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Las luces de la Energa

C O L E C C I N G I G A N T E S
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Las luces de la Energa
Personajes que iluminaron al mundo
con su ENERGA
JORGE ALCALDE
FUNDACIN IBERDROLA

:cc,

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Jorge Alcalde
Jorge Alcalde (Madrid, 1968) es periodista
cientfico y director de la revista QUO. Lleva ms
de una dcada dedicada a la divulgacin cientfica
en prensa, radio y televisin. Colabora habitual-
mente en la cadena COPE. Ha recibido algunos
de los premios ms importantes de divulgacin:
Prisma de la Casa de las Ciencias de La Corua,
premio FEDIT, finalista del premio Boheringer
Ingelheim, entre otros. Tambin trabaja habitual-
mente como asesor en proyectos museogrficos en
Espaa y Portugal.
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A Marian, Pablo y Hugo,
las verdaderas fuentes de MI ENERGA.
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NDICE
INTRODUCCIN....................................................................................................... :,
PRIMERA PARTE: LOS PIONEROS
ROBERT BOYLE: EL SEOR DE LOS EXPERIMENTOS............................. :,
ANTOINE-LAURENTE DE LAVOISIER: LA REVOLUCIN DE LA
MATERIA ................................................................................................................. :,
GAY-LUSSAC: EN LOS ORGENES DE LA QUMICA ................................. ,;
JAMES PRESCOTT JOULE: LA ENERGA ES TRABAJO.............................. ,
WILLIAM THOMSON O LORD KELVIN: EL PRIMER LADRILLO DE
LA TERMODINMICA.......................................................................................... ,,
SEGUNDA PARTE: MOTORES Y MQUINAS
HERN DE ALEJANDRA: EL MOVIMIENTO COMO FUENTE DE
CURIOSIDAD.......................................................................................................... o,
LEONARDO DA VINCI: ENERGA EN ESTADO PURO............................. o,
THOMAS NEWCOMEN: EL GRAN MECNICO......................................... ;,
JAMES WATT: EL DOMADOR DE VAPOR.................................................... ,
PAPIN, HUYGENS, LENOIR, OTTO, ROCHAS: LA BIOGRAFA
DEL MOTOR DE EXPLOSIN............................................................................ ,,
HENRY FORD: UN COCHE PARA CADA SER HUMANO........................ :c,
TERCERA PARTE: LA ENERGA ELCTRICA
BENJAMIN FLANKLIN: DE LA MAGIA DE LOS RAYOS, A LA CIENCIA
DE LA ELECTRICIDAD........................................................................................ ::,

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ALESSANDRO VOLTA: EMPAQUETANDO LA ENERGA............................ ::,
ANDR MARIE AMPRE: EL VALOR DE SABER DE TODO................... :,;
MICHAEL FARADAY: DE LA CHISPA AL IMPULSO CONTINUO........... :,
JAMES CLERK MAXWELL: OTRA FORMA DE VER EL MUNDO........... :,,
THOMAS ALVA EDISON: EL ILUMINADOR DE LOS SUEOS .............. :o,
NICOLA TESLA: YO SOY EL FUTURO.......................................................... :;,
CUARTA PARTE: ENERGA NUCLEAR
ANTOINE HENRI BECQUEREL: LA RADIACTIVIDAD EXISTE .............. :;
MARIE CURIE: LA VIDA (Y LA MUERTE) POR LA CIENCIA ................. :,,
ALBERT EINSTEIN: EL COSMOS, REDUCIDO............................................ :c,
ERNEST RUTHERFORD: EL PADRE DE LA ERA ATMICA .................... ::,
MAX PLANK: EL MUNDO MS PEQUEO................................................. :,,
ENRICO FERMI: LAS COSAS ESTN CAMBIANDO, EN CADENA......... :,
CRONOLOGA GENERAL........................................................................................ :,,

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LOS CIENTFICOS: UNAS MQUINAS
MUY HUMANAS
OS SERES humanos somos una autntica calamidad energtica.
Nuestra eficiencia, como mquinas de generacin y aprovechamien-
to de energa, es manifiestamente mejorable. De cada cien caloras
que consumimos con la alimentacin, slo dieciocho se convierten
en energa mecnica capaz de mover nuestros msculos, de lanzarnos
a la carrera o de hacernos dar un salto. Esto quiere decir que, desde
que tenemos conciencia de nuestra condicin de vertebrados supe-
riores, hemos viajado por este mundo sabedores de las grandes limi-
taciones a las que nos somete nuestro organismo.
Por eso, uno de los retos ms primitivos de la humanidad ha sido
aprovechar la energa emanada de otros fenmenos naturales o de
otros animales y, ms adelante, crear nuestras propias fuentes energ-
ticas.
Y no nos faltan oportunidades para hacerlo. De hecho, segn la
ciencia fsica, la energa est por todas partes. La cantidad total de
energa que hay en el universo es constante: no se crea ni se destru-
ye. La energa emitida por el Sol en forma de radiacin es equivalen-
te a la que se dispersa por el espacio en forma de calor, parte de la
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INTRODUCCIN
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cual llegar a la Tierra y permitir a las plantas realizar la fotosnte-
sis. A su vez, stas servirn para alimentar al ganado, que obtendr
nutrientes suficientes en forma de caloras para realizar un trabajo
determinado; por ejemplo, transportar un carro. En ltima instan-
cia, ese mismo animal ser parte del men de un ser humano, que se
aprovechar de su dotacin energtica para salir de caza. El crculo
es inagotable.
De modo muy sencillo, podemos decir que parte de la evolucin
del ser humano ha consistido en una incansable carrera por culti-
var cada vez ms energa. Digo cultivar porque no hay nada ms pa-
recido al proceso de bsqueda de recursos energticos que el propio
cultivo. El homosapiens empez usufructuando la energa que le re-
galaba la naturaleza, apropindose de la de otros congneres utiliza-
dos como esclavos, o domesticando animales de carga para realizar
tareas de altos requerimientos energticos.
Paralelamente, comenz a servirse de su ingenio para producir y
controlar energa de manera artificial. Todo comenz con el uso pri-
mero del fuego (hace unos 25.000 aos), con el que no slo se tena
dominio sobre la energa calorfica que impeda morir congelado,
sino que se mejoraba considerablemente la capacidad de transferen-
cia energtica de los alimentos: cocinados saban mejor, duraban
ms, aportaban ms seguridad y eficacia.
La estrecha relacin del hombre con la energa ha perdurado des-
de entonces y baado nuestra historia de luces y de sombras. Hoy en
da la energa mueve el mundo: si no supiramos cmo producirla,
almacenarla, transportarla y utilizarla de manera controlada, no ha-
bra modo de calentar nuestras casas en invierno, de iluminar las ca-
lles a media noche, de trasladarnos a confines lejanos del mundo, de
comunicarnos a distancia, de cocinar, de divertirnos mediante el uso
de la televisin, el cine, los videojuegos Hoy no podemos vivir sin
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JORGE ALCALDE

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realizar cada segundo un acto que requiere un consumo energtico
de manera directa o indirecta.
Conforme las sociedades avanzan, consumen ms energa. Por
eso, la energa es fuente y consecuencia del progreso. La eficiencia en
el uso de la energa es la clave para el desarrollo. Renunciar a ella
conduce a la miseria. En contra de lo que algunos quieren hacernos
creer, el mundo no se empobrece, la naturaleza no se deteriora y el
bienestar no se pone en peligro al incrementarse la produccin y el
uso de energa Un empleo racional, cientfico y adecuado de
cuantas fuentes energticas conocemos, desde la hidroelctrica a la
nuclear, hasta las llamadas energas alternativas, es garanta de cre-
cimiento, desarrollo econmico, ensanchamiento del bienestar y au-
mento de la libertad.
Pero este empleo no sera posible si el ser humano no hubiera
contado con una herramienta fundamental nacida de la chispa de su
propio ingenio, una habilidad que lo diferencia de otros animales y
que lo convierte en el mejor de los exploradores que conoce la natu-
raleza: la curiosidad. La necesidad de saber, el deseo de conocer
cmo funciona el mundo que nos rodea, el amor por la sabidura sin
pedir a cambio nada ms que el simple placer de acostarse con un
nuevo conocimiento es consustancial a todo hombre y mujer. Entre
nuestra especie, sin embargo, hay un puado de individuos que ha
hecho de esta curiosidad su modo de vida, su pasin nica, su obse-
sin, su proyecto personal. Se trata de los cientficos, hombres y mu-
jeres dedicados en cuerpo y alma a descifrar el sutil lenguaje con el
que nos habla la naturaleza y que, casi siempre, est codificado en
elegantes frmulas matemticas.
En este libro el lector encontrar la historia personal de un buen
nmero de estos cientficos que contribuyeron con su trabajo a un
mejor conocimiento del fenmeno energtico y, por ende, a un aumen-
LAS LUCES DE LA ENERGA
INTRODUCCIN

