto. Rico 9.000.000 - 9.000.000 11.000.000
Ro de la Plata 2.000.000 5.000.000 7.000.000 3.500.000
Nueva Granada 2.000.000 3.000.000 5.000.000 5.700.000
Venezuela 4.000.000 - 4.000.000 5.500.000
Totales 30.000.000 38.000.000 68.000.000 59.200.000

Los datos aproximativos, pero bastante realistas-de Canga Argelles son claros: la Nueva Espaa representa el
46% de las exportaciones totales a la metrpoli y casi el 58% del metlico enviado. Es el corazn econmico y el
rea ms relevante del imperio. El virreinato peruano (sin el Bajo Per Charcas-que desde 1776 depender del
nuevo virreinato creado en Buenos Aires) es la segunda colonia en importancia econmica para la Madre Patria. En
lo que se refiere a la Nueva Granada, las cifras de Canga Argelles para el rubro mercancas parecen muy altas
(segn los datos actuales de Colmenares y Jaramillo Uribe). El Ro de la Plata se ubica ya en el tercer lugar en
cuanto al peso del metlico enviado a Espaa despus del Per (este metal precioso consiste en la plata producida en
las minas altoperuanas y en menor parte, en el oro llegado desde Chile) y La Habana ocupa junto con Mxico pero,
siendo una colonia mucho menos importante desde el punto de vista demogrfico- el primer lugar como centro
exportador de mercancas (se trata sobre todo, de las exportaciones de azcar que han crecido en forma constante
despus de los sangrientos episodios de Saint Domingue en ocasin de las rebeliones de esclavos). No olvidemos
que a fines del XVIII, la Nueva Espaa tenia alrededor de 6 millones de habitantes, las Antillas espaolas no
llegaban al milln (800.000 probablemente) y todo el virreinato del Ro de la Plata tendra un poco ms de un milln
de habitantes. Ello quiere decir que lo que podramos llamar -con todas las precauciones del caso y tomndolo ms
bien en forma metafrica- capacidad exportadora per capita sera de de 5,6 duros por habitante en la Nueva
Espaa, de unos 11 duros en La Habana y de 7 duros en el Ro de la Plata. Ya vemos bien porque Cuba era
considerada la perla de las Antillas!
Pero, estas cifras dan ms de si. Si volvemos al cuadro 1, comprobamos que en dos colonias (la Nueva Espaa y el
Ro de la Plata) la relacin metlico/mercancas en las cantidades totales importadas desde la metrpoli es la ms
alta, siendo adems casi exactamente idntica un 71% de las importaciones est constituido por el metal precioso.
Los datos originales de las fuentes rioplatenses confirman en lneas generales estas cifras aproximativas que da
Canga Argelles tomando las fuentes espaolas, pues a fines del siglo XVIII, el metlico representa el 80% de lo
exportado desde el Ro de la Plata. Pero, quizs estos nmeros de Canga Argelles se equivocan en algo que nos
parece fundamental y el trabajo de Josep Fontana viene aqu en nuestra ayuda con cifras mucho ms cercanas a la
realidad en lo que se refiere a la relacin entre el valor de las importaciones hacia la Madre Patria y el de sus
exportaciones en direccin a las colonias. En efecto, para 1792 tenemos 739,6 millones de reales de velln de
importaciones desde Amrica (compuesto de 318 millones en mercancas y 421 millones en metlico) y 429
millones de exportaciones desde Espaa a Amrica. Los datos pormenorizados para el intercambio legal con
Amrica durante el lapso 1782/1796 el mejor momento del trfico colonial en la etapa del Libre Comercio-
estudiados por John Fisher dan una cifra global de 225 millones de pesos fuertes de exportaciones a las colonias
americanas contra unos 545 millones de importaciones a la pennsula para todo ese periodo.