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to de la calidad de vida de sus congneres. Muchos de ellos han de-
jado sus nombres en los anales de la historia bautizando elementos,
ecuaciones, fenmenos o productos. A la mayora se les conoce por
la consecuencia de sus obras (los vatios de Watt, los julios de Joule,
los amperios de Ampere), otros nos sorprenden con increbles
aportaciones de las que no se suele hablar en los colegios e institu-
tos. Todos comparten una misma pasin por la ciencia y todos son
igualmente importantes en el desarrollo de la tecnologa energtica
de la que hoy disfrutamos.
Con la lectura de estas reseas vitales no se alcanzar un conoci-
miento completo de los fenmenos a cuyo estudio dedicaron sus vi-
das; no se podr entender el fenmeno energtico por s solo No
es el objetivo de este libro servir de tratado de fsica, de qumica o de
ingeniera. Lo que el lector tiene en sus manos es la crnica personal
de hombres y mujeres que cambiaron el mundo, con sus miedos y sus
deseos, sus tragedias y sus placeres, sus amores y sus luchas. La vida
del cientfico tiende a ser peculiar: siempre obsesionado con sus estu-
dios, ensimismado en sus conocimientos, persiguiendo sin pausa la
respuesta ms inteligente a la pregunta ms inteligente. Conocer de
cerca cmo vivan, qu sentan y por qu motivos padecan los sabios
ms eminentes de la historia en el terreno de la ciencia de la energa
servir tambin para dotar de humanidad a la trascendencia de sus
hallazgos. Detrs de cada nueva ecuacin, de cada nuevo invento, de
cada nueva respuesta yace una peripecia humana que merece la pena
conocer Pasen, pues, y observen por el ojo de la cerradura que
propician estas pginas cmo se cocieron los avances ms importan-
tes en la historia de la energa.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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rimeraarte
os pioneros
Muchos de sus avances no estaban dedicados
especficamente al conocimiento de la energa.
En realidad, sus mentes perseguan simplemente
un mejor conocimiento del funcionamiento del
mundo fsico y qumico. Su obsesin por reducir
a leyes inteligibles la maquinaria de la naturaleza
arroj, sin embargo, ideas inauditas que sirvieron
de ladrillos fundamentales para cualquier intento
posterior de generar y distribuir energa.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
:)
UALQUIER amante de la ciencia puede imaginar lo que hubiera
sentido si hubiera conocido, de primera mano, la muerte de un gigante
como Galileo. Robert Boyle experiment aquella sensacin cuando era
apenas un adolescente. Quizs por eso, su temperamento cientfico le lle-
v a poner sobre la mesa unos modos de investigar y de escrutar la natu-
raleza que hasta entonces parecan inauditos. Los filsofos de su poca
no experimentaban con la naturaleza, simplemente pensaban en ella.
Pero Boyle se las ingeni para producir una interesantsima lista de
pruebas de laboratorio, sobre todo en el estudio del aire. Puede que no
fuera capaz de elevar a teora buena parte de sus experimentos, pero no
cabe duda de que sent las bases de lo que hoy es la ciencia experimen-
tal: probar, comprobar y repetir una y otra vez en el laboratorio hasta
lograr un resultado fiable: ese es el motor que ha movido el mundo del
conocimiento desde entonces.
Si hubiera que glosar en una sola idea lo que supuso Robert Boyle
para la historia de la ciencia, nos bastara una sola frase: una nue-
va mirada. El mtodo cientfico tal y como hoy lo conocemos estaba
lejos de cuajar an, pero en aquellos aos del siglo XVII que a Boyle le
tocaron vivir amaneca ya un nuevo modo de pensar, una voluntad
inimaginable de explicar el funcionamiento de la naturaleza utili-
zando como argumento la propia naturaleza. No es que Boyle y sus
ROBERT BOYLE (1627-1691):
EL SEOR DE LOS EXPERIMENTOS
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contemporneos abjuraran de su condicin de profundos creyentes, ni
que la idea de un Dios creador dejara de ser el motor ltimo de toda
fuente de pensamiento. Pero, al menos, aquellos hombres mitad filso-
fos mitad cientficos se resistieron a creer que las cosas funcionan por-
que s, por mera voluntad de su creador sobrenatural; dedicaron sus
vidas a conocer qu mecanismos haba utilizado tal creador para con-
feccionar su prodigiosa obra; establecieron el primer dilogo directo
entre ciencia y religin y convencieron a sus sucesores de que es posible
preguntarse por las leyes de la naturaleza, reducirlas, cuantificarlas y
describirlas desde las cuatro paredes de un laboratorio sin cometer un
acto de hereja.
Robert Boyle naci el 25 de enero de 1627 en el seno de una adi-
nerada familia protestante en Lismore, Irlanda. Su padre era Richard
Boyle, conde de Cork, quien haba amasado parte de su fortuna, su
ttulo de nobleza y sus posesiones al servicio de la reina Isabel I. El
conde tuvo catorce hijos (siete nias y siete nios). Robert lleg a la
familia en plena madurez de sus progenitores: cuando l naci, el
padre tena 60 aos y la madre, Catherine Fenton, 40.
La avanzada edad de los padres, la solvencia econmica de la fa-
milia y la creencia habitual entre los nobles de la poca de que los
nios se educaban mejor lejos del ambiente domstico hicieron
que el pequeo Robert fuera mandado a estudiar fuera de su casa a
muy temprana edad. Apenas tuvo relacin con su madre, que mu-
ri precisamente cuando el nio se encontraba estudiando en Du-
bln.
En 1635, Robert Boyle ingres, junto con uno de sus hermanos,
en una institucin educativa que, por aquel entonces, empezaba a
ponerse de moda entre los aristcratas y potentados britnicos, y que
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JORGE ALCALDE
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ms tarde se convertira en una de las escuelas privadas ms presti-
giosas del mundo: Eton.
No cabe ninguna duda de que la educacin en aquella institu-
cin era estricta y exquisita. Incluso en el contexto histrico de la
primera mitad del siglo XVII pasaba por ser un colegio de menta-
lidad clsica y disciplinadas maneras, segn dej escrito el pro-
pio tutor de los hermanos Boyle, John Harrison, quien, en una
de sus notas autobiogrficas, explica que los jovencitos siguen la
educacin en boga en esta poca y, adems, cuentan con maestros
particulares de francs, danza y msica que, por supuesto, se pa-
gan aparte.
Robert se encontraba a gusto en ese ambiente y pronto se convir-
ti en una referencia entre los maestros y sus compaeros. Pero
cuando el tutor tuvo que dejar el puesto, al joven Boyle le cost de-
masiado adaptarse a las exigencias del sustituto. Afortunadamente
para l, su padre era uno de los britnicos ms poderosos y no iba a
permitir que su hijo sufriera: sin ms, lo sac de Eton y lo llev con-
sigo a recorrer Europa: Pars, Ginebra, Lyon Los viajes se suced-
an salpicados de clases de latn, francs, retrica, religin, matemti-
cas y largas tardes de prctica de tenis y esgrima. Nada ms alejado
de una infancia difcil.
El periplo europeo continu ms tarde de la mano de un tutor
particular que sustituy a la figura de su padre. En 1642, Robert es-
cribi desde Marsella a su progenitor con el fin de pedirle dinero
para el viaje de vuelta, pero en la lejana Inglaterra las cosas haban
cambiado: las ltimas batallas entre catlicos y protestantes haban
dejado extenuado al conde de Cork y reducidas a la mnima expre-
sin sus posesiones. Robert tuvo que regresar a Ginebra donde, en
septiembre de 1643, recibi la noticia de la muerte de su padre. Para
volver a casa, hubo de vender algunas de sus joyas.
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ROBERT BOYLE (1627-1691): EL SEOR DE LOS EXPERIMENTOS
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Si hacemos caso a su propia autobiografa, y siempre con la
precaucin debida a este tipo de ancdotas rememoradas que sue-
len ir cargadas de ficcin, fue un poco antes de partir de nuevo
hacia Inglaterra cuando al joven Robert Boyle le ocurri algo que
iba a marcar buena parte de su vida futura. Una tarde, mientras
paseaba por Ginebra, le sorprendi una tremenda tormenta con
profusin de aparato elctrico. Los rayos centelleaban por doquier
y l se qued parado, observando, mientras se preguntaba por qu
ninguna de aquellas descargas mortales le golpeaba. Su profunda
fe religiosa, el apego a la visin testa del cosmos, su buena dosis
de petulancia adquirida en Eton y la conviccin de que perteneca
a una estirpe especial (no en vano era el hijo del conde de Cork)
se unieron con la lluvia para formar en la mente de Robert una
idea que no le iba a abandonar. El chico se convenci a s mismo
de que era un ser elegido por Dios para llevar a cabo una misin:
conocer de cerca los engranajes de la voluntad divina, descifrar
para el mundo el lenguaje oculto que el creador deposit en el in-
terior de todo lo creado: las leyes sobrenaturales por las que fun-
ciona la naturaleza.
No es de extraar, pues, que, tras su retorno a la tierra donde na-
ci, Robert Boyle se dedicara a escribir varias obras de corte po.
Compuso un tratado sobre tica y varios discursos morales, y mand
realizar una traduccin irlandesa de la Biblia. Una de sus obras ms
destacadas de este perodo es Algunos motivos e incentivos del amor de
Dios (1659), ms conocida como Amor serfico.
Resulta evidente que en aquella poca an no haba sido cautiva-
do por el pensamiento cientfico. Pero pronto las cosas iban a cam-
biar. Preocupado en un principio por la alquimia y, ms tarde, por la
medicina, Boyle mand construir en su casa de Stalbridge un labo-
ratorio que, si bien al principio iba a procurarle slo algunas horas
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de diversin, pronto se convirti en el cuarto donde se cocinaron al-
gunas de sus obsesiones vitales. Entr en contacto con un nuevo cr-
culo de amistades a las que llamaba la universidad invisible y que
iba a ser el embrin de la futura Real Sociedad de Londres. Sus co-
legas le introdujeron poco a poco en el estudio de las matemticas,
en las obras de Coprnico y en el uso de los microscopios.
Sin embargo, sus estudios seguan perteneciendo ms al mundo
de la filosofa que al de la ciencia propiamente dicha: se convirti en
un autntico experto en filosofa natural, se dej arrastrar por la lec-
tura de Descartes y termin de configurar as una mente donde la
razn y la fe se daban la mano de manera magistral.
Los filsofos no solan experimentar con la naturaleza, simple-
mente pensaban sobre ella; se preguntaban acerca de sus mecanis-
mos ntimos e ideaban teoras sobre su funcionamiento que no te-
nan soporte emprico, sino que se sustentaban en el bien hacer
retrico. Uno de los temas que pronto empez a despertar el inte-
rs de Robert Boyle fue la naturaleza del aire. En el siglo XVII, el
estudio de las propiedades del aire estaba ntimamente vinculado
a la reflexin sobre la existencia del vaco. La ortodoxia negaba la
posibilidad de que existiese el vaco y postulaba que la naturaleza
sencillamente aborreca el concepto de nada. Sin embargo, algu-
nos pioneros de la fsica, como Torricelli, ya haban demostrado
que, si se llena un tubo de mercurio y se vuelca dicho recipiente
sobre un plato, en la parte superior del tubo invertido se genera
un espacio vaco. Era evidente que el vaco poda fabricarse. Por
qu, entonces, no se encontraba en la naturaleza, donde todo pa-
rece que sigue una misteriosa tendencia a ocupar los espacios des-
ocupados?
Robert Boyle lleg a obsesionarse con dar respuesta a esta pre-
gunta, ms por afn de explicar cmo haba querido disear Dios el
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mundo, que por pura curiosidad cientfica. Estaba convencido de
que parte de la clave resida en la capacidad de expansin del aire y,
en el empeo por demostrarlo, concibi algunos de los experimen-
tos ms bellos de la historia de la ciencia.
A travs de los trabajos de Otto von Guericke, tuvo conoci-
miento de los primeros esbozos de una mquina de vapor y de las
virtudes del aire a presin. Gracias a ello pudo dedicarse a un ob-
jeto concreto de estudio: la elasticidad del aire. Y fue a partir de
ese momento cuando desarroll una rara habilidad para poner en
prctica experimentos ingeniosos y sencillos que, en muchas oca-
siones, no le condujeron a ninguna idea brillante pero que, en
otras, le sirvieron de soporte para definir algunas leyes fsicas fun-
damentales.
Uno de esos experimentos consista en situar un tubo de cristal
lleno de mercurio dentro de otro mayor vaco. El mercurio ejerce
una presin sobre el aire que queda en su tubo, y dicha presin se ve
compensada con la que ejerce el aire que hay dentro del otro reci-
piente vaco. Pero, si se extrae el aire del tubo mayor, la compensa-
cin desaparece y el mercurio del tubo menor sale a borbotones.
Boyle se propuso cuantificar las presiones y establecer una tabla de
caractersticas fsicas del aire comprimido.
Para ello utiliz un tubo en forma de J que llen de mercurio
atrapando una cantidad de aire en el extremo inferior del mismo.
Despus peg unas tiras de papel donde realiz marcas para me-
dir pulgadas y fue llenando de ms mercurio el tubo, es decir, au-
mentando la presin a la que someta al aire del extremo. Su in-
tencin era conocer hasta qu punto el aire es elstico, es decir,
puede resistir al empuje de la presin con otra fuerza compensa-
toria.
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Mediante sucesivas medidas de la distancia entre los dos niveles
alcanzados por el mercurio en ambas ramas del tubo, observ que la
disminucin del volumen del gas guardaba cierta relacin con el au-
mento de presin. Si doblaba el peso de mercurio, el volumen se re-
duca a la mitad; si lo triplicaba, se reduca a la tercera parte, y as
sucesivamente. Por primera vez, de manera experimental, se haba
demostrado que el volumen de un gas es inversamente proporcional
a la presin que se ejerce sobre l, al menos si se mantiene una tem-
peratura constante.
Este sencillo experimento, junto con la aportacin paralela del
francs Mariotte, permiti establecer una de las leyes fsicas ms co-
nocidas y ms usadas, la Ley de Boyle-Mariotte.
Pero la mente de Robert Boyle era demasiado activa como para
quedarse ah. De hecho, sus aportaciones a la qumica son tanto o
ms trascendentales. Boyle fue el primer qumico que aisl un gas;
observ que el aire se consume en el proceso de combustin y que
los metales ganan peso cuando se oxidan; reconoci la diferencia en-
tre un compuesto y una mezcla, y formul su teora atmica de la
materia basndose en sus experimentos de laboratorio.
Una de sus obras en esta disciplina, El qumico escptico (1661),
supone toda una refutacin de la idea aristotlica de que la natura-
leza se compone de cuatro elementos: aire, fuego, tierra y agua. Boy-
le lleg a proponer la existencia de corpsculos cuyo movimiento y
estructura producen todos los fenmenos observables, y lo hizo mu-
cho antes de que surgiera la fsica atmica. Boyle fue tambin el pri-
mero en verificar las diferencias entre cidos, bases y sales. La acidez
y la basicidad son dos formas contrapuestas de comportamiento de
las sustancias qumicas, cuyo estudio atrajo siempre la atencin de
los qumicos. Boyle analiz sistemticamente muchas sustancias para
agruparlas bajo los trminos de cido y base, segn su comporta-
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miento. Un cido es un compuesto que, al disolverse en agua, au-
menta la concentracin de los iones de hidrgeno y que es capaz de
formar sales por reaccin con algunos metales; las bases son com-
puestos que, al disolverse en agua, aumentan la concentracin de los
iones de hidroxilo. Las relaciones de los cidos con las bases forman
parte de los fundamentos de la qumica y tienen abundantes aplica-
ciones en el mundo de la energa. Sin ir ms lejos, de ellas depende
el funcionamiento de las pilas. Por supuesto, todo eso lo sabemos
hoy, despus de muchas redefiniciones de la formulacin pionera,
aunque incompleta, de Boyle.
Pero, sobre todo, aquel millonario despreocupado y curioso, que
habra pasado por un nio pijo del siglo XXI, aport una mirada
fresca y novedosa al devenir de las ciencias en el mundo; supo ante-
poner su ingenio y su necesidad de conocimiento a la tentacin de
dejar toda explicacin en manos de la inspiracin divina. Aun sien-
do profundamente religioso, propuso una va de conocimiento que
no se basaba en la fe, sino en la constatacin mediante hechos. Qui-
zs no fue capaz de elevar a teora la mayora de sus intuiciones em-
pricas. Quizs tampoco fue consciente del poder de ese mtodo ex-
perimental que estaba esbozando y que luego se convertira en mo-
tor del pensamiento cientfico. Pero no cabe duda de que abri el
camino para que se creara una nueva forma de interpretar las leyes
de la naturaleza. Despus de l, la palabra ciencia ya siempre estuvo
asociada con la palabra experimento.
Robert Boyle muri el 30 de diciembre de 1691, despus de ha-
ber rechazado una invitacin para presidir la Real Sociedad Britni-
ca, porque consideraba una hereja realizar un juramento profano
como el que se exiga a los nuevos miembros de la institucin.
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LA CIENCIA ES COSA DE REBELDES
Cuando Robert Boyle an no tena 15 aos, el
destino quiso que viajara a Florencia justo en las
mismas fechas en las que mora en su villa de Acetri
(muy cerca de la capital florentina) el genial Galileo
Galilei. La noticia impact en la mente despierta de
aquel joven de familia millonaria y educacin protes-
tante. Galileo haba entablado una lucha desigual
para defender su cosmovisin, maldita para la Iglesia
de Roma. Cualquier joven amante de la ciencia y
dispuesto a poner en solfa las ideas instituidas por
sus mayores sentira la tentacin de convertir a Gali-
leo en un hroe. Le ocurri eso al joven Boyle? Lo
cierto es que en aquel ao de 1642 decidi que
deba dedicarse a estudiar la naturaleza de idnti-
ca manera a como lo hizo el malogrado Galileo. Su
desahogo econmico, su espritu osado y la rigurosa
educacin que le haba dado su padre (el hombre
ms rico de Gran Bretaa en aquella poca) pu-
sieron el resto de los ingredientes de la receta para
crear a un gran cientfico.
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OS QUMICOS de hoy en da basan su trabajo en la materia conoci-
da. Toman pesos y medidas, calculan volmenes, tienen en cuenta las va-
lencias y los valores atmicos. Su arsenal argumental consiste en un buen
puado de nombres que indican, desde su primera pronunciacin, el va-
lor de la sustancia que definen, que determinan si es un elemento o un
compuesto y, en este caso, de qu cantidades de otros elementos est con-
feccionado. Pero hace slo tres siglos todo ese entramado era sencillamen-
te imposible. La qumica se basaba en grandes dosis de especulacin, en
cantidades indescriptibles de desconocimiento sobre la materia. La qu-
mica era ms parecida a una mancia que a una ciencia moderna. Si
hoy las cosas han cambiado es gracias, entre otros, al gran revoluciona-
rio que fue Lavoisier.
El mundo estaba a punto de cambiar definitivamente en lo poltico.
Ya nada volvera a ser como antes. Aquel 14 de julio de 1749, mientras
las multitudes parisinas tomaban La Bastilla, se engendraba una trans-
formacin social e ideolgica sin precedentes de la que iba a depender
buena parte de la historia poltica venidera. Pero, al mismo tiempo, al
principio de manera inadvertida, y poco a poco con mayor repercusin,
se estaba gestando otro tipo de revolucin igualmente universal, otro
modo de subvertir el orden establecido, que iba a cambiar la forma de
hacer ciencia para siempre; otro ataque a las normas de la tradicin y al
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ANTOINE-LAURENTE DE LAVOISIER (1743-1794):
LA REVOLUCIN DE LA MATERIA
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poder oscurantista de los sabios, en este caso con el lpiz y el papel como
nica arma y con las luces de la razn cientfica por toda constitucin.
En marzo de 1789, cuatro meses antes del derrocamiento del Antiguo
Rgimen francs a manos de los revolucionarios, Antoine-Laurente de
Lavoisier presenta su Tratado elemental de qumica, en Pars. El libro,
ilustrado por su esposa, Marie-Anne Pierrette Paulze es considerado hoy
el manifiesto fundador de la qumica moderna, la obra que, por prime-
ra vez, sienta las bases de una concepcin racional de los cambios qu-
micos de la materia, ajena a la superchera, al desconocimiento, la espe-
culacin y la magia que haban rodeado durante siglos el conocimiento
alqumico de las cosas.
Hasta esa fecha, la qumica era una ciencia (quizs sera ms acerta-
do llamarla semi-ciencia) errtica y poco fiable. Consista principal-
mente en aislar elementos nuevos, conocer diferentes estados de aire,
realizar mezclas aleatorias Tena mucho de intuicin y muy poco de
mtodo. Es cierto que se haban logrado grandes avances en el conoci-
miento de los componentes de la materia conocida, pero ms bien se tra-
taba de palos de ciego, de teoras logradas a base de grandes dosis de
ingenio. Por poner un ejemplo grfico (y sin que se enfaden los queridos
qumicos que pudieran estar leyendo este libro), la qumica antes del si-
glo XVIII se pareca al conocimiento astronmico de los antiguos egipcios.
Aquellos sabios de la poca de los faraones haban logrado un dominio
relativo de las leyes del movimiento de las estrellas y los planetas por me-
dio de la observacin sagaz. Posiblemente, un agricultor del Alto Nilo
bajo el reinado de Ramss II saba ms del cielo que un estudiante de as-
tronoma de primeros cursos de hoy. Lo haca porque de l dependa su
sustento: tena que conocer el momento exacto del cambio de las estacio-
nes, la mejor temporada para la siembra, los movimientos de las corrien-
tes de aire, las pistas que los astros otorgan sobre el cambio del calenda-
rio. Su nica herramienta de trabajo era la observacin y la cultura oral
legada por sus abuelos. Pero aquello no era ciencia: era un digno oficio
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preado de bellos conocimientos. Algo parecido le ocurra a la qumica
antes de Lavoisier. Y todo iba a cambiar para siempre tras la lectura de
su Tratado elemental de qumica.
Antoine-Laurent naci el 26 de agosto de 1743 en Pars. Su pa-
dre era un prestigioso abogado, Jean-Antoine Lavoisier, y su madre,
Emilie Punctis, perteneca a una rica e influyente familia. Ella no
pudo ver crecer a su hijo: muri cuando Antoine tena cinco aos.
En realidad, la educacin del pequeo corri a cargo de una ta,
Constance, que se preocup de inculcarle los valores tradicionales y
religiosos propios de la clase social a la que pertenecan.
Precisamente su desahogo econmico permiti a la familia dotar
de todo tipo de oportunidades educativas al pequeo. Fue inscrito
en el colegio Mazarin, una institucin famosa por su dedicacin a
las ciencias. De hecho, en ella exista un impresionante observatorio
astronmico, construido por el Abad de la Caille, que hizo las deli-
cias de Lavoisier. El joven picote prcticamente todas las disciplinas
del saber cientfico que se enseaban en el Mazarin. Prob con la as-
tronoma, asisti a clases de geologa y se interes por la botnica,
por la mineraloga y por la qumica. Pero la impronta del padre era
demasiado fuerte como para ser obviada. As que, tras completar
una educacin pluridisciplinal como pocas, Lavoisier se matricul en
la Universidad para estudiar derecho y obtuvo su ttulo de abogado
en 1764.
La aventura de las leyes le dur poco. Era muy poderosa la llama-
da de la ciencia y muy vasta la extensin de conocimientos que le
quedaban por aprender. Empez con la geologa, a la que se dedic
vivamente hasta 1767 de la mano del gelogo Jean Etienne Guet-
tard, pero el abanico de sus intereses no se detuvo all. La mineralo-
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ga le atrap durante un tiempo; Lavoisier incluso public algunos
trabajos interesantes sobre la composicin del yeso y el estuco utili-
zados en los edificios parisinos. Tambin se preocup por asuntos de
ordenacin urbanstica; uno de sus estudios sobre cmo mejorar la
iluminacin de las calles de la capital francesa le sirvi para entrar en
la Academia de las Ciencias de Francia.
Aquello ocurri en 1768, dos aos despus de que la muerte de
su abuelo le reportara los beneficios de una suculenta herencia. Co-
menz entonces la doble vida que ya no dejara Lavoisier. Con par-
te de la herencia cre una empresa, la Ferme Genrale, que tena ad-
judicada la labor de recaudacin de impuestos; se convirti en un
economista de profesin. La ciencia era para l un hobby, una pa-
sin personal, un elemento de satisfaccin al que haba dedicado su
vida. Pero su sustento profesional corresponda a la empresa recau-
dadora que, paradjicamente, iba a convertirse en la causa de su fa-
tal destino como veremos ms adelante. El objeto de sus estudios
se fue reduciendo poco a poco; la materia mineral le conduca inexo-
rablemente a la qumica y a los procesos, por entonces misteriosos,
que tienen lugar cuando los cuerpos cambian de estado, se queman,
se evaporan o son consumidos.
En medio de su camino hacia la qumica, Lavoisier tuvo la suerte
de conocer a una mujer que, adems de su compaera vital, iba a ser
un apoyo fundamental para su carrera cientfica. Marie-Anne Pie-
rrette Paulze era una joven de 14 aos, hija de uno de los directivos
de la Ferme Genrale, cuando se cas con Antoine. Desde el mismo
da de su matrimonio, ambos iban a compartir la pasin del marido
por la qumica, hasta el punto de que ella aprendi ingls con el fin
de traducir textos cientficos a su marido, que le doblaba en edad y
que desconoca el idioma de las islas. Los recursos familiares (que no
eran pocos, por cierto) fueron derivndose hacia el estudio de la ma-
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teria: levantaron un laboratorio de experimentacin, compararon
cuantos manuales y tratados caan en sus manos y viajaron siempre
con la idea de aprender un poco ms de qumica.
As, Lavoisier pudo impregnarse de las teoras cientficas al uso y
dedicarse al estudio de un fenmeno que, por aquel entonces, era
todo un misterio: la combustin y la oxidacin. Los ms eminentes
filsofos naturales de la poca estaban convencidos de que la capaci-
dad de combustin de los materiales estaba conferida por la presen-
cia de un elemento nunca detectado que se perda con la propia
combustin. Aquella sustancia misteriosa debera carecer de peso.
Los metales, la madera y el fuego mismo se consideraban entidades
ricas en dicho elemento. La tierra careca de l. Durante dcadas,
buena parte del estudio de la qumica primitiva, a veces hermanada
con la pseudo-cientfica alquimia, se dedic a la deteccin de ese ele-
mento que el alemn Georg Stahl (1660-1734) denomin flogisto.
Las elucubraciones acerca de dicha sustancia fueron tremendamente
prolficas. Dado que algunos elementos, como el mercurio, aumen-
tan de peso durante la combustin, se pens que el flogisto deba de
tener peso negativo y que, al desaparecer en el proceso combustivo,
algunos cuerpos ganaban gravidez. Incluso se deca que materiales
como el azufre y el carbn estaban compuestos exclusivamente de
flogisto. Lavoisier estudi junto a eminentes defensores de esta teora
flogstica, pero nunca obtuvo satisfaccin con sus enseanzas. Se ha-
ba convertido en un experto en la experimentacin fsica y en las le-
yes de la neumtica, e intua que la del flogisto no era una respuesta
concluyente para explicar los fenmenos de combustin.
Entusiasmado por las noticias que le llegaban de dos grandsimos
descubrimientos, Lavoisier comenz a disear una nueva teora.
Aquellos descubrimientos no fueron otros que la separacin del ox-
geno realizada por Joseph Priestley en 1774 y la definicin de la na-
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turaleza compuesta del agua, que hizo Cavendish en 1781. Priestley
haba descubierto un nuevo elemento, que luego conoceramos
como oxgeno, pero no haba sido capaz de entender la importan-
cia de su hallazgo. De hecho, era un firme defensor de la teora del
flogisto, hasta el punto de llamar a su nueva sustancia aire desflo-
gistizado. Por su parte, Henry Cavendish (1731-1810) tambin se
dej convencer por el poder atractivo del flogisto, lo que no impi-
di comprender que el agua es un compuesto de dos elementos: el
aire desflogistizado de Priestley y el flogisto. Es decir, el oxgeno y el
hidrgeno. La qumica, infantil e ingenua, iba organizando sus co-
nocimientos, acercndolos a la realidad natural y componiendo el
puzle de la materia pero no dejaba atrs los vicios mticos del pa-
sado.
Lavoisier iba a subvertir aquel estado de las cosas mediante una
teora tan simple, pero tan trascendental que es difcil comprender
cmo nadie pudo reparar antes en ella. El genio de Lavoisier consis-
ti en ser capaz de entender mejor que nadie el significado de los co-
nocimientos adquiridos por su coetneos, sus virtudes y sus limita-
ciones, adems de ser un magnfico experimentador, poseedor de
una fe ciega en la fuerza de la experiencia, incansable tomador de
medidas, pesos y temperaturas, perspicaz observador de las sutiles
diferencias detectadas en el laboratorio y sagaz extractor de ideas ge-
nerales. Gracias a ello, y a la solvencia econmica que le permiti
dedicarse de lleno a sus investigaciones mientras se despreocupaba
de la manutencin familiar, logr establecer su teora sobre la com-
bustin de los cuerpos. Sencillamente, el flogisto ni exista. La com-
bustin y la calcinacin son procesos en los que una parte del aire
que rodea a la materia quemada se combina con los metales de sta,
dando lugar a xidos. Esa parte del aire es el oxgeno. De ese modo,
el aumento de peso de algunas materias al producirse la combustin
era equivalente al descenso del peso del aire circundante.
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A partir de estas ideas, que durante muchos aos se conocieron
como teora antiflogista, Lavoisier compuso el grueso de su obra
que, con mucha justicia, ha sido considerada el tratado fundacional
de la qumica. Fue el primero en explicar de manera aceptable la for-
macin de sales y de cidos, el primero en convertir la ciencia qu-
mica en una ciencia cuantitativa mediante el anlisis sistemtico de
pesos, medidas y temperaturas. Abri las puertas de la calorimetra,
del anlisis de gases y del uso de ecuaciones para explicar lo que an-
tes se esclareca con largos y retricos argumentos especulativos.
En definitiva, convirti la qumica en una ciencia a la altura de la f-
sica y asest el golpe definitivo a la esotrica alquimia.
Mediante la formulacin de la primera ley de la conservacin de
la materia, segn la cual en una reaccin qumica la masa de los ele-
mentos reactivos permanece constante y es igual a la del producto
de la reaccin, desterr cualquier tipo de creencia en elementos in-
visibles, voltiles o de masa negativa, como era el flogisto, y permi-
ti que, a partir de ese momento, cualquier trabajo con sustancias
qumicas pudiese estar sometido al escrutinio infalible de la mate-
mtica.
Pero la revolucin de Lavoisier fue ms all. Consciente de que
una nueva ciencia necesitaba deshacerse tambin de la nomenclatu-
ra antigua y de que la qumica del viejo orden utilizaba nombres lar-
gusimos y nada sistemticos para las sustancias que iba conociendo,
no haca distincin entre elementos y compuestos, y se conformaba
con poner una denominacin estable que sirviera para escribir sobre
la etiqueta de un frasco. Lavoisier, junto con Berthollet, fue, pues,
responsable de la creacin de una nueva nomenclatura qumica que
constituy el inicio del glosario de trminos con el que hoy nos re-
ferimos a las sustancias de la materia. Mientras antes se hablaba de
aceite de vitriolo, ahora se dice cido sulfrico; lo que antes era co-
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nocido por azafrn de Marte pas a llamarse xido de hierro. Cada
trmino no slo serva para denominar una sustancia, sino que daba
informacin de si se trataba de un elemento indivisible o de un
compuesto de varios elementos. En el caso del compuesto, el propio
nombre indicaba los elementos que lo componen y el grado en el
que se encuentran implicados en la composicin. Tal y como hoy
hacemos en qumica.
La Revolucin Francesa haba cambiado el orden social y, tam-
bin, el modo de nombrar a las cosas (por ejemplo, los meses del ca-
lendario). La revolucin qumica de Lavoisier hizo exactamente lo
mismo. No resulta extrao, pues, que ambas revoluciones hubieran
de encontrarse en algn lugar del camino Y no fue, por cierto,
para bien de nuestro qumico valiente. Al principio de esta historia,
hemos contado que Antoine-Laurent viva cmodamente gracias a
los beneficios econmicos que le reportaba su participacin en la
Ferme Genrale, la compaa recaudadora de impuestos. Aquel
puesto, como es lgico, le haba servido para ganarse la enemistad
de buena parte de los trabajadores y agricultores, agobiados por el
sistema impositivo de la Corona. Durante los terribles primeros
aos de la revolucin, la mala imagen se transform en odio, sobre
todo cuando el nombre de Lavoisier se convirti en objetivo polti-
co de Marat. Finalmente, en 1794, fue apresado con otros 27 miem-
bros del estamento recaudador. Entre ellos, estaba su suegro, a quien
vio guillotinar unos das antes que a l, el 19 de floreal del ao 2 de
la Revolucin, es decir, el 8 de mayo de 1794.
Marat, el hombre que ms esfuerzos hizo por lograr la condena,
haba visto denegada su intencin de ingresar en la Academia de las
Ciencias por la oposicin, entre otros, de Lavoisier. Menuda casua-
lidad.
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UANDO EL mundo se dispona a verse conmovido por la Revolu-
cin Francesa, algunos sabios tenan que compaginar la emocin y el
vrtigo por la velocidad de los acontecimientos polticos con su pasin
por el conocimiento cientfico. Uno de ellos fue Gay-Lussac, uno de
los padres de la qumica moderna. Su mayor aportacin fue conceder-
nos una serie de leyes fundamentales para conocer el modo en el que
los gases se expanden y las propiedades ptimas para su combinacin.
El gas, como fuente de energa, empezaba a ser un compaero fiable
de viaje.
En 1789, Francia se dispona a cambiar la historia por medio de
una revolucin interna que acabara convirtindose en un tumulto glo-
bal. La cada de la monarqua, la invocacin pionera a los derechos ci-
viles y el trnsito desde el entusiasmo inicial al rgimen del terror iban
a provocar transformaciones asombrosas en los cimientos de la sociedad
francesa y en la concepcin poltica del orbe posterior al siglo XVIII. Por
supuesto, el mundo de la ciencia no iba a ser menos. La investigacin y
la educacin en Francia sufrieron una convulsin sin precedentes. A
partir de 1793 se sucedieron uno tras otro acontecimientos tan dram-
ticos como la prohibicin de la red universitaria establecida y el cierre
de la Academia de las Ciencias. Slo permaneci intacta la Comisin de
Pesos y Medidas.
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GAY-LUSSAC (1778-1850):
EN LOS ORGENES DE LA QUMICA
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Las reformas y contrarreformas del sistema educativo se producan
con tal rapidez que era difcil que ningn programa llegara a ponerse en
marcha. Pero Francia no era un pas que pudiera paralizar su produc-
cin cientfica de sopetn. Constantemente amenazada por las monar-
quas circundantes y preocupada por el desarrollo del Estado, la nueva
Repblica inici los trmites para constituir una institucin de ciencia
seria y universalmente reconocida. La revolucin necesitaba cientficos y
tcnicos que alimentaran su propia maquinaria. As, en 1794, el Comi-
t de Salud Pblica nombr una comisin encargada de buscar un edi-
ficio que deba ser sede de un centro de docencia para nuevos cientficos
e ingenieros. El resultado fue la creacin de la Escuela Central de Tra-
bajos Pblicos, que al poco tiempo se convertira en la Escuela Politc-
nica de Pars.
La Escuela contaba con un impresionante elenco de maestros seleccio-
nados entre lo ms granado de la intelectualidad francesa. Por slo citar
algunos nombres, all se reunieron cerebros como los de Lagrange, Pierre
Simon de Laplace, Claude Luis Berthollet o De Prony, entre otros. Los
estudiantes del centro estaban destinados a ser la lite intelectual de la
nueva Repblica. El rgimen de estudios, por supuesto, responda al ide-
ario revolucionario: los exmenes de admisin estaban abiertos a cual-
quier ciudadano y no se tena en cuenta su procedencia o rango social.
Los nicos parmetros para seleccionar a un aspirante a cientfico eran
sus conocimientos y aptitudes para el estudio. Slo exista un factor de
discriminacin: las mujeres no podan ser admitidas, un sesgo que per-
sisti nada ms y nada menos que hasta 1970.
En aquel ambiente poltico y cientfico se desarroll la carrera de un
estudiante despierto y precoz, procedente de una familia burguesa y de
costumbres refinadas: Joseph-Louis Gay-Lussac, un hombre que iba a ser
testigo de la revolucin poltica, pero, adems, iba a protagonizar toda
una revolucin en el mundo de la qumica.
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Gay-Lussac, primognito de una familia de cinco hermanos, na-
ci en Saint Leonard de Noblat en 1778. Su padre, Antoine Gay, era
un reputado abogado que se preocup cuanto pudo por la educa-
cin y la buena fama de sus hijos. Hasta tal punto fue celoso de su
imagen que decidi dar a su prole un apellido menos vulgar que el
sencillo Gay (muy comn en la regin francesa donde vivan), y
aadi el nombre de una propiedad familiar que posea cerca de
Saint Leonard: Lussac.
Le educacin de Joseph-Louis fue la habitual entre las familias
burguesas de la poca: se realiz en casa, a cargo de un preceptor
particular que introdujo al cro en las enseanzas clsicas y humans-
ticas bsicas. Pero la vida relajada en el hogar no tardara en inte-
rrumpirse bruscamente. Cuando acababa de cumplir los 11 aos, la
Revolucin irrumpi en los destinos de cada francs. Y tambin, por
supuesto, en el suyo. Su preceptor huy de las turbas y su padre fue
apresado tres aos despus, lo que oblig al joven a viajar a Pars
para continuar su formacin. All logr acceder a la Escuela Politc-
nica y conoci a dos de sus mentores incondicionales: Laplace y Ber-
thollet. El segundo era seguidor de Lavoisier en el estudio de las pro-
piedades de los gases, sobre todo del oxgeno, y traslad esta pasin
al joven Gay-Lussac.
La Revolucin segua haciendo de las suyas. En 1794, Antoine-
Laurent Lavoisier tuvo que rendir cuentas ante ella por su pasado
como recaudador de impuestos, y fue guillotinado. El terror haba
acabado con una de las mentes ms brillantes de Francia, pero no
pudo apagar la chispa ya encendida entre sus discpulos que iban a
producir sustanciales avances en la historia de la qumica. Berthollet
era un profesor temido por los alumnos de la Escuela Politcnica,
que le acusaban de dos terribles defectos: tener un carcter endemo-
niadamente arisco y complicar las lecciones utilizando una nomen-
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clatura qumica errtica y desconocida, pues mezclaba trminos cl-
sicos con palabras nuevas que l mismo inventaba junto a Lavoisier.
En lugar del clsico aceite de vitriolo, hablaba de cido sulfrico y
deca xido de hierro para referirse a lo que todos conocan como
azafrn de Marte. En realidad, los estudiantes parisinos estaban
asistiendo, sin saberlo, al nacimiento de la nueva nomenclatura qu-
mica que iba a servir de base al modo actual de conocer los elemen-
tos y compuestos. Gracias a esa novedosa forma de bautizar los com-
puestos, el propio nombre ofreca informacin sobre los elementos
que lo formaban. La palabra sulfato o la palabra cloruro empe-
zaban a ser empleadas en foros acadmicos, con lo que la qumica se
deshaca definitivamente de los altisonantes y mticos nombres que
hered de la alquimia.
Gay-Lussac no se dej impresionar por la fama de Berthollet y se
apunt a sus clases. En cuatro aos, el joven pas a ser asistente del
maestro. Pero est claro que los turbios acontecimientos polticos no
iban a permitir que la educacin cientfica gozase de la tranquilidad
y la estabilidad necesarias. Pronto, un joven Napolen comenzara a
dar los primeros aldabonazos en su meterica carrera militar, arras-
trando a la guerra a buena parte de la poblacin joven francesa, en-
tre ellos, por supuesto, los estudiantes. Las clases de la Escuela Poli-
tcnica se quedaron literalmente vacas, y el propio Berthollet termi-
n alistndose como qumico de guerra, aunque slo fuera para
probar el agua que beben las tropas, como a l mismo le gustaba
decir. A su regreso de la campaa de Egipto, a Berthollet no le que-
daron ganas de volver a las aulas, as que decidi crear su propio la-
boratorio privado, en la localidad de Arcueil, cercana a Pars, y reti-
rarse a investigar. Para tal empeo, invit al joven alumno aventaja-
do Gay-Lussac, que por aquel entonces tena ya 25 aos. De ese
modo, Joseph-Louis entr a formar parte de la prestigiosa Sociedad
de Arcueil, un crculo de amigos que, en apenas diez aos, reuni a
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algunos de los nombres ms importantes de la ciencia francesa del
siglo XVIII y XIX. Adems de Berthollet y Gay-Lussac, por la finca pa-
saron Pierre-Simon Laplace, Franois Arago, Alexandre von Hum-
boldt, Jean Antoine Chaptal y Jean-Baptiste Biot. La sociedad fue el
epicentro de un movimiento intelectual en que se iba a fundar la
qumica moderna.
Gay-Lussac comenz a trabajar en el estudio de la expansin de
los gases. Entre 1801 y 1802, elabor su primera teora, segn la
cual a volmenes idnticos todos los gases se expanden del mismo
modo si se les aplica idnticos incrementos de temperatura. En rea-
lidad, la relacin entre volumen y temperatura de los gases ya haba
sido descubierta por su compatriota Jacques Alexander Charles
quince aos antes. Pero ste no la haba publicado jams. El inters
de Joseph-Louis por la expansin de los gases no era meramente te-
rico. El osado cientfico intua que era posible utilizar sus conoci-
mientos como mtodo eficaz de transporte. Aunque l no fue, ni
mucho menos, pionero en tales lides, sus investigaciones sobre glo-
bos aerostticos le llevaron a realizar en 1804 una ascensin a 7.000
metros sobre el mar en un globo de hidrgeno, lo que supuso todo
un rcord, imbatido en los siguientes cincuenta aos, y pas a la his-
toria como la primera expedicin cientfica a tal altura.
La aventura area no lo priv de seguir estudiando. Ms bien, al
contrario, le permiti ofrecer nuevas perspectivas al trabajo de qu-
mico: realizaba mediciones magnticas a distintas altitudes, tomaba
la presin, la temperatura y la humedad del aire y recoga muestras
que luego analizaba en el laboratorio.
En 1808, anunci la que probablemente iba a ser su aportacin
ms importante: la ley de los volmenes de combinacin o Ley de
Gay-Lussac. El propio enunciado nos informa de que, en cualquier
reaccin qumica, los volmenes de todas las sustancias gaseosas que
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intervienen estn en una relacin de nmeros enteros sencilla. Por
ejemplo, un litro de nitrgeno se puede combinar con tres litros de
hidrgeno para obtener dos litros de amoniaco.
El estudio de estas posibles combinaciones de gases le llev buena
parte del tiempo que le quedaba en Arcueil antes de regresar a Pars y
seguir su carrera como profesor de la Escuela Politcnica. La qumica
le haba capturado las neuronas para siempre y estaba a punto tambin
de hacerle cautivo el corazn. Incapaz de olvidar su exquisita educa-
cin burguesa prerrevolucionaria, frecuentaba las tiendas de tejidos en
busca de algunas de sus piezas de armario ms preciadas. Una tarde de
aquel mismo 1808 tan importante para su carrera, mientras compraba
un pauelo de lino, se top con una joven de diecisiete aos que lea
un tratado de qumica. Evidentemente, Joseph-Louis entabl conver-
sacin con ella, la ayud a interpretar algunos prrafos que no enten-
da bien y la invit a tomar algunas clases en su aula. Al poco tiempo
l y Josephine (como se llamaba la chica) se haban casado.
Nuestro personaje no dejara de ver cmo aumentaba su fama de
buen profesor y creador de nuevos valores para la qumica. A los 31
aos empez a dar lecciones en la Sorbona, y combinaba sus conoci-
mientos tericos con aplicaciones prcticas. Lleg a la conclusin de
que el cloro, entonces llamado cido muritico oxigenado, era un ele-
mento simple, e intuy que lo mismo podra ocurrir con el yodo. En
1815, descubri el ciangeno y el cido cianhdrico. Tambin cola-
bor en el hallazgo del boro. Incluso realiz incursiones en el mundo
de la industria, terreno en el que demostr la importancia de la qu-
mica para algunos procedimientos industriales. Por ejemplo, mejor
los mtodos de afino de los metales preciosos y dise un mtodo de
alambiques mejorado para la obtencin de cido sulfrico.
Gay-Lussac muri en 1850, despus de haber contribuido con su
presencia a la poltica nacional de una Francia protagonista de la his-
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toria. Su mtodo de trabajo, su tenacidad y la prominencia de sus
hallazgos iban a sentar las bases de la qumica moderna. Su conoci-
miento de los gases sera fundamental para el desarrollo de la inge-
niera. Cualquier ser humano que trabaje con el elemento gaseoso,
ya sea para respirar el oxgeno de una bombona de inmersin sub-
marina o para disear un nuevo motor para el automvil, ha de co-
nocer bien las leyes que public por primera vez este francs aman-
te del lino.
LAS LUCES DE LA ENERGA
GAY-LUSSAC (1778-1850): EN LOS ORGENES DE LA QUMICA
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ARA APROVECHAR la energa, sea cual sea su origen, es necesario es-
tablecer relaciones directas, sostenibles y contrastadas entre su valor poten-
cial y el trabajo que es capaz de generar. La energa es calor, movimiento,
trabajo, potencia Hoy esta relacin nos parece evidente, pero en los al-
bores de la ciencia, cuando todava muchos ciudadanos de este mundo
atribuan al fenmeno energtico capacidades casi mgicas, las cosas no
estaban tan claras. James Prescott Joule fue uno de los pioneros en el tra-
bajo de desentraar dicha relacin. Y si pudo hacerlo fue gracias a la ex-
traordinaria sabidura que arroj sobre l su maestro John Dalton.
La energa, por s sola, no es de gran utilidad para el ser humano. La
energa est en todas partes, en todo lo que se mueve, en todo lo que se
calienta. Somos conscientes de su existencia cuando nos quemamos un
dedo, cuando saltamos para coger un libro que nos espera en la ltima
estantera o cuando engordamos despus de darnos un atracn de comi-
da. Pero aislada, inconexa, sin poder ser generada, transportada y alma-
cenada, no supone ningn beneficio considerable para nosotros. Precisa-
mente a lo largo de las pginas de este libro estamos conociendo la labor
de insignes personajes que han ayudado, con sus aportaciones cientficas
y tecnolgicas, a que sea posible aprovecharse de la energa; es decir, a
que dicho fenmeno energtico pueda convertirse de manera eficaz, esta-
ble y relativamente barata en movimiento o en calor.
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LA ENERGA ES TRABAJO
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En este proceso de aprovechamiento, sin el cual ninguno de nosotros
estaramos aqu, aparece un concepto que solemos usar a menudo sin re-
parar en su importancia: potencia. En trminos puramente tericos, la
potencia es la velocidad a la que consumimos energa, el tiempo que tar-
damos en gastar una cantidad determinada de poder energtico. Como
se sabr, si se repasa cualquier libro de fsica bsica, la potencia se mide
en julios por segundo. El julio es una unidad de trabajo, de energa y de
cantidad de calor desprendido, y equivale al trabajo producido por una
fuerza de un newton cuando el objeto al que se aplica dicha fuerza se
desplaza un metro.
En la prctica, este tipo de formulaciones encierra un complejo entra-
mado de relaciones entre la energa, el trabajo producido, el movimien-
to y el calor. Hoy, cuando expresamos estas relaciones en una ecuacin
para resolver un problema de fsica o, ms sencillo an, cuando tocamos
una bombilla que ha estado un largo rato encendida y notamos con des-
agrado que quema, consideramos muy evidente el nexo entre estos fen-
menos energticos, motrices y calorficos. Pero en los albores de la ciencia
de la energa, cuando el ser humano no haca ms que empezar a intuir
los mecanismos por los cuales las cosas funcionan de manera natural,
hubo que realizar un trabajo intelectual de gran calado para poder es-
tablecer ideas que ahora nos parecen evidentes.
Una de las personas que ms particip en ello, que ms colabor con
sus teoras al esclarecimiento de las leyes que regulan los procesos energ-
ticos y, por tanto, a la posibilidad de controlarlo y aplicarlos para nues-
tro propio beneficio fue precisamente el personaje que dio nombre a la
unidad de medida del julio: James Prescott Joule.
Joule naci el da de Navidad de 1818 en la localidad britnica de
Salford, en el seno de una familia potentada formada por Benjamin
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Joule y su esposa Alice. Durante sus primeros tres lustros de vida,
Joule fue educado en casa, pero a los 16 aos se traslad a Manches-
ter para ser adoptado como alumno por John Dalton, uno de los
cientficos ms eminentes de la Inglaterra de la poca. Quizs merez-
ca la pena detenerse en la personalidad de aquel maestro de cara
aguilea e inconfundibles quevedos, que hoy es considerado uno de
los padres de la fsica moderna, para entender la influencia que ejer-
ci sobre el joven Joule.
Aunque Dalton naci en Cumberland, dentro de una familia de
cuqueros, pas la mayor parte de su vida en una recatada casa de
Manchester, ciudad en la que se instal para atender sus obligacio-
nes como profesor de matemticas y de filosofa natural en el New
College. Aquella institucin era, probablemente, la ms prestigiosa
de todo el Reino Unido, despus de Oxford y Cambridge. En ella,
se daba educacin de alto nivel a hijos de reputadas familias. Aun-
que entre sus alumnos se encontraban candidatos al sacerdocio, los
cierto es que el New College se convirti en la alternativa ideal para
los estudiantes laicos, ya que en aquella poca Oxford y Cambridge
eran universidades exclusivas para miembros de la Iglesia de Inglate-
rra.
En 1800, Dalton dimiti de su puesto en la institucin y se de-
dic, adems de a investigar y liderar la Sociedad Literaria y Filos-
fica de Manchester, a dar clases particulares de qumica y matemti-
cas en su casa. De ese modo, tuvo la oportunidad de conocer a in-
numerables aspirantes a cientficos, de mayor o menor xito, entre
los que se encontraba el joven James Joule.
Dalton era uno de los hombres ms metdicos que uno puede
encontrarse en la vida. Entre sus aficiones se encontraba la de ano-
tar en un diario todas las observaciones meteorolgicas que realiza-
ba sobre el tiempo cambiante en Manchester. Al final de su vida,
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aquel almanaque tena cerca de 200.000 anotaciones, todas ellas de
gran exactitud y pertinencia, y se haba convertido en una pieza de
incalculable valor para los estudios atmosfricos locales. Sin duda,
era un hombre aficionado a mirar el cielo. No slo public varios
ensayos sobre meteorologa, sino que, impresionado por el espect-
culo de una aurora que contempl en 1788, se dedic al estudio de
este fenmeno causado por las perturbaciones elctricas de la at-
msfera.
El modo de trabajo de Dalton era extremadamente individualista.
No le confera ningn valor a los trabajos de otros cientficos si no
poda comprobar su certeza l mismo. De hecho, se jactaba de escri-
bir cada vez menos: slo pongo en el papel ideas que sean exclusi-
vamente mas. Eso no le impeda, ms bien al contrario, gozar de
un ingenio y una sagacidad increbles. Por ejemplo, lleg a intuir
que para que se produjeran las auroras deba existir alguna relacin
entre la atmsfera y el campo magntico terrestre. Asimismo, fue
tambin el primero en describir el modo en el que el descenso de las
temperaturas a medida que aumenta la altura provoca la con-
densacin de las gotas de agua y produce lluvia. Pero Dalton tam-
bin se preocup por otros fenmenos ms cercanos al suelo que pi-
samos. Por ejemplo, se dej enganchar por el estudio de un curioso
defecto de visin que impide a quienes lo padecen contemplar los
colores correctamente. En su obra Hechos extraordinarios sobre la vi-
sin de los colores (1794), postul que tal defecto se deba a la deco-
loracin de los fluidos que hay dentro del globo ocular. Evidente-
mente, la causa de aquel mal no tena nada que ver con lo que Dal-
ton propona. En vida, l mismo vio cmo perda crdito su teora a
favor de otras explicaciones que se basan en la degeneracin de algu-
nas clulas fotosensibles. Pero la meticulosidad de su trabajo y, sobre
todo, la riqueza de sus definiciones del problema fueron suficientes
para que esa enfermedad lleve hoy el nombre de daltonismo.
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Resulta significativo que el mayor avance que realiz Dalton en el
mundo de la ciencia perteneciera a una disciplina como la qumica,
en la que no haba recibido ninguna preparacin previa. Se introdu-
jo en el mundo de la constitucin de la materia (como haca con
tantas otras cosas) de manera puramente intuitiva, haciendo uso de
su increble capacidad para extraer teoras coherentes de la experien-
cia emprica y de los datos recogidos por la observacin. Sus prime-
ros estudios sobre gases dieron origen a las leyes de presiones parcia-
les, hoy conocidas como Ley de Dalton, segn la cual la presin
ejercida por una mezcla de gases es igual a la suma de la presiones
parciales que ejercera cada uno de los gases si l solo ocupara el vo-
lumen total de la mezcla. Adems realiz experimentos que demos-
traron la solubilidad de los gases en agua y el grado de difusin de
los mismos.
Sus anlisis de la atmsfera le llevaron a concluir que la composi-
cin de sta es estable a partir de los 15.000 pies de altura. Realiz
algunas intentonas de nomenclatura qumica y tuvo la idea de orga-
nizar los elementos en una tabla ordenada segn sus pesos atmicos.
Fue precisamente este ltimo inters el que le llev a su aportacin
ms importante, la teora segn la cual todos los elementos estn
formados por esas partculas indestructibles (entonces eran, todava,
indestructibles) llamadas tomos; los tomos de un mismo elemento
son iguales y la combinacin de tomos de diferentes elementos pro-
duce compuestos. A simple vista, parece algo muy sencillo. De he-
cho, Dalton no hizo ms que sistematizar la vieja idea atmica de
Demcrito. Pero su aportacin consisti en que, por primera vez en
la historia, la intuicin de que el mundo ms pequeo, el de las par-
tculas constitutivas de la materia, responda a ciertas leyes fsicas y
qumicas, se convirtiera en teora estable. Con Dalton nace el ger-
men de la era de los tomos, que ms adelante ocupar buena parte
de este libro.
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Como profesor, Dalton no deba de ser precisamente una herma-
nita de la caridad. Estaba soltero, no tena amigos y no sala de los la-
boratorios prcticamente para nada. Estaba ntegramente dedicado a
su trabajo. Las herramientas que utilizaba para trabajar eran anticua-
das y modestas, pero su intuicin genial supla todos esos inconve-
nientes. Iba vestido del modo austero que reclamaba su origen cu-
quero. Sola revisar sus discursos justo cuando empezaba a subir la es-
calinata hacia el estrado. Los datos reales de sus investigaciones a
menudo estaban equivocados o eran poco especficos, pero las conclu-
siones no solan parecer errneas. Era un hombre sobrio y dedicado
de pleno a sus papeles. Con su imagen de sexagenario malhumorado,
esperndolo al otro lado del pasillo de madera de su casa en Manches-
ter, a la que haba que entrar por un portal con forma de iglesia, im-
pecablemente encalada, se encontraba da a da el joven James Pres-
cott Joule cuando haba de enfrentarse a una nueva jornada de leccio-
nes de matemticas. No cabe duda de que aquella experiencia no lo
desanim en absoluto. Ms bien al contrario, Joule se dej encantar
por la ciencia y pidi a su padre que le construyera un laboratorio en
casa, en el que realiz sus primeros experimentos sobre electricidad y
magnetismo. Su objetivo era iniciar una carrera en el conocimiento de
estas fuentes de energa que l crea que podran ser tiles para el mo-
vimiento de maquinaria industrial. All, mientras observaba las trans-
formaciones que se producan con los electroimanes del laboratorio,
empez a relacionar la electricidad con el calor y con el movimiento.
En 1840, Joule present ante la Royal Society la primera de las
leyes que iban a hacerle famoso, segn la cual el paso de electricidad
a travs de un conductor produce calor. Para llegar a tal conclusin,
simplemente introdujo bobinas de tipos variados en unas jarras con
agua y midi los cambios de temperatura en el lquido. No fue has-
ta 1843 cuando el sagaz experimentador pudo realizar una medicin
sistemtica de este fenmeno. En su obra Sobre los efectos calorficos
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de la magneto-electricidad calcul el valor constante de ese fenmeno
energtico, que hoy conocemos como julio, y postul que el calor
era una fuente de energa.
El padre de James se traslad al poco tiempo a Whalley Range, don-
de el investigador pudo contar con mayor espacio an para realizar sus
experimentos. Su gran obsesin fue conocer con exactitud el valor de
esa unidad energtica que acababa de definir. El problema que deba re-
solver era el de las fluctuaciones de temperatura que se experimentaban
en el agua. Para evitar que sus mediciones fuesen perturbadas por tales
inestabilidades, utiliz los termmetros ms precisos que podan encon-
trarse en la poca y, no contento con eso, emple microscopios para ob-
servar hasta la ms pequea variacin del nivel de mercurio.
En 1847, present sus primeros resultados prometedores sobre la
produccin de calor mediante friccin ante la British Association en
Oxford. All conoci a William Thomson, conocido como Lord Kel-
vin, con el que mantuvo una frtil amistad. Fue precisamente despus
de trabajar con Lord Kelvin, entre 1852 y 1859, cuando logr estable-
cer el llamado efecto Joule-Thomson, con el que se expresa la reduc-
cin de la presin en los estrechamientos de la seccin de corrientes.
Gracias al hallazgo de este fenmeno ms tarde fue posible licuar gases.
Su gran aportacin al mundo de la ciencia, el establecimiento del
equivalente trmico del trabajo mecnico, no fue realmente original.
En 1790, el conde de Rumford haba expresado un valor aproxima-
do, pero el trabajo de Joule fue mucho ms ajustado; su resultado fi-
nal haba sido precedido de una minuciosa labor de recogida de da-
tos y haba sido llevado a cabo despus de haber desechado todo po-
sible sesgo en las mediciones.
Otra de las grandes virtudes de este hombre fue la de haber sido
capaz de convencer a la comunidad cientfica de su poca de estar en
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lo cierto. A pesar de su predicamento entre los colegas, Joule siem-
pre prefiri trabajar en casa. No acept ninguna de las ofertas para
incorporarse a ningn estamento cientfico: tena su despacho y su
laboratorio entre las cuatro paredes de su hogar. Pero como hoy sabe
todo cientfico moderno, los avances no son nada si su autor no es
capaz de comunicarlos con solvencia. Joule fue metdico en sus es-
tudios y expansivo en la informacin sobre los mismos. No slo vis-
lumbr una nueva senda para la ciencia, sino que lo hizo con tanta
autoridad que todos sus colegas quedaron convencidos de que ese
era el camino a seguir. Quizs no sea carisma la palabra ms ade-
cuada para definir la personalidad de este hombre, poco amigo de
las relaciones en sociedad. Puede que sea ms acertado utilizar el tr-
mino prestigio, esa fama difcil y esforzada que slo unas cuantas
mentes son capaces de conseguir a base de sacrificio, pero que otor-
ga el reconocimiento universal y permite que un trabajo realizado en
un modesto despacho domstico d la vuelta al mundo. Joule goz
de dicho prestigio hasta el ltimo da de sus vidas, cuando la muer-
te fue a visitarle en 1889.
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OCOS cientficos han tenido una preparacin tan pluridisciplinal
y un abanico de curiosidades tan amplios como William Thomson, ms
conocido como Lord Kelvin. Amante de casi todas las reas del saber, su
gran aportacin a la historia de la energa fue ensear a sus congneres
a mirar al fenmeno energtico a los ojos. La electricidad, despus de
Kelvin, es una especie de fluido controlable y amigo en lugar de la cas-
cada de fenmenos imponderables que era antes del siglo XIX. Thomson,
al convertirse en uno de los padres de la termodinmica, aadi su
nombre a la lista de sabios imprescindibles en los estudios sobre fsica de
cualquier generacin venidera.
La ciencia, hoy en da, es un trabajo duro. No es que no lo fuera en
otros perodos de la historia del pensamiento, por supuesto, pero no cabe
duda de que hacerse un hueco en el circuito cientfico de hoy en da exi-
ge unas dosis de especializacin que antes no eran habituales. El inves-
tigador de hoy ha de conocer su parcela de trabajo hasta el milmetro, ser
un experto en el uso de las herramientas utilizadas en su especialidad,
codearse con los colegas que trabajan en su campo igual que siempre.
El problema es que hoy el rea de trabajo de estos expertos es cada vez
ms reducida. Un fenmeno creciente, del que no se sabe si es una vir-
tud o un defecto, es el de la superespecializacin. El bilogo ya no es tal;
es un experto en entomologa, o un especialista en biologa molecular o
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WILLIAM THOMSON O LORD KELVIN (1824-1907):
EL PRIMER LADRILLO DE LA TERMODINMICA
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en etologa de los primates superiores Las ramas de la ciencia se diver-
sifican mientras el cientfico dedica cada vez ms tiempo a prepararse
para menos tareas.
No cabe duda de que, gracias a ello, el avance de cada disciplina es ex-
ponencial. Pero algunos romnticos echan de menos las pocas en las que un
buen cientfico saba prcticamente de todo. Hoy, el mejor de los neurociru-
janos ha de invertir tanto tiempo en prepararse para su labor que apenas
puede entrar en contacto con la ciencia de la traumatologa, ni qu decir
tiene con el maravilloso saber de los astrnomos o los matemticos. Pero hace
un par de siglos, no era extrao encontrarse con una personalidad capaz de
desarrollar una ley que explicase la termodinmica, conocer de cerca la na-
turaleza electromagntica de la luz, estudiar los fluidos, determinar geolgi-
camente la edad de la Tierra, trabajar en el desarrollo de telgrafos subma-
rinos o en las mejoras de los tendidos de cable bajo el mar y disear una es-
cala de temperaturas universalmente reconocida. Todo ello lo hizo una sola
persona: William Thomson, caballero de su majestad britnica desde 1866
y noble, conocido como Barn Kelvin de Largs y Lord Kelvin desde 1892.
Su increblemente amplio abanico de intereses cientficos no hace ms
que reflejar la personalidad de la que haca gala: era activo, inquieto y
nunca satisfecho de s mismo. Baste como muestra, por si no fuera sufi-
ciente lo ya dicho, que, no contento con ser uno de los ms destacados
alumnos de Cambridge, se entretuvo en ganar varios campeonatos de
remo para su Universidad. Para colmo, era un viajero impenitente que
recorri Europa y Estados Unidos de cabo a rabo. Cuando ya era un
profesional reconocido, tena una doble residencia compartida entre lo-
calidades tan lejanas como Glasgow y Londres, e incluso lleg a partici-
par personalmente en las tareas de tendido de los cables submarinos que
l mismo haba diseado, arriesgando su vida en ello.
Todo su genio cientfico, incluso cuando elabor teoras ms tarde rec-
tificadas por sus sucesores, se bas en un profundo sentimiento de seguri-
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dad en s mismo y en una visin generalista de la ciencia. Su desenfado
terico le permita extraer ideas de casi cualquier rea (termodinmica,
magnetismo, hidrodinmica, electricidad) y conjuntarlas en sus pro-
pios postulados. Aquello condujo a una labor de sntesis fundamental
para el desarrollo de la fsica posterior, que crece al calor de la idea de
que todos los cambios fsicos son fenmenos relacionados con la energa.
Adems, fue capaz de intuir que deba de haber un modo de elaborar
ecuaciones matemticas que sirvieran para dar explicacin por igual a
todos los fenmenos energticos.
Este tipo de personalidades suele estar a medio camino entre el genio
inspirado que revoluciona la ciencia con su descubrimiento fugaz y el
erudito que cataloga todos los conocimientos y los pone en orden. Son in-
dividuos cuya labor de sntesis tiene, como principal virtud, la de esta-
blecer los cauces, los lmites, los cimientos para la ciencia que ha de ha-
cerse despus de ellos. Antes de sus aportaciones, la disciplina es una al-
garaba de caminos recorridos y por recorrer, un puzle de piezas
desperdigadas que alguien ha de recoger para componer la figura. Des-
pus de ellos, las cosas son ms fciles porque ya se ha diseado el mapa,
el cdigo de circulacin, que ha de servir para que la ciencia progrese.
En realidad, en la historia del pensamiento cientfico hay muy pocos
personajes as. Isaac Newton y Albert Einstein son dos claros ejemplos.
Otro es, ni ms ni menos, que el Lord Kelvin del que ahora nos vamos a
ocupar.
William Thomson naci el 26 de junio de 1824 en Belfast, Irlan-
da, como cuarto hijo de una familia de siete hermanos. Su padre, es-
critor de libros de texto, tuvo que compaginar su labor editorial con
las clases de matemticas que imparti, primero, en Belfast y, luego,
en la Universidad de Glasgow y con el cuidado de la prole, ya que
su esposa muri en 1830. As que opt por imprimir a las criaturas
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WILLIAM THOMSON O LORD KELVIN (1824-1907): EL PRIMER
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una frrea disciplina. Los chicos tomaron nota. La mayora de ellos
fueron buenos estudiantes, pero, entre todos, destacaron William y
su hermano inmediatamente mayor, James. Baste decir que ambos
ingresaron en la Universidad de Glasgow a la edad de diez y once
aos respectivamente.
All, William tom un primer contacto con las ideas del fsico
francs Fourier, quien en su obra Teora analtica del calor realiz
toda una exposicin de principios sobre la posibilidad de explicar,
mediante matemticas abstractas, la forma en la que el calor es con-
ducido a travs de los cuerpos slidos. Thomson qued fascinado
por la lectura de este trabajo y comenz a idear la posibilidad de que
la matemtica pudiera aplicarse tambin al estudio de cualquier otro
tipo de energa. De hecho, sus primeros y precocsimos artculos
cientficos de peso (publicados cuando tena entre 16 y 17 aos)
eran un resumen de sus ideas sobre el potencial universal de las ma-
temticas y una defensa del tratado de Fourier, que empezaba a ser
muy criticado en el Reino Unido.
Aquel jovencito deba de ser poseedor de no pocas dosis de petu-
lancia. En el fondo, eran razonables. No slo publicaba a edades
tempransimas, ganaba medallas de remo y triunfaba en concursos
cientficos, sino que su capacidad para el clculo se haba desarrolla-
do a niveles impropios, incluso en un adulto. Se cuenta que a la
edad de 15 aos gan un premio en Glasgow gracias a un pequeo
ensayo en el que daba cuenta de cul deba de ser la forma real de la
Tierra a partir de ecuaciones. Era tal la exactitud de los trminos que
en l se expusieron, que el propio Thomson acuda a su propia obra
cada vez que tena que consultar alguna duda de naturaleza matem-
tica. De hecho, se cree que era uno de los ltimos tratados que rele-
y antes de morir a los 83 aos. El anciano segua confiando en la
obra que produjo el adolescente.
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Thomson se matricul en Cambridge en 1841, y en ese mismo
ao lleg a sus manos un ejemplar del Ensayo sobre la aplicacin de
las matemticas al anlisis de la electricidad y el magnetismo de Green.
Al igual que Fourier, George Green era un defensor a ultranza del
poder de las matemticas para explicar el mundo. Y Thomson que-
d cautivado por dicho poder.
La precocidad de nuestro hombre iba a seguir dando sus frutos.
Tras una temporada en Pars, regres a Glasgow, donde en 1846,
con slo 22 aos, obtuvo la ctedra de filosofa natural de la Univer-
sidad, si bien es cierto que en este caso, adems de sus mritos, obr
la mano de su padre, que contaba con innumerables influencias en
el orbe acadmico. En dicha ctedra pas el resto de su carrera y slo
la abandon a los 75 aos de edad.
Todo su trabajo terico se basaba en la idea de unificar en una
sola teora todos los conocimientos que en aquella poca se tenan
sobre la materia y la energa. A mediados del siglo XIX ya se saba que
el electromagnetismo, la electricidad y la luz tenan puntos de simi-
litud en su comportamiento, pero era necesaria una formulacin
matemtica de dicho hermanamiento. Adems, Thomson intuy
que las corrientes elctricas deban de comportarse de modo anlogo
a los fluidos.
En su empeo tuvo una gran importancia el contacto con los tra-
bajos de Joule que demostraban que exista una relacin evidente
entre el movimiento mecnico y el calor. Las ideas de Joule eran una
especie de sacrilegio para la ciencia de la poca, que crea que el ca-
lor era el producto de una sustancia invisible (el calrico), y no el
producto del movimiento, como propona el britnico. Aquel sacri-
legio llam la atencin de Thomson, aunque, en un principio, se
mostr reacio a compartir las teoras de Joule. El reconocimiento
oficial de su acuerdo con Joule se produjo en 1851, cuando Thom-
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son public su obra Sobre la Teora Dinmica del Calor, en la que
formulaba su propia versin de la segunda ley de la termodinmica.
Thomson fue inspirado por Joule pero l, a su vez, inspir a otros
cientficos. Tal es el caso de James Clerk Maxwell, padre del electro-
magnetismo moderno, que recibi buena parte de sus ideas tras leer
a Lord Kelvin.
En el terreno de la termodinmica, sin duda el ms frtil, destaca la
escala de temperaturas que dise, cuyo cero fue situado en 273 gra-
dos centgrados, el cero absoluto. Esa escala fue posteriormente mejora-
da, pero mantuvo el nombre de Escala Kelvin por el ttulo de su autor.
En 1852, Thomson estudiaba cmo pasaban los gases a travs de
los poros de un material slido y se percat de que la temperatura
disminua a medida que el gas se expanda por los poros. A dicho
efecto se le conoce como efecto Joule-Thomson y hoy es uno de los
fundamentos de la refrigeracin.
Dos aos despus, Thomson se vio envuelto en una aventura que
iba a cambiar su vida. Particip activamente en una controversia tec-
nolgica de moda en aquella poca sobre las probabilidades de ten-
der un cable elctrico que uniera Europa y Amrica por debajo del
ocano. Todo comenz cuando un especialista en temas de ciencia le
pregunt sobre las razones por las que se produce un ligero retraso
en el flujo de electricidad cuando sta tiene que atravesar un cable
muy largo. Para dar una explicacin, Thomson se remiti a las ecua-
ciones que haba realizado en relacin al flujo de calor por los cuer-
pos slidos. Pensaba que las mismas matemticas podran aplicarse al
flujo de electricidad por un cable.
Pero dichas explicaciones llegaron a odos del jefe de electricistas
de la Atlantic Telegraph Company, E.O.W Whitehouse, quien ad-
virti que la experiencia con grandes longitudes de cable demostra-
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ba que Thomson no tena razn. El nico modo de saber quin se
encontraba ms cerca de la realidad era que ambos participaran en el
primer proyecto de cable transatlntico. De hecho, Thomson paten-
t un receptor de telgrafo especfico para la emisin entre los dos
continentes. Aquel aparato fue la base de toda la tecnologa poste-
rior de la red de comunicaciones submarina. El trabajo no slo le
sirvi para demostrar lo acertado de sus teoras, sino que le vali el
ttulo de caballero, otorgado por la Reina Victoria en 1866.
Si bien es cierto que estuvo a punto de morir en el empeo, al fin
se tendi el cable tal y como Thomson haba previsto, y el cientfi-
co pudo dedicarse a labores de consultora para varias empresas de
ingeniera implicadas en la puesta en marcha de la red telegrfica
mundial. As, Lord Kelvin se convirti no slo en un hombre famo-
so, sino en uno de los mayores millonarios de su pas.
No obstante, su inters por la ciencia no decay. No contento
con sus estudios sobre electricidad, magnetismo y termodinmica, se
dedic a ampliar sus conocimientos sobre geologa y astronoma. In-
cluso lleg a estudiar las teoras de la evolucin de Darwin para opo-
nerse a ellas. Quizs su obstinacin le llevara a cometer algunos erro-
res de bulto. Por ejemplo, obsesionado como estaba por unificar to-
das las leyes de la naturaleza, lleg a realizar unos clculos basados
en la termodinmica segn los cuales el Sol haba experimentado un
milln de aos atrs cambios terribles de temperatura, modificando
la faz de la Tierra y las formas de vida en ella. Su desatino mereci
varios repudios pblicos por parte de seguidores de Darwin. Sin em-
bargo, hoy sabemos que las leyes de la biologa tambin estn some-
tidas, en parte, a las leyes de la fsica. Sin duda, el primero en soar
tal unificacin trascendental para la ciencia fue Thomson.
La aficin de Lord Kelvin al mar le sirvi como inspiracin para
la invencin de varios aparatos. Por ejemplo, una brjula que fue
LAS LUCES DE LA ENERGA
WILLIAM THOMSON O LORD KELVIN (1824-1907): EL PRIMER
,)
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adoptada por la Marina Britnica y que ha pasado a la historia de
este artilugio. Hasta la llegada de Lord Kelvin, la medicin de mu-
chos instrumentos de navegacin estaba supeditada a los movimien-
tos del barco y a las oscilaciones magnticas del entorno. Pero los in-
crebles conocimientos que nuestro personaje posea sobre el electro-
magnetismo le sirvieron para dotar a este invento de su proverbial
estabilidad actual. Gracias a l muchos marineros de todo el mundo
han podido salvar sus vidas en las noches de tempestad o de niebla.
Su relacin con el mar no qued ah. De su imaginacin tambin
surgi una especie de ordenador analgico, es decir, una mquina de
calcular mecnica que serva para predecir el devenir de las mareas.
De hecho, Lord Kelvin demostr siempre ser presa de una increble
fascinacin por las mareas, por ese algo que tiene que ver con el
movimiento del mar y que es tan difcil de calibrar, como l mismo
dej escrito. No en vano, en 1882 pronunci una memorable confe-
rencia titulada Las mareas, que inici reconociendo a la audiencia
el gran desasosiego intelectual que le produca no ser capaz de com-
prender plenamente este fenmeno natural. Su desazn no pudo ser
ms productiva, pues cinco aos despus se presentaba ante el mun-
do el sistema de clculo de mareas de Lord Kelvin, un mtodo prc-
tico de anlisis que no slo tena en cuenta las mediciones de plea-
mar y bajamar, sino que introduca datos del perodo intermareal. A
ello se debe que el nombre de Thomson tambin ocupe un lugar
privilegiado en la historia de las ciencias del mar.
Su vida no dej de granjearle amigos, ancdotas, reas de inters
y conocimientos. Se dice que era el britnico que ms ttulos habra
podido aadir tras su nombre en una tarjeta de visita. Y no dej de
sentir curiosidad por el mundo que lo rodeaba hasta que falleci, el
17 de diciembre de 1907, en la villa de Netherhall. Con todos los
honores, fue enterrado en la abada de Westminster.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
o
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egundaarte
otores y mquinas
El movimiento se demuestra andando.
La principal consecuencia y la causa misma
de la existencia de la energa es, precisamente,
que las cosas se mueven; se trasladan fsicamente
de un lugar a otro y se mueve el corazn
de sus partculas fundamentales. El empeo
de muchas generaciones ha sido entender mejor
este proceso para confeccionar mquinas que
generen fuerza motriz y desplazarse sobre
ellas a velocidades cada vez mayores.
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LAS LUCES DE LA ENERGA