Nuestros propios estudios sobre el comercio rioplatense confirman esta relacin entre el nivel de las exportaciones y
el de las importaciones o para decirlo ms claramente: la metrpoli enva a las colonias menos de lo que recibe de
ellas. Y los datos mexicanos tal como los presenta una fuente como la obra de Lerdo de Texada tambin atestan
acerca de esta relacin desigual. Hay que sealar que esto debe calcularse tomando en cuenta los precios en Espaa
en ambos rubros o en el sentido inverso, los precios en los puertos americanos tambin para los dos rubros de
entrada y salida; es decir, lo que hoy llamaramos precios FOB (free on board). Dado que no se trata de balanzas
comerciales de estados independientes en ese caso, la diferencia entre lo que se exporta y lo que se importa deber
ser saldada en algn momento en beneficio del pas que ms enva-existe aqu un flujo constante de valor entre las
colonias y la Madre Patria. Evidentemente, la relacin colonial se basa en este supuesto obvio.
En la actualidad, algunos historiadores como Leandro Prados de la Escosura y en menor medida, Enrique Llopis,
opinan que el papel de la relacin colonial era nfimo en el marco de la economa espaola de fines del siglo XVIII.
Ya sabemos que especialistas como Patrick OBrien afirmaron en su momento que el comercio entre Europa
occidental y las regiones de la periferiaconstituyen un elemento insignificante en funcin de explicar el acelerado
crecimiento experimentado par el centro del sistema mundial despus de 1750. Recientemente Josep Mara Fradera
ha retomado algunos aspectos de esa polmica en un estudio sobre el colonialismo en el siglo XIX y como veremos,
el tema sigue abierto a la discusin.
En efecto, varios historiadores, como el propio Fradera, Josep Fontana y Carlos Marichal tienen una posicin
distinta y hasta completamente opuesta. Como tambin parece ser la opinin de John Fisher que ha realizado uno de
los estudios ms exhaustivos sobre el comercio colonial en la ltima etapa del periodo. Comenta Fisher un
documento en el que el ministro Diego de Gardoqui en 1794 seala que el dficit comercial espaol con los restantes
pases europeos (Francia, Inglaterra, Holanda, los estados alemanes, los estados italianos y Portugal, en ese orden)
era de alrededor de 404 millones de reales anuales es decir, 20 millones de pesossiendo, adems, la mitad de ese
dficit atribuible a la importacin de mercancas que seran despus re exportadas a Amrica. Pero, Gardoqui agrega
seguidamente que el trfico americano dejaba a Espaa unos 184 millones de reales de supervit neto una vez
pagado ese dficit con Europa pues ste, al contrario de lo que ocurra con el supervit colonial, si haba que
compensarlo en algn momento. En ese mismo documento de 1794, el ministro da cifras acerca de ese supervit
espaol en el intercambio con las colonias hispanoamericanas (exportaciones a Amrica 332 millones de reales,
importaciones de Amrica 938 millones de reales) que confirman ampliamente los datos que hemos citado
precedentemente de los trabajos de Joseph Fontana y de John Fisher. Cuenca Esteban mostr ya hace tiempo el
papel que las entradas monetarias provenientes de las colonias tenan en el marco de los ingresos ordinarios de la
monarqua. En todo caso, no hay dudas, por ejemplo, que la historia de la Guerra de Independencia en la pennsula
es decir, la guerra contra los ejrcitos napolenicos-hubiera sido mucho ms difcil sin los 30.000.000 pesos que la
Nueva Espaa envi (sin ningn tipo de contrapartida) durante esos aos a la Madre Patria, tal como lo ha
demostrado Carlos Marichal en un libro reciente, con abundantes cifras y datos difciles de desmentir. Como
tambin es indudable que la llamada Guerra de Amrica es decir la guerra de las colonias norteamericanas contra
Inglaterra entre 1779 y 1783, en la cual Espaa participara contra la potencia europea-fue financiada en gran parte
por la plata llegada desde la colonia mexicana. Y que, adems, todo el sistema defensivo del Caribe espaol y las
Filipinas tambin estaban sostenidos econmicamente gracias a los situados llegados anualmente desde la Nueva
Espaa, al igual del papel similar que cumplan, en otros contextos regionales, las Cajas Reales de Lima
(guarniciones chilenas y de Panam), las de Potos (gastos y guarnicin de Buenos Aires) y las de Santafe de Bogot
y Quito (guarniciones de Cartagena y Guayaquil). Quizs sea cierto que el peso de la relacin colonial fuera
efectivamente nfimo en relacin al PBI hispano, pero las finanzas imperiales no podan pasarse sin sufrir merma del
flujo anual de plata americana.