N OCASIONES resulta sorprendente constatar el grado de desarrollo


al que llegaron nuestros antepasados en algunas reas de la ciencia. Cul-
turas milenarias, de las que hoy nos maravilla su esplendor arqueolgico
o su legado escrito, fueron en su tiempo un hervidero de saber capaz de
lograr hitos muy cercanos a los que obtuvieron pueblos mucho ms mo-
dernos. La Alejandra de los albores era una capital de ciencia y tecno-
loga, un punto de reunin de mentes inquietas que haban engendrado
su cosmovisin peculiar siempre basada en el respeto a la razn humana
y en la confianza en el poder del estudio y de la curiosidad. Hern de
Alejandra es el pionero de todos cuantos en la historia de la humani-
dad han querido construir una mquina para su propio divertimento o
para la mejora de las condiciones de vida de sus congneres.
Alejandra fue fundada por Alejandro Magno en el ao 332 antes de
Cristo. Todas sus casas fueron levantadas totalmente en piedra y no tar-
d en poblarse. En el siglo II antes de Cristo la ciudad ya contaba con
300.000 habitantes y es posible que en los momentos previos a su con-
quista por las legiones romanas ya anduviera rondando el milln. Fue el
empeo personal de uno de los reyes ms poderosos que ha conocido la
humanidad, una bellsima obra de urbanismo moderno sobre los ci-
mientos de una pequea aldea de pescadores, en la desembocadura del
Nilo. Si en aquel entonces hubieran existido los aviones, los ciudadanos
HERN DE ALEJANDRA (FECHAS INCIERTAS):
EL MOVIMIENTO COMO FUENTE DE CURIOSIDAD
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de aquella nueva urbe habran podido maravillarse con el prodigioso
equilibrio de las calles, dispuestas para formar un mosaico cuadrangular,
en cuatro barrios simtricos, atravesados por dos grandes arterias.
Una de las mayores virtudes del emplazamiento, ideado por el arqui-
tecto Dincrates de Rodas, era la instalacin de su puerto en medio de las
ms importantes rutas por tierra y mar entre Asia, Europa y frica.
Aquello convirti la ciudad en un hervidero de actividades comerciales,
en una autntica capital cosmopolita del mundo anterior al nacimiento
de Cristo. Pero, junto a los comerciantes y aventureros que se dejaron
atraer por el frenes de Alejandra, llegaron a sus tierras centenares de ar-
tistas, pensadores y filsofos, pertenecientes a lo ms granado, abierto de
mente y osado de la cultura del momento. Alejandra fue, tambin, capi-
tal cultural de la civilizacin helnica. Bajo mandato de los ptolomeos, la
ciudad se convirti en centro de reunin de los saberes ms brillantes de
Grecia; de una Grecia que distaba de ser una civilizacin centralizada
en Atenas, sobre todo, en lo que se refiere a la produccin cientfica. De
Asia Menor (en la actual Turqua), en concreto de la localidad de Mile-
to, fue Thales, autor de algunos de los teoremas fundacionales de la geo-
metra. En el Este del Mar Egeo, en Samos, naci Pitgoras, y en la lo-
calidad italiana de Tarento vio la luz el pitagrico Arquitas.
La cultura griega se extenda por tres continentes y las conquistas de
Alejandro, su empeo viajero y su visin universal no hicieron sino fa-
vorecer el dilogo entre los cientficos separados por miles de kilmetros.
Las nuevas rutas alejandrinas fueron para la ciencia de la poca algo as
como Internet para la ciencia del siglo XXI y, sin duda, su nodo cen-
tral termin siendo Alejandra.
Fue en ese entorno de prosperidad y estmulo en el que desarro-
ll su trabajo Hern de Alejandra, un hombre tan importante para
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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las ciencias aplicadas como pudo serlo otro conciudadano suyo, Eu-
clides, para la geometra. No es posible saber, a ciencia cierta, en qu
ao naci Hern. Ni siquiera dnde. Puede que viniera al mundo en
la misma Alejandra o puede que, como sostienen otros historiado-
res, fuera hijo de la villa de Ascra (en la Grecia continental). En
cuanto a la fecha de tal acontecimiento, las fuentes apuntan posibi-
lidades tan dispares como que pudo vivir a finales del siglo II y ser
contemporneo de Ptolomeo VII (145 - 116 a. C.), o bien en torno
al ao 250 despus de Cristo. Incluso cabe la posibilidad de que las
obras que nos han llegado hasta hoy bajo la firma de Hern de Ale-
jandra sean, en realidad, productos de varios autores.
Una de las ciencias ms apasionantes que pueden estudiarse hoy
en da, la arque-astronoma, arroja una pista para definir el perodo
en el que vivi nuestro personaje. Los astrnomos saben que algunos
acontecimientos del cosmos pueden suceder de modo cclico con
exacta cadencia, propia de un relojero suizo. Los movimientos de los
astros son predecibles gracias a ello: podemos conocer, por ejemplo,
cundo va a tener lugar el prximo eclipse total de Sol. Habr que
esperar hasta el ao 2026 para contemplar uno en Espaa, y slo
ser visto desde el norte.
Del mismo modo, los expertos pueden indagar hacia atrs en el
tiempo y establecer la fecha exacta de fenmenos que tuvieron lugar
en el pasado. En uno de sus textos, Hern hace referencia a un eclip-
se total de Sol que dej maravillada a la ciudad de Alejandra. Dicho
eclipse fue datado por el astrnomo Otto Neugebauer en el da 13
de marzo del ao 62 a las 23:00 horas. Si hacemos caso a esta teo-
ra, lo ms probable es que Hern de Alejandra viviera entre el ao
10 y el 75 de nuestra era ms o menos.
Lo que s parece evidente es que era un hombre de origen humil-
de, que haba trabajado como zapatero, pero cuyo inters por la
LAS LUCES DE LA ENERGA
HERN DE ALEJANDRA (FECHAS INCIERTAS): EL MOVIMIENTO COMO

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ciencia, carcter juguetn y habilidad tcnica le iban a permitir des-
arrollar algunos de los inventos ms ingeniosos de la poca, incluida
la primera versin conocida de una mquina impulsada por vapor.
En realidad, era una turbina mecnica que transformaba energa tr-
mica en mecnica por medio de vapor y a la que su autor dio el
nombre de Aelpilo.
Cuando se ven con los ojos de un ciudadano occidental del siglo
XXI los instrumentos diseados por los ingenieros griegos del siglo I,
no es fcil evitar la tentacin de observarlos con cierta ternura com-
placiente y pensar que se trataba de simples juegos, de divertimentos
para pasar el rato. Pero el Aelpilo y cualquiera de los ingenios
de Hern, que luego veremos, era, en realidad, el resultado de un es-
fuerzo y una capacidad intelectual impropios para la poca. Al fin y
al cabo, con sus mentes florecientes los hombres de la Alejandra ms
esplendorosa no hicieron otra cosa que aadir pequeos ladrillos en
el pavimento de la carretera hacia la sabidura.
El Aelpilo consista en un recipiente lleno de agua que contena
una esfera. Al calentar el agua y producirse vapor, ste era canaliza-
do por un sistema de tubos que haca girar la esfera. Algunos mode-
los eran pequeos altares adornados con figuritas religiosas pegadas
a la esfera. Una vez encendido, las figuritas se ponan a dar vueltas.
Es muy probable que Hern y sus compaeros en la Escuela de Ale-
jandra tuvieran otras aplicaciones ms elevadas en la mente para su
Aelpilo, adems de la simple ornamentacin religiosa. Pero todos
sus intentos por darle un uso ms universal fueron infructuosos. La
fuerza aprovechable del vapor bastaba para hacer girar las figuritas,
pero para mover un aparato habra sido necesario conseguir varios
miles de revoluciones por minuto ms de las logradas.
Quizs sea exagerado proponer el Aelpilo como primer antece-
sor de la mquina de vapor, entre otras cosas porque la ingeniera
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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alejandrina se basaba, principalmente, en experiencias empricas, en
una gran capacidad de deduccin tcnica, y presentaba grandes ca-
rencias a nivel terico. Pero es remarcable que el propio James Watt,
en el siglo XVIII, se interesara por el invento de Hern, aunque slo
fuera para confirmar su opinin de que era imposible construir una
turbina a reaccin segn los principios del Aelpilo.
Otras ideas de Hern tuvieron aplicaciones ms sonadas: dise
una mquina tragaperras que expenda agua bendita mediante un
sistema de poleas y vlvulas; cre una caja divina con engranajes y
ruedas dentadas que permita hacer cantar y girar a pajaritos de
bronce; un cntaro que poda verter agua, vino o una mezcla de los
dos, segn el orificio que se tapase con un dedo; varios engranajes de
tornillos para amplificar fuerzas, y una caja tronadora en la que, si
se depositaba una piedra, sta bajaba por diferentes placas de cobre
de grosor y rigidez variables causando un gigantesco y ldico es-
truendo.
Una de las ideas ms espectaculares de Hern de Alejandra fue su
mecanismo automtico para abrir las puertas del templo. El ingenio
consista en unir el fuego del altar con el sistema de apertura de las
puertas. Al encender el fuego, el aire caliente se expanda dentro de
una esfera parcialmente llena de agua, lo que haca aumentar la pre-
sin. Como resultado del aumento de la presin, parte del agua es-
capaba por un sifn y llenaba otro recipiente. ste, al llenarse, au-
mentaba de peso y caa, tirando de una cuerda que, a su vez, haba
sido atada a dos rodillos que abran la puerta. Cuando el fuego se
apagaba, todo volva a su estado original, y las puertas se cerraban de
nuevo.
La misteriosa vida de Hern de Alejandra se presta a ser dibuja-
da, a la luz de sus inventos, como la de un sabio loco, amigo de los
engranajes y las poleas, una especie de personaje de cmic siempre
LAS LUCES DE LA ENERGA
HERN DE ALEJANDRA (FECHAS INCIERTAS): EL MOVIMIENTO COMO

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con ideas en la cabeza. Pero, ms bien, habra que pensar en l como
en un docto ingeniero que comparti escenario con los pensadores
ms brillantes de la poca ms gloriosa del saber helnico. l solo no
poda competir con las limitaciones tericas de su poca. Sus inge-
nios no eran ms que versiones y mejoras de aparatos que otros pre-
decesores suyos haban diseado. Pero as es como funcionaba la
ciencia en los albores de nuestra cultura.
Diecisis siglos despus, en la Europa renacentista, hubo otros
mecenas amantes del saber, y con dinero suficiente como para reu-
nir a las mejores mentes de la poca en torno a sus palacios en Italia,
Francia o Espaa. Igual que hicieron los ptolomeos en Alejandra,
los nuevos mecenas europeos pondran sus recursos al servicio del
avance de la humanidad. Y los sabios de esta nueva poca, el Rena-
cimiento, echaran en ms de una ocasin un vistazo a los manuales
legados por la vieja capital de Alejandro, en versiones traducidas una
y otra vez que haban escapado al paso de los tiempos. La semilla de
Hern de Alejandra y sus coetneos ya haba prendido definitiva-
mente en la carrera humana por disear mquinas cada vez ms efi-
caces.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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LAS LUCES DE LA ENERGA
)
L GENIO por excelencia, el hombre que saba de todo, la mente ms
creativa, la culminacin del proyecto biolgico que dio origen a la inte-
ligencia humana Leonardo da Vinci lo es todo: apasionado, moderno,
provocador, pionero, curioso, trabajador, alegre Pero, quizs, uno de
los aspectos menos conocidos de su vida es su pasin por las mquinas, a
las que siempre quiso dedicarse. Ms que un pintor, un artista, un pen-
sador o un cientfico, Leonardo se consideraba a s mismo un inventor
obsesionado por aprovechar al mximo el empuje de la energa natural.
Es muy probable que no sea ms sabio el que posee las mejores respues-
tas, sino el que se hace las mejores preguntas. De ser as, no cabe duda
de que uno de los mayores genios con los que ha contado la historia de
la humanidad ha sido Leonardo Da Vinci, a pesar de que sus ideas no
tuvieran gran influencia en el desarrollo de las ciencias. Quizs porque
se adelant demasiado a su tiempo, quizs porque buena parte de sus
manuscritos estuvo oculta al mundo durante 250 aos, o quizs porque
era la suya una mente tan hiperactiva que apenas tena tiempo de adap-
tarse a su propio estado de perplejidad ante la naturaleza que le rodea-
ba. Lo cierto es que Leonardo se pregunt prcticamente de todo, esboz
tantas teoras como acontecimientos inexplicables encontraba en su vida
cotidiana, se embarc en una increble variedad de disciplinas cientfi-
cas, antes incluso de que stas existieran, y diseccion con el bistur de su
LEONARDO DA VINCI (1452-1519):
ENERGA EN ESTADO PURO
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insaciable curiosidad todo lo animado e inanimado que hallaba a su
paso por la Florencia del Renacimiento. Pero a l no le debemos ningu-
na nueva teora, ningn invento trascendental, ningn hallazgo que
modificase sustancialmente el conocimiento de las leyes que regulan la
naturaleza. Su genialidad consisti en haberse convertido en el renacen-
tista total, el ser que mejor haba encarnado la sentencia aristotlica se-
gn la cual el hombre tiende por naturaleza a conocer. Fue un cien-
tfico en el ms puro sentido de la palabra, utiliz el mtodo de observar
y experimentar porque, como l mismo dej escrito, era consciente de que
el ojo abarca toda la belleza del mundo.
A Leonardo se le puede encontrar en libros de casi cualquier disci-
plina, pues fue pintor, arquitecto y escultor; pero tambin se dedic a
la msica, a la poesa, a la filosofa, a la matemtica, a la fsica, a la
ptica, a la biologa, a la cocina Puede merecer su espacio en un li-
bro dedicado a la energa? Sin lugar a dudas, s. De entre todos los fe-
nmenos de la naturaleza que capturaron su atencin, uno le llev a
un punto de obsesin del que no pudo escapar en toda su vida: el mo-
vimiento. Leonardo deseaba saber cmo se mueven los animales y los
seres humanos, de dnde procede la energa que los impulsa, y a ello
dedic buena parte de sus estudios de anatoma. Pero tambin se pro-
puso desarrollar artefactos mviles que sirvieran para transportar mer-
cancas y personas, para elevar, bombear, lanzar y extraer. Conoci los
trabajos de Arqumedes y de Hern de Alejandra, se dej fascinar por
el vapor y coleccion toda suerte de prototipos de cadenas, poleas y en-
granajes. En su empeo, fue capaz de anticipar el funcionamiento de
piezas de prcticamente todos los vehculos de traccin mecnica que
hoy conocemos, desde la cadena de la bicicleta hasta el cigeal de un
coche. Y, como adems contaba con un don especial para la expresin
plstica, pudo plasmar en planos y bocetos todas sus ideas con exacti-
tud asombrosa. De hecho, es el primer ingeniero que utiliza en sus pla-
nos el sistema de desmembrar y presentar por separado cada pieza de
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
;o
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sus ingenios. Por desgracia, de los ms de 15.000 documentos que es-
cribi en vida, slo se conservan 7.000, y los conservados permanecie-
ron ocultos durante dos siglos y medio. Para sorpresa de muchos cient-
ficos e ingenieros, cuando el legado de Leonardo sali a la luz, un
buen puado de inventos que parecan pioneros en los siglos XVIII y XIX
resultaron haber sido ya imaginados por la mente curiosa y visionaria
del genial pintor.
Leonardo da Vinci naci en la localidad italiana de Vinci, el s-
bado 15 de abril de 1452 a las tres en punto de la noche. Al menos
as queda anotado en el registro por puo y letra de su abuelo pater-
no. En aquel entonces, en Florencia se utilizaba un sistema de medi-
cin del tiempo distinto al nuestro, de modo que, si hiciramos la
traduccin a los relojes actuales, el pequeo Leonardo habra venido
al mundo a las diez y media de la noche. Su padre era el escribano
Ser Piero dAntonio, y su madre, una campesina, de nombre Catali-
na, de cuyos antecedentes se conoce poco ms all de su proceden-
cia (la villa de Anchiano) y que, durante algn tiempo, fue taberne-
ra. Ser Piero y Catalina tuvieron al beb fuera del matrimonio. De
hecho, el padre se cas con otra mujer de familia noble mientras Ca-
talina acab unindose a un vaquero. Leonardo fue criado en el seno
de su familia paterna. All recibi una educacin rica, pero dispersa.
El nio picoteaba de este o de aquel conocimiento. Destac en la
msica. No en vano, antes de cumplir los 15 aos saba tocar perfec-
tamente la lira da braccio (una especie de viola) y gozaba de una be-
lla voz para el canto. Tuvo la posibilidad de introducirse en el mun-
do de las matemticas de la mano de su to Francesco, y se diverta
durante largos ratos realizando dibujos de plantas y animales. Pero
su principal virtud fue la curiosidad: husmeaba todo lo que poda,
no dejaba de preguntar, se acercaba a cualquiera que pudiera darle
LAS LUCES DE LA ENERGA
LEONARDO DA VINCI (1452-1519): ENERGA EN ESTADO PURO
;:
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una explicacin satisfactoria como respuesta a sus dudas, haciendo
gala de una hiperactividad irredenta.
Cuando cumpli los 17 aos, su padre paterno falleci y la fami-
lia de Leonardo se traslad a Florencia, donde el joven encontr el
mejor de los ambientes posibles para desarrollar una de sus muchas
cualidades: la habilidad artstica. Quizs, de haberse trasladado a
cualquier otra ciudad de Italia, Leonardo se habra convertido en el
mejor de los economistas, en un gran msico o en un botnico fun-
damental para la historia de la ciencia. Pero fue la Florencia de los
Medici la que lo acogi, la capital de las artes renacentistas, el peda-
zo de tierra que ms escultores, pintores y arquitectos sustentaba por
metro cuadrado. Leonardo haba de ser artista.
Su padre, conocedor de las dotes del joven, no dud en enviarlo
a estudiar al taller de Andrea Verocchio, donde comparti pupitre
con artistas de la talla de Boticelli y Perugino. Como no poda ser de
otro modo, el aspirante demostr con prontitud su talento. Muchas
de las obras de Verocchio de entre 1470 y 1475 llevan las magistra-
les pinceladas de Da Vinci en su lienzo. Pero el joven no era un es-
tudiante comn. No slo destac por la calidad de sus trabajos, sino
por la excentricidad de su comportamiento. Sus ropas y perfumes
llamaban la atencin poderosamente. Son famosos, por ejemplo, sus
conjuntos de pantaln corto de terciopelo azul y granate. Y en el
aula, su actitud no era tampoco convencional. Aunque ha pasado a
la historia como uno de los mejores pintores, su autntica pasin era
el dibujo. De hecho, existen catalogados ms de 10.000 dibujos y
bocetos que, a buen seguro, son slo una parte de los que lleg a re-
alizar. Dibujaba rostros, partes del cuerpo, plantas, objetos, calles,
instrumentos casi cualquier cosa que le pasara por la imaginacin
era susceptible de acabar en un trozo de lienzo. Para terminar de ha-
cer las cosas an ms extraas, casi todos sus dibujos iban profusa-
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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mente anotados con indicaciones, textos alusivos y glosas escritas en
lenguaje codificado o, directamente, al revs.
Mucho se ha dicho sobre la mana de Leonardo de utilizar la
escritura especular. Era un intento de mantener en secreto sus
ideas? Padeca el autor algn trastorno similar a la dislexia? Tra-
taba de evitar mancharse la mano con la tinta, ya que era zur-
do? Quizs slo fuera un divertimento ms de una mente que,
sin lugar a dudas, deba aburrirse con la vulgaridad de sus coet-
neos. S, es cierto que le toc vivir uno de los momentos ms apa-
sionantes de la historia (el Renacimiento) en el mejor lugar del
mundo para hacerlo (Florencia), pero las neuronas de Leonardo
da Vinci haban sido diseadas para algo ms; se comportaba
como un nio superdotado que necesita satisfacer su hiperactivi-
dad a cada segundo.
En 1482, Leonardo se dirigi por carta al duque de Miln, Ludo-
vico Sforza, para prestarle sus servicios. La misiva que le envi es un
documento imprescindible para conocer mejor la mentalidad de
aquel hombre apasionado:
Habiendo visto, Ilustrsimo seor, y considerando a suficiencia las
pruebas presentadas por todos aquellos que se reputan por maestros y
componedores de ingenios blicos; y que las invenciones y operacin
de dichos ingenios no difieren en nada de las del comn uso, me es-
forzar, sin perjuicio de otros, en hacerme entender de V. Excelencia,
descubrindole mis secretos y ofrecindole, como y cuando mejor le
plazca, llevar a efecto todas aquellas cosas de las que aqu abajo breve-
mente se dar noticia:
Tengo tipos de puentes ligersimos y fuertes facilsimos de trans-
portar con los que perseguir, y en algn caso huir de los enemigos;
y otros que son seguros e indestructibles en el fuego o la batalla, fci-
les y cmodos de quitar y de poner. Y tengo procedimientos para
prender fuego y destruir los del enemigo. S, en caso de asedio, vaciar
LAS LUCES DE LA ENERGA
LEONARDO DA VINCI (1452-1519): ENERGA EN ESTADO PURO
;,
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el agua de los fosos, y hacer infinidad de puentes, pasadizos y escalas
y otros artilugios pertinentes a tal empresa.
Si por la altura de las mrgenes, o por la fortaleza de la plaza y de su
emplazamiento, no se pudiese en el asedio utilizar el concurso de cao-
nes, tengo modo de derruir cualquier torre, as estuviesen sus funda-
mentos en la roca. Tengo, adems, tipos de morteros muy convenientes
y fciles de transportar, con los que lanzar lluvia de piedras menudas
como pedrisco en tormenta; el humo infundir grande espanto en el
enemigo, con grave dao y confusin para l. Y en caso de hallarse en
el mar, tengo mquinas eficacsimas para atacar y defender; y navos que
resistirn al tiro de las ms gruesas bombardas, plvora y humos. Har
carros cubiertos, seguros e inatacables, los cuales cuando avancen por
entre el enemigo con su artillera, no habr muchedumbre de gente de
armas, por grande que sea, en que no abran brecha. Y tras ellos podrn
avanzar las tropas de a pie, a salvo y sin impedimento.
De presentarse la necesidad, har caones, morteros y pasavolantes
de bellsimas y tiles formas, fuera de lo comn. Donde fallen los ca-
ones, compondr brgolas, maganeles y trabucos y otros ingenios de
maravillosa eficacia y fuera de los que se usa y, en suma, segn los ca-
sos compondr los ms varios e infinitos artificios de ataque y defensa.
En tiempo de paz, puedo desempear a satisfaccin, tan bien como
cualquier otro, el menester de arquitecto, en edificios pblicos y priva-
dos, y en llevar las aguas de un lugar a otro. Tambin puedo realizar
esculturas en mrmol, bronce o barro, as como pinturas, en parangn
con cualquier otro, sea quien sea. Y se podr trabajar de nuevo en el
caballo de bronce, para gloria inmortal y honor eterno del Prncipe,
vuestro padre de feliz memoria.
Y si alguna de las cosas que arriba se dicen le pareciesen a alguno
imposibles e infactibles, me hallaris muy dispuesto a hacer el experi-
mento en vuestro parque o en cualquier lugar que plazca a V. Excelen-
cia, a la que humilde y encarecidamente me recomiendo
1
.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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Extrado de la Biografa Ilustrada de Leonardo Da Vinci. Richard Friedenthal, 1961.
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De la lectura de esta carta, adems de las grandes dosis de osada
y la inmensa autoestima de la que hace gala su autor, se desprende
que, para Leonardo, sus habilidades como ingeniero e inventor eran
muy superiores a su calidad como pintor. l mismo se dedica a glo-
sar sus excelencias tcnicas y apenas menciona fugazmente su capa-
cidad artstica. Leonardo da Vinci se consideraba a s mismo un
cientfico moderno, un hombre dotado de sapiencia tecnolgica con
la que quera ganarse la vida.
Aunque los duques y prncipes no contestaban nunca a las cartas,
salvo que fueran enviadas por otro duque o prncipe, Leonardo no
tard en recibir un mensaje indirecto de la oficina de Ludovico Sfor-
za y, en 1482, pas a trabajar para el prncipe. En Miln, adems de
preparar algunas de las fiestas ms sonadas de la localidad, el inven-
tor ejerci como director cientfico de una academia. Durante los si-
guientes 18 aos tuvo tiempo para disear todo tipo de artilugios,
componer su Tratado de pintura y confeccionar prototipos increbles
de mquinas voladoras que l mismo probaba sin demasiado xito.
En el ao 1500, Leonardo da Vinci regres a Florencia, donde ya
se haba granjeado una buena fama de genio. Conoci a Miguel
ngel, con el que, segn cuenta la leyenda, sostuvo una fuerte riva-
lidad, y pudo participar en la composicin de los murales inconclu-
sos del Palazzo Vecchio. Sin embargo, su gran pasin continu sien-
do la ciencia, bien por medio de los artilugios ingeniosos que dise-
aba y construa, bien a travs de sus anotaciones de anatoma, que
sirvieron para mejorar el conocimiento cientfico del cuerpo huma-
no, muy precario entre los mdicos de la poca.
La siguiente parada en la vida del artista/inventor fue Roma, a la
que se desplaz en 1513 para ponerse al servicio de Giuliano de Me-
dici. Empezaba el ltimo perodo de la vida de un sexagenario que
caa repetidamente enfermo, lo cual no le obstaculizaba para seguir
LAS LUCES DE LA ENERGA
LEONARDO DA VINCI (1452-1519): ENERGA EN ESTADO PURO
;,
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inventando. Leonardo muri el 2 de mayo de 1519 en la localidad
francesa de Amboise, donde el rey Francisco I le haba donado una
villa para descansar: el castillo de Cloux.
Poco despus de su muerte, todos sus trabajos fueron empaqueta-
dos y enviados a su amigo Francesco Melzi. l cuid con mimo cada
uno de los 15.000 documentos que le fueron legados. Pero, por des-
gracia, cuando Melzi falleci en 1568, sus descendientes no mantu-
vieron el compromiso y, con el paso de los aos, se perdi ms de la
mitad de la documentacin. Gracias a los tesoros conservados, hoy
podemos conocer cun vastos eran los conocimientos de Leonardo
sobre el mundo de la mecnica, la fsica y la energa. Este genio des-
arroll un modelo de cambio de marchas mucho antes de que el ser
humano pudiera llegar siquiera a soar con la existencia de autom-
viles. Ide construcciones mecnicas con engranajes, correas y pole-
as. l fue quien se dio cuenta de que las ruedas delanteras de un ca-
rro giran a velocidades distintas cuando se traza una curva y que, por
eso, no pueden estar unidas con un mismo eje sin riesgo de que sal-
ten por los aires, como de hecho ocurra. Dise un sistema para
compensar dicha diferencia, que es una versin primitiva de los ac-
tuales engranajes diferenciales de los coches. Con su aguda visin
fue capaz de percibir la importancia del rozamiento y la inercia en
los movimientos, anticipndose as a las leyes de la mecnica de
Newton. Trabaj valientemente con los conceptos de centro de gra-
vedad y centro de empuje para disear aparatos voladores y para-
cadas, que no terminaron de funcionar como l quera. Ide un
aparato para medir distancias con una rueda que haca caer un n-
mero determinado de bolas en una caja, dependiente de la cantidad
de espacio que recorra. Se preocup por mejorar las condiciones de
trabajo diseando una mquina para afilar agujas capaz de sacar
punta a 480.000 unidades cada doce horas y un artificio para fabri-
car limas automticamente. Intuy la posibilidad de injertar en el
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
;
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cuerpo humano mecanismos de movimiento mucho antes de que se
pensara en el concepto de robot y fue gran conocedor de las leyes de
la hidrodinmica. Incluso plante una teora muy similar al princi-
pio hidrosttico de Pascal, pero casi 200 aos antes que ste: Toda
presin ejercida sobre un lquido se transmite ntegramente en todas
las direcciones.
Resulta imposible relatar en un solo captulo todos los productos
del ingenio de Leonardo. Como tambin es imposible definir cules
fueron autnticas ideas de visionario anticipado a su tiempo y cu-
les, meros divertimentos que servan de vlvula de escape para una
mente activa como pocas y dotada, para colmo, de un inmenso sen-
tido del humor. La mayora de los artefactos leonardinos no podran
haberse construido con solvencia, dadas las limitaciones tecnolgicas
de la poca, y su creador careca de los rudimentos cientficos nece-
sarios para hacerlos posibles: le toc vivir en un mundo en el que
Newton, Pascal, Coulomb, Gay-Lussac, Volta, Tesla an no ha-
ban nacido. Quizs Leonardo da Vinci naci demasiado pronto o
quizs al mundo le cost demasiado alcanzar la madurez suficiente
para aprovechar el frentico flujo de las neuronas de un hombre que,
literalmente, saba de todo.
LAS LUCES DE LA ENERGA
LEONARDO DA VINCI (1452-1519): ENERGA EN ESTADO PURO
;;
04_2PARTE_Leonardo da Vinci 10/2/05 10:06 Pgina 77 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA

L DESARROLLO del conocimiento de la energa por parte del ser hu-


mano ha requerido dosis idnticas de hombres y mujeres de excelente ca-
pacidad terica y de tcnicos dedicados a la puesta en prctica de las ide-
as; de sabios pensadores capaces de encontrar leyes aplicables al funcio-
namiento del mundo y de mecnicos con habilidad suficiente para
disear mquinas tiles. Thomas Newcomen es uno de estos ltimos.
Lego en fsica y qumica, pero increblemente testarudo, logr convertir
en realidad el sueo motriz de sus contemporneos. Si la ciencia no fue-
ra tan injusta y la historia tan olvidadiza, es posible que hoy nadie du-
dara que Newcomen es el autntico padre de la mquina de vapor. Al
menos, sabemos que fue uno de los grandes pioneros en el intento de mo-
ver el mundo con una fuerza generada artificialmente por el ingenio hu-
mano.
Sucede muy a menudo en el mundo de la ciencia: la paternidad de
los inventos es difcil de asignar porque, en la mayora de las ocasio-
nes, los avances para la humanidad no se producen de sbito, sino
que son una acumulacin de nuevos detalles, ajustes, ideas y propues-
tas realizadas por muchas mentes inquietas. En el caso de la mquina
de vapor, la cosa se complica. Su genealoga puede llevarnos hasta los
mismos orgenes de la cultura occidental, cuando Hern de Alejandra
(en el siglo I despus de Cristo) comenz a interesarse por la potencia-
THOMAS NEWCOMEN (1663-1729):
EL GRAN MECNICO
05_2PARTE_Thomas Newcomen 10/2/05 10:07 Pgina 79 (Negro/Process Black plancha)
lidad del vapor para mover objetos. Pero, por dispersa que est la au-
tora de una invencin, siempre es posible encontrar genios individua-
les, aventuras personales y esfuerzos picos que sirven de hito en la his-
toria del logro. Y, si tenemos que hablar de la mquina de vapor, no
cabe duda de que uno de estos hitos es la figura del britnico Thomas
Newcomen.
Este comerciante de Dartmouth, Inglaterra, regente de una herre-
ra y experto en la fabricacin de instrumentos para las minas, no era
un cientfico. Nacido en la localidad de Devon en 1663, vivi toda
su vida inmerso en uno de los quehaceres ms tpicos de su tiempo
y de su lugar de nacimiento. La Inglaterra del XVII era un hervide-
ro de factoras, minas, fundiciones y herreras. El mineral, el metal,
el fuego y las mquinas empezaban a conformar el paisaje preindus-
trial de la que iba a ser la potencia europea en nueva ingeniera. Su
tierra ola a carbn, a hierro y a vapor. Los rostros de sus ciudadanos
se tiznaban con el producto de la roca, las manos encallecan a gol-
pe de fragua y yunque, los pulmones enfermaban a fuerza de aspirar
el polvo del mineral y el calor de la fundicin. Sin embargo, la labor
del ingeniero, la del fabricante de mquinas, no puede decirse que
gozara de prestigio y glamour. Todava estaba lejos el tiempo en el
que la tecnologa poda convertir en oro todo lo que tocaba y en mi-
llonario a cualquiera que fuera capaz de mejorar un artefacto. Los
pioneros del maquinismo, de la termodinmica o de los motores te-
nan entre sus conciudadanos la consideracin de bichos raros, ex-
cntricos y afanosos trabajadores que se obstinaban en mancharse las
manos con grasa y herramientas y en convencer a sus clientes de la
necesidad de sustituir el milenario esfuerzo de la musculatura animal
por una incomprensible composicin de bielas, mbolos, engranajes
y pistones.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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Newcomen, sin embargo, disfrutaba en ese ambiente. Nunca se
conform con mantener a flote su negocio de suministro para las
minas. No tena preparacin cientfica, pero posea uno de los teso-
ros ms apreciados en una mente racional: inmensas dosis de curio-
sidad. Por eso, cada vez que tena que visitar una mina, quedaba im-
presionado por la precariedad de la tecnologa de su poca. El agua
procedente del drenaje de la instalacin tena que recogerse del sub-
suelo y transportarse en carros de caballos. Era penoso ver a los ani-
males sufrir acarreando pesos incalculables hasta la muerte. Pero,
para la mentalidad de aquel ingeniero autodidacta e inquieto, ms
penoso an era contemplar el derroche de medios y de energa que
aquello supona.
Siempre tuvo en la cabeza la idea de buscar algn mtodo para
mecanizar el proceso, para ahorrar tiempo y recursos y para aliviar el
trabajo de las bestias. Al principio, trabaj en la soledad del hombre
que se cree poseedor de una idea nica. Pero, desde 1690, empez a
tener conocimiento del trabajo de otros individuos ocupados en su
mismo menester. Nombres como Worcester, Papin, Savery o Des-
aguliers haban trabajado en sendos prototipos de bombas extracto-
ras que utilizaban vapor y presin para ayudar a los mineros en su ta-
rea de bombear agua. Thomas Newcomen se interes por aquellos
proyectos y, en 1702, contact con Robert Hooke, un miembro de
la Royal Society que podra ofrecerle lo que a l le faltaba: conoci-
mientos cientficos.
Hasta esa fecha, Thomas no estuvo precisamente quieto. Aunque
su personalidad no est muy bien perfilada por sus bigrafos, parece
evidente que pudo visitar a Savery, ya que el taller de ste se hallaba
a menos de 30 kilmetros de Dartmouth. Incluso hay quien dice que
el propio Savery utiliz algunas ideas cedidas por Newcomen para
mejorar su aparato, conocido como el amigo de los mineros. En el
LAS LUCES DE LA ENERGA
THOMAS NEWCOMEN (1663-1729): EL GRAN MECNICO

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Lexicon Technicum de John Harris, un diccionario fundamental de
trminos cientficos que pasa por ser la primera gran enciclopedia de
ciencia, escrita en 1736, se afirma que Newcomen lleg a tener en
sus manos los planos de la mquina de Savery, construir un modelo
de ella en el jardn de su casa y trabajar durante meses en su mejora.
Otras fuentes, sin embargo, insisten en que los trabajos de ambos in-
genieros surgieron de manera espontnea sin contacto mutuo. A ve-
ces, el sentido comn es la mejor herramienta del buen bigrafo. En
este caso, es difcil imaginar que un inquieto experto en maquinaria,
preocupado por las deficiencias del sistema animal de extraccin de
agua y a cargo de un negocio cuyos principales clientes eran los mi-
neros, no tuviera la curiosidad de conocer a un colega alojado a 30
kilmetros de su casa y conocido por sus ideas sobre el vapor.
Sea como fuere, lo cierto es que el eminente Hooke trat de con-
vencer a Newcomen de que su idea de desarrollar una mquina de
vapor para extraer agua en las minas era una soberana estupidez y de
que, francamente, no funcionara. Por fortuna, el tozudo herrero de
Dartmouth no le hizo ni caso: se asoci con un mecnico llamado
John Calley, tan ignorante en temas de fsica como l, y ambos si-
guieron adelante con un empeo que, en teora, no deba llevarles a
buen puerto. Despus de muchos aos de experimentacin, de fra-
casos continuados, de jornadas inacabables llenando la casa de pie-
zas, herramientas y planos, por fin, en 1712, Newcomen y Calley
vieron construida la primera mquina de vapor atmosfrica de la his-
toria en un hangar de Dudley Castle, en Staffordshire. Los planos de
aquel aparato tenan un valor doble: no slo eran la clave para mon-
tar un mecanismo nunca antes conocido, sino que, en ellos, apare-
can por primera vez de manera impresa las palabras mquina de va-
por. Hasta entonces, para referirse a estos artefactos, los diseado-
res solan utilizar los trminos mquina de fuego o mquina de
aire y fuego.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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El motor de Newcomen funcionaba de la siguiente manera: el va-
por se introduca por un cilindro con el fin de que su presin em-
pujara hacia arriba un pistn. Para ayudar a este movimiento, el ex-
tremo del pistn estaba unido a un sistema de contrapesos. Al mis-
mo tiempo, se abra un grifo que rociaba de agua fra el exterior del
cilindro, provocaba la condensacin del vapor en una pequea can-
tidad de agua y favoreca que la presin externa del aire devolviera el
pistn a su lugar de origen. El continuo movimiento del pistn ser-
va para bombear el agua y drenar una mina. La primera mquina de
Newcomen fue capaz de realizar entre 6 y 8 ciclos por minuto.
A partir de aqu, la historia no dista mucho de repetir el destino
que la vida le haba deparado a un Newcomen parco en conocimien-
tos tericos, pero rico en habilidad prctica. Su mquina se popula-
riz aun careciendo de un soporte cientfico que explicara por qu
funcionaba. Marten Triewald, un fsico sueco de gran talento, dedi-
c parte de su tiempo a escribir un modelo de funcionamiento te-
rico de la mquina de vapor atmosfrico de Newcomen y a promo-
cionar el invento entre los ingenieros de minas de su pas. Los due-
os de las minas de Dannemora le compraron una. Incluso pudo
incluir algunas modificaciones que mejoraron su funcionamiento.
En 1728, Triewald termin por fin su trabajo terico titulado Des-
cripcin de la mquina de fuego y aire en las minas de Dannemora. Por
desgracia, el idioma que utiliz fue el sueco y hasta 1928 no se pu-
blic una versin en alguna lengua ms internacional.
El pobre Thomas Newcomen muri en 1729 sin poder leer el do-
cumento que, a buen seguro, ms feliz le hubiera hecho: la diserta-
cin que dotaba de entidad cientfica a su invento. l, taciturno y
modesto mecnico, haba contribuido al avance definitivo de una
ciencia de la que, sin ser cientfico, supo ms que los propios cient-
ficos de su poca.
LAS LUCES DE LA ENERGA
THOMAS NEWCOMEN (1663-1729): EL GRAN MECNICO