En efecto, el papel de las colonias americanas fue relevante en funcin del mantenimiento de la estructura fiscal
imperial durante el ltimo periodo colonial. Podemos decir que una de las consecuencias de las Reformas
Borbnicas fue justamente esa. Siguiendo los detallados estudios realizados al respecto por Carlos Marichal y sus
colaboradores en lo que hace al papel especfico de la Nueva Espaa en este contexto, podemos distinguir tres
niveles: primero, la tesorera de la Nueva Espaa tiene una funcin central en el mantenimiento de sus fuerzas de
defensa y de sus respectivo presidios (fuertes y destacamentos fronterizos) en todo el mbito virreinal. Segundo,
esta tesorera posee tambin un papel destacado en toda la estructura defensiva en Asia y el Gran Caribe. En efecto,
como ocurra en otras partes del Imperio hispnico, toda esa panoplia de fuerzas militares y fuertes que se extienden
a lo largo y a lo ancho del espacio caribeo (llegando a tambin a Guatemala en algunos momentos) y de las islas
Filipinas (incluyendo las Marianas), dependen estrechamente de los situados enviados desde la Nueva Espaa. Sin
situados novohispanos no hay Imperio en Asia ni en el Caribe, rea vital para la continuidad del dominio colonial
espaol y donde se encontraban algunas de las joyas del Imperio hispano, como la isla Cuba (y su produccin
azucarera). Y tercero, la Nueva Espaa llego a ser responsable a fines del periodo colonial de casi el 75% del total
de las remesas enviadas desde las colonias a la Tesorera General de Espaa. Sealemos de paso (volviendo
nuevamente sobre la polmica acerca del papel de las colonias americanas en relacin a Espaa) que el total de las
remesas americanas destinadas a la Tesorera General (es decir, exclusivamente, los envos en manos del estado) se
sitan alrededor del 25% de los ingresos de esa Tesorera durante la segunda mitad del siglo XVIII dejando de lado
los aos de guerra y por lo tanto, de interrupcin del trfico martimollegando incluso a superar el 69% [1809] y el
62% [1810] en los momentos ms trgicos de la Guerra de Independencia contra los ejrcitos de Napolen en la
Pennsula. Sin ingresos coloniales, la Guerra de Independencia peninsular hubiera sido muchsimo ms dura.
De dnde salen estos ingresos en el caso especfico de la Nueva Espaa? Primero tenemos los ingresos regulares
del sistema fiscal que ha sufrido profundas transformaciones a partir de mediados del XVIII, cuando se inicia la
larga serie de innovaciones en la estructura del dominio colonial que conocemos como Reformas Borbnicas.
Transformaciones destinadas a acentuar la presin fiscal, como lo hemos podido comprobar patentemente en
nuestras investigaciones sobre el impuesto a la circulacin llamado alcabala. En efecto, en el caso especfico de este
impuesto, el paso de los arrendamientos al sistema de percepcin directa da como resultado un aumento
considerable de la recaudacin de las alcabalas (efectivamente, stas pasan de 10.248.444 pesos entre 1762 y 1776 a
un total de 26.164.694 pesos en los aos 1780-1795). El aumento es imponente y los datos analizados en el captulo
II del libro citado de Carlos Marichal La bancarrota del virreinato, muestran claramente que este crecimiento de la
presin fiscal no se agota en este caso especfico y da como resultado final un peso de la fiscalidad per capita que
resulta incluso superior al de las sociedades europeas de la poca. Segundo aspecto que debe ser analizado: los
prstamos y donativos que la Corona exigir a sus sbditos coloniales en forma creciente a medida que la crisis
fiscal se acente en la Pennsula; entre 1781 y 1800 se colectaron en la Nueva Espaa ms de 20 millones de pesos
en concepto de esos rubros y recordemos que todos los habitantes (ricos y pobres) debieron hacer frente a esos
donativos graciosos, incluidas las comunidades indgenas, cuando ya era evidente que no haba ms posibilidad de
seguir extrayendo ingresos fiscales de otras fuentes. Y last but not least, como si todo lo anterior no fuera ya
excesivo, la Corona acudi al expediente de funestas secuelas para la continuidad del sistema de dominacin
colonial en la Nueva Espaa- de la llamada Consolidacin de los Vales Reales.