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LAS LUCES DE LA ENERGA
,
ST en todas las quinielas, en todos los listados de personalidades
clebres de la historia de la ciencia, en todas las recopilaciones de emi-
nencias que han cambiado el mundo. James Watt no fue el primero en
imaginar que las mquinas podran moverse por la accin del vapor, ni
el mejor constructor de motores, ni siquiera el ms hbil comercializan-
do sus ideas. Pero no cabe duda de que el mundo hoy se mueve a la ve-
locidad a la que lo hace gracias a que l pudo sacarle partido, por pri-
mera vez de forma fiable, a la energa que desprende el agua hirviente.
Cuando viajamos a 120 kilmetros por hora por una autopista, con
la confianza de que llegaremos descansados y felices a nuestro destino, nos
parece que este acto cotidiano forma parte de nuestra misma esencia de
especie viajera. No solemos caer en la cuenta de que la velocidad es un fe-
nmeno verdaderamente nuevo y extrao para el hombre. Desde que el
antecesor de lo actuales homosapiens iniciara su primer viaje desde la
frica natal para colonizar el resto del planeta, los desplazamientos a
larga distancia fueron una penosa y larga tarea. Durante milenios, la ve-
locidad mxima a la que el ser humano poda desplazarse era aquella
que le suministraban los caballos, el viento o la propia energa motriz de
su musculatura. Hoy, sin embargo, las naves espaciales se desplazan a mi-
les de kilmetros por hora y nuestros automviles unen en un suspiro dis-
tancias que, hace apenas dos siglos, requeran varias jornadas de viaje.
JAMES WATT (1736-1819):
EL DOMADOR DE VAPOR
06_2PARTE_James Watt 10/2/05 10:08 Pgina 85 (Negro/Process Black plancha)
Puede que buena parte de la culpa de este gran salto para la huma-
nidad la tuviera un nio escocs, juguetn y curioso, pero de salud deli-
cadsima, que vio por primera vez la luz en la localidad de Greenock en
1736, recibi el nombre de James Watt y termin pasando a la historia
como el hombre que invent la mquina de vapor moderna.
La llegada del nio al seno de la familia Watt fue una bendicin.
Su madre, Agnes Muirhead, era conocida por poseer todas las virtu-
des que se apreciaban en la tradicional y machista sociedad escocesa
del siglo XVIII. Era inteligente y guapa, pero, sobre todo, se valoraba
su capacidad para administrar el hogar y su exquisita discrecin. Las
mujeres no tenan fcil destacar entonces en otros menesteres, por lo
que no es extrao que Agnes se dedicara, como se dedic, en cuer-
po y alma al cuidado de sus hijos. Sin embargo, el destino no quiso
ayudarla en tal empeo. Junto con su marido, comerciante de mate-
rial naval y carpintero, concibi cuatro hijos antes que al pequeo
James. Tres de ellos murieron.
Como consecuencia de ello, la maana del 19 de enero de 1736,
cuando naci el que iba a revolucionar el mundo de los transportes
a vapor, su madre decidi cuidarle hasta el extremo, temerosa de te-
ner que sufrir otra tragedia similar a las ya vividas. James Watt, para
colmo, tena una salud de cristal. Las migraas le asediaban y las su-
cesivas recadas le mantenan confinado en casa. Durante los prime-
ros once aos de su vida, el pequeo Jamie no pudo asistir regular-
mente a la escuela. A cambio, sus padres decidieron hacerse cargo de
la educacin del cro. Agnes, con grandes dosis de paciencia, ternu-
ra y sensibilidad, y muchas lecciones de literatura, poesa y humani-
dades. James, el padre, aport lo que l mejor poda donar: sus co-
nocimientos matemticos (heredados del abuelo de los Watt) y, so-
bre todo, la coleccin de manuales, herramientas y utensilios de
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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carpintera con la que realizaba su trabajo diario. De esta guisa, Ja-
mes Junior recibi una preparacin bastante sesgada, evidentemente
orientada a los conocimientos tcnicos, ducha en el manejo de las
herramientas y con amplios saberes matemticos. Era el caldo de
cultivo perfecto para un inventor, aunque el resto de sus aptitudes
fueron consideradas insuficientes por cuantos maestros acudan a
evaluarlo a casa.
De haber hecho caso de las apreciaciones de sus profesores even-
tuales, podra haberse llegado a la conclusin de que el pequeo Watt
era un cro ms bien torpe. Pero su mente bulla en doble direccin,
sorprendiendo a propios y a extraos. En pblico se mostraba tmido
y huidizo, pero en casa desarrollaba todo el ingenio que era capaz de
atesorar, era alegre y amenizaba las reuniones familiares con toda cla-
se de ocurrencias hasta bien entrada la noche. No cabe duda de que
debi de ser un nio consentido; se le permita destrozar los juguetes,
aunque en contrapartida l siempre sorprenda fabricando nuevos di-
vertimentos con las piezas que haba arrancado. A todas horas tena
algo en las manos, aunque no siempre saba qu hacer con ello.
Una de las historias ms conocidas de la infancia de Watt es su re-
lacin con una tetera. No es posible confirmar la veracidad de tal
acontecimiento. Si bien algunos bigrafos la consideran un apcrifo,
otros historiadores han podido documentar que la historia es verda-
dera. De hecho, en marzo de 2003 se subast en Londres un docu-
mento escrito en 1798 por una de las sobrinas del inventor, Marion
Campbell, en el que se daba cuenta del suceso. El texto tuvo un pre-
cio de salida de 6.000 libras. Puede que sea cierto o que se trate de
una mera invencin de Miss Campbell, aunque lo ms probable es
que se trate de una historia a medio camino entre la ancdota real y
el adorno histrico. Pero merece la pena conocer, de primera mano,
las propias palabras de la sobrina:
LAS LUCES DE LA ENERGA
JAMES WATT (1736-1819): EL DOMADOR DE VAPOR
;
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Una vez, mientras pasaba la tarde con su ta, la seora Muirhead,
ella se levant ofuscada y le dijo: Muchachito James Watt, nunca he
visto un nio tan gandul como t. Ve a coger un libro y emplear tu
tiempo en algo til. Llevas una hora sin decir una sola palabra, po-
niendo y quitando una y otra vez la tapa de la tetera; cogiendo una
copa y luego una cuchara para ponerla sobre el chorro de vapor y ob-
servar las gotitas de agua que corren por la plata No te avergenza
perder de ese modo el tiempo?.
Segn Marion Campbell, a la edad de 15 aos, Watt se dejaba
fascinar por los misterios del vapor de agua, jugaba a condensarlo, a
observar sus efectos sobre los instrumentos de la casa. Quizs ya se
hubiera forjado una admiracin por aquella fuente de energa que se
le revelara definitivamente cuando, en 1759, siendo l encargado
del taller de Instrumentos de la Universidad de Glasgow, uno de los
alumnos le pregunt si las mismas mquinas a vapor que usaban en
las minas para bombear agua podran servir para mover un carrico-
che.
Cuando, por fin, Jamie pudo asistir a la escuela de manera regu-
lar, no tard en destacar en matemticas, pero mantuvo su pasin
por los trabajos manuales. Dedicaba todo su tiempo libre a curvar la
espalda sobre la mesa de trabajo de su padre y realizar figuras de ma-
dera, engranajes y artilugios mviles. A los 18 aos comenz su pri-
mera aventura lejos del calor del hogar. Primero, viaj a Glasgow
para aprender el oficio de fabricante de instrumentos matemticos
(cuadrantes, escuadras, brjulas). En poco tiempo, destac en su
labor y pudo marcharse a Londres para trabajar en el mismo nego-
cio. Pero, una vez ms, la salud le jug una mala pasada: cay seria-
mente enfermo y se vio obligado a regresar a su pueblo natal.
Su nueva estancia en el hogar no dur mucho, pero le sirvi para
estudiar un poco de msica y armona. Fue suficiente para que, una
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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vez recuperado, retornara a Glasgow con la idea de un nuevo nego-
cio en la mente: Watt no iba a ser un simple fabricante de escuadras,
sino que ampliara su labor a la construccin de instrumentos musi-
cales, de juguetes y de moscas para pescar si fuera necesario. Poco a
poco, su actividad se fue alejando de la del carpintero, que fue la de
su padre, para acercarse a la del filsofo matemtico. Watt no cons-
trua objetos normales. Estaba obsesionado con la mecnica, con el
movimiento, con la explicacin matemtica de los artefactos que le
rodeaban. El taller de instrumentos se haba convertido en un labo-
ratorio de ideas. Enfrascado en sus pensamientos visionarios, lo en-
contr una tarde de 1758 James Robinson, estudiante aplicado y va-
nidoso que se jactaba de ser un experto en matemticas y mecnica.
La afinidad no tard en convertirse en una fructfera amistad que,
sin duda, sirvi a Watt como inspiracin para algunos de los avan-
ces que estaba a apunto de parir.
A Robinson siempre le rondaba en la cabeza la idea de que el va-
por de agua pudiera utilizarse para mover las ruedas de los carruajes.
Watt desconoca mucho sobre la fsica del vapor, pero tena todo lo
necesario para empezar a hacer experimentos: herramientas, expe-
riencia y osada. As que dise un modelo de carro con dos cilin-
dros de latn que deban desplazarse impulsados por un chorro de
agua hirviendo. El aparato result ser un desastre: el vapor se escapa-
ba por todas partes y el carrito no se desplaz ni un centmetro. Pri-
mer intento fallido. Robinson tuvo que abandonar Glasgow; de las
genialidades de aquella pareja de veinteaeros nunca ms se supo,
pero a Watt ya se le haba contagiado una pasin por el vapor que
no podra abandonar fcilmente. El agua caliente en estado gaseoso
se iba a convertir en su nueva obsesin.
Por aquella poca, las mquinas de vapor ms avanzadas eran las
diseadas por Thomas Newcomen; se empleaban fundamentalmen-
LAS LUCES DE LA ENERGA
JAMES WATT (1736-1819): EL DOMADOR DE VAPOR
)
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te para extraer agua del subsuelo. El mecanismo era relativamente
sencillo y a Watt no le cost aprenderlo: la mquina funcionaba por
el poder de la nada. En aquel artilugio, el vapor no era ms que un
intermediario. El agua se calentaba para convertirla en gas, ste se
introduca en un cilindro y luego se volva a enfriar para condensar-
lo. Con la condensacin se produca un vaco que era el que genera-
ba el movimiento de un mbolo. El mbolo se encargaba de bombe-
ar el agua. Aquello era autnticamente revolucionario para la po-
ca Pero, a veces, dejaba de funcionar.
As le ocurri, por ejemplo, a un modelo a escala de la mquina
de Newcomen que contaba entre las pertenencias del departamento
de Fsica de la Universidad de Glasgow. Cuando Watt supo de su
existencia, el aparato haba sido trasladado a Londres para su repara-
cin. James era un joven impulsivo e impaciente y, como no poda
esperar ms para conocer el prodigio, movi todos los hilos que
pudo hasta conseguir que le concedieran el honor de intentar ajus-
tarlo a l en su taller. Mientras se realizaban los trmites para el en-
vo, Watt estudi todo lo que cay en sus manos sobre el invento de
Newcomen.
Una vez pudo ponerle las manos encima, el escocs descubri que
aquella mquina era imposible de reparar. No se trataba de calibrar-
la mejor, de hacer unos cuantos ajustes. El problema era estructural:
Newcomen haba cometido un error. Watt se percat de que, cuan-
do se inyectaba agua fra para condensar el vapor, se produca tam-
bin un enfriamiento del cilindro. El calor potencial del vapor se
malgastaba, era necesario consumir grandes cantidades de energa y
se perda eficiencia. Sera posible separar el vapor del cilindro ca-
liente y condensarlo en otro diferente?
Con esa idea en la cabeza, el constructor de herramientas prob,
uno tras otro, diferentes modelos a escala. Pero tuvo que esperar an
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
)o
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varios aos hasta dar con la clave que buscaba: condensar el vapor en
un cilindro separado (un condensador) y rodear el otro cilindro (im-
pulsor) con una cubierta de vapor para mantenerlo tan caliente
como el gas del interior. En 1769, consigui la patente de su inven-
to, que qued registrado como Nuevo mtodo para reducir el consumo
de vapor y combustible en las mquinas trmicas. Hoy en da sabemos
que aquella fue una de las patentes ms importantes de la historia de
la humanidad. Con ella se inaugur de pleno la revolucin indus-
trial, se dio el pistoletazo de salida al siglo del vapor, a la centuria en
la que las mquinas iban a ser impulsadas por una nueva fuente de
energa a una velocidad nunca antes soada.
La personalidad del hombre que haba detrs de aquel genial inven-
tor resulta difcil de descifrar. Probablemente sufriera por carecer de
tiempo para aprender todo lo necesario. Cada una de las disciplinas de
la ciencia, desde la astronoma a la botnica, pasando por las matemti-
cas, mereci su atencin. Pero tambin fue un buen aficionado a la m-
sica y un impenitente amante de la jardinera. Se cas en dos ocasiones
y tuvo seis hijos, pero lamentablemente vio morir a cuatro de ellos. Su
comportamiento no dejaba de ser extrao: era trabajador, prctico y lle-
no de ingenio; y, adems, muy tmido e inseguro. Su obsesin por el
trabajo lo llevaba a los bordes de la celotipia. No le gustaba ver que los
empleados de su empresa de maquinaria a vapor investigasen nuevos
mtodos para mejorar el producto. Experiment la tristeza de fracasar
empresarialmente en su primera aventura como fabricante de mquinas
de vapor con John Roebuck; pero pudo recuperarse y montar una se-
gunda compaa, en este caso con capital de Matthew Boulton.
La nueva empresa fue todo un xito; consigui extender la patente de
la mquina de Watt como lder durante todo el siglo XVIII. Los artefac-
tos a vapor empezaron a usarse en todas la minas, fbricas de tejidos, te-
lares y cualquier empresa que necesitase un motor para producir movi-
LAS LUCES DE LA ENERGA
JAMES WATT (1736-1819): EL DOMADOR DE VAPOR
):
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mientos de rotacin mecnicos. Fue precisamente la introduccin de es-
tos cambios en los sistemas de produccin lo que marc el inicio de la
Revolucin Industrial, y la paulatina mejora de la mquina de vapor lo
que permiti dar el salto desde la industria al mundo de los transportes.
En 1788, un pequeo catamarn se convirti en el primer barco im-
pulsado por vapor. El invento de Watt ya no era slo un artilugio pro-
ductivo: se haba convertido en motor del mundo. Su autor falleci el 25
de agosto de 1819, pero an tuvo tiempo de recibir la noticia, algunos
meses antes, de que el barco Savannah haba logrado cruzar el Atlntico,
por primera vez en la historia, gracias a su motor de vapor.
EL CALOR LATENTE LO HIZO POSIBLE
El mdico, fsico y qumico escocs Joseph Black
(1728-1790) no slo ayud a convencer a Watt de
que creara una empresa en la que pudiera poner en
prctica sus ideas fabricando mquinas reales, sino
que, con su descubrimiento del calor latente, dot
al invento de su compatriota de la suficiente base
terica. Black fue el primer cientfico que propuso
un modelo de explicacin al fenmeno de la evapo-
racin del agua, segn el cual buena parte del calor
que se necesita para llevar el lquido a la ebullicin
no calienta el entorno o los cuerpos que estn en
contacto, sino que se emplea en el propio trnsito
de estado lquido a gaseoso. Del mismo modo que
buena parte del calor necesario para derretir el hie-
lo no calienta el agua que se genera y que, justo en
el momento de la licuefaccin, presenta una tempe-
ratura muy similar a la del hielo.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
):
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CABALLOS DE VAPOR Y VATIOS
La potencia de los motores se mide en caballos
de vapor. El trmino se debe al propio James Watt,
que, para explicar las virtudes de su mquina, reali-
z una equivalencia entre su poder de trabajo y el
de los caballos de carga. As, propuso que un caba-
llo de vapor es la potencia necesaria para levantar,
cada 60 segundos, un peso de cinco toneladas a un
metro de altura.
Otra medida famosa tambin lleva el nombre
del inventor escocs. En 1882 se invent una medi-
da de potencia relacionada con la electricidad con
el nombre de vatio: un kilovatio equivale a 1,36 ca-
ballos de vapor.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JAMES WATT (1736-1819): EL DOMADOR DE VAPOR
),
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LAS LUCES DE LA ENERGA
),
U SERA de nuestras vidas sin motores de explosin; sin cilindros y
pistones, sin chispas que inician la combustin, sin el traqueteo metli-
co de ires y venires de la mquina motriz autnoma. Buena parte del
desarrollo de la humanidad se debe a que la ciencia y la tecnologa se las
han ingeniado para crear, mejorar y desarrollar este aparato milagroso
que nos transporta, empuja nuestras mercancas, acciona nuestras m-
quinas. Por eso, el motor de explosin se merece una entrada propia en
este libro de biografas. El nacimiento, crecimiento y auge de este apara-
to esencial puede ser explicado como si se tratara de la mismsima evolu-
cin de una criatura mimada por algunos de los sabios ms grandes que
ha tenido nuestra especie.
En la ciencia hay muchos valores humanos en juego. Cada avance,
cada nueva tecnologa, cada hallazgo, responde a la puesta en escena de
alguna cualidad: el ingenio, la osada, el esfuerzo, el azar, la habilidad,
la capacidad de relacin social, el valor Quizs una de las virtudes
ms repetidas a lo largo de la historia del desarrollo tecnolgico sea la
perseverancia. Un inventor repite una y otra vez sus prototipos, un in-
vestigador reitera hasta la extenuacin las condiciones de sus experimen-
tos, revisa sin descanso las muestras y las estadsticas en busca del resul-
tado esperado. En ocasiones, la perseverancia es intergeneracional: de pa-
dres a hijos, de generacin en generacin, de una cultura a otra, se
PAPIN, HUYGENS, LENOIR, OTTO, ROCHAS:
LA BIOGRAFA DEL MOTOR DE EXPLOSIN
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transmite el empeo por lograr un objetivo. Y los intentos fallidos se su-
ceden ao tras ao (a veces, siglo tras siglo) hasta que llega el primer re-
sultado positivo.
La historia de la tecnologa registra intentos casi inmemoriales, repe-
tidos con constancia, por lograr la realizacin de un trabajo til (gene-
ralmente movimiento) mediante la combustin de alta energa en un ci-
lindro. Desde que el ser humano sospecha que los gases, al calentarse, se
expanden, ha intentado aprovechar este conocimiento para producir mo-
vimiento utilizable.
La bsqueda del motor de combustin interna, por s sola, merece un
estudio biogrfico. Es cierto que se trata del empeo de docenas de inge-
nieros, cientficos y tcnicos que, en cuestin de 400 aos, sirvi para
desarrollar hasta lmites insospechados la capacidad motriz del ser hu-
mano. Es cierto que, en esta bsqueda, algunos nombres destacaron por
encima del resto y son merecedores de un captulo aparte de este libro.
Pero no cabe duda de que el empeo humano por aprovechar la energa
generada por la combustin para la realizacin de una actividad que
mejore la calidad de vida de sus congneres puede contarse como una
apasionante historia hilada a base de xitos y fracasos, de incomprensio-
nes y sorpresas, de espritus aventureros y mentes prodigiosamente prcti-
cas que se pusieron al servicio del desarrollo.
Puede que el comienzo de esta historia nos obligase a remontarnos a
los principios de la humanidad, cuando el hombre aprende a manejar
con soltura la energa calorfica del fuego. Pero, en un repaso biogrfico
del mundo de la energa como el que el lector tiene en sus manos, mere-
ce la pena ser tan concreto como sea posible y acotar los trminos crono-
lgicos de nuestra aventura.
Por ello, un punto de arranque ideal para esta especial biografa de
los motores de combustin interna parece ser la Versalles del siglo XVII,
LAS LUCES DE LA ENERGA
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iluminada por la omnipresencia de Luis XIV (que rein de 1643 a
1715) y aderezada por el trabajo sutil, elegante y pionero de algunos
cientficos de la corte del Rey Sol. Los primeros veinte aos del reinado
de este monarca fueron los ms brillantes. Junto a Colbert, su prctico
ministro de finanzas llev a cabo la reorganizacin administrativa y fi-
nanciera del reino y desarroll el comercio y la industria. Es la poca del
teatro de Molire y de Racine, de la msica de Lully y del gusto por la
arquitectura. Y es la poca, tambin, de un permanente cuidado de las
artes y de las ciencias, apoyadas desde la Corte con mimo y dedicacin,
aunque, en ocasiones, con poco tiento.
En aquel entorno hizo carrera el gran cientfico holands Chris-
tiaen Huygens, nacido en 1629. En la dcada de 1680 a 1690, Huy-
gens viaj a Pars para realizar una serie de valiosos experimentos so-
bre altas y bajas presiones junto al francs Denis Papin (1647-1714).
Papin era un cientfico reconocido por sus investigaciones sobre la
olla a presin. En 1681, sac a relucir el invento con el que pasara a
la historia: la olla con vlvula de seguridad. Pero, tras contactar con
Huygens, sus empeos se dirigieron hacia la posibilidad de evacuar el
aire de un cilindro quemando plvora en su interior, para aprovechar
la fuerza motriz del aire evacuado. En su intento, llegaron a introdu-
cir un pistn dentro del cilindro (idea tomada de las investigaciones
anteriores de Otto von Guericke) y aprovechar el aumento de la pre-
sin interna. Con ese prototipo crearon el que pasa por ser el primer
motor de combustin interna de la historia, cuya aplicacin ideal, se-
gn sus creadores, era ser utilizado para elevar agua en las fuentes
versallescas. Precisamente con ese fin se lo presentaron al sagaz minis-
tro del Rey Sol, Coubert, pero este dio muestras de escasa sagacidad
en aquella ocasin: no entendi que el producto pudiera ser til y re-
chaz su financiacin. Huygens y Papin habran de pasar a los anales
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PAPIN, HUYGENS, LENOIR, OTTO, ROCHAS: LA BIOGRAFA DEL MOTOR
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por otros muchos hallazgos relacionados, unos, con el vapor y, otros,
con la energa motriz. Pero el desarrollo del motor de combustin in-
terna tendra que esperar un poco.
Durante un tiempo, la arrogancia de la mquina de vapor, los
xitos continuados de los ingenieros que practicaban con sus suce-
sivos modelos y la espectacularidad de los hallazgos en el terreno
mantuvieron a un margen el estudio de los motores de explosin.
Sencillamente, aquel invento de combustibles, gases y pistones no
estaba de moda. El vapor y sus ruedas giratorias, calderas, conden-
sadores y cilindros eran mucho ms glamourosos. Slo en los albo-
res del siglo XIX volvieron a florecer los intentos de componer uno
de estos novedosos motores. Por ejemplo, el de Robert Street, brit-
nico que en 1794 propuso el uso de alquitrn o aceite de trementi-
na como combustible para hacer subir y bajar un pistn por un ci-
lindro. O el empeo de Sir George Cayley que, en 1809, lleg a
planear la construccin de un motor compacto de gas que hiciera
volar una mquina planeadora; aunque nunca puso en prctica sus
revolucionarias ideas.
Poco a poco, los nombres se fueron desgranando. Las aportacio-
nes llegaban una de aqu y otra de all, casi todas desde el viejo con-
tinente europeo. En 1833, el ingls Lemuel Wellman Wrigth fabri-
c un curioso motor de gas. Se trataba de una mquina en cuyo in-
terior se produca la explosin de una mezcla de gases combustibles
y aire inflamados por la llama del gas procedente de la destilacin
del carbn de hulla. El motor Wrigth, de doble accin, tena un sis-
tema para refrigerar el cilindro con agua. El gas segua siendo un
gran aliado de los ingenieros noveles que pretendan disear algo
novedoso. Quizs no saban qu, pero perseguan una idea comn:
lograr trabajo til a partir de las idas y venidas de un pistn a lomos
de los gases combustibles introducidos en un cilindro. Es muy pro-
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bable que sus mentes tecnolgicamente pberes no llegaran a imagi-
nar para sus ingenios aplicaciones ms que industriales. Seguro que
no podan ni imaginar siquiera las inmensas posibilidades que en el
futuro iban a donar los motores de combustin interna, pero, aun
as, siguieron esforzndose en una carrera sin parangn hacia el mo-
tor ms ajustado, ms definido y ms eficaz.
Uno de los hitos en esa competicin fue la aportacin del francs
Etienne Lenoir (1822-1900). Este estudioso de origen belga haba
estado en contacto con los tratados en los que se mencionaban todas
las experiencias previas de lograr un motor de gas eficaz, y siempre
tuvo in mente la posibilidad de utilizar uno de esos artilugios para
mover un carro. En realidad, aunque muchas aplicaciones industria-
les de los motores se limitaban al bombeo de agua o a la produccin
de movimientos de transporte de materiales y rotacin de engrana-
jes, no resulta extrao que en la imaginacin de los creadores de
aquellos diseos de simplicidad, en algunos casos, infantil, rondara
la posibilidad de competir con el caballo en el trasiego de personas
de un lado a otro.
Lenoir es el creador del sistema de motor de aire expandido por la
combustin de gases encendidos por la electricidad, como l mismo
denomin a lo que hoy llamaramos motor de explosin con encendi-
do elctrico. Su patente es de 1860. Consista en un cilindro horizon-
tal refrigerado con agua en el que se introducan gases procedentes de
la combustin de carbn y se mezclaban con aire. Una vez cerrado el
cilindro mediante un sistema de vlvulas, la mezcla se incendiaba con
una chispa elctrica. La combustin de los gases y su consiguiente ex-
pansin haca mover un pistn dentro del cilindro.
Bsicamente, se trata del mismo mecanismo que el de los auto-
mviles actuales, pero aquel primitivo motor de Lenoir apenas era
capaz de desarrollar una potencia superior a cuatro caballos de va-
LAS LUCES DE LA ENERGA
PAPIN, HUYGENS, LENOIR, OTTO, ROCHAS: LA BIOGRAFA DEL MOTOR
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por. Su aportacin fue todo un xito en aquella poca y, por prime-
ra vez, comenz a hablarse de la posibilidad de desterrar la mquina
de vapor. Estaba naciendo una nueva era para el uso de la energa,
una era que fcilmente poda simbolizarse sobre la imagen de un co-
che equipado con motor de Etienne Lenoir que viaj desde Pars
hasta Joinville-Le-Port (a unos 20 kilmetros de distancia) y alcanz
una velocidad de tres kilmetros por hora.
Lenoir es, adems, protagonista de un fenmeno que se ha repe-
tido en innumerables ocasiones en la historia de la tecnologa: la
resistencia al cambio tecnolgico. Desde el punto de vista trmico,
su motor era indudablemente ms eficiente que las mquinas de va-
por, aunque era difcil lograr ms de 12 caballos con l. Sin embar-
go, la cultura del vapor estaba ya demasiado enraizada en la socie-
dad occidental. A pesar de que el propio ingeniero, a travs de la
Societ Lenoir creada para la produccin de sus motores, se esfor-
z en promocionar publicitariamente su artefacto, la poderosa in-
dustria del vapor se opuso ferozmente a la comercializacin de este
producto. Aquello retras, sin duda, los planes del franco-belga, y
pudo suponer un obstculo para el desarrollo de la tecnologa del
motor de combustin interna. Lenoir sufri sobre sus carnes las
mismas disputas que luego tendran que padecer los inventores del
cine, de la radio, de la televisin, de la informtica En fin, los
diseadores de nuevos avances que han de enfrentarse a la conser-
vadora mentalidad tecnolgica del ser humano, siempre temeroso
de los inventos.
El esfuerzo divulgativo de Lenoir tuvo, sin embargo, una va de
xito silente que quizs pas inadvertida para l. En todo el mundo,
docenas de aficionados y expertos se dejaron impresionar por el mo-
tor de gas con autoencendido y se lanzaron a mejorarlo. Uno de esos
aventureros de la tecnologa fue Nicolaus Otto, nacido el 14 de ju-
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nio de 1832 en Holshausen, Alemania. El primer trabajo de este
hombre de curiosidad insaciable fue el de comerciante de t, caf y
azcar, lo que le permiti viajar por multitud de tierras y abrir bien
los ojos a las innovaciones tecnolgicas que glosaban las crnicas.
Poco a poco se fue familiarizando con la tcnica de los motores y lle-
g a hacerse la proposicin de dedicarse a ellos, lo cual da cuenta de
su acertado olfato comercial.
Uno de los avances que ms llam su atencin, quizs porque era
un hombre acostumbrado a recibir informaciones publicitarias de
todo tipo, fue el motor de Lenoir. Ni corto ni perezoso, recogi toda
la informacin disponible sobre el aparato, estudi los conceptos b-
sicos de fsica necesarios y se puso a experimentar en su propia casa
con prototipos propios. Incluso solicit licencia para construir dos r-
plicas del ingenio de Lenoir en Colonia. Aquello le sirvi para cono-
cer algunas de las debilidades del prototipo pionero, sobre todo en
cuanto a potencia; pero no le desanim en absoluto. En 1863, Otto
estaba convencido de las posibilidades de los motores de gas y se en-
contraba dispuesto a abandonar su negocio de azcares y cafs para
dedicarse de lleno a la ingeniera automotriz. Con ese fin, se asoci
con un brillantsimo ingeniero llamado Eugene Langen y cre en Co-
lonia la empresa NA Otto and Company, la primera compaa del
mundo especializada en la fabricacin de motores de explosin, que
hoy sigue existiendo bajo el nombre de Deutz AG.
Los motores de Otto y Langen tenan algunas ventajas indiscuti-
bles sobre los de Lenoir. Por ejemplo, su pistn de vuelo libre ascen-
da sin trabas a toda velocidad. Pero su estructura era compleja, aun-
que aprovechaba muy eficazmente la energa. Su principal defecto
era el estruendo que produca al funcionar. Sigvard Strandh, antiguo
director del Museo de Ciencias de Estocolmo, cuenta en su maravi-
lloso libro Historia de la mquina, (1979):
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el motor Otto-Langen, situado en un rincn oscuro de una
compaa embotelladora de agua mineral en Godesberg, produca un
horrible crujido al subir el pistn. Un chasquido espantoso indicaba
su conexin con el volante y luego descenda con un angustioso gemi-
do Las explosiones parecan bastante arbitrarias, y entre una y otra
no haba ms que un silencio siniestro. Las convulsiones del motor
inspiraban autntico miedo.
[Traduccin de Juan Manuel Ibeas, 1982]
Aun as, el motor Otto-Langen fue merecedor de una medalla de
oro en la Exposicin Internacional de Pars de 1867. Su eficacia era
mucho mayor a la de los 12 motores Lenoir que competan con l en
el certamen, y el estruendo fue considerado un mal menor.
Afortunadamente, Otto y Langen no se durmieron en los laure-
les y siguieron investigando para desarrollar un motor mejorado. Su
nuevo producto sali a la luz en 1876 bajo el nombre de Otto Silen-
cioso. Se trataba del primer motor de cuatro tiempos de la historia.
Funcionaba siguiendo el cudruple paso de admitir la carga, com-
primirla, producir la combustin y realizar la expansin. Todo ello,
junto con el escape de los gases, se realizaba en cuatro tiempos sin-
cronizados. El logro fue ampliamente publicitado en Europa y la in-
dustria alemana se apunt un tanto internacional con la nueva he-
rramienta tecnolgica nacida de una empresa de Colonia que empe-
zaba su andadura triunfal en el mundo de la locomocin.
Otto sigui trabajando en mejoras efectivas para su motor e inclu-
so lleg a proponer un sistema de induccin magntica. Antes de
morir, el 26 de enero de 1891, vio cmo sus prototipos gozaban de
las mieles del xito. Pero tambin tuvo que luchar para que le fuera
reconocida la paternidad del motor de cuatro tiempos, disputada
por un ingeniero francs, Alfonse Eugne Beau, ms conocido como
Beau de Rochas.
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Beau naci en Dign-les Bains el 9 de abril de 1815. Fue un jo-
ven de familia noble que, en lugar de heredar la pasin por la poe-
sa y los viajes de su padre, desarroll un gran espritu prctico y una
habilidad especial para los estudios tcnicos. Durante su carrera,
desarroll varios modelos tericos de motores de combustin inter-
na, pero uno de ellos fue de especial inters. En 1862, cinco aos
antes de que Otto ensease su primer modelo, present en la Socie-
dad de Proteccin Industrial de Francia su patente nmero 52-593
bajo el nombre de Nuevas investigaciones y perfeccionamientos de
las condiciones prcticas de la mayor utilizacin del calor y, en gene-
ral, de la fuerza motriz, con aplicacin en los altos hornos y la nave-
gacin. Tras tan rimbombante nombre se esconda un voluminoso
trabajo de 50 pginas lleno de conocimientos cientficos que iban a
modificar el rumbo de la ingeniera. Despus de explicar los meca-
nismos de combustin interna de los motores de la poca y de ana-
lizar cmo mejorarlos, en la pgina 31 realiza, por primera vez en la
historia, una descripcin terica de un motor de cuatro tiempos y
menciona los procesos de aspiracin de gas en un cilindro con un
pistn, compresin del gas, combustin y explosin.
Es la primera vez que se mencionan los principios bsicos de los
motores modernos. Pero Beau de Rochas no lleg nunca a llevar a la
prctica sus ideas. Muri en Vincennes el 27 de marzo de 1893, y su
mayor gloria y reconocimiento los logr de manera pstuma. Hoy es
una de las figuras clave que, sin duda, ha de mencionarse cuando se
rememora la historia de la automocin. Pero su brillo qued eclip-
sado por quienes, como Otto y Lange, lograron ver funcionar sus
propios motores, vieron cmo los prototipos de sus mquinas empe-
zaban a mover el mundo en una direccin cuyo destino final todava
era inimaginable.
LAS LUCES DE LA ENERGA
PAPIN, HUYGENS, LENOIR, OTTO, ROCHAS: LA BIOGRAFA DEL MOTOR
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LAS LUCES DE LA ENERGA
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U APELLIDO recuerda una forma nica de hacer negocios, una pre-
sencia de nimo inconmensurable, una educacin exclusivista en busca
del mayor premio para el mayor esfuerzo. La sola mencin de su nombre
se ha convertido en sinnimo de una de las industrias ms florecientes y
tecnologizadas de la actualidad. Henry Ford es el rey de los automviles,
el hombre que convirti el oficio de hacer coches en un negocio univer-
sal, el empresario al que le debemos que hoy el mundo no pueda vivir sin
el frenes de los vehculos de cuatro ruedas.
La peripecia cientfica, empresarial y humana de Henry Ford es el
mximo exponente del espritu del siglo XX, el siglo en el que el ser hu-
mano puso definitivamente a la energa al servicio del desarrollo.
No debe de haber muchas madres en el mundo que, desde la ms
tierna infancia de sus hijos, los eduquen en la competitividad, el es-
fuerzo y la responsabilidad personal con tanto empeo como Mary
Litogot OHern, la mujer que el 30 de julio de 1863 dio a luz a
Henry Ford. Aquella mujer prctica dej la impronta de su educa-
cin en el cro encarnada en mltiples cualidades; por ejemplo, en
su amor temprano hacia el conocimiento de cmo funcionan las co-
sas. Pero, sobre todo, el influjo materno qued plasmado en multi-
HENRY FORD (1863-1947):
UN COCHE PARA CADA SER HUMANO
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tud de frases, pensamientos y dichos populares que a Ford le gust
repetir durante toda su vida y que, sin lugar a dudas, marcaron su
carcter. Una de ellas, representativa como ninguna del tipo de edu-
cacin que Mary deseaba para su hijo, fue frontispicio de la activi-
dad del que iba a convertirse en el primer magnate de la historia del
automvil:
Debes ganarte el derecho a jugar.
El juego del que ms se disfruta es el que sigue a un deber cumplido.
Los libros de citas y pldoras de sabidura estn plagados de frases
pronunciadas o atribuidas a Henry Ford. No podemos saber cuntas
de estas frases proceden de esas tardes de invierno que Mary pas
con los suyos charlando e impregnando a la familia de su agudo sen-
tido prctico de la vida. Lo que s sabemos a ciencia cierta es que el
ambiente vivido durante la infancia fue fundamental en el desarrollo
de una personalidad a medio camino entre el gigante de las finanzas
y el ingenioso inventor. Todos los comentarios que l mismo dej
sobre su niez esbozan un recuerdo amable de una familia de gran-
jeros, bien avenidos, amantes de la naturaleza y buenos administra-
dores de los bienes del hogar, en el seno de la cual vino a nacer un
nio capaz de trascender los lmites que marcaban las propias empa-
lizadas de la finca y la limitada visin del mundo que regalaba a sus
ciudadanos la localidad estadounidense de Dearborn (Michigan) en
la segunda mitad del siglo XIX.
Es evidente que aquel grupo familiar deba de tener algo especial
para que en l creciera un nio de las caractersticas del personaje
que nos ocupa. En aquella poca, en Estados Unidos un 50 % de la
poblacin trabajaba en el campo prcticamente slo para su propio
sustento y el otro 50 % viva en la ciudades sentando las bases de
una incipiente sociedad industriosa y de servicios. La familia Ford
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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perteneca a la primera mitad. Las tareas de labranza y ganadera
eran duras y ocupaban prcticamente todo el tiempo de los hombres
y mujeres de la boscosa Michigan. Henry disfrutaba colaborando en
ellas desde muy pequeo y, en la distancia, todo pareca indicar que
el nio terminara convirtindose en un prspero granjero. Sin em-
bargo, los que conocan al pequeo (su padre y su madre, sobre
todo) pronto detectaron en l una actitud que no corresponda a la
tradicional forma de actual de un granjero junior. Henry observaba
las cosas con un plus de curiosidad que confera un brillo especial a
sus ojos. Era un nio inquieto, como tantos, pero increblemente
observador. Le gustaba fijarse en el movimiento de las hojas de los
rboles arrulladas por la brisa, en el comportamiento de los anima-
les del establo durante una tormenta o en el modo en que su padre
afilaba el instrumental para cortar lea. Pero, sobre todas las cosas,
llamaban poderosamente su atencin los artilugios mecnicos. Cada
juguete, cada herramienta, cada polea, cada aparato de la cocina era
susceptible de ser secuestrado, desarmado, violado en la intimidad
de sus componentes bsicos y vuelto a montar por Henry. Su padre
empez a sospechar que tena en casa ms que a un granjero, a un
chapucero. Su madre, como todas, ms amable en las opiniones so-
bre sus hijos, declar que siempre supo que el cro era un mecni-
co nato.
No resulta extrao que, con esa disposicin natural para la tcni-
ca, el pequeo Henry aprovechara cada contacto con las mquinas
que el destino le iba deparando. En 1873, pudo ver de cerca por pri-
mera vez una mquina de vapor. La visin le impact de tal manera
que el cro no ces en su empeo hasta que pudo reconstruir con sus
propias manos una turbina accionada con vapor que, adems de va-
lerle para ganar popularidad en el colegio, le hizo pasar un mal tra-
go cuando el cachivache sali despedido y estuvo a punto de herir a
algunos de sus compaeros.
LAS LUCES DE LA ENERGA
HENRY FORD (1863-1947): UN COCHE PARA CADA SER HUMANO
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A la edad de 16 aos, sufri el tremendo mazazo de ver morir a
su madre. Aquel acontecimiento le llev a huir de la montona vida
en el campo. Como resultado de su decisin, se instal en Detroit,
donde, adems de entrar en contacto con un nuevo estilo de vida (el
de la ciudad moderna llena de oportunidades), consigui trabajo
como aprendiz en una fbrica de tranvas. Si es cierto que llevamos
marcado nuestro temperamento desde la infancia, que los rasgos que
afloran de manera espontnea en la juventud son la huella de la for-
ja en la que nuestro carcter se funde, entonces no cabe duda de que
el acontecimiento que tuvo lugar en aquella fbrica de Detroit fue el
exponente de una personalidad destinada a cambiar el mundo. Y es
que Henry Ford, adolescente recin llegado de un ambiente de gran-
jeros a la ciudad, joven aprendiz que apenas acaba de instalarse en su
nueva vida, tuvo la feliz idea de corregir al capataz de su seccin y
sugerir algunas mejoras en el sistema de fabricacin de los vagones.
El arrojo y la osada del joven, que ya daba muestras de tener las ide-
as muy claras en el mundo de la fabricacin de mtodos de transpor-
te, tuvo su premio inmediato: Henry fue despedido a los seis das de
haber logrado su primer trabajo en la ciudad.
La verdad es que sus primeros contactos con el mundo laboral no
fueron precisamente estables. Ford pas a trabajar en una empresa
de reparacin de herramientas, pero, apenas transcurridos unos me-
ses, dej el trabajo por considerarlo muy mal pagado. Estuvo un
tiempo prestando sus servicios en una fundicin. Y tampoco le dur
mucho aquella aventura. Finalmente, mientras empleaba sus horas
libres para complementar su salario reparando relojes, se enrol en
las listas de empleados de la empresa Detroit Dry Dack de motores.
Ese fue su primer contacto con el mundo de la tecnologa de los mo-
tores y, probablemente, la actividad que ms le gustaba de cuantas
haba realizado en su nueva ciudad. Pero tampoco tuvo mucha pa-
ciencia esta vez. Insatisfecho, en 1882 decidi volver a su Dearborn
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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natal y retomar las actividades en la granja paterna. Haba pasado
tres aos en Detroit, tres aos que pudieron haber sido una relativa
prdida de tiempo en la vida de un joven que, para aquellos aos de
fin de siglo, debera haber aprovechado mejor las oportunidades de
dar un giro a su vida. Pero, ms bien, fueron tres aos de contacto
con una realidad a la que nunca podra haber mirado a los ojos des-
de la granja de Michigan. El espritu del nuevo siglo: de las mqui-
nas, las grandes ciudades, la automocin y la actividad fabril ya ha-
ba impregnado la biografa de Henry Ford.
Detroit iba a volver a ser destino de sus expectativas vitales muy
pronto. Pero antes, Henry tuvo la oportunidad de apuntalar su his-
toria personal en la granja de su padre. En una de las fiestas locales,
conoci a Clara Bryant, una joven del lugar que pronto acapar su
corazn. Henry Ford, sin embargo, no era de los que se contentaban
con un largo noviazgo a la espera de que las circunstancias permitie-
ran pensar en una vida en comn. Recibi en donacin una parte de
la granja de su progenitor y trabaj en ella con toda la inteligencia e
intensidad que pudo con el nico fin de ahorrar suficiente dinero
para casarse. En 11 de abril de 1888, Clara y Henry contrajeron ma-
trimonio y prepararon sus vidas para un nuevo cambio de direccin.
Y es que no iba a tardar en llegar una oferta de trabajo de la
Compaa Detroit Edison Illuminating, la empresa de iluminacin
elctrica comandada nada menos que por Thomas Alva Edison.
Ford trabaj primero como pen por un salario de unos 40 dlares
a la semana y pronto lleg a ocupar el puesto de Jefe de Ingenieros.
Durante las primeras etapas de su carrera en la empresa de Edison,
pudo compaginar su empleo con una creciente pasin por la experi-
mentacin en el patio de su casa. Es reseable que la lnea de inves-
tigacin que a l ms le interesaba pareca ser, precisamente, la me-
nos conveniente para los intereses de la empresa para la que trabaja-
LAS LUCES DE LA ENERGA
HENRY FORD (1863-1947): UN COCHE PARA CADA SER HUMANO
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ba. Henry Ford haba quedado fascinado en Michigan con las pri-
meras mquinas a vapor que conoci. Incluso pudo desarrollar cier-
ta maa en su puesta en marcha y reparacin. Por supuesto, cuando
tuvo noticia por primera vez de la existencia de rudimentarios moto-
res de gas, hizo todo lo posible por conocerlos y lleg tambin a ser
un experto en su manejo.
Durante aos, Ford trabaj por puro instinto. Aadi al arrojo y
el esfuerzo, a los que se acostumbr en los aos de granjero, ciertas
dosis de ingenuidad conservadas desde la infancia. No tena cono-
cimientos de fsica y matemtica, pero intua que los motores ms
eficaces deban ser los impulsados por fuentes de energa como el
gas de hulla o la gasolina. No conoca los avances de Daimler,
Boutton o Benz, pero sospechaba que el mundo habra de cambiar
a lomos de nuevos aparatos rodadores impulsados por motores au-
tnomos.
Pero, como antes apuntbamos, aquellas disquisiciones eran ms
bien contradictorias con su tarea en la empresa de iluminacin. El
gas era competencia directa de la electricidad como impulsor de ma-
quinaria en los estertores del siglo XIX. En 1896, Henry fue invitado
a la Convencin Anual de la Asociacin de Empresas Edison de Ilu-
minacin. La reunin iba a ser presidida por el mismsimo Thomas
Alva Edison. El gran gur de la electricidad tuvo conocimiento, por
azar, de que uno de sus empleados (Henry Ford) estaba trabajando
en la creacin de motores de gas y en la posibilidad de introducir
otros combustibles, como la gasolina. Es imaginable el estupor con
el que Henry debi de recibir la invitacin de Edison para que le en-
seara alguno de esos prototipos. Iba a ofenderse el padre de la luz
elctrica? Considerara un oprobio que se trabajara en una frmula
de utilizacin de la energa que no contaba con la electricidad como
fuente fundamental?
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La historia cuenta todo lo contrario. En realidad, Edison entabl
una frtil relacin con Ford a partir de una primera conversacin
que qued para los anales: Joven, su idea es magnfica. Siga defen-
dindola: estos motores son un gran avance frente a los motores elc-
tricos, porque no necesitan una fuente de energa externa. Quizs
ese era el apoyo que Ford necesitaba para poner en marcha sus ide-
as. Desde luego, ese fue el principio de una amistad no exenta de pe-
queas turbulencias. Las familias Ford y Edison pasaran juntas las
vacaciones durante aos y el propio Edison propuso a Ford levantar
una sucursal de su compaa en Dearborn. Aquellas charlas intermi-
nables entre los dos hombres, sentados en el porche de algunas de
sus mansiones, vestidos con sus elegantes trajes, paseando su delga-
dez proverbial, deberan haber sido registradas para la historia. En
sus mentes se coca buena parte del cambio que la humanidad iba a
experimentar a lo largo del siglo XX.
Pero antes de llegar a ese punto, es decir, antes de que Ford tuvie-
ra una mansin propia en la que invitar a Edison, tuvieron que su-
ceder algunas cosas ms. En 1898, Ford vendi su primer coche de
fabricacin propia impulsado con un motor de gasolina por el pre-
cio de 200 dlares. El alcalde de Detroit, sorprendido por el inven-
to, consigui reunir una suma de 15.000 dlares para instalar una
compaa fija de fabricacin de automviles. As naci la Detroit
Automobile Company, en la que Henry participaba como jefe de in-
genieros.
La comprensin que Edison haba mostrado con el invento de
Ford no fue imitada por los mandos intermedios de la empresa de
iluminacin en Detroit y Henry Ford se vio obligado a elegir entre
su empleo en la compaa elctrica y su nuevo trabajo entre coches
y gasolina. Afortunadamente para su carrera y para el resto de la hu-
manidad, opt por lo segundo.
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En 1903, despus de muchos aos de trabajo de despacho en
busca de apoyo financiero, Henry se estableci por su cuenta y
cre la Ford Motor Company con el objetivo de fabricar un coche
que se vendiera por 500 dlares en un tiempo en el que el precio
medio de esos aparatos rondaba los 1.400. El primer modelo que
sac al mercado fue el Ford A, que costaba 850 dlares. No era su-
ficiente, haba que seguir afinando el proceso de produccin para
reducir an ms el precio. Henry Ford estaba convencido de que
tena en sus manos un producto con mucho futuro. Y eso que
en 1902 slo exista un coche por cada milln y medio de ciuda-
danos norteamericanos. Gracias a las mejoras ofrecidas por la
compaa Ford y la paulatina disminucin de los precios, en 1909
la ratio se haba reducido a un coche por cada 800 estadouniden-
ses. Uno de los responsables de tal avance fue el modelo Ford T,
fabricado en 1908, un coche para las masas, como lo denomin
Henry Ford.
El genial empresario haba comprendido, por primera vez en la
historia, que un automvil no es igual que un coche de caballos.
Aunque parezca extrao, a la industria de la automocin le cost
deshacerse de la esttica del carruaje que tenan los primeros co-
ches: pesados, con motores poco eficientes, adornados con chapa
hasta la saciedad, lentos Ford supo que haba que mejorar dos
aspectos para conseguir un producto de uso masivo: el sistema de
produccin y la esttica; as que trabaj en la mejora de los moto-
res para hacerlos menos pesados, construy asientos y carlingas ms
apropiadas para un vehculo que iba a transitar a gran velocidad e
introdujo la fabricacin en serie de piezas dentro de las primeras
cadenas de montaje del sector. Aunque los primeros Ford T pare-
cieron ridculos a los ojos de los ciudadanos de entonces, en 20
aos la empresa haba conseguido vender nada menos que 15 mi-
llones de unidades.
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La compaa instal cintas trasportadoras para llevar las piezas,
cronmetros para mantener el ritmo de produccin, jornadas de
ocho horas diarias, trabajo descentralizado por secciones especializa-
das, participacin de los obreros en los beneficios Ford haba re-
volucionado el concepto de fabricacin en contra de los sabotajes de
la competencia, las maldiciones de los industriales de medio mundo
y las oposiciones de los sindicatos de la izquierda.
El xito de Henry Ford le trajo algunas consecuencias desagradables,
hubo de pleitear judicialmente contra la Asociacin Americana de Fa-
bricantes de Automviles, que nunca vio con malos ojos las costumbres
del nuevo magnate hasta que el xito del Ford T les abri la posibilidad
de ganar una buena cantidad en royalties (en aquella poca, la fabrica-
cin de coches estaba sujeta a licencia). Pero, quizs, el efecto secunda-
rio mayor de su fama y riqueza fue el desarrollo de un espritu megal-
mano que le iba a granjear unas cuantas enemistades.
En 1914, el estallido de la Primera Guerra Mundial desat en
su interior un vehemente espritu pacifista. Intent poner en mar-
cha un Barco de la Paz que llevara a Europa un grupo de hom-
bres y mujeres prominentes para poner fin a las hostilidades. Al-
gunos amigos, como Edison, se negaron a acudir a la llamada, y
los que aceptaron terminaron por llevar al traste la iniciativa con
sus peleas internas y sus requerimientos de fama. Ford, entonces,
se pas al bando belicista y colabor decididamente en el esfuer-
zo militar de su pas.
En la Segunda Guerra Mundial tuvo an una participacin ms ac-
tiva y volc parte de sus recursos en la construccin de carros de com-
bate e instrumental para aviones. Tuvo incluso que padecer cierto es-
carnio pblico por unas declaraciones supuestamente antisemitas que
realiz, siendo ya anciano. El magnate acab siendo vctima de su
gran imagen pblica, pero nunca sucumbi el brillo de su obra. Alter-
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naba momentos de inmensa bonhoma y actividades filantrpicas con
salidas propias de un anciano terco y malhumorado. En 1947, muri
plcidamente mientras dorma. Su figura sigue siendo recordada hoy
como una de las personalidades que ms han hecho por construir el
mundo tal y como hoy lo conocemos. Su ingenio tecnolgico y, sobre
todo, su osada empresarial han sido las aportaciones ms sobresalien-
tes de la historia de la movilidad humana. Sin Ford, hoy, la utilizacin
de la energa para el bien de los hombres y mujeres del planeta sera
un empeo un poco ms cojo.
OTROS NOMBRES CLAVE EN LA HISTORIA DEL VAPOR
THOMAS SAVERY: EL AMIGO DE LOS MINEROS
Nacido en 1650, este brillante ingeniero militar
ingls patent en 1698 la primera bomba de vapor,
aunque se trataba de un prototipo primitivo que
no mereci la repercusin de los motores que le su-
cedieron. Consista en un recipiente cerrado lleno
de agua al que pasaba el calor producido por una
caldera. Al calentarse, el agua suba por un tubo y
favoreca el drenaje a presin del agua de una mina.
Su intencin inicial era precisamente esa, la de
bombear el agua que inundaba los suelos bajos de
las minas, por lo que el aparato se llam amigo del
minero. Aunque tena graves problemas de sobre-
presin y funcionaba relativamente mal, la idea sir-
vi de inspiracin para los primeros motores de va-
por de la historia. Savery muri en 1715.
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DENIS PAPIN, QUIEN LLEG TARDE POR CULPA
DE UNOS JARDINES
Muchos de los trabajos que condujeron a la paten-
te de la primera mquina de vapor moderna tienen su
origen en las ideas puestas sobre la mesa por el inven-
tor francs Denis Papin (1647-1714). Este apasiona-
do del vapor fue ayudante de Huygens, con el que re-
aliz experimentos pioneros sobre altas y bajas presio-
nes y dise lo que podra denominarse el primer
motor de combustin interna. Leibniz dijo de l que
haba sido el primer hombre que entendi de verdad
lo que es un gas. De hecho, tuvo la intuicin de que
con slo calentar agua y enfriar vapor podran conse-
guirse energas motrices ms eficaces que las logradas
mediante las explosiones de plvora. Convencido de
la importancia de su hallazgo, se puso en contacto con
el Duque de Hesse, al que mostr un modelo de m-
quina de vapor (ms bien una olla a presin). Como
no encontraba dinero para financiar la construccin
del aparato ni herreras capaces de fabricar los tubos y
calderas necesarios, el Duque le propuso que aplicara
su invento a la mecanizacin de las fuentes de los jar-
dines de Kassel. As lo hizo, despus de un duro traba-
jo de ms de un ao: mediante un sistema de olla con
vlvula de seguridad generaba una presin superior a
la atmosfrica para mover unos mbolos y bombear
agua a la fuente. El duque qued encantado, pero Pa-
pin perdi un tiempo precioso. En aquel ao emplea-
do en Kassel, Thomas Savery haba diseado su ami-
go de los mineros y pasara a la historia por ello. Pa-
pin muri arruinado en 1714.
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GEORGE STEPHENSON: VAPOR A TODO TREN
Hijo de un bombero ingls, George Stephenson
naci en la localidad de Wylam, cerca de Newcastle
on Tyne, el 9 de junio de 1781. Desde una edad
muy temprana se sinti atrado por el mundo de las
mquinas y del transporte. Siempre le fascin el
modo en el que los madereros utilizaban grandes
barcazas para transportar troncos por el ro Tyne.
Sus primeros trabajos se relacionaron con la mine-
ra del carbn, dado que su padre trabajaba en el
servicio de emergencias de varias minas. En ese en-
torno, Stephenson se pasaba todos los ratos libres
que poda desmembrando mquinas, rodamientos,
carros y engranajes. El primer invento de este hom-
bre autodidacta fue una lmpara que no explotaba
cuando se acercaba a las frecuentes emanaciones de
gas gris de las minas. Pero pronto orient el obje-
to de sus investigaciones hacia la locomocin por
vapor. En 1814, construy el primer prototipo de
locomotora de vapor; se llamaba Blutcher, utilizaba
un sistema de ruedas adaptado a rales y era capaz
de transportar 30 toneladas de mineral a ocho kil-
metros por hora. El xito de sus ingenios le permi-
ti poner en marcha una empresa propia, Robert
Stephenson and Company, la primera empresa del
mundo dedicada a la construccin de locomotoras.
El primer motor diseado por la compaa, bauti-
zado como Locomotion, sali al mercado en 1825.
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erceraarte
a energa elctrica
La mayora de nosotros, cuando pensamos en
energa, evocamos la luz, el calor y el movimiento
de los que nos dota la electricidad. sta atrajo
la atencin de los hombres hasta convertirse
en fascinacin mitolgica y, poco a poco, merced
al progresivo uso de la razn, fue desvelando
sus inmensos secretos, su potencial increble
para mejorar nuestras vidas.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
::)
ENJAMIN Franklin nos ofrece uno de los ejemplos ms brillantes de
pasin cientfica que pueda encontrarse jams. Tras una vida llena de al-
tibajos y de turbulentas aventuras personales, slo la pasin por la ciencia
y la firme conviccin en la fuerza de su inteligencia le permitieron pasar
a la historia como uno de esos personajes capaces de cambiar el mundo.
Sus trabajos, plagados de ingenuidad y acierto al mismo tiempo, sirvieron
para que la electricidad, por primera vez, dejara de ser un fenmeno de
regusto mgico para convertirse en materia de estudio cientfico.
Hay personas que nacen para ser pioneras. Puede que sea por culpa
de sus genes, por la educacin recibida en el seno de su familia o por
simple azar. El hecho es que estos individuos se proponen convertirse en
los primeros de su estirpe y lo logran. Y, no cabe duda, Benjamin Fran-
klin era uno de ellos. El hombre destinado a sentar las bases del conoci-
miento moderno de la electricidad, a postular por primera vez una teo-
ra convincente sobre la naturaleza del fluido elctrico y a poner a nues-
tra disposicin inventos de la trascendencia del pararrayos llevaba el
espritu pionero marcado en la frente. No en vano naci en el seno de
una familia de colonos en el Boston de 1706.
Benjamin fue el dcimo hijo de un modesto fabricante de jabn,
llamado Joshia, que tuvo 17 retoos en total, repartidos en dos ma-
BENJAMIN FRANKLIN (1706-1790):
DE LA MAGIA DE LOS RAYOS, A LA CIENCIA
DE LA ELECTRICIDAD
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trimonios. Su abuelo, Peter Furger fue uno de los primeros colonos
que llegaron a Nueva Inglaterra en 1620 y particip activamente en
la fundacin de la ciudad de Boston. A pesar de tan honrosos ante-
cedentes, la familia Franklin siempre encontr muchas dificultades
para vivir. A Joshia no le pudieron dar sus padres educacin alguna.
Sin embargo, fue capaz de aprender varios idiomas (entre ellos, fran-
cs, italiano y espaol) y adquirir una vasta cultura humanstica de
manera autodidacta.
Al joven Benjamin le pas tres cuartos de lo mismo. En un prin-
cipio, la intencin de su padre fue prepararle para ser sacerdote, pero
la preparacin requera unos ingresos de los que siempre careci. As
que el cro recibi algunas lecciones de aritmtica y escritura, com-
paginando el trabajo como ayudante de su padre con los estudios
deslavazados. A la edad de 12 aos, el chico ya haba dado muestras
de su pasin por la lectura, de modo que a su padre se le ocurri que
sera buena idea mandarle a trabajar con uno de los 17 hermanos
Franklin, James, dueo de una imprenta donde se confeccionaban
panfletos de todo tipo.
Fue all donde ambos idearon el primer peridico diario de la
ciudad de Boston: el New England Courant Aunque en aquella
poca ya existan dos ediciones de carcter diario, ninguna de ellas
responda al perfil exacto de lo que hoy entendemos por peridico;
se limitaban a reproducir noticias curiosas aparecidas en otros luga-
res del pas. En el Courant podan encontrase opiniones de actuali-
dad, artculos y anuncios relacionados con el mundo marinero. La
mayor parte de los textos eran escritos por James, lo que causaba tre-
mendos ataques de celos al hermano menor. Benjamin no se conten-
taba con vender las resmas de papel fuera de la imprenta o con lim-
piar cuidadosamente las cajas tipogrficas. Deseaba ver sus ideas im-
presas negro sobre blanco en el peridico que l mismo haba
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ayudado a levantar Pero, cmo convencera a su hermano? Sen-
cillamente, ni lo intent. En lugar de ofrecerse como escritor, inven-
t a un personaje femenino, una viuda que firmaba bajo el nombre
de Silence Dogood y, escondido en el anonimato de este alias, envi
varios textos al peridico.
La columna de Silence Dogood pronto se hizo muy popular entre
los lectores del Courant. En ella, Benjamin Franklin se expresaba con
toda libertad y grandes dosis de desfachatez contra el estamento uni-
versitario de Harvard o contra las costumbres morales de la poca. Fue
un gran defensor de los derechos civiles de la mujer y combinaba los
escritos polticos con glosas del mundo de la moda o con columnas
humorsticas. Despus de 16 entregas, Benjamin confes a su herma-
no la autntica identidad de Silence Dogood y el peridico tom un
rumbo hacia la stira y la polmica que iba a costar caro a sus dueos.
A principios del siglo XVIII, la viruela era un mal en pleno proceso
de extensin por las tierras de Nueva Inglaterra. En Boston se hizo fa-
mosa una congregacin de sacerdotes y laicos que hacan campaas ca-
llejeras a favor de la vacunacin. James y Benjamin decidieron utilizar
el tema para hacer un poco de sensacionalismo periodstico. Las co-
lumnas del primero en contra de los sermones de la congregacin y de-
fensoras de la idea de que la inoculacin no serva para nada fueron
aumentando de tono. Hasta que, en una de ellas, sus palabras supera-
ron el lmite del insulto y tuvo que pagar por ello con una condena a
varias semanas de crcel. Aqul fue el comienzo del fin para el Courant
y para la pareja de hermanos. En 1723, Benjamin Franklin decidi
marcharse de la ciudad. En aquella poca, esa actitud estaba castigada
como delito de huida. Franklin se haba convertido en un forajido.
Sin una moneda en el bolsillo, perseguido por la justicia y sin ne-
gocio de imprenta, el joven lleg a Filadelfia, donde no slo encon-
tr una ciudad dispuesta a acogerle, sino que se top con la que iba
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a ser su gran amor: Deborah Read. Durante unos meses, Franklin se
acomod en la casa de la familia Read mientras empezaba de nuevo
su vida como aprendiz en una imprenta. Fue gracias a sus habilida-
des en la confeccin de textos por lo que fue contratado por el go-
bernador de Pensilvania para realizar un viaje comercial a Londres.
Si todo sala bien, Benjamin tendra su propio negocio. Dej en Es-
tados Unidos su trabajo, abandon a la mujer con la que ya se haba
comprometido y parti para el que debera haber sido un viaje rpi-
do a la capital britnica. Pero las cosas se complicaron cuando Fran-
klin, una vez instalado en Londres, dej de recibir noticias del go-
bernador y comprendi que todo el negocio se haba ido a pique.
Para poder regresar, tuvo que trabajar durante meses en otra impren-
ta londinense. En ese perodo de tiempo, Deborah se haba cansado
de esperar y haba contrado matrimonio con otro hombre.
Pero este hombre, con sangre de colono aventurero en las venas,
no tuvo ni la menor tentacin de venirse abajo. Ahorr lo suficiente
para regresar a Filadelfia, cre un negocio propio, tuvo un hijo de
una mujer desconocida al que llam William y se cas con su ama-
da Deborah, abandonada por su marido, en 1730. Superado el viaje
por los infiernos, a Benjamin ya slo le esperaba una vida de xitos.
Su pericia en el negocio de la impresin y la publicacin le sirvi
para poner en el mercado algunos productos como la Pennsylvania
Gazette y los Almanaques del pobre Richard, que no tardaron en con-
quistar al pblico. El negocio iba como la espuma y creca con in-
numerables franquicias en otras ciudades, al punto que, en 1749,
Benjamin Franklin haba ganado tanto dinero como para retirarse. Y
as lo hizo: se dedic a vivir de las rentas y a poner los primeros la-
drillos de la que iba a ser su segunda vida: la vida de cientfico.
Franklin haba sido siempre un amante de la sabidura. Durante
su estancia en Londres qued impresionado por el grado de desarro-
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llo de la ciencia y la tecnologa europeas y por las transformaciones
sociales que estaba provocando la revolucin industrial. No es de ex-
traar que, desde los primeros ejemplares, el Pennsylvania Gazette
contara con pginas dedicadas a opinar sobre asuntos cientficos.
Para colmo, uno de sus hijos, Francis, muri de viruela, y Benjamin,
que se culpaba a s mismo por haber llevado sus ideas polticas sobre
la inoculacin al extremo de no vacunar a su propio hijo, se obsesio-
n con estudiar todo lo que cay en sus manos sobre la enfermedad.
Cuando, a la madura edad de 43 aos, lleg su plenitud econmica,
no tena otra cosa que hacer que dedicarse a investigar.
Uno de los fenmenos naturales que ms le llamaban la atencin
eran las tormentas elctricas. En aquella poca, su educacin calvi-
nista le sugera que los rayos y truenos no eran ms que manifesta-
ciones con las que Dios quera comunicarse con los impos. Pero
Franklin, que era un ferviente lector de obras de filosofa natural,
pensaba que todo lo que acontece en el entorno debe responder a le-
yes inmutables y naturales. A pesar de que ello supona enfrentarse
con la visin religiosa del cosmos, incrustada en las mentes de sus
contemporneos, Benjamin se propuso explicar el mecanismo es-
pontneo de las tormentas y dar una razn cientfica a la existencia
de la electricidad.
Para conocer mejor el desarrollo de las ideas de Franklin al respec-
to, no est de ms hacer un repaso a cul era el grado de conoci-
miento cientfico sobre la fsica de la energa elctrica en aquella
poca. Desde que Tales de Mileto descubriera, en el siglo VI a. C.,
que el mbar, al ser frotado, se magnetizaba y poda atraer a otros
cuerpos de menor peso, poco se haba avanzado en el estudio de esta
propiedad que se consideraba cuasi mgica. Entre 1540 y 1603, vi-
vi William Gilbert, que repiti los experimentos de Tales de Mile-
to con otros materiales como el vidrio, la resina y la sal. Estos traba-
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jos permitieron apuntar la posibilidad de que la electricidad fuera
una propiedad universal de todos los cuerpos.
Cuando Franklin se dispuso a vivir su dorado retiro, acunado por
los brazos de la ciencia, Otto von Guericke ya deba de estar traba-
jando en la invencin de la primera mquina generadora de energa
por rotacin que cuaj en 1762 y en sus estudios elctricos y mag-
nticos sobre el vaco (empresa en la que tambin trabaja Robert
Boyle). Los logros de los cientficos de la poca, como Gray, permi-
tan intuir que la electricidad es un fenmeno que se puede condu-
cir a travs de un cuerpo y que hay objetos que conducen con ms
facilidad que otros. Pero todava no se haba llegado a la concepcin
de la electricidad como un fluido. El francs Francois Listernay du
Fay (1698-1739) haba llegado incluso a definir dos tipos de electri-
cidad; una, que llam electricidad vtrea, tena la propiedad de que
los cuerpos cargados con ella repelan a todos los dems cargados de
igual modo y atraan a los cargados con el segundo tipo de electrici-
dad, llamada resinosa.
Como puede apreciarse, la imprecisin de los tratados sobre fsi-
ca de la energa elctrica de la poca era soberana. No slo se careca
de una nomenclatura sencilla y universal, no slo se desconoca la
autntica estructura de aquel fenmeno y sus causas, sino que los ex-
perimentos utilizados para teorizar sobre el asunto eran rudimenta-
rios y poco prcticos. En este contexto, Franklin se atrevi a poner
sus recursos en juego con la intencin de diseccionar definitivamen-
te a la esquiva electricidad. Para empezar, le pidi a su amigo londi-
nense, Peter Collinson, miembro de la Real Sociedad Britnica, un
juego de instrumentos utilizado en la poca para experimentar con
pequeas descargas elctricas. Consista en una probeta de cristal
que se frotaba con seda hasta lograr pequeas cantidades de electri-
cidad esttica que podan ser utilizadas en experimentos sencillos.
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Aquel aparato le sirvi para familiarizarse con la electricidad,
aunque su principal empeo siempre haba sido descubrir de dnde
procedan los rayos y los relmpagos durante las tormentas y, sobre
todo, dar con algn sistema que permitiera prevenir la gran cantidad
de incendios que se producan por culpa del impacto de un rayo.
Franklin conoca lo que l llamaba el maravilloso efecto de los cuer-
pos puntiagudos, es decir, la capacidad de los objetos largos acaba-
dos en punta de conducir la electricidad y canalizarla. Valindose de
estos conocimientos, el sagaz investigador fabric una cometa con
un cable metlico en su cspide. Al final del hilo de la cometa, at
una llave de metal con una cinta de seda. Esper a que llegara una
tarde de tormenta y sali al campo con tal artilugio junto con su
hijo William que, entonces, tena 21 aos de edad. Repiti la prue-
ba una y otra vez hasta que un da, en pleno ao 1752, un rayo azo-
t la punta de la cometa, la electricidad viaj por la tela y el hilo, y
azot la llave del extremo. Aquel experimento fue todo un milagro;
no slo porque iba a modificar el modo en el que los seres humanos
interpretaran el fenmeno elctrico a partir de entonces, sino por-
que Franklin y su hijo salieron ilesos de l. Hoy, cuando ya conoce-
mos las propiedades de la electricidad y la potencia de las descargas
en una tormenta, a nadie se le ocurrira atraer un rayo hacia s mis-
mo con una llave de metal en la mano. Pero Franklin ignoraba el pe-
ligro que corra y, de haberlo conocido, tal vez le habra dado igual.
De hecho no iba a ser la ltima vez que el inventor de Boston se ju-
gara la vida en el transcurso de sus investigaciones. Poco despus,
durante una Navidad, estuvo a punto de achicharrarse al intentar
matar a un pavo mediante una descarga elctrica.
Lo cierto es que sus investigaciones lo hicieron famoso. Todos los
das legiones de curiosos que queran conocer de cerca al hombre
que haba dominado a los rayos rodeaban su casa. Y l, lejos de de-
jarse llevar por el afn de notoriedad o por la tentacin del espect-
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culo, se dedic a conferir a su trabajo rango cientfico: la electricidad
haba pasado de ser un objeto de misterio, o una mera curiosidad, a
un asunto de investigacin cientfica seria.
Fruto de ese trabajo surgieron sus teoras revolucionarias sobre
la electricidad como fluido. l fue el primero en intuir que existen
cargas elctricas positivas y negativas y algunos de los trminos que
hoy empleamos, como batera o carga, fueron empleados por
primera vez en sus obras. Incluso fue pionero en la formulacin de
la teora de los electrones cuando sugiri la existencia de partculas
ms pequeas que los tomos responsables de la carga elctrica.
Casi todos los fenmenos elctricos conocidos en su poca podan
ser explicados por las teoras de Franklin. Sus esfuerzos fueron re-
compensados con grados honorficos en las universidades de Yale y
Harvard y con la medalla de oro de la Real Sociedad Britnica en
1753, y su final inclusin como miembro de la misma tres aos
despus. Hay que tener en cuenta que la docta institucin no ha-
ba sido partidaria hasta entonces de otorgar tales honores a nin-
gn ciudadano de las colonias y que Franklin careca de formacin
acadmica, aspectos ambos que confieren ms valor a los logros del
bostoniano.
A pesar de todo, Franklin continu siendo un hombre de talante
modesto, incluso se neg a patentar su pararrayos como un invento
propio y a ganar dinero con l. Ms all de la electricidad, se dedic a
otros asuntos del saber: estudi el clima y elabor teoras para prede-
cir el movimiento de los sistemas tormentosos, defini algunas co-
rrientes marinas, se adentr en la medicina y dise el primer prototi-
po de un catter. Adems, se dedic a financiar todo tipo de experi-
mentos relacionados con la agricultura. Incluso invent un fascinante
instrumento musical, la armnica de cristal, que tuvo cierta importan-
cia en el panorama artstico de la poca.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
::
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La figura poltica de Franklin como hombre de Estado en plena
formacin de los Estados Unidos pudo eclipsar de algn modo sus
virtudes como cientfico. El nombre de Benjamin Franklin qued
unido, de todos modos, para siempre a la electricidad y, gracias a l,
otros cientficos que le sucedieron pudieron demostrar definitiva-
mente que aquella propiedad del mbar que descubri Tales de Mi-
leto no era, ni mucho menos, un fenmeno mgico.
LAS LUCES DE LA ENERGA
BENJAMIN FRANKLIN (1706-1790): DE LA MAGIA DE LOS RAYOS, A LA
::;
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LAS LUCES DE LA ENERGA