Pero, volvamos un poco para atrs. Decamos antes que exista un flujo constante de valor entre las colonias y la
Madre Patria. En que mecanismo se basa ese flujo? Hay aqu una compleja concatenacin de causas que es
imposible estudiar en este ya demasiado largo-artculo. Pero, podemos centrarnos en uno de los aspectos ms
importantes por el papel que juega en la relacin colonial, es decir, la produccin minera. Ya sabemos cual es el
peso de la exportacin de metales preciosos en la relacin colonial. Veamos ahora algunos aspectos de las formas
productivas y del costo de la fuerza de trabajo en esta rea tan vital.
Vayamos a Potos. El sistema original de la mita haba sido alterado mucho durante el transcurso del siglo XVII y en
el siglo XVIII ya quedaba poco de l. Ante todo, las cantidades totales sufrieron una baja constante, siendo ya unos
12.000 en 1630, para pasar a unos 4.000 en la poca del Duque de la Palata y estabilizarse en una cifra algo superior
a los 3.000 indgenas en el siglo XVIII. Pero, la mayor alteracin y la que va a introducir la forma de explotacin
ms dura de la fuerza de trabajo, tiene que ver con la implantacin del sistema de tareas en lugar del de la jornada
laboral. Este sistema eliminara en la prctica -ya que no en la legislacin- la divisin original entre una semana de
trabajo forzado y dos de trabajo libre, pero, sobre todo, fue el que posibilit que la minera potosina aumentara la
cantidad de mineral procesado con un nmero de mitayos casi constante durante toda la segunda mitad del siglo
XVIII. Al incrementar el nmero de cargas que se exigan de los apiris mediante el sistema de tareas (incremento
que con frecuencia resultaba de alteraciones en el tamao de los sacos en que los mitayos extraan el mineral), los
azogueros obligaron de hecho a los mitayos a funcionar como trabajadores forzados durante casi todo el ao que
permanecan en Potos; mas, no slo los mitayos sino tambin a sus familias que terminaban asumiendo en parte la
obligacin para llenar las tareas. De este modo, una porcin sustancial del incremento de las cantidades de plata
producida en las minas recay sobre el trabajo desplegado por los mitayos y por sus familias durante el siglo XVIII
(es decir, en ltima instancia, nuevamente sobre la comunidad campesina indgena que los sostena) y no fue el
resultado de innovaciones tecnolgicas de fondo. Todo ello se da en el marco de rendimientos en metal fino que
haba cado a casi una dcima parte de los que imperaban a fines del siglo
XVI: de 50 marcos de plata pura por cajn, a una cifra que oscilara entre los 4 y los 8 marcos por cajn.
Como se ve, una tecnologa atrasada para las pautas de la poca a fines del XVIII casi todos los ingenios potosinos
estaban, adems, en manos de arrendatarios que poco inters tenan en mejorar esas condiciones-con rendimientos
decrecientes que se acentan al llegar a fines del periodo y con una tasa de sobre explotacin (y auto explotacin
campesina) de la fuerza de trabajo indgena. As, uno de los misterios (aparentes) de la continuidad de la actividad
minera potosina se basa en gran parte- en costos empresariales muy bajos de reproduccin de la fuerza de trabajo y
por lo tanto, en un costo final de produccin de la plata (mercanca, pero al mismo tiempo, medida de todos los
valores) ms barato en relacin a los europeos de la poca. Alexander von Humboldt se haba asombrado durante su
visita a La Valenciana en Guanajuato al comprobar que con una tecnologa tan atrasada respecto a la de
Himmelfsfrst en Sajonia (el ilustrado ingeniero prusiano conoca muy bien esa mina, pero los datos cuantitativos
que expone en su obra estn tomados aqu de la obra de Abuisson de Voisins sobre las minas de Freiberg) se poda
producir plata en forma comparativamente ms barata, ganando adems el doble. Qu hubiera dicho si hubiese
descubierto cuales eran las condiciones de produccin en las minas de Potos?
Mas, sigamos con nuestra argumentacin, qu quiere decir en realidad que la plata tiene en Amrica un costo de
produccin ms bajo? Pues bien, eso significa que la plata es ms barata y que por lo tanto, todas las mercancas y
en especial, aquellas que han sido importadas desde Europa y Asia-son ms caras. Es decir, hace falta ms plata
para adquirir las mismas mercancas. He aqu la explicacin de una parte de misterio de la relacin colonial y de
porqu entran a Europa ms valores de los que salen para Amrica.
El panorama es idntico si nos referimos a las mercancas que Europa importa desde los territorios coloniales. Si
hablamos de la grana cochinilla habra que mencionar a los repartos de mercancas que constituyen el sistema
econmico que posibilita la continuidad de la produccin de esa materia tintrea en la regin de Oaxaca en la Nueva
Espaa y los repartos de mercancas son la manifestacin de un sistema de comercializacin que muy poco tiene
que ver con los precios de mercado, constituyendo en realidad una forma coactiva de circulacin y de produccin de
mercancas, aunque hoy algunos autores, como Jeremy Basques y A. Ouweneel digan que fueron beneficiosos,
pues integraron los indgenas al mercado (habra que saber si realmente ellos queran integrarse y esto es quod erat
demostrandum). En otros casos (por ejemplo, el de los cueros rioplatenses), nos encontramos ante una forma de
produccin de campesinos pastores y labradores que funcionan sobre todo a partir de la explotacin y
autoexplotacin-de la fuerza de trabajo familiar. Otro tanto ocurre con los llamados poquiteros, los productores
del ail en la regin centroamericana del actual Salvador, que constituye as mismo un rea de produccin
campesina. En todas estas situaciones, los productos destinados finalmente a la exportacin son adquiridos casi
exclusivamente gracias un intercambio de mercancas es decir, sin acudir al uso del circulante- que se asemeja
mucho a formas coactivas de comercializacin, con precios inflados y aprovechando (o acentundolo
artificialmente) el aislamiento de las familias campesinas productoras. Y qu decir entonces de la esclavitud
imperante en los ingenios cubanos productores de azcar o en las haciendas cacaoteras de los mantuanos en
Venezuela?
Todo este complejo de formas productivas tan alejadas de cualquier cosa que se asemeje al mercado libre, como la
produccin campesina de los poquiteros salvadoreos, la esclavitud de los africanos en Cuba o la produccin
indgena de grana en Oaxaca a travs de los repartimientos, revela las peculiares condiciones de produccin y los
precios finales de intercambio de esas mercancas cuando entran en contacto con aqullas, emisarias de los sistemas
de produccin ms avanzados imperantes en Europa. He aqu, nuevamente, otro aspecto que contribuye a explicar
ese flujo constante de valor entre la economa colonial y la metropolitana.

4. La cuestin colonial vista desde la poltica
Parece claro que, econmicamente, las Indias eran efectivamente colonias. Veamos qu ocurre si cambiamos la
perspectiva.

La conquista y sus derechos
Cules son los derechos que tena la Monarqua Hispana en Npoles? Son los resultantes de legitimidad dinstica -
derecho por el cual los descendientes de Alfonso el Magnnimo reivindican su dominium sobre el reino de Npoles
y sobre sus sbditos. Estos, adems, como es pblico y notorio, pertenecen desde tiempo inmemorial al orbe
cristiano. Pero, adems, tienen sus propios derechos y sus propias costumbres que el soberano (y sus representantes)
deben respetar escrupulosamente; en Sicilia, por ejemplo, su Parlamento (lejana herencia normanda, posteriormente
hispanizada) era el custodio de esas leyes y costumbres y todos los especialistas de historia siciliana moderna (A.