NA DE LAS MAYORES virtudes que adornaron la inteligencia de Ales-


sandro Volta fue la incredulidad. Nunca se sinti satisfecho con las ideas
que algunos de sus contemporneos vertan sobre el origen y la naturaleza
del fenmeno elctrico. Por eso, no descans hasta encontrar una explica-
cin sencilla y satisfactoria que sentara las bases de buena parte de nuestro
conocimiento actual sobre la materia. En el transcurso de sus indagaciones,
para colmo, nos regal un bellsimo invento: la primera pila elctrica.
Existe una extraa tendencia de los bigrafos a presentar la infancia
de los genios como una sucesin de desatinos. Los primeros aos de las
mentes ms prodigiosas suelen pintarse como si fueran nios problemti-
cos, inadaptados, poco duchos para el estudio; se rastrea en la historia en
busca de aquella ancdota que permita decir que tal inventor era mal-
simo con las manualidades o que ese otro fsico suspendi varias veces en
Matemticas. En la mayora de las ocasiones, no se tienen en cuenta las
peculiaridades de un cerebro creativo; se olvida que un nio superdota-
do suele tener un mal rendimiento en la escuela y que, sobre todo en si-
glos pasados, el sistema educativo no era tan sensible como para permi-
tir el desarrollo natural de inteligencias especiales.
Sea como fuere, lo cierto es que las biografas de los cientficos estn
llenas de casos como el de Alessandro Volta, uno de los hombres que ms
ALESSANDRO VOLTA (1745-1827):
EMPAQUETANDO LA ENERGA
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ha hecho por el conocimiento y disfrute de la energa elctrica y que, sin
embargo, durante sus primeros aos de vida lleg a convencer a sus pa-
dres de que era un retrasado.
Alessandro Giuseppe Antonio Anastasio Volta naci el 18 de fe-
brero de 1745 en la localidad de Como. Su familia perteneca a la
aristocracia lombarda y estaba ntimamente unida a las autoridades
eclesisticas. Su padre, Filippo, haba sido miembro de la Compaa
de Jess y presion para que todos sus hijos se ordenaran sacerdotes,
excepto el pequeo Alessandro, que tena siete aos cuando el pro-
genitor muri. Hasta esa edad, el nio haba sido una fuente de pre-
ocupaciones para su familia. Hasta los cuatro aos no aprendi a ha-
blar, y mostraba un comportamiento retrado y esquivo. Para cuan-
do aconteci la muerte de su padre, Alessandro ya haba recuperado
parte del tiempo perdido y presentaba un rendimiento escolar simi-
lar al de cualquier nio de su edad.
Los orgenes aristocrticos de la familia y el gusto por las huma-
nidades que siempre haban expresado los Volta de Lombarda con-
dujeron al pequeo, ya con 13 aos, a recibir una educacin de le-
tras clsicas en la Escuela de Retrica de los Jesuitas de Como. All
aprendi latn y filosofa, se adentr en el mundo de la poesa, reci-
bi el influjo de las obras de Virgilio y Tasso y fue tentado una y
otra vez por sus maestros para hacerse sacerdote y por uno de sus tos
para que estudiara leyes.
Pero en las cercanas de 1760, haba un tema de actualidad que
llamaba mucho ms la atencin de un joven como l que los hbitos
y las togas: la electricidad. Desde Amrica llegaban los ecos de los
experimentos de Franklin sobre el poder elctrico de los rayos que,
sin duda, deban fascinar a un muchacho intelectualmente inquieto
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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como era Volta. Mucho ms cerca de su Lombarda natal, el anato-
mista italiano Luigi Galvani intentaba por aquellas fechas aplicar las
ideas de Franklin al cuerpo de los animales. Haba observado que
una descarga elctrica inducida en las patas de una rana muerta pro-
vocaba que sus msculos se contrajeran. Los experimentos de Galva-
ni eran tremendamente espectaculares: colgaba de las patas a unas
cuantas ranas atadas al metal de una reja y esperaba a que una tor-
menta dejara algn tipo de descarga que pudieran absorber los man-
cillados cuerpos de los batracios. Su intencin era comprobar el
efecto de la electricidad y descubrir la fuente ltima de la misma, ya
que estaba convencido, errneamente, de que aquella energa que
mova los msculos inertes de sus animales de experimentacin pro-
ceda del interior de los propios msculos. Volta qued fascinado
por estos y otros estudios relacionados con la materia y, a la edad de
quince aos, decidi definitivamente que iba a dedicarse al estudio
de la Fsica.
Alessandro no tena estudios universitarios, pero le sobraba inicia-
tiva y vocacin. En 1763, con 18 aos, ya se haba carteado con al-
gunos de los cientficos ms prestigiosos del momento. Entre ellos,
se encontraba Giulio Cesare Gattoni (1741-1809), experto en fsica
y amante de las ciencias naturales, que posea un laboratorio parti-
cular donde Volta pudo realizar todo tipo de experimentos con elec-
tricidad.
La puesta de largo del joven en el mundo de la ciencia no llega-
ra, sin embargo, hasta 1769. En concreto, el 18 de abril de aquel
ao apareci publicado un pequeo tratado firmado por l bajo el
ttulo de De vi attractiva ignis electrici ac phaenominis inde pendenti-
bus (Sobre la fuerza de atraccin del fuego elctrico). En realidad,
se trata de un esfuerzo retrico de componer una teora unificadora
de todos los fenmenos elctricos conocidos hasta entonces sobre las
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ALESSANDRO VOLTA (1745-1827): EMPAQUETANDO LA ENERGA

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bases de una interaccin universal de fuerzas de atraccin. Su valor
cientfico no es espectacular, pero constituye un vivo ejemplo de
hasta qu punto su autor estaba interesado en descender hasta el te-
rreno ntimo de las leyes naturales, encontrando fenmenos univer-
sales relacionados con la electricidad. Dos aos ms tarde, publica
una ampliacin de sus ideas en forma de disertacin epistolar titula-
da Novus ac simplicisimus electricorum tentaminum apparatus.
No obstante, Alessandro saba que sus aportaciones no iban a
causar estupor en la sociedad cientfica del momento. Su educacin
le impona el latn como lengua de comunicacin de las ideas, pero
esa ya no era, ni mucho menos, la lingua franca de la comunidad
cientfica europea. Alejado de las capitales intelectuales del momen-
to (Londres y Pars) y obstaculizado por el uso de un idioma que no
era el comn en los foros de pensadores, Volta se esforz por conse-
guir para sus trabajos la repercusin internacional que l crea que
merecan. Y una de las personas que iban a ayudarlo fue el qumico
Joseph Priestley, que en 1774 haba conseguido separar el oxgeno,
descubriendo as este elemento para el mundo de la ciencia. Alessan-
dro se carte profusamente con Priestley y aquello le sirvi para dar-
se a conocer en los crculos que a l realmente le interesaban, como
la Real Sociedad de Londres o la Real Academia de las Ciencias de
Pars. Por eso, cuando en 1775 el italiano fabric su primer electr-
foro, uno de los privilegiados que recibieron la noticia de primera
mano fue el propio Priestley.
Tratando de profundizar en las teoras que haba expuesto en sus
dos obras, Volta construy un instrumento que produca electrici-
dad sin necesidad de frotar constantemente, tal y como requeran las
mquinas electrostticas de la poca. Al aparato lo llamo electrforo
perpetuo, y pronto logr cierta popularidad en los laboratorios de
toda Europa. Bsicamente consista en la utilizacin de un material
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JORGE ALCALDE

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aislante sobre un plato de metal que era previamente cargado frotan-
do sobre l con piel de gato u otro tejido similar. Volta situ otro
plato metlico encima con un asa de material aislante. De ese modo,
el conjunto cargado elctricamente poda trasladarse usando el asa
sin producir una descarga. Los platos se separaban y podan trasmi-
tir su carga a otro instrumento de laboratorio, como una jarra de
Lyeden, por ejemplo. Este tipo de botellas que portaban en su inte-
rior una fina hoja de material conductivo, se empleaba en las inves-
tigaciones de la poca para realizar experimentos elctricos.
Durante los siguientes aos, Volta se destap como un autntico
relaciones pblicas, un hombre moderno y viajero, capaz de entablar
conversaciones interesantes con personalidades como Lavoisier, La-
place o Scarpa, de mantener el tipo dialogando no slo sobre electri-
cidad, sino tambin sobre meteorologa, calorimetra y qumica de
gases. Aquellas disciplinas eran, sin duda, lo ms atractivo del mo-
mento. Hablar de gases o de rayos de tormenta supona para la in-
telectualidad de la poca el mismo estmulo que hoy genera conver-
sar sobre gentica, informtica o cosmologa Y Volta era capaz de
hacerlo con soltura. No slo eso, sino que su curiosidad le llev a re-
alizar algunos descubrimientos interesantes. Una tarde de verano de
1776, mientras navegaba por el Lago Maggiore cerca de la localidad
de Angera, el remo de su barca qued atascado en los lodos del fon-
do pantanoso. Al tratar de sacarlo, descubri que aparecan unas
burbujas ascendiendo desde el lodazal. Recogi algunas muestras de
ese gas y descubri que era inflamable. Lo denomin aire inflama-
ble de los pantanos, al que hoy conocemos como metano.
Su peripecia cientfica lo oblig a dividir su tiempo entre el estu-
dio de los gases y las investigaciones con electricidad. El invento del
electrforo fue una noticia que corri como la plvora por toda Eu-
ropa y convirti a su autor en un afamado cientfico. Volta comen-
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ALESSANDRO VOLTA (1745-1827): EMPAQUETANDO LA ENERGA

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z a pensar en un nuevo concepto para definir al fenmeno elctri-
co, que denomin tensin. Intuy que, del mismo modo que se
expanden los gases, el fluido elctrico tambin tiene una tendencia a
ocupar espacios cada vez mayores, y as se lo explic a Saussure en
una carta enviada el 20 de agosto de 1778.
Pero, sin duda, el asunto que ms le preocupaba por entonces era
el estudio de los fenmenos que Galvani haba descubierto en sus
investigaciones con ranas. Repiti una y otra vez los experimentos
de su compatriota y mantuvo una feroz controversia con l. Al con-
trario que Galvani, Volta no pensaba que el origen de la electricidad
que haca contraerse a los msculos del animal muerto fuera el pro-
pio organismo natural. Ms bien, pensaba, la descarga proceda de
los metales en los que el batracio era colgado. Las ranas no origina-
ban fluido elctrico, simplemente eran unos detectores muy sensi-
bles del mismo. Gracias a su intuicin, pudo establecer por primera
vez de manera cientfica que el fenmeno de corriente elctrica es-
taba relacionado con las reacciones qumicas de los materiales por
los que pasaba la electricidad y que ciertos tipos de metal eran ms
eficaces que otros en el trnsito de la corriente. La sucesin de pu-
blicaciones sobre el tema permitieron formular una nueva explica-
cin al fenmeno elctrico, que primero fue definida como electri-
cidad metlica y luego sirvi para dividir a la comunidad cientfica
entre los partidarios de Volta y los seguidores de Galvani.
Poco a poco, Alessandro ganaba adeptos, y sus teoras terminaron
por ser reconocidas con la Medalla Copley de la Real Sociedad de
Londres, algo as como el actual Premio Nobel. Pero an quedaba lo
mejor. En 1800, Volta present al mundo su nuevo invento: el r-
gano elctrico artificial, que consista en una sucesin de treinta
discos de cinc y cobre apilados, separados alternativamente por tra-
pos hmedos. Cuando una los extremos de la columna mediante un
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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hilo conductor, al cerrarse el circuito, obtena una corriente elctri-
ca. Haba inventado la primera pila elctrica de la historia.
Pronto su invento, que, adems de un artefacto de mltiples apli-
caciones prcticas, supona un modelo experimental que confirmaba
sus teoras sobre la electricidad artificial, caus sensacin. La lnea de
investigacin de su competidor, Galvani, derivara en la electrofisio-
loga y en los conocimientos biolgicos del funcionamiento interno
de los tejidos y clulas. Pero la aportacin de Volta iba a transformar
el mundo de la energa. El inventor de Como recibi todos los ho-
nores imaginables: fue premiado por las instituciones cientficas ms
importantes, se le otorg el ttulo nobiliario de Conde y el mismsi-
mo Napolen le concedi en 1805 la categora de Caballero de la
Legin de Honor.
Posiblemente el xito lo superara. Despus de la invencin de la
pila, abandon la investigacin para dedicarse plenamente a su labor
docente y a satisfacer las esclavitudes sociales propias de su nueva
condicin de noble y famoso. La mayora de los cargos que ocup
desde entonces eran honorficos o polticos, por lo que no tena
tiempo para dedicarse a la prctica de la ciencia. Pero el mayor de los
premios que pudo recibir no lleg de manos de reyes, aristcratas o
ministros. Fueron sus propios colegas los que le concedieron el ho-
nor de pasar para siempre a la historia de la ciencia uniendo su
nombre a un concepto universal: la unidad de potencial elctrico o
fuerza electromotriz se denomina Voltio en su honor.
El conde Alessandro Giuseppe Antonio Anastasio Volta muri en
Camnago, el 5 de marzo de 1827.
LAS LUCES DE LA ENERGA
ALESSANDRO VOLTA (1745-1827): EMPAQUETANDO LA ENERGA

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LAS LUCES DE LA ENERGA

I HOY utilizamos con naturalidad trminos como el de corriente


elctrica es gracias, entre otras cosas, al trabajo de Andr Marie Amp-
re. Autodidacta, conocedor de docenas de materias cientficas y poseedor
de una fuerza moral inconmensurable que le sirvi para afrontar sus
tremendas desgracias personales, Ampre crea frreamente en la fuerza
de la experiencia como fuente de conocimiento. Por eso, todos sus traba-
jos fueron fruto de una tarea creativa y constante dedicada a imaginar
experimentos cada vez ms ingeniosos y tiles para el desarrollo de sus
teoras.
Su nombre aflora cada vez que se trata de medir la intensidad de una
corriente elctrica. La unidad de medida para tal fin es el amperio. Tras
esa nomenclatura, se puede encontrar la apasionante personalidad de
Andr Marie Ampre, uno de los fundadores del electromagnetismo, un
hombre que tuvo que vivir preso de su biografa, siempre recordando la
figura de su padre guillotinado, siempre luchando por mantener la fe
cristiana en un mundo de incipiente materialismo cientfico, siempre
impulsado por su hiperactividad y por el prodigioso trabajo de sus neu-
ronas, que le permitieron dominar las matemticas como ningn otro de
sus contemporneos. Uno de sus hijos dej escrito que Andr Marie vivi
obsesionado con la verdad y nunca se contentaba con las aproximacio-
nes. Pero, en el fondo, debi de creer que la verdad era inalcanzable me-
ANDR MARIE AMPRE (1775-1836):
EL VALOR DE SABER DE TODO
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diante el mtodo cientfico y, a pesar de haber dado al mundo una de las
leyes fsicas ms importantes, la ley de Ampre, siempre dej un resqui-
cio en sus escritos para el misterio, siempre crey que en el corazn de la
naturaleza deba latir el espritu de su creador sobrenatural, imposible
de reducir a frmulas matemticas.
Este hombre ilustrado y genial naci en Lyon el 20 de enero de
1775. Su padre era un profesional acomodado que posea dos casas
(la de Lyon y otra en la cercana localidad de Poleymieux) y gozaba
de suficiente tiempo libre como para dedicarse a la educacin de
Andr. Las notas autobiogrficas que el propio Ampre nos leg ha-
cen mencin a la relacin estrecha que mantuvo con su padre duran-
te aquellos primeros y despreocupados aos de la infancia. El si-
guiente prrafo es un extracto de su autobiografa, en la que Andr
Marie se refiere a s mismo en tercera persona:
Su padre, que nunca ces de cultivarse en el estudio de la literatu-
ra francesa y latina, as como en varias disciplinas de la ciencia, le edu-
c por su cuenta en una casa de campo cerca de la ciudad donde na-
ci. Nunca le exigi que estudiara nada en concreto, pero supo cmo
inspirarle el gusto por saber. Antes de aprender a leer, la mayor fuente
de placer del joven Ampre consista en escuchar pasajes de la Histo-
ria Natural de Buffon.
Aquella educacin libre, humanstica y estimulante al modo que se
dictaba en el Emilio de Rousseau (1762), formaba parte de la ideolo-
ga de un hombre ilustrado y moderno como Jean Jacques Ampre, el
padre de Andr, que aplic en su propia familia las ideas rousseaunia-
nas del desarrollo infantil y del intelecto humano. No es de extraar,
pues, que en ese entorno las lecturas ms reconfortantes del pequeo
fueran los artculos de la Enciclopedia que, segn algunos testimonios,
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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desgranaba uno tras otro por orden alfabtico, desde el primer volu-
men en adelante, sin discriminar materias, gustos o afinidades.
Al parecer, el estmulo educativo de la familia Ampre fue eficaz.
As lo demuestra el hecho de que, a la edad de 13 aos, el pequeo
fuera capaz de remitir su primer artculo cientfico a la Academia de
Lyon. En l, trataba de resolver el problema de trazar una lnea rec-
ta con la misma longitud que un arco. El trabajo no fue publicado,
entre otras cosas porque Ampre haba trabajado a ciegas, sin ha-
ber estudiado todava suficientes nociones de clculo. Pero su osada
le permiti granjearse cierta fama entre los acadmicos y quizs de
aquella ancdota proceda la creencia, totalmente errnea, de que
Ampre era una especie de Mozart de las matemticas, un nio pro-
digio que a los 12 aos ya dominaba todas las herramientas de la
ciencia matemtica de la poca. No era cierto, aunque no tard en
hacerse un experto en la materia.
Pero a aquel joven de prodigiosa memoria y vida relajada le haba
tocado vivir uno de los momentos ms turbios de la historia de su
pas, y el destino le tena deparado un cambio repentino en su deve-
nir, una tragedia que marcara para siempre su biografa. Cuando ya
haban pasado dos aos desde la toma de la Bastilla y el estallido de-
finitivo de la Revolucin Francesa, Jean Jacques Ampre acept el
cargo de Juez de Paz en Lyon. Era un hombre afn a las ideas revo-
lucionarias, pero observaba con justa distancia los aspectos ms du-
ros de la poltica del terror que empezaba a imponerse desde Pars.
Con habilidad y valenta, mantuvo la localidad de Lyon alejada del
bao de sangre inicial, pero su apuesta estaba condenada al fracaso.
En 1793 muri guillotinado, no sin antes escribir una carta a su es-
posa donde se mostraba pletrico de entereza y dignidad: Perdono
a todos los que se regocijan de mi muerte, a quienes la provocaron y
a quienes la ordenaron.
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ANDR MARIE AMPRE (1775-1836): EL VALOR DE SABER DE TODO