Marongiu, A. Baviera Albanese, etc.), no dudan en afirmar que condiciona lautorit regia representada por el
vicer; otro tanto dice G. Galasso para el caso napolitano. En Aragn, segn lo relata Fernndez Albaladejo, un
proverbio afirmaba antes de Reyes hubo Leyes y las cortes aragonesas no dudaron en recordrselo una y otra vez a
quienes representaban a la Real Persona. Cuando el duque de Alburquerque, es recibido como vicer en Palermo el
5 de diciembre de 1627, lo rodeaban el duque de Terranova, el prncipe de Roccafiorita, el de Pantelleria y otros
nobles sicilianos. Alburquerque se convierte en ese momento en la primera cabeza del reino, pero no puede olvidar
que en estos reinos de la monarqua compuesta, l es slo un primus inter pares.
Es obvio que no era esa la situacin en Amrica durante el primer siglo de dominacin europea. Los pobladores
autctonos haban sido vencidos en una dura guerra de conquista y, por otra parte y esto en era un detalle en marco
de las concepciones polticas imperantes en el siglo XVI-no eran cristianos y haba que convertirlos. No es mi
intencin internarme en las (movedizas) arenas de la discusin que todo esto suscit, pero las diferencias jurdicas
entre los derechos de un seor indgena novohispano y de un noble napolitano en el siglo XVI, son demasiado
evidentes como para extendernos demasiado sobre el asunto. La conquista militar de pueblos no cristianos (y lejanos
o exticos), otorga unos derechos que son absolutamente incompatibles con los resultantes de la compleja
estructuracin jurdica que surge en el marco de la sucesin dinstica sobre pueblos cristianos (y europeos). De estas
diferencias provienen las imposiciones que eran perfectamente lgicas en Amrica y hubieran desatado una
rebelin napolitana o aragonesa.
Desde ya que estas imposiciones, como hemos dicho unas pginas atrs, no podan hacerse efectivas sin un proceso
de negociacin; nadie es tan ingenuo como para suponer eso. Pero, se negociaba, como se dira hoy, bajo presin
y todos saban que haba una diferencia enorme en el peso de ambas partes negociantes. No era sta una discusin
entre iguales. Y los seores tnicos deban ser muy cuidadosos en estas negociaciones. Las dismiles historias de don
Francisco Verdugo Quetzalmamalitzin Huetzin, seor de Teotihuacan y de don Carlos Ometochin, seor de
Texcoco, que nos cuentan Carmen Bernand y Serge Gruzinski, son sintomticas en este sentido; podemos ver a
travs de ellas la bsqueda difcil (y trgica en el caso de don Carlos, que termina siendo ajusticiado en la hoguera)
de una salida en la estrecha va que se abra para los lderes tnicos en ese delgado sendero que transitaba entre el
respeto a sus costumbres y sus tradiciones religiosas y las exigencias de los europeos. Las palabras de don Carlos
Ometochin que probablemente sellaron su aciago destino- resuenan con claridad Quin son estos que nos
deshacen y perturban e viven sobre nosotros y los tenemos a cuestas y nos sojuzgan?.
Porque detrs de todo esto estn las matanzas que, sin caer para nada en la leyenda negra, es inadmisible olvidar.
La de Cholula, pedaggicamente ideada por la habilidad poltica de Hernn Corts. O la realmente absurda llevada a
cabo por el violento Pedro de Alvarado, cuando Corts lo haba dejado por un tiempo al mando de la situacin. Este
irrumpe en una fiesta religiosa mexica dedicada a Huitzilopochtli que haba sido permitida por el propio Alvarado-
arranca violentamente las joyas y ricas vestiduras de los jvenes oficiantes, a quienes desnudos, en cueros, con
solamente una manta de algodn a las carnes, sin tener en las manos sino rosas y plumas, con que bailaban, los
metieron todos a cuchillo. Las lmpidas palabras del padre Durn nos eximen de toda hiprbole al recordar el hecho
que se conoce como Matanza del Templo Mayor. Debemos recordar tambin los hechos similares ocurridos con los
guaranes en la primera poca de Asuncin del Paraguay, por ejemplo, cuando se levant en lder Arecay? O las
realizadas contra los muiscas en la conquista de la Nueva Granada? O como relata un cronista como Cristbal de
Molina el accionar de los europeos en Cajamarca y el Cuzco? : "nunca entendieron sino en recoger oro y plata y
hacerse todos ricos; todo lo que a cada uno le vena a la voluntad de tomar de la tierra lo tomaba, sin pensar que en
ello haca mal, ni si daaba o destrua, porque era harto ms lo que se destrua que lo que ellos gozaban y posean".
Hay que decir que, en materia de vesanias resultado de la conquista militar, on na que lembarras du choix! Es bajo
esta presin que deben negociar en los primeros tiempos los lderes indgenas. Y lo deben hacer, adems, en medio
de una de las catstrofes demogrficas causada, sobre todo, por los brotes epidmicos- ms terribles de la historia
escrita de la humanidad.

La situacin a fines del XVIII
Pero, vayamos ahora a fines del siglo XVIII. Es evidente que las cosas han cambiado, en Amrica y en el mundo. Y
entramos as en la famosa discusin en la que terciara Ricardo Levene con su librito Las indias no son colonias. El
libro en cuestin, publicado en 1951, pero con el antecedente de un artculo de 1947 y de una surrealista reunin en
la Academia Argentina de la Historia en octubre de 1948, en la cual Levene propuso que los historiadores dejasen de
utilizar la palabra colonias en sus trabajos, ante el asombro de un historiador de medianas luces, pero sensato, como
Emilio Ravignani, quien se anim a decir que considera la expresin poca colonial correcta y que la seguir
empleando. Otro de los acadmicos, el doctor Pueyrredn, afirm que slo deba decirse periodo espaol,
suprimindose tambin el vocablo dominacin . En realidad, todo esto debe ser entendido en el marco de la hola
de hispanismo que fait rage en esos aos como respuesta de las elites argentinas frente a la invasin de la
inmigracin europea (especialmente italiana). Fue ms o menos en ese momento cuando algunos intelectuales como
Leopoldo Lugones, Ernesto Quesada, Ricardo Rojas y Manuel Glvez descubrieron que el gaucho, en vez de ser un
delincuente mestizado y brbaro como pensaba Sarmiento- era un autntico hroe civilizador, profundamente
hispano. Menndez y Pelayo (como Miguel de Unamuno) no dudaran despus en leyendo a los autores citados- y
as hablaran del gaucho como el luchador espaol que despus de haber plantado la cruz en Granada, se fue a
Amrica a servir de cruzada a la civilizacin [sic]. Remitimos aqu al trabajo de Raul Fradkin, publicado en los
Annales, Les centaures de la pampa. En fin, dejemos esto aqu, pues en la misma poca que Levene discuta
estas cosas, otras trgicas cruzadas estaban en plena accin civilizadora en Espaa; esa coincidencia no es en
absoluto casual en el marco de esas dos naciones catlicas, dado que ambas se imaginaron a si mismas en algn
momento como constituyendo el faro de Occidente, pero no es aqu nuestra preocupacin fundamental.
Y cuales son los argumentos que esgrime Levene? La prueba que el imaginaba ms slida era la Real Orden de
la Junta Suprema de Sevilla de enero de 1809, que haba proclamado que los vastos y preciosos dominios que
Espaa posee en las Indias no son propiamente Colonias o Factorias como las de otras naciones sino una parte
esencial e integrante de la monarqua espaola . Esta Real Orden y aquella otra proclama gaditana del 15 de abril
de 1810 los dominios espaoles de ambos hemisferios forman una sola y misma monarqua, una misma y sola
nacin, y una sola familia y que, por lo mismo, los naturales que sean originarios de dichos dominios europeos o
ultramarinos son iguales en derechos los de esta pennsula, no son ms que manotazos de ahogado y puro
clculo poltico de un pequeo grupo de liberales (y de una mayora de conservadores puros y duros) encerrados en
la Isla de Len, protegidos por las fortificaciones de Puerta de Tierra y por la flota britnica. Tanto el asturiano
Flrez Estrada, como el ya citado Jos Canga Argelles han escrito encendidas pginas para alabar estas liberales
decisiones. Pero, pero Los acontecimientos que le siguieron mostraran hasta el cansancio cuales eran los lmites
concretos que estaban dispuestos a permitir los liberales peninsulares en la relacin con sus pares americanos y
decimos bien a sus pares, pues stos, o sea, las elites blancas americanas, eran los nicos a los que, a regaadientes,
como se ver, se consideraba como iguales.