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El acontecimiento produjo un cambio brusco en el comporta-
miento de Andr Marie. Por aquel entonces, se encontraba estudian-
do las obras de Lagrange y disfrutaba sumergindose en cuantos li-
bros de clculo caan en sus manos. Los tratados de Euler eran com-
paeros habituales de viaje y dedicaba al cultivo personal todas las
horas que poda. Pero la muerte de su padre le sumi en la ms tris-
te de las inactividades. Durante un ao y medio se recluy en casa
sin tocar un solo libro y, luego, poco a poco, fue acudiendo a la bi-
blioteca para hojear tratados de botnica, libros de literatura, obras
de poetas clsicos Nada de ciencia.
Pudo ser el paso del tiempo o, quizs, el encuentro con Julie Ca-
rron, la mujer con la que iba a casarse ms tarde, lo que hizo que
Ampre retornara a los estudios a partir de 1796. Fuera lo que fue-
re, para el ao 1799 Andr estaba casado y daba clases de matemti-
cas, qumica e idiomas en Lyon. Su primera obra relevante fue La te-
ora matemtica del juego, publicada en 1802. En ella, realizaba una
serie de ingeniosas consideraciones sobre el clculo de probabilida-
des y el juego de azar. Aquel trabajo, que edit una y otra vez con
sucesivas correcciones, le sirvi para introducirse en el Liceo de Lyon
y promocionarse como profesor de matemticas de lite.
La ciencia matemtica es una disciplina absorbente. Ampre dedica-
ba toda su vida a sus teoremas, a sus clculos y a sus clases. Apenas te-
na tiempo para cuidar de su mujer, Julie, cuya salud era muy delicada.
De hecho, el contacto con ella era fro y distante y ni siquiera lleg a
percibir que se estaba muriendo poco a poco. Aun as, tuvieron dos hi-
jos. Al varn lo bautizaron con el nombre de Jean-Jacques, en memo-
ria de su abuelo paterno. Inmerso en la actividad cientfica, tuvo que
afrontar una segunda tragedia cuando, en julio de 1803, Julie dej este
mundo. Agobiado por el sentimiento de culpa, Ampre decidi salir
de Lyon y mudarse a Pars, quizs en busca de nuevos aires.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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La capital iba a enfrentarlo a un nuevo panorama cientfico en el
seno de la Escuela Politcnica; iba a darle la oportunidad de conocer
a los personajes ms ambiciosos, brillantes y puestos al da del pano-
rama investigador francs; y le iba a abrir el abanico de posibilidades
para investigar. All, Ampre se dedic a una increble variedad de
temas, desde la matemtica a la qumica pasando por la metafsica y
la fsica experimental. Influido por su educacin infantil al amparo
de la Enciclopedia, se obsesion con la clasificacin de casi todo
cuanto le rodeaba. Desarroll una nueva clasificacin para las ecua-
ciones diferenciales, y gracias a ello fue seleccionado para ocupar
una plaza en el Instituto Nacional de las Ciencias en 1814.
En ese mismo ao, mostr sus conocimientos de qumica al en-
viar una carta a Berthollet en la que desarrollaba su propia hiptesis,
segn la cual, a igualdad de temperatura, presin y volumen, los ga-
ses tienen el mismo nmero de molculas. Por desgracia para l, esa
misma ley haba sido ya establecida previamente por Avogadro, sin
conocimiento de Ampre. La ley de Avogadro es uno de los pilares
de la qumica moderna, pero bien podra haber pasado a la historia
con el nombre del matemtico francs, de haberle surgido la inspira-
cin unos aos antes.
Sin duda, el momento estelar de la carrera de este hombre perse-
guido por la mala suerte personal, encumbrado en la fama acadmi-
ca y espoleado por sus frreas creencias religiosas fue la lectura de los
trabajos experimentales del fsico dans Hans Christian Oersted
(1777-1851). Este investigador fue el primero en demostrar que la
electricidad y el magnetismo, conceptos que hasta entonces se consi-
deraban ajenos, podan ser aspectos diferentes de un mismo fenme-
no. Tras largos aos dedicados al estudio terico de ambas fuerzas,
vio por casualidad cmo, en el transcurso de una conferencia, una
aguja imantada se mova al paso de una corriente elctrica por un
LAS LUCES DE LA ENERGA
ANDR MARIE AMPRE (1775-1836): EL VALOR DE SABER DE TODO

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hilo metlico muy cercano. De ese modo, el dans demostr que un
fenmeno magntico puede ser inducido por uno elctrico.
Ampre qued impresionado por estas noticias y se propuso ela-
borar una teora que permitiese explicar la electricidad y el magne-
tismo de forma unificada. Sorprendentemente, esta teora haba
aflorado en su mente slo unas semanas despus de haber conocido
la experiencia de Oersted. El 6 de noviembre de 1820 dict una
conferencia en la Academia de Ciencias en la que describa parte de
su idea sobre las que l llam fuerzas electrodinmicas, y un mes
despus explic en el mismo foro el principio de simetra.
Aquellos aos fueron de gran efervescencia en la materia. Poisson
se centraba en sus trabajos tericos sobre el magnetismo como fen-
meno aislado, Biot y su asistente Savart diseaban la Ley Biot-Sa-
vart, que relacionaba los campos magnticos con las corrientes que
los generan, y Arag se converta en correa de transmisin y gran di-
vulgador de buena parte de estos avances.
En 1826, Ampre produjo su obra ms importante: Memoria de
la teora matemtica sobre fenmenos electrodinmicos, deducida nica-
mente de la experiencia. En ella no slo complet sus aportaciones
anteriores, sino que puso en prctica algunos experimentos que ser-
van para demostrarlas.
Sus trabajos se convirtieron en un catalizador clave de los avances en
materia de electricidad y magnetismo durante el siglo XIX. En 1831, Fa-
raday descubra la induccin electromagntica. En realidad, se basaba
en parte de las teoras de Ampre e, incluso, ste lleg a entablar una
cierta polmica con Faraday, ya que consideraba que la induccin era
un descubrimiento suyo. En muchas ocasiones, resulta difcil discernir
qu parte de un avance de la ciencia pertenece a la genialidad de un
personaje y cul es exclusiva creacin de otro. En este caso, el propio
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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Ampre termin reconociendo que Faraday haba resuelto el problema
terico mucho ms satisfactoriamente y deba pasar a la historia como
el padre de la induccin electromagntica con todos los honores.
La vida del cientfico francs transcurri, desde entonces, por los
mismos derroteros que haba seguido hasta la fecha, es decir, hubo de
compensar con las mieles del xito acadmico los sinsabores que la
biografa personal le iba sirviendo sin descanso. Las relaciones con su
hijo Jean Jacques fueron de mal en peor y causaron numerosas frustra-
ciones al padre. Con su hija, las cosas no iban a ser ms agradables.
Casada con un teniente alcohlico vio cmo su matrimonio se arrui-
naba en presencia de un Andr Marie que, en su intento por ayudar a
su retoo, lleg a convivir con la pareja en medio de la tormenta de
agresiones, discusiones, intervenciones policiales y abandonos.
La muerte le sobrevino en Marsella el 10 de junio de 1836. Has-
ta ese momento, no dej ni un solo instante de leer y estudiar. No
perdi un pice de su memoria, de su capacidad deductiva y de su
comportamiento sencillo, quizs incluso simple, que a los que lo ro-
deaban se les antojaba ciertamente infantil. A lo largo de sus dece-
nas de obras, de su correspondencia y de sus notas autobiogrficas
inacabadas, es posible reconstruir la personalidad de un ser ntima-
mente feliz al que la vida oblig a soportar las peores desgracias. El
entusiasmo de su mente cientfica qued anclado en la dulce infan-
cia de Poleymieux, cuando lea ensayos de historia natural sobre el
hombro estimulante de su padre. Nunca desapareci de ella la curio-
sidad y el deseo de saber. Pero su mente social fue cicatrizando a base
de prdidas personales, de muerte, abandono y tristeza. Refugiado
en sus estudios y en su religin es posible que los que lo rodeaban
no vieran en l ms que a un sabio despistado y poco sociable; un
hombre complejo al que debemos trminos como corriente elctri-
ca, tensin o electroimn.
LAS LUCES DE LA ENERGA
ANDR MARIE AMPRE (1775-1836): EL VALOR DE SABER DE TODO

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LAS LUCES DE LA ENERGA
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L USO de la electricidad es un privilegio. La humanidad ha tenido
acceso a l gracias al trabajo terico de mentes eminentsimas, pero tam-
bin gracias a la labor de sabios que supieron encontrar la aplicacin
prctica a los conocimientos que otros desgranaban. Uno de los ms des-
tacados en este terreno fue Michael Faraday. Su habilidad con la experi-
mentacin lo llev a descubrir el primer mtodo para producir induccin
electromagntica. Gracias a ello, se pudo empezar a pensar en la crea-
cin, distribucin y almacenamiento de esta energa a gran escala.
Hubo un momento en la historia en el que la ciencia dej de ser un
arcano, una especie de territorio vedado slo a los sabios del momento, y
se convirti en un tesoro del que poda beneficiarse la humanidad ente-
ra. Ese momento no es espontneo; es, ms bien, un rosario de sucesos,
una continuidad de acontecimientos que fueron convirtiendo a las vie-
jas disquisiciones de la filosofa natural en los avances cientficos que
iban a transformar el mundo. El conocimiento de la naturaleza se des-
haca poco a poco de su cariz filosfico y terico, naca la ciencia moder-
na, tal y como hoy la entendemos: experimental, comunicada, refutable,
prctica.
Quizs uno de los hitos en este proceso sea la figura de Michael Fa-
raday, a quien algunos consideran el mejor fsico de la historia, slo su-
MICHAEL FARADAY (1791-1867):
DE LA CHISPA AL IMPULSO CONTINUO
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perado por Einstein y Newton y que, sin duda, fue uno de los primeros
cientficos con mentalidad moderna: un excelente experimentalista, un
incansable lector y un gran comunicador. Su aportacin al mundo de la
energa no pudo ser ms decisiva; sencillamente hizo que la electricidad
dejara de ser un objeto de curiosidad cientfica para convertirse en una
poderosa herramienta tecnolgica que se puede generar, transportar, al-
macenar y usar.
Como la de tantos otros cientficos eminentes, la cerrera de Michael
Faraday recibi su pistoletazo de salida merced a una casualidad. El en-
tonces joven aspirante a cientfico tuvo su primera oportunidad en un
laboratorio, porque hubo de cubrir la plaza de un antecesor, expulsado
por haber participado en una tumultuosa pelea con un colega. No era la
primera vez que el azar se aliaba con l.
Michael Faraday naci en Newington Butts, rea londinense hoy
conocida como Elephant and Castle, el 22 de septiembre de 1791.
Su padre, James, miembro de una secta presbiteriana de los sande-
manianos (seguidores de Robert Sandeman, tambin conocidos
como glasitas), haba llegado a Londres, en los aos ochenta, proce-
dente del Norte de Inglaterra. Durante la infancia de Michael, le
ofreci una educacin modesta basada en las mnimas nociones de
aritmtica, lectura y escritura.
Nada haca pensar que Faraday Jr, fuera a convertirse en cientfi-
co, hasta que a la edad de 14 aos encontr trabajo como ayudante
en un encuadernador. All pronto empez a dar muestras de una vo-
racidad inusual para leer cualquier libro de ciencia que caa en sus
manos. Estudiaba qumica y fsica, se llevaba a casa los tratados de
medicina y se ley todas las entradas de la Encyclopaedia Britannica
que tenan que ver con el saber cientfico.
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JORGE ALCALDE
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En 1810, tom la decisin de inscribirse en la Sociedad Filosfi-
ca Municipal, donde poda asistir a conferencias de cientficos pres-
tigiosos. Para aquel entonces, ya haba realizado algunos experimen-
tos sencillos de qumica en casa e, incluso, haba sido capaz de fabri-
car su propia mquina electrosttica. En su nuevo club de amantes
de la ciencia recibi cuatro entradas para las ltimas cuatro charlas
que iba a dar en la Royal Institution de Londres un eminente inves-
tigador. El conferenciante era el famoso qumico Humphry Davy,
descubridor, entre otras cosas, de los metales alcalinos y gran impul-
sor del mtodo de la electrlisis. Michael tom nota de todo cuanto
oy decir a Davy y, ni corto ni perezoso, se atrevi a realizar una re-
sea de las conferencias, ampliar algunas ideas y mandarle el texto al
propio conferenciante.
Es cierto que ste qued impresionado por la calidad de las ano-
taciones de Faraday, pero en ese momento careca de cualquier posi-
bilidad de ofrecerle algn puesto cercano a la investigacin, tal como
era la intencin del proactivo oyente de sus charlas. Sin embargo, la
iniciativa no iba a caer en saco roto. Davy sufri un accidente de la-
boratorio que le limit la visin durante un tiempo. Necesitaba a al-
guien que le sirviera de ayudante en sus trabajos de investigacin
Y se acord del joven que le haba enviado tan amable y doctamen-
te aquellas glosas de su trabajo. Desde ese instante Michael Faraday
ocup su primer empleo como cientfico, compaginando sus tareas
de laboratorio con el trabajo de encuadernador.
Fue en 1812 cuando tuvo lugar su segundo golpe de suerte, la pe-
lea entre dos miembros de la Royal Institution, un ayudante de qu-
mico y un fabricante de instrumentos musicales. El primero fue ex-
pulsado de la institucin y Davy fue encargado de elegir un sustitu-
to. Por supuesto, pens en su amigo Faraday que, de ese modo,
obtuvo plaza en el crculo de cientficos ms influyente de Inglaterra.
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Comenz as su preparacin acadmica como cientfico, que iba
a completarse con un sonado viaje por media Europa. De nuevo sin
mentor, Humphrey Davy le propuso realizar un tour cientfico por
el Continente junto a su esposa Jane. El chico iba a ser un investiga-
dor asistente a ojos de sus colegas, pero pasaba por un criado a ojos
de la circunspecta Jane. Aunque Davy siempre terci en el asunto,
las tensiones y discusiones entre Michael y la esposa de su mentor
eran frecuentes. Aquello no impidi que, durante 2 aos, el joven
tuviera la oportunidad de conocer a los mejores expertos en electro-
qumica en Pars, a Alessandro Volta en Italia, a De La Rives en Sui-
za y a numerosas personalidades alemanas y belgas.
En 1815, dos acontecimientos iban a poner final brusco a la
aventura cuando los viajeros ya se preparaban para visitar Turqua y
Grecia: el primero fue el aumento insostenible de las discusiones en-
tre Michael y Jane Davy; el segundo, las noticias de que Napolen
haba escapado de la isla de Elba. El propio Bonaparte haba firma-
do el salvoconducto con el que viajaba Davy y su squito y la situa-
cin poltica haca ms recomendable regresar a Inglaterra.
De vuelta a casa, Faraday sigui mejorando sus conocimientos de
qumica hasta que, en 1821, realiz su primer gran hallazgo. James
Clerk Maxwell, el eminentsimo fsico escocs que goz de la amis-
tad de Faraday, se encarg de describir para la novena edicin de la
Encyclopaedia Britannica en qu consista el descubrimiento. stas
son las palabras de Maxwell en versin del historiador de la ciencia
Jos Snchez Ron:
El primer descubrimiento notable de Faraday fue la produccin de
la rotacin continua, en torno a ellos mismos, de imanes y de hilos
que conducen corriente elctrica. Las consecuencias de las investiga-
ciones de Oersted [el descubrimiento del electromagnetismo en 1820]
estaban siendo todava exploradas en 1821, de una forma en cierto
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modo confusa, por los principales hombres de ciencia. De hecho, el
Dr. Wollaston haba sostenido que l podra lograr que el hilo con-
ductor rotase sobre su propio eje y, en abril de 1821, lleg con Sir H.
Davy al laboratorio de la Royal Institution para realizar un experimen-
to. Faraday no estaba all en aquella ocasin, pero al llegar despus,
oy la conversacin sobre la esperada rotacin del hilo.
Durante julio, agosto y septiembre de aquel ao, a peticin del
Dr. Phillips, el editor de Annals of Philosophy, Faraday escribi para
esta revista un esbozo histrico del electromagnetismo y repiti casi
todos los experimentos que describa. Esto le llevo, a principios de
septiembre, al mtodo de producir la rotacin continua del hilo alre-
dedor del imn y del imn alrededor del hilo. Lamentablemente, no
tuvo xito intentando que el hilo y el imn se revolvieran sobre su
propio eje.
Lo que haba conseguido Michael Faraday no era otra cosa que la
manera de provocar, por primera vez, rotacin electromagntica, un
principio bsico para el funcionamiento de los motores elctricos.
Aquel 1821 fue un ao importante para la ciencia y, sin duda, para
l, ya que logr el puesto de superintendente de la Royal Institution
y se cas con Sarah Barnard, sandemaniana como l.
En los aos siguientes, Faraday se dedic a investigaciones ms
afines al mundo de la qumica que de la fsica de la electricidad.
Tuvo ocasin de demostrar que el cloro se puede licuar, obtuvo el
primer cloruro de carbono y descubri lo que hoy llamamos bence-
no. Este ltimo es un avance fundamental para la historia de la qu-
mica, puesto que el estudio de los que hoy se conocen como com-
puestos aromticos comenz a partir de los hallazgos de Faraday. Y
como tantas veces antes y despus de l ha ocurrido en la historia de
la ciencia, su idea surgi de la observacin de la vida cotidiana. En
concreto, Faraday haba fijado su atencin en la sustancia oleagino-
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sa que resultaba de la condensacin del gas de alumbrado. Aquella
fijacin no era extraa. A comienzos del siglo XIX fueron abundan-
tes los intentos cientficos de extraer leyes fundamentales de la natu-
raleza de la contemplacin de hechos cotidianos. Los materiales de
construccin, las fuerzas del trabajo, las sustancias empleadas para
mejorar la calidad de los utensilios, la cocina se haban converti-
do en objeto digno de estudio a medida que la qumica y la fsica se
demostraban herramientas suficientes para dar explicacin al funcio-
namiento del mundo material. Faraday no fue ajeno a la tentacin y,
merced a su anlisis de las lmparas de gas, a las mediciones del pun-
to de ebullicin de aquella sustancia misteriosa, al estudio de su
composicin, dio un vuelco al conocimiento de los productos org-
nicos. Descubri que ese compuesto tena una inusual relacin entre
carbono e hidrgeno cercana a 1:1 y lo bautiz como bicarburet de
hidrgeno. La estructura de aquel producto era especialmente rara.
Hasta entonces todos los compuestos conocidos tenan una propor-
cin mucho ms elevada de hidrgeno que de carbono, pero ese bi-
carburet de hidrgeno presentaba tantos tomos de hidrgeno como
tomos de carbono. Con el tiempo los qumicos fueron descubrien-
do que el benceno era miembro de una nueva familia de compues-
tos orgnicos con propiedades muy peculiares, por ejemplo, para su
utilizacin en el mundo de los hidrocarburos.
Sin embargo, no cabe duda de que el experimento ms importan-
te de cuantos iba a realizar es el que logr terminar con xito el 29
de agosto de 1831. En su laboratorio londinense, Michael estudiaba
si el magnetismo que se produce en una bobina era capaz de generar
(es decir, inducir) corriente elctrica en otra bobina. At a un anillo
de hierro dos alambres aislados: uno estaba conectado a una pila y el
otro a un galvanmetro. Cuando abra y cerraba el interruptor de la
pila, observaba cmo el galvanmetro mostraba una leve actividad;
es decir, haba producido induccin electromagntica. El propio Fa-
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raday expresaba su entusiasmo en una carta a Richard Phillips el 23
de septiembre: Ahora estoy ocupado de nuevo con el electromagne-
tismo y creo que he conseguido algo bueno, pero no estoy seguro.
Y desde luego que lo haba conseguido. Una cadena de nueve ex-
perimentos ms le permiti llegar a la formulacin de sus primeras
leyes sobre la induccin, que son la base del funcionamiento de los
generadores y los transformadores elctricos.
Faraday no fue nunca capaz de formular con precisin matemti-
ca sus teoras y, por eso, se granje la enemistad de una parte de la
comunidad cientfica que crey inconsistentes los resultados de sus
investigaciones. Pero tras poco menos de dos meses estaba en condi-
ciones de leer ante los miembros de la Royal Institution el compen-
dio de sus escritos sobre la materia redactados bajo el informativo t-
tulo de Investigaciones Experimentales. Y es que puede que no hubie-
ra sido un buen matemtico, quizs tampoco un fsico tal y como
hoy los entendemos; pero su finura cientfica le haba forjado como
el creador de algunos de los experimentos ms brillantes de la histo-
ria.
Conocedor de la importancia prctica de sus hallazgos, no dud
en trabajar para mejorar la eficacia de las seales luminosas de los fa-
ros, por ejemplo. De hecho, desde 1836 hasta 1865, fue el conseje-
ro de la entidad responsable de la organizacin de los faros en la cos-
ta britnica. Adems, realiz algunas aportaciones a la ventilacin de
las minas para evitar explosiones y asesor a los militares durante la
Guerra de Crimea en 1844.
Pero su salud no le iba a dejar mantener el nivel cientfico. Tras
varios aos de descenso en la actividad, Michael Faraday muri el
25 de agosto de 1867. Antes de fallecer, tuvo tiempo de disear un
programa de conferencias para nios dentro de la Royal Institu-
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tion, pionero en la historia de la divulgacin cientfica. Porque,
como l mismo dej escrito: Si se puede brindar al pblico una
teora satisfactoria, se est en la obligacin de brindarla. Faraday
result ser, tambin, un gran divulgador. Quizs, el primero del
mundo moderno.
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ICEN que las teoras de James Clerk Maxwell se encuentran en-
tre las ms bellas de la historia de la ciencia. Quizs por la forma que
escogi para explicarlas, quizs por la trascendencia que tuvieron para el
desarrollo de la fsica posterior y, sobre todo, para la inspiracin de las
ideas de Einstein sobre la relatividad. Pero, seguramente, la belleza de
las aportaciones de este hombre religioso reside en el propio objeto de sus
investigaciones: la naturaleza ntima de la luz. Maxwell descubri que
la radiacin luminosa es una onda y pertenece al espectro electromagn-
tico.
El siglo XIX que le toc vivir a James Clerk Maxwell fue un siglo con-
vulso. Muchos hombres y mujeres que se dedicaron devotamente a la
ciencia (sobre todo hombres, porque la ciencia ha sido, y hay quien dice
que es todava, demasiado machista) tuvieron que compartir la emocin
de los nuevos hallazgos de la fsica, la qumica y la biologa con la sutil
transformacin del entorno religioso que impregnaba su sociedad. En el
mundo de las ideas, la filosofa natural comenzaba a llamarse ciencia
fsica, la alquimia se tornaba qumica y el estudio de la zoologa se re-
volva con los primeros apuntes de una teora evolutiva de la vida. Hoy,
cuando cmodamente damos por sentadas muchas nociones, cuando sa-
bemos que el tomo puede dividirse y que la clula contiene en su n-
cleo la informacin gentica de toda la especie, cuando sabemos que la
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OTRA FORMA DE VER EL MUNDO
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velocidad de la luz es una constante y que las ondas de radio se propa-
gan por todo el universo, resulta difcil hacerse una idea de los quebra-
deros de cabeza, las dudas, los sinsabores intelectuales y los compromisos
morales que debieron de padecer los intelectuales de una sociedad que
vea cmo el mundo cambiaba bajo sus pies.
Casi todos los grandes cientficos de la poca tenan profundas creen-
cias religiosas, como corresponda a la prctica totalidad de las personas
que tenan acceso a la educacin superior. Sin embargo, su entorno in-
telectual se iba impregnando de nuevas ideas que desafiaban su cosmo-
visin testa. La materia se auto-organizaba, los animales procedan
unos de otros sugiriendo un origen comn, los elementos qumicos empe-
zaban a dar cuenta de su entidad separada y de sus relaciones que pod-
an expresarse matemticamente. Haba cada vez menos hueco para un
ser creador, inspirador de la naturaleza; pareciera que sta quisiera des-
velar su secreta hereja: haberse creado a s misma.
Por supuesto, a mediados del siglo XIX todava quedaba mucho cami-
no por andar, muchos misterios por resolver, mucho territorio para la es-
peculacin, la filosofa y la fe. Pero poco a poco iban retirndose velos a
la razn, la matemtica empezaba a dar muestras de su increble poder
para explicar las cosas y la ciencia se creca, se consideraba una herra-
mienta insustituible a la hora de fabricar modelos del mundo real. Uno
de los misterios que an quedaba por saldar era la naturaleza de la luz.
Durante siglos, en las cabezas de los cientficos pos hubo de resonar el
hgase la luz que grit el dios del Gnesis en el origen de todas las co-
sas. Y, a pesar de que hubo sonados intentos de conocer la estructura ma-
terial del fenmeno, ninguno fue capaz de satisfacer a cuantos lo obser-
vaban con admiracin casi mgica.
Newton haba advertido que la luz deba de estar formada por par-
tculas emitidas desde los cuerpos luminosos, que respondan a las mis-
mas leyes de gravitacin responsables del movimiento de los planetas. Un
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poco despus, Huygens propuso que la luz era un objeto de naturaleza
ondulatoria que se propagaba a travs de una sustancia inaprensible lla-
mada ter.
Nadie haba ofrecido una respuesta realmente contundente al proble-
ma hasta que lleg James Clerk Maxwell y, en una de las argumentacio-
nes tericas ms bellas de la historia de la ciencia, demostr que la luz
era una emisin de ondas electromagnticas. Nos hizo comprender para
siempre que las radiaciones lumnicas se propagan por el espacio del mis-
mo modo que las ondas de agua de un estanque cuando tiramos sobre l
una piedra. No slo eso, sino que midi por primera vez de manera fia-
ble la velocidad de la luz. Su aportacin fue, fundamentalmente, teri-
ca, producto de una increble sagacidad para unir entre s conceptos que
a sus contemporneos les parecan completamente dispares. Pero tambin
mostr inquietud por los aspectos prcticos de la tecnologa; por ejemplo,
consigui realizar la primera fotografa en color de la historia retratan-
do el lazo de cuadros escoceses de su esposa mediante el uso de tres filtros
de color verde, azul y rojo.
Hoy, el nombre de Maxwell no es tan conocido por el gran pblico
como los de Einstein, Darwin o Newton, pero sin lugar a dudas merece
aparecer junto a ellos en el cuadro de honor de los cientficos ms impor-
tantes de la historia. Los fsicos tericos, al menos, lo reconocen como uno
de los fundadores de su disciplina y estudian su obra con una admira-
cin que no pueden disimular. Y es que demostrar que la luz tiene na-
turaleza electromagntica es tan importante como formular la teora de
la relatividad o explicar cmo puede medirse la fuerza de atraccin gra-
vitacional de un planeta.
James Clerk Maxwell naci en Edimburgo el 13 de junio de
1831, pero a los pocos meses su familia se traslad a una casa de
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campo en Glenlair. All, el nio creci bajo la atenta mirada de sus
padres, que lo describan como un hombrecito de tres aos siempre
preguntando cmo funcionan las cosas.
A la edad de ocho aos perdi a su madre y su padre se vio impo-
sibilitado para continuar con el plan, previsto en el matrimonio, de
educar al cro en casa hasta que cumpliera los 13 aos. Primero con-
trat a un tutor sin mucha experiencia, y luego, a la vista de los de-
sastrosos resultados, tuvo que enviar a James a un colegio de Edim-
burgo. Sus primeras etapas en la escuela no debieron de ser nada
agradables. James apareci en clase luciendo su peculiar aspecto. Su
padre era un hombre excntrico y autnomo que fabricaba en casa
todo lo necesario para vivir: los tiles de cocina, los muebles, las ro-
pas Evidentemente, el orden y el aseo no eran prioridades en la
catica vida de aquel inventor loco. As que su pequeo fue a pre-
sentarse en la escuela de Edimburgo con unas ropas mal ajustadas,
un corte de pelo casero y unas costumbres bastante poco sociables.
Si a eso se aade que no era muy ducho en el manejo del lenguaje
oral y gastaba grandes dosis de timidez, no es extrao que desde el
primer da recibiera el mote de el tonto de Glenlair.
Uno de sus compaeros de aula, Peter Guthrie Tait, que luego se-
ra un matemtico de prestigio, escribi sobre aquel muchacho de
campo:
En la escuela era, al principio, tmido e incluso algo torpe. No era
capaz de hacer amigos y en sus vacaciones y momentos de asueto se
dedicaba a leer viejas baladas, dibujar extraos diagramas y realizar
grotescos modelos mecnicos sobre el papel. Aquel grado de concen-
tracin en ese tipo de actividades, completamente incomprensibles
para el resto de los alumnos, le sirvi para ganarse un mote no muy fa-
vorecedor. Pero a mitad de la estancia escolar, sorprendi a todos con-
virtindose de golpe en el ms brillante, ganando los ms altos galar-
dones en matemticas y lengua.
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As fue. Cuando slo tena 14 aos, escribi su primer artculo
cientfico dedicado a la geometra del valo. Se trataba de la descrip-
cin matemtica de un valo perfecto. El artculo mereci ser publi-
cado en el boletn de la Real Sociedad de Edimburgo.
Qu pudo pasarle al tonto de Glair para convertirse en la lum-
brera de la clase? Pasados los primeros momentos de aclimatacin a
las aulas, James conoci a una familia que acuda cuanto poda a res-
catarle de la escuela para introducirle en el frtil ambiente intelec-
tual de Edimburgo. Iban juntos a conferencias y exposiciones, com-
partan reuniones en la Real Sociedad y pasaban las vacaciones de ve-
rano con l. Era nada menos que la familia de William Thomson, el
que iba a sentar los cimientos de la termodinmica y pasara a la his-
toria como Lord Kelvin. A base de compartir intereses con los hijos
de Thomson, James acab por impregnarse con parte de la sabidu-
ra del padre. As, en la poca a la que se refiere el escrito de Tait ci-
tado ms arriba, James Clerk Maxwell era el nico nio de la clase
familiarizado con las matemticas. Sus anhelos, sus distracciones y
sus gustos, sus aspiraciones acadmicas y si potencial no tenan nada
que ver con los del resto de los compaeros.
Tras pasar una breve temporada en la Universidad de Edimburgo,
el chico se matricul en el prestigioso Trinity College de Cambridge.
Antes, ya haba dado ms muestras de encontrarse decidido a dedi-
car su vida a la ciencia. Haba ledo con profusin obras de clculo
diferencial de Cauchy, las teoras del calor de Fourier, la geometra
descriptiva de Monge, la ptica de Newton y varios libros de mec-
nica, tal como an est registrado en los archivos de la biblioteca de
la Universidad de Edimburgo. En el Trinity las cosas eran muy dis-
tintas a como haban sido en la primera escuela de Maxwell. El pro-
pio Lord Kelvin se preocup de describir aquellas escenas entre estu-
diantes:
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Los alumnos se sentaban todos juntos a cenar. Aquello propici a
Maxwell un contacto diario con lo ms granado del College, entre los
que se encontraban personalidades que iban a ser muy distinguidas en
el futuro. Ellos, a pesar de la timidez y de ciertas excentricidades de Ja-
mes Clerk, reconocieron enseguida su autoridad intelectual. La sensa-
cin de poder que emanaba hacia todos era extraordinaria, a menudo
se deba ms a su extraa personalidad que a las cosas que deca. De
hecho, muchos encontraban difcil seguir sus discursos dado que cam-
biaba rpidamente de un tema a otro.
2
En 1854, Maxwell se gradu en matemticas por el Trinity Colla-
ge, y pronto realizara la primera de sus grandes aportaciones al
mundo de la ciencia. James estaba muy interesado en los estudios
que haba realizado Michael Faraday sobre electricidad y magnetis-
mo. En concreto, en las leyes de induccin segn las cuales se poda
crear una corriente elctrica al producir variaciones en fuerzas de
atraccin magnticas. Faraday haba establecido la hipottica exis-
tencia de lneas de fuerza que ejercan su influencia en un espacio
que no estaba vaco, sino que tenan ciertas propiedades fsicas. Hoy
llamamos a ese espacio campo magntico, pero en la poca en la
que Maxwell empez a trabajar en el problema de su definicin se
trataba de un asunto bastante esotrico.
Para dar cuerpo a sus estudios, Maxwell intent equiparar el
comportamiento de aquellas lneas de fuerza con las lneas de flu-
jo de un fluido que no se pudiera comprimir. El inters por la
obra de Faraday le abri las puertas de lo que ms adelante sera su
gran unificacin de las leyes de la electricidad y el magnetismo
con una serie de ecuaciones que seran universalmente reconoci-
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2
Extrado de James Clerk Maxwell: A Commemorative Volume 1831-1931 (Cambridge,
1931).
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das. Aunque todava faltaba bastante para que llegara aquel mo-
mento. Antes, ocurrieron otras cosas de inters en la vida de Ja-
mes. Entre ellas, por ejemplo, que su padre cayera gravemente en-
fermo, lo que le oblig a tomarse un descanso en sus investigacio-
nes para cuidar de l. Maxwell se desplaz a Glenlair a principios
de 1856 y convivi con el anciano progenitor hasta su muerte en
abril de ese mismo ao.
El padre de James era un hombre muy religioso y transmiti su fe
a sus hijos. James Clerk fue un cientfico racionalista hasta donde le
permitan sus creencias, forjadas al calor de la Iglesia Anglicana. En
el entorno acadmico, los que intentaban deshacerse de la fe como
fuente de conocimiento ya haban dejado de ser una minora exti-
ca, aunque el pensamiento mayoritario segua siendo creyente. Max-
well se vio obligado en ms de una ocasin a defender su postura in-
telectual. Incluso lleg a decir que el cristianismo es la nica reli-
gin capaz de resistir un anlisis racional. Aquel debate permanente
entre la razn y la fe, aquel empeo tan de moda entonces de redu-
cir las creencias a expresiones racionales o de justificar la razn como
un don divino no era totalmente inocuo: dejaba sus cicatrices en la
mente de un joven despierto e inquieto como James. De hecho,
pas varias crisis de religiosidad coincidentes con los momentos en
que tena que preparar sus exmenes ms duros. Aun as, sus creen-
cias nunca desaparecieron y fueron siendo ms frreas con el tiempo.
A ello contribuy su matrimonio en 1859 con Katherine Dewar,
otra joven de inquebrantable concepcin religiosa del mundo con la
que no tuvo hijos.
En 1860, fue nombrado profesor del Kings Collage, que acababa
de fusionarse con el Marshall College, institucin dirigida por su
suegro. All, se dedic durante mucho tiempo al estudio del color. Se
pasaba horas mirando un aparato que l llamaba caja de colores y
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que consista en un cajn de madera de gran tamao (los vecinos
pensaban que se trataba de un atad) en el que proyectaba la luz del
sol para ver cmo brillaba y se descompona en colores. Ese mismo
ao de 1860 public su teora sobre la percepcin de los colores. In-
tuy que todos los colores eran el resultado de la mezcla precisa de
los primarios rojo, verde y azul y estableci medidas concretas para
explicar estas mezclas. Pero lo ms sorprendente es que, como apoyo
a sus teoras, realiz un experimento que iba a dar la vuelta al mun-
do. Fotografi un lazo de vestido de su mujer con diferentes filtros
de cristal (uno por cada color primario). Luego proyect los negati-
vos superpuestos uno encima de otro y fotografi el resultado.
Aquella fue la primera fotografa en color de la historia.
Otra rea de investigacin que ocupaba buena parte del tiempo
de trabajo de Maxwell era el estudio de los gases. Una de sus apor-
taciones en esta disciplina se produjo por casualidad: mientras su es-
posa atizaba una caldera, intuy que los gases estaban compuestos
de innumerables partculas en movimiento (algo que ya haba sido
advertido aos atrs por algunos otros cientficos que no tuvieron
repercusin suficiente). Maxwell, poseedor de una habilidad mate-
mtica impresionante, fue capaz de explicar matemticamente este
fenmeno: las molculas de los gases se encuentran a diferentes tem-
peraturas y, al moverse y chocar, unas transfieren calor a las otras; de
ese modo, la cantidad total de energa del Universo permanece cons-
tante, en un prodigioso balance de ganancias y prdidas de energa.
Esto permiti a los fsicos idear un modelo de universo compuesto
por tomos y molculas movidos por fuerzas energticas como la
electricidad, el magnetismo o el calor Maxwell estaba a un paso de
proponer su teora de unificacin electromagntica.
La fsica de la poca padeca lo que se conoce como horror al va-
co, un miedo atroz a explicar cualquier modelo en el que el am-
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JORGE ALCALDE
:o
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biente fuera la nada. Todos los procesos energticos, todas las fuer-
zas, actuaban en un andamiaje invisible, se sustentaban en una sus-
tancia que nunca nadie fue capaz de identificar y a la que llamaban
ter. La luz viajaba por el ter, la atraccin magntica se sustentaba
en el ter El modelo de Maxwell funcionaba matemticamente
con o sin ter, lo que le llev a dudar de su existencia. Pero defender
que una fuerza pudiera actuar con otra en el vaco era una hereja
imperdonable para la poca. Maxwell no se pudo deshacer de la te-
ora del ter, aunque sus frmulas no perdieron por ello un pice de
exactitud.
Relacionada con sus investigaciones sobre los gases est tambin
la literatura de Maxwell acerca de los anillos de Saturno. En 1857,
se publicaron las bases para optar al prestigioso premio Adams para
artculos cientficos, concedido por el Saint Johns College de Cam-
bridge. El tema central era el movimiento de los anillos de Saturno.
James decidi optar al premio y se dedic durante los siguientes dos
aos a trabajar en el artculo. En el transcurso de sus investigaciones,
intuy que dichos anillos deberan de estar formados por una ingen-
te cantidad de partculas slidas. Esa era la nica explicacin que
poda hacer posible su movimiento estable. En una carta enviada a
su colega Lewis Campbell en 1857 lo explicaba:
Cada vez estoy ms convencido de que se trata de anillos de polvo.
Es como si la ciudad de Sebastopol hubiera sido sitiada por un bosque
de caones separados varios miles de millas uno de otro y disparando
constantemente mientras no dejan de girar en torno a la capital.
En 1981, las sondas espaciales Voyager pudieron confirmar pti-
camente que Maxwell tena razn. El artculo de James Clerk mere-
ci el premio Adams de 1859; el jurado declar que era una de las
ms bellas aplicaciones de las matemticas que jams se haban con-
LAS LUCES DE LA ENERGA
JAMES CLERK MAXWELL (1831-1879): OTRA FORMA DE VER EL MUNDO
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templado. Porque hay que recodar que Maxwell no utilizaba para
su trabajo herramienta alguna, telescopio o modelo de ningn tipo,
salvo el lpiz, el papel, la intuicin y el clculo.
Todo estaba preparado para que se publicara el ms trascendental
de los trabajos de este genio escocs: la determinacin de la relacin
existente entre la luz, la electricidad y el magnetismo. En 1873, pu-
blic un Tratado de Electricidad y Magnetismo donde se exponan, de
manera elegantsima, slo cuatro ecuaciones, suficientes para dar
cuenta de toda una teora fsica. La luz no es ms que un campo
electromagntico de vibracin muy rpida y se desplaza mediante
ondas a travs del espacio, dira Maxwell del ter. Las ondas son pro-
ducidas por un campo magntico que, a su vez, genera un campo
elctrico.
As, electricidad y magnetismo no eran ms que dos caras de la
misma moneda. La vibracin del campo electromagntico de la luz
le confiere su naturaleza. Si se aumenta o se disminuye ese ciclo de
vibracin aparecen otros tipos de radiaciones. Maxwell slo lleg a
intuir este ltimo dato, que fue confirmado cuando, en 1888, Hertz
descubri las ondas de radio de baja frecuencia. Por su parte, Rnt-
gen hall que los rayos X eran el otro extremo del espectro. Entre
ambos polos habra de hallarse el resto de las radiaciones electro-
magnticas hoy conocidas (rayos gamma, ultravioleta, infrarrojos,
microondas). Todos forman parte de la misma familia, descubier-
ta por primera vez por James Clerk Maxwell.
Poco despus de este hallazgo, Maxwell decidira retirarse a Glen-
lair, donde vivira cmodamente de las rentas. Slo regres a la acti-
vidad en un breve paso por Cambridge, donde fund el Laboratorio
Cavendish, germen del nacimiento de numerosos cientficos impor-
tantes, algunos de los cuales aparecern en este libro.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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En 1879, un repentino cncer le condujo a la muerte, que fue cer-
tificada el 5 de noviembre. El nombre de James Clerk Maxwell era
referencia ineludible para los fsicos y estudiantes de fsica, pero su
prestigio como cientfico alcanz valor universal. Albert Einstein re-
conoci pblicamente que se senta deudor del investigador escocs:
Desde los tiempos de Maxwell, la realidad fsica ha sido interpreta-
da mediante campos continuos. Aquel cambio en la concepcin de las
cosas es el ms profundo y el ms fructfero desde Newton. Mi Teora
Especial de la Relatividad le debe su origen a las ecuaciones de Max-
well sobre los campos electromagnticos.
Sin saberlo, hoy utilizamos las famosas ecuaciones a diario. La ra-
dio, la televisin, el radar, el horno microondas, las imgenes trmicas,
los sensores de infrarrojos de una alarma todo ello ha sido posible
gracias a que sabemos que la energa se traslada a travs de campos.
Pero, adems, calculando la velocidad de las ondas electromagnticas,
Maxwell sent las bases de la relacin entre velocidad, masa y energa
que estableci Einstein con su teora de la relatividad. Por lo tanto,
puso la primera piedra para el uso de la energa nuclear. Por ltimo,
el descubrimiento de la luz como radiacin electromagntica condujo
al hallazgo de otras radiaciones de la misma naturaleza, como la infra-
rroja o la de radio. Hoy, buena parte de nuestro conocimiento del
Universo se debe a que somos capaces de construir telescopios que es-
crutan el cosmos en busca de radiaciones infrarrojas portadoras de in-
formacin sobre fenmenos energticos tan sorprendentes como los
agujeros negros; o radiotelescopios que, desde la Tierra, escuchan las
emisiones de radio de lejansimas galaxias y, gracias a ellas, establecen
distancias, composiciones y biografas de millones de estrellas.
Sin duda, Maxwell propuso toda una revolucin cientfica de
consecuencias innumerables para las vidas de los seres humanos.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JAMES CLERK MAXWELL (1831-1879): OTRA FORMA DE VER EL MUNDO
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Todo gracias a que nos ense que el mundo no es exactamente
como lo vemos, que la luz que se refleja en los objetos es portadora
de una porcin de la informacin completa de la naturaleza. El
mundo es mucho ms bello visto en todas las bandas del espectro
electromagntico.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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LAS LUCES DE LA ENERGA

UANDO se nos pregunta por un nombre fundamental relaciona-


do con la historia de la energa elctrica, nos asalta irremediable-
mente el de Edison y su invento: la bombilla. Pero la vida de este in-
ventor infatigable est llena de aportaciones, de nuevas patentes y de
artilugios diseados por su mente inquieta. De hecho, es el empren-
dedor que ms patentes tiene registradas a su nombre: 1.093. Un de-
nominador comn recorre el espritu de todos esos inventos: su autor
estaba realmente obsesionado con facilitar la vida de sus congneres.
Edison no slo fue un cientfico excepcional, sino que aadi a su vi-
sin del mundo una fuerza especial para emprender nuevas aventu-
ras, para llevar a la prctica sus ideas y para poner al servicio de sus
ilusiones tantos recursos como eran necesarios. No se limit observar
y estudiar; ms bien fue un motor junto al cual todo pareca funcio-
nar a la perfeccin.
Un hombre sordo que pas a la historia por inventar el fongrafo y
cambiar para siempre el modo en el que sus congneres escuchan msica.
Una persona que padeca insomnio e ilumin los sueos y las noches de
la humanidad con su invencin de la bombilla de filamento incandes-
cente. Un inventor solitario y compulsivo que dise un sistema de pro-
duccin de inventos por el que, precisamente, se enterr de manera defi-
nitiva la labor solitaria y compulsiva de los inventores.
THOMAS ALVA EDISON (1847-1931):
EL ILUMINADOR DE LOS SUEOS
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La vida de Thomas Alva Edison es una recopilacin de paradojas,
una sucesin de aparentes incongruencias que slo puede ser posible
en la biografa de un genio libre y de autoestima inconmensurable;
de un autodidacta, carente de educacin superior, educado por su
propia madre y criado entre vagones de tren, cables de telegrafa y
grandes dosis de trabajo. Su invento preferido fue el fongrafo. El
ms transcendente, quizs, la bombilla. Pero su gran aportacin fue,
sin duda, destacar en un mundo en el que todava uno se poda ga-
nar la vida inventando cosas. Edison registr, nada ms y nada me-
nos que 1.093 patentes a su nombre, desde una mquina para con-
tar votos, hasta las bases del alumbrado pblico moderno.
El padre de Thomas (Sam Edison) se haba asentado en Milan,
Ohio, despus de una peripecia canadiense que deseaba olvidar. La
familia Edison proceda de Nueva Jersey, pero la estabilidad territo-
rial no haba sido, precisamente, el rasgo principal de su historia.
Los antecesores ms remotos de los que se tiene noticia, leales a la
corona britnica, se haban desplazado a Nueva Escocia, Canad,
huyendo de la Revolucin Americana. Despus de varios cambios de
ciudad, Sam se asent en Notario, de donde tuvo que volver a huir
en 1830 tras ser condenado por participar en un intento de insu-
rreccin. Para aquel entonces, ya haba contrado matrimonio con
una neoyorkina emigrada a Canad y llamada Nancy Elliot. Sam y
Nancy viajaron hasta la localidad de Milan en el Estado de Ohio,
donde, el 11 de febrero de 1847, naci el ms joven de sus siete re-
toos: Thomas Alva, conocido en casa como Al, un enclenque nio
con tendencia irrefrenable a enfermar.
Aquellos fueron aos de prosperidad para los Edison. El padre
haba levantado un negocio de comercio de grano gracias al cual ob-
tena ms que interesantes beneficios. De hecho, el propio Al recor-
dara en la madurez los buenos momentos pasados en Milan, con
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

14_3PARTE_Thomas Alva Edison 10/2/05 10:17 Pgina 166 (Negro/Process Black plancha)
una vida desahogada, abundantes gastos, ocio y tranquilidad. Pero
las cosas no tardaran en cambiar. El negocio del grano fue perdien-
do pujanza, hasta que termin por hundirse en 1857, arrastrando a
la familia a una vida mucho menos holgada.
No es difcil encontrar, durante sus primeros quince aos de vida,
un buen puado de factores que debieron de influir de manera de-
terminante en el desarrollo de aquella personalidad joven y comple-
ja. Durante su primera etapa escolar recibi numerosas quejas por
parte de sus maestros, que llegaron a pensar que se trataba de un
nio deficiente. Aquello impuls a su madre a ahorrarle cualquier
preocupacin en las aulas y a educarle en casa. Adems, su quebra-
diza salud le haca pasar largas temporadas encerrado, con lo que su
pasin por la lectura y por la observacin atenta de la realidad cir-
cundante se acrecent.
El chico haba recibido el influjo religioso propio de una familia
del Medio Oeste. Pero no era capaz de sustraerse a la tentacin de
pensar que la naturaleza deba de funcionar segn leyes superiores a
la moral. Su espritu crtico le llev a desarrollar una visin de la di-
vinidad que, en ocasiones, ya en la vida de adulto, rozaba los lmites
de la superchera y el esoterismo paranormal.
Adems, en plena pubertad tuvo que ver cmo el sustento econ-
mico de la familia se desmoronaba y mirar directamente a los ojos
de la necesidad y el arrojo para salir del pozo. No es raro que ese
chaval que nunca tuvo adolescencia, ni jug con nada hasta que
tuvo edad para utilizar una mquina de vapor, segn lleg a decla-
rar su padre, fabricara una mente huidiza, independiente, tmida y
emprendedora a un tiempo. Desde muy pequeo, supo que debera
trabajar duro y en solitario para ganarse la vida. As que, en 1859,
consigui un empleo como vendedor de dulces y peridicos a bordo
del tren de la Grand Trunck Railroad con destino en Detroit. Su in-
LAS LUCES DE LA ENERGA
THOMAS ALVA EDISON (1847-1931): EL ILUMINADOR DE LOS SUEOS

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saciable curiosidad lo empuj a realizar, en los ratos muertos dentro
del tren, sus primeros experimentos caseros de qumica. Precisamen-
te durante uno de ellos se origin un incendio en uno de los vago-
nes, que tuvo peores consecuencias para Al de lo que l se podra ha-
ber imaginado. Primero, porque hubo de abandonar definitivamen-
te cualquier esperanza de seguir investigando mientras trabajaba.
Segundo porque, segn cuentan algunas fuentes, el maquinista del
tren le propin tal paliza que le dej sordo. La sordera de Edison y
su influencia en el desarrollo de una personalidad independiente y
tmida son un hecho, pero la causa real de la misma ms bien pare-
ce ser la escarlatina.
La personalidad de Edison segua dando motivos para el despiste,
para la paradoja perpetua en la que pareca haberse instalado. Si bien
hay documentos suficientes que avalan su timidez, parece que el jo-
ven se transformaba a la hora de trabajar. Impulsado por su amor
por el dinero, en poco tiempo pasaba de una actividad a otra y daba
muestras de buena disponibilidad y alegra all donde se le requera.
En las fotos aparece como un adolescente vivaz y sano. Incluso tuvo
la oportunidad de demostrar su arrojo cuando, en 1862, rescat de
la muerte segura a un nio de tres aos que estaba a punto de ser
atropellado por un furgn de transporte. El padre de la criatura, el
jefe de estacin J. U. MacKenzie, qued tan agradecido que le ofre-
ci a Edison un trabajo como telegrafista.
Bien mirado, aqul no era un pago que pudiera calificarse de es-
pectacular despus de haber salvado la vida de una criatura. Segn
ha contado el divulgador cientfico britnico Michael White (Len-
guas viperinas y Soadores Tranquilos, traducido al espaol por la edi-
torial Espasa), la telegrafa era entonces algo anlogo a lo que pudo
ser Internet al final del siglo XX. Es cierto que aquella tecnologa in-
cipiente empezaba a crecer ofreciendo nuevas oportunidades a quien
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

14_3PARTE_Thomas Alva Edison 10/2/05 10:17 Pgina 168 (Negro/Process Black plancha)
quisiera embarcarse con ella en la aventura del progreso. Pero, preci-
samente por eso, el trabajo de operador de telgrafos era inestable,
mal visto y peor pagado. Los telegrafistas viajaban de un lado a otro,
siempre pendientes de dnde se los iba a necesitar para tender una
nueva red o mandar un nuevo mensaje. La mayora eran jvenes sin
mucha preparacin, pero con un gran espritu aventurero. Tal vez
fue eso lo que llev a Edison a aceptar la oferta de empleo; o, tal vez,
la oportunidad que se le brindaba de seguir realizando sus experi-
mentos que, a raz de la lectura de los trabajos de Faraday, haban
derivado hacia el mundo de la electricidad.
Su carrera como operador de telgrafos no iba a ser demasiado
larga, y se realiz mientras el joven Edison aprenda ms y ms cosas,
lea todo lo que caa en sus manos, practicaba cada vez que tena un
rato libre y se convenca a s mismo de que quera dedicarse a ser in-
ventor. Tanto es as que, en 1869, se decidi a dejar el trabajo y a in-
tentar ganarse la vida patentando sus ingenios.
Como todos los novatos, sus comienzos fueron errticos. Su pri-
mer gran invento fue un prototipo de mquina para contabilizar
los votos en las elecciones. Consista en una circunferencia de pa-
pel que giraba en torno a un eje. Segn se tecleaba en sistema mor-
se, unas varillas golpeaban el disco, lo que generaba una transmi-
sin elctrica. Dicho impulso poda viajar por cable hasta un lugar
remoto donde otra mquina lo recoga y lo reproduca sobre otro
disco de papel. Aquel modo de transmitir textos escritos a distan-
cia llam la atencin de sus superiores, pero no de los polticos,
que no llegaron a fiarse del invento. Aunque no sirvi para nada
aquella primera patente, al menos dio el pistoletazo de salida para
una carrera de brillante inventor y sent las bases para otro inven-
to posterior con el que Edison tuvo ms xito: la cinta continua de
impresin de las cotizaciones de Bolsa, por la que el creador gan
LAS LUCES DE LA ENERGA
THOMAS ALVA EDISON (1847-1931): EL ILUMINADOR DE LOS SUEOS

14_3PARTE_Thomas Alva Edison 10/2/05 10:17 Pgina 169 (Negro/Process Black plancha)
30.000 dlares, toda una fortuna que le permiti dedicarse en ex-
clusiva a sus ingenios.
Su vida personal tambin experiment ciertos cambios importan-
tes en este perodo. En 1871, muri su madre y ese mismo ao con-
trajo matrimonio con Maryl Stilwell. La relacin entre ambos pron-
to se deterior por la tendencia de Thomas a pasar toda la noche en
el laboratorio. Aun as, pudieron concebir tres hijos. A los dos pri-
meros, una nia llamada Marion y un nio llamado Thomas, su pa-
dre les llamaba punto y raya en honor a los smbolos del cdigo
Morse.
En 1876, Edison abri el que iba a ser su laboratorio ms frtil en
Menlo Park. Este lugar pasara a la historia como la fbrica de in-
ventos, ya que en l no slo cobraron cuerpo la mayor parte de las
innovaciones edisonianas, sino que el avispado emprendedor dise
un sistema de produccin con empleados especializados y protoco-
los concretos para fomentar la creatividad y el desarrollo de paten-
tes. Edison ya no era un inventor alocado y pionero: se haba con-
vertido en un inventor profesional.
En 1877, Edison recibi el encargo de mejorar una patente pro-
puesta unos aos antes por Alexander Graham Bell: el telfono.
Aquel primitivo transmisor de voz tena algunos defectos que provo-
caban que el sonido se oyera muy dbil. Thomas Alva recogi el reto
y en slo un ao present su prototipo mejorado gracias a la coloca-
cin de micrfonos de carbn granulado en el altavoz del aparato.
De la factora de Menlo Park es tambin la invencin del fon-
grafo. A Edison se le ocurri la idea de grabar sonidos sobre un dis-
co de papel giratorio cuando escuch una aguda nota salida, preci-
samente, de uno de esos discos que usaba en las transmisiones tele-
grficas. El primer fongrafo vio la luz tambin en 1877 y fue
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JORGE ALCALDE

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concebido como una mquina para dictar rdenes en las oficinas.
Pero el mundo lo recibi como una de las fuentes de ocio ms influ-
yentes en la historia reciente de la humanidad; se recibieron cientos
de peticiones en pocos aos, lo que ayud a agrandar la fama de su
creador y, por supuesto, a engordar su cuenta corriente.
En aquel tiempo, Edison ya estaba preocupado por la electrici-
dad. De hecho, logr financiacin suficiente para poner en marcha
otra compaa, Electric Light Company, y comenz a estudiar todo
cuanto pudo sobre el tema. Una de sus fuentes de investigacin fue-
ron las lmparas de arco de carbn ya existentes, que daban muy
poca luz y requeran una fuente continua de alimentacin. Edison,
igual que ocurriera con el fongrafo, no tuvo empacho alguno en
adaptar la idea de estas lmparas, diseadas por Wallace y Farmer, y
utilizarlas como base de sus experimentos. Es posible que hoy en da
considerramos esta prctica pura piratera industrial o, al menos,
plagio. Pero en la poca de Edison las cosas eran muy distintas. Los
lmites de la propiedad intelectual no estaban tan bien definidos y
resultaban tan borrosos como la propia moralidad de Edison al res-
pecto. l mismo se jactaba de que robo, igual que hacen otros, pero
yo s robar mejor.
El sistema que utilizaba el inventor para su trabajo era revolu-
cionario. Primero intentaba convencer a un buen nmero de pa-
trocinadores para que financiaran la idea, luego pona a sus emple-
ados de Menlo Park a trabajar duramente en cualquier mejora tc-
nica y, despus, patentaba la idea. As, sobre la base de las lmparas
ya conocidas, prob con ms de seis mil materiales distintos para
lograr un filamento de fibra carbonizada de bamb que diera sufi-
ciente luz durante mil horas. Luego, ide todo tipo de mezclas ga-
seosas para llenar la botella de vidrio que servira de lmpara. Gas-
t 42.000 dlares en sus pesquisas. Pero, en poco tiempo, el inte-
LAS LUCES DE LA ENERGA
THOMAS ALVA EDISON (1847-1931): EL ILUMINADOR DE LOS SUEOS

14_3PARTE_Thomas Alva Edison 10/2/05 10:17 Pgina 171 (Negro/Process Black plancha)
rs comercial de sus primeras bombillas le haba devuelto, con cre-
ces, la inversin.
Edison haba transformado el mundo de la energa elctrica con
sus lmparas y, de algn modo, puso la primera piedra para una
transformacin social en toda regla. Una bombilla por s sola no ser-
va para nada; haba que hacer llegar el fluido elctrico hasta ella. En
1866, Werner Siemens construy el primer generador eficaz de elec-
tricidad siguiendo la estela terica de Faraday. Una vez ms, Edison
digiri la idea y la transform a su gusto, fabricando la primera
central elctrica conocida en la calle Pearl de Nueva York. Corra el
ao 1881.
Aquel hombre obsesionado con las patentes era impulsivo, osado
y emprendedor, pero le faltaban dotes tericas para llevar su invento
al punto que l siempre haba deseado: iluminar cada casa de cada
ciudad del mundo. El uso de corriente directa que planteaba Edison
requera que cada hogar tuviera su propio generador de energa cer-
cano y haca la tarea imposible. Nicola Tesla, con sus pioneras apli-
caciones de corriente alterna, no slo iba a dar un salto de gigantes
en esa direccin, sino que permitira albergar las esperanzas de utili-
zar la electricidad como energa motriz eficaz. Pero eso es materia de
otro captulo de este libro.
Thomas Alva Edison muri millonario, famoso y pensando en su
patente 1.094 en 1931, con la satisfaccin de haber visto cmo el
conocimiento de la energa haba revolucionado la historia de la ci-
vilizacin.
LAS LUCES DE LA ENERGA
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LAS LUCES DE LA ENERGA
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ISIN de futuro: esa es una de las mayores virtudes que ha de ate-
sorar un emprendedor, un cientfico que nazca con la vocacin de cam-
biar el mundo. Y el italiano Nicola Tesla lo era. Su gran aportacin fue
crear un motor de corriente alterna, una pieza imprescindible para lo-
grar el sueo de iluminar cada casa de este planeta. Fue consciente de la
importancia de su hallazgo, hasta el extremo de que su ego lo convirti
en una persona tan arrogante como famosa. De Nicola nos queda su pa-
sin por la ciencia, su invento y, por fortuna, las extraordinarias notas
que tom de su propia vida a modo de biografa en retazos.
En la historia de la ciencia hay personajes para todos los gustos:
eminentes cientficos con vidas personales terriblemente desgraciadas,
investigadores de prodigiosa talla y mnima altura moral, seres com-
prometidos con causas ideolgicas de toda laa, trabajadores desinte-
resados al servicio de la comunidad Muy pocos, sin embargo, unie-
ron a su pasin por la ciencia una visin suficientemente libre y va-
liente del mundo que les toc vivir como para proyectarse hacia el
futuro y adelantar la sociedad que les hubiera gustado disfrutar. Fue-
ron este puado de hombres y mujeres quienes entendieron el verdade-
ro sentido de la palabra progreso y, probablemente, quienes con mayor
grado de frustracin hubieron de vivir el lento devenir de sus respecti-
vas pocas.
NICOLA TESLA (1856-1943):
YO SOY EL FUTURO
15_3PARTE_Nicola Tesla 10/2/05 10:16 Pgina 173 (Negro/Process Black plancha)
Una de las frases ms representativas de la mentalidad de estos visio-
narios la pronunci el elegante, inquieto e idealista Nicola Tesla, el in-
ventor, entre otras cosas, del concepto de corriente alterna: El presente
es de ellos, pero el futuro, para el que realmente trabajo, es mo.
Tesla naci el 9 de julio de 1856 en la localidad croata de Smil-
jan, cuando Croacia era parte del imperio Austro-Hngaro. Fue el
cuarto de cinco hijos, contaba con tres hermanos y una hermana.
Sabemos bastante de la vida de Tesla a travs de la documentacin
biogrfica abundante que leg, pero sobre todo podemos conocer
parte de su pensamiento y de su cosmovisin gracias a la agradabil-
sima lectura de su autobiografa: un ensayo que titul Mis invencio-
nes, en el que se revela la imagen de un hombre sobradamente sabe-
dor de su misin en la historia, consciente de la importancia clave de
la ciencia y, sobre todo, del papel que los inventores han desempe-
ado como motores de la humanidad: El desarrollo progresivo del
hombre depende vitalmente de la invencin. sta es el producto ms
importante de la creatividad humana.
3
Nicola no era precisamente el ms inteligente entre sus hermanos.
Todas las esperanzas de la familia Tesla estaban depositadas en el in-
telecto del primognito Dane. Aquel chico tena unas facultades ex-
traordinarias. Nicola dej escrito que se trataba de un autntico su-
perdotado, uno de esos fenmenos mentales que la biologa es in-
capaz de explicar.
Nicola haba ocupado un cmodo segundo plano en la familia y
quizs haba generado cierta sensacin de frustracin por ello. Eso
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
:;,
3
Los fragmentos de la autobiografa de Tesla citados en este captulo han sido extrados
de My Inventions. The Autobiography of Nicola Tesla, editado por Ben Johnston en
1989.
15_3PARTE_Nicola Tesla 10/2/05 10:16 Pgina 174 (Negro/Process Black plancha)
no le impidi sufrir uno de los mayores shocks de su vida cuando
presenci la muerte accidental de Dane. Los nios de la casa ten-
an un caballo que haca las delicias de la vecindad. Era noble y be-
llo, e incluso logr cierta fama pica tras salvar la vida al padre de
los Tesla durante un ataque invernal de una jaura de lobos. Pero
una maana, el animal derrib al joven Dane mientras lo montaba.
Al caer, se golpe la cabeza y se produjo graves fracturas en el cr-
neo.
La muerte de Dane sumi a mis padres en la desesperacin. Yo
contempl la escena y, aunque ya hayan pasado tantos aos, la impre-
sin visual del suceso no ha perdido ni un pice de su viveza.
Es de entender que los padres de Nicola reaccionaran de modo
obsesivo tras el trgico acontecimiento. Y en la autobiografa del ge-
nial inventor se deja entrever ciertas dosis de reproche por ello:
El constante recuerdo de sus logros empalideca cualquier esfuerzo
mo. Cualquier cosa que yo hiciera digna de reconocimiento haca a
mis padres recordar an ms su pesar. As que crec con muy poca con-
fianza en m mismo.
No era Nicola, ni mucho menos, un nio poco agraciado intelec-
tualmente. De hecho, desde muy pequeo dio muestras de una in-
creble inteligencia. Pero hasta la muerte de Dane tuvo que vivir
siempre un paso por detrs de su hermano superdotado y, tras el fa-
llecimiento de ste, sufri los rigores de la constante comparacin.
Existe una ancdota a la que el propio Tesla no da ms credibilidad
que la de una simple historia intrafamiliar, que da cuenta del inge-
nio de ese nio destinado a ser un inventor mundialmente conoci-
do. Entre sus muchos familiares, dos de sus tas causaban especial es-
panto a los nios; eran tan poco agraciadas que los pequeos espe-
LAS LUCES DE LA ENERGA
NICOLA TESLA (1856-1943): YO SOY EL FUTURO
:;,
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raban con pavor le momento de la visita en que ambas se lanzaban
hacia ellos para colmarlos de besos y achuchones. Un da, cuando
Nicola se refugiaba en los brazos de su madre, las tas le preguntaron
en broma cul de las dos era ms guapa. El cro, despus de dudar
unos segundos contest: No hay ninguna que sea tan fea como la
otra.
A pesar de aquellos raptos de simpata, la vida no era muy alegre
bajo la inflexible vigilancia del padre de los Tesla. Militar de profe-
sin y clrigo de vocacin, fue un hombre culto, experto en filosofa
natural, erudito y poeta. Su memoria era prodigiosa y sola recitar
obras clsicas completas.
Deca, a menudo, que si todos los clsicos se perdieran en un in-
cendio, l podra volver a escribir muchos de ellos.
Desde muy pequeo, Nicola mostr inters por la ingeniera. Le
gustaba fabricar objetos y crear mecanismos mviles. Se dice, inclu-
so, que su primer contacto terico con la electricidad lo tuvo a los
tres aos, cuando, al pasar la mano por el pelaje de un gato, not
una descarga de electricidad esttica y comenz a preguntarse por el
origen de este fenmeno. Muy probablemente sta sea una ancdo-
ta falsa, pero el propio inventor reconoce en su autobiografa que
hubo de luchar en la infancia contra la intencin de su padre de
orientarlo hacia el sacerdocio, cuando l lo que verdaderamente de-
seaba era inventar cosas.
El carcter creativo de la personalidad de Tesla es, sin duda, una
herencia de su madre, a la que siempre se ha pintado como una mu-
jer preocupada por su tiempo y amiga de las ciencias. Pero Tesla le
debe a su padre el que le hubiera forjado una mentalidad de esfuer-
zo y de amor al trabajo poco habitual en jvenes de su edad. Me-
diante la prctica de constantes ejercicios, como el de memorizar lar-
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
:;
15_3PARTE_Nicola Tesla 10/2/05 10:16 Pgina 176 (Negro/Process Black plancha)
gos prrafos, realizar clculos mentales, repetir rimas o descubrir
errores en expresiones escritas, Nicola aprendi a utilizar su cerebro
como un msculo desarrollado mediante la gimnasia. No es extrao
que cuando, a la edad de diez aos, el nio obtuvo plaza para estu-
diar en el Real Gymnasium de Karlstadt (Croacia), no tuviera em-
pacho de levantarse a las tres de la madrugada para estudiar las lec-
ciones antes de iniciar las clases.
Sin duda, no era un muchacho muy normal. Para colmo de pe-
culiaridades, durante los primeros diecisiete aos de su vida sufri
el tormento de una dolencia, probablemente neurolgica, que le
provocaba visiones. Segn sus propias palabras, no se trataba de
alucinaciones de demente ni de efectos visuales. l estaba conven-
cido de que se trataba de alguna peculiaridad de su retina, que in-
cluso crea que la ciencia algn da podra aprovechar para proyec-
tar imgenes en grandes pantallas. Quizs slo fuera el efecto del
trauma que le provoc la muerte de Dane, una suerte de sndrome
de estrs postraumtico crnico, propio de una personalidad extre-
madamente sensible. Lo cierto es que toda su adolescencia la pas
sufriendo por la llegada de estas visiones hasta que, a los 17 aos,
comprendi que aquello, ms que una enfermedad, era un don de
la naturaleza.
Descubr que poda visualizar cualquier cosa con gran facilidad. No
necesitaba planos, modelos ni dibujos. Aquello me iba a encaminar de-
finitivamente hacia la invencin.
Sus dotes de inventor comenzaron a dar fruto cuando todava
cursaba sus estudios en el Real Gymnasium, antes incluso de iniciar
la carrera en la Universidad de Praga. All, uno de sus profesores le
mostr una dinamo trada de Pars. Pero aquel aparato nunca poda
ponerse en marcha porque tena prcticamente quemados los cepi-
LAS LUCES DE LA ENERGA
NICOLA TESLA (1856-1943): YO SOY EL FUTURO
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llos. Tesla dijo con cierta osada que el problema quedara resuelto si
la dinamo pudiera funcionar sin cepillos mediante una fuente de co-
rriente alterna. Hoy en da sabemos que los sistemas de corriente al-
terna son los ms eficaces para transportar electricidad. Pero en la
poca en la que Tesla realiz esta aseveracin, las cosas eran muy dis-
tintas.
Desde tiempos de Faraday se haban diseado todo tipo de ge-
neradores y dinamos de corriente continua (DC). Pero el proble-
ma de la corriente alterna (AC) era que se desconocan los meca-
nismos necesarios para hacer que la corriente cambiara de direc-
cin sin que hiciera lo mismo el eje del motor que se quera mover.
La creacin de un motor AC era un reto sin resolver. Por eso, el
profesor de Tesla le advirti que sera capaz de conseguir cual-
quier cosa antes que una dinamo de corriente alterna. Durante
aos, Nicola record aquellas palabras que, como tantas otras co-
sas en su vida, se convirtieron en una obsesin. Trabaj duramen-
te para resolver el problema, pero no obtuvo resultados interesan-
tes. El sueo del motor de corriente alterna le iba a acompaar
durante mucho tiempo.
Su proverbial habilidad para los estudios no le daba de comer. As
que Nicola Tesla tuvo que viajar a Pars para ponerse a las rdenes de
un amigo de su padre, instalador de redes telefnicas. En Pars, en-
tr en contacto con el delegado francs de la Compaa Continen-
tal Edison, empresa que ya haba establecido sus bases en medio
mundo. De manera casual, la sucursal de Edison estaba pasando por
graves problemas de imagen en Francia. El causante fue un desagra-
dable accidente durante la inauguracin del tendido elctrico que
deba iluminar la estacin de tren de Estrasburgo; un cortocircuito
estuvo a punto de provocar un incendio y de acabar con la vida del
Emperador Guillermo I de Prusia, asistente al acto. Sin saber bien
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JORGE ALCALDE
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15_3PARTE_Nicola Tesla 10/2/05 10:16 Pgina 178 (Negro/Process Black plancha)
cmo, Tesla se vio firmando un acuerdo con la empresa de Edison
para viajar a Estrasburgo, solucionar el problema, arreglar el tendido
elctrico y recibir a cambio financiacin suficiente para poner en
marcha su anhelado motor AC. A la vuelta de un ao de trabajo, el
ingeniero croata no recibi ni un duro. Haba sido engaado, pero
aquello no le desanim para seguir trabajando en la compaa elc-
trica.
Nicola era hurao, excntrico y poco sociable. Se senta incapaz
de expresar sus ideas correctamente y siempre miraba al resto de los
ciudadanos con cierta suficiencia. Quizs todo fuera a causa de su
irrefrenable timidez, pero lo que parece evidente es que aquel hom-
bre careca de recursos sociales y emocionales como para pegar un
portazo y marcharse. No slo continu en la oficina de Edison en
Pars, sino que acept realizar un viaje a Nueva York para trabajar
mano a mano con Thomas Alva Edison.
En realidad, aquella oferta no fue ms que una artimaa de los
empleados de Edison para aprovechar los conocimientos de Tesla y
para despistarle de su empeo de construir un motor AC. Todo el
emporio de Edison se basaba en la distribucin de electricidad me-
diante sistemas de corriente continua. La corriente alterna era una
amenaza para el negocio; ms vala tener ocupado a quien crea ser
capaz de dominarla.
Cuando conoci en persona a Thomas Alva, Tesla comprendi
que aquel hombre no tena nada que ver con l. Era un tozudo in-
ventor norteamericano capaz de encontrar una aguja en un pajar,
examinando pajita a pajita con la diligencia de una abeja, pero ca-
reca de los conocimientos tericos de Tesla. Yo fui testigo preocu-
pado del modo en que trabajaba Edison, escribi Tesla. Saba que
unos pequeos clculos matemticos podan ahorrarle el 90 por 100
del esfuerzo que dedicaba en solucionar un problema.
LAS LUCES DE LA ENERGA
NICOLA TESLA (1856-1943): YO SOY EL FUTURO
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Edison era un expansivo empresario y Tesla era una mente pen-
sante huidiza. No congeniaron, pero se soportaron porque mutua-
mente se necesitaban. Edison, para tener a su cargo al hombre que
ms dao poda hacerle. Tesla, para no perder el contacto con el
mundo de la electricidad. La relacin no podra durar mucho. Un
nuevo desacuerdo con el pago de una cantidad prometida sirvi de
excusa a Nicola Tesla para dejar de soportar a su contrincante. El jo-
ven abandon la empresa y no tuvo ms remedio que emplearse de
albail para subsistir. Hasta que un golpe de suerte le rescat para la
ciencia.
El capataz de su empresa era nada menos que accionista de la
Compaa de Telgrafos Western