Cuando en Cdiz hubo que hacer clculos electorales, tout dun coup, la igualdad desapareci rpidamente, en
especial, a travs de la muy especiosa discusin acerca de los derechos polticos de las castas y sobre todo, de los
pardos y mulatos (y hay que sealar que en este rubro, los magros representantes de las elites blancas
hispanoamericanas no se destacaron justamente por su tolerancia racial). Y llegamos as a una aritmtica electoral
extraa que otorg una mayora aplastante a los peninsulares en las Cortes provisionales de octubre de 1810: ms de
200 representantes peninsulares frente a 28 americanos. Hubieran debido ser idealmente 149 100 en las Cortes
ordinarias elegidas de acuerdo al decreto del 23 de mayo de 1812, pero la guerra insurgente y otras circunstancias
impidieron la realizacin de las elecciones en muchos lugares. De todos modos, Amrica estara siempre en minora.
Y efectivamente, las Cortes se abren con una esculida representacin americana. Pero, sin hacer historia
contrafctica, cul habra sido el futuro de esta relacin en el supuesto- caso de que no hubiera habido proceso
independentista? Es necesario que recordemos tambin que pas con los diputados cubanos en 1837? Josep Maria
Fradera public en 1995 un trabajo incluido ahora en su libro Gobernar colonias que relata con precisin cmo y
porqu fueron expulsados de Espaa esos representantes de las elites blancas de la isla en 1837. Ahora, su libro en
preparacin sobre el imperio hispano durante el siglo XIX, nos aportar muchos ms datos sobre este periodo y ese
episodio. Larra, a quien humor no le faltaba, dira lapidariamente en esos momentos que tal pareca que la
constitucin no era un gnero ultramarino
Obviamente, decir todo esto no es olvidar que las elites blancas americanas se sentan a fines del XVIII miembros de
todo derecho de la gran nacin espaola. Y por ello en los primeros tiempos de las revoluciones de independencia
no se llamaron ni mexicanos, ni chilenos, ni obviamente colombianos, sino espaoles americanos. Pero, una cosa
es ese sentimiento de pertenencia de las elites a la nacin espaola y otra la subordinacin colonial.
52En una palabra, todo hace pensar que haba una relacin colonial y que, adems, sta tena alguna importancia
en el marco de la economa espaola y europea de la poca. Suponer que la corona y las elites econmicas y
polticas metropolitanas tanto sea que hablemos de los liberales gaditanos, como de los legitimistas ms duros- se
opusieron con las armas en la mano desde 1810 al movimiento independentista hispano americano, sacrificando
hombres y recursos que no sobraban, meramente por deporte o por testarudos, nos parece una forma bastante poco
sagaz de pensar un problema histrico. Alguna importancia tendran que tener estas colonias a ojos de los
contemporneos para que durante quince aos se enviara gente a la muerte por intentar preservarlas. As lo
demuestra la percepcin de la relacin colonial que tenan personajes tan relevantes como Canga Argelles y
Gardoqui; stos, por las funciones que cumplan, estaban obligados a un conocimiento adecuado del papel del
intercambio colonial en el contexto de la economa espaola de aquellos aos. Y un poco ms tarde, cuando result
evidente que Gran Bretaa aspiraba a reemplazar a Espaa en la provisin del mercado americano, sus cabezas
dirigentes parecan tambin apreciar esta cuestin con bastante claridad. Si no, habra que pensar que las guerras
coloniales y no nos referimos solo las que se originaron en el proceso de independencia de ibero Amrica- estn
motivadas nicamente por la incapacidad de los hombres para entender en que mundo viven y por su perseverante
voluntad de ejercer el mal sin razn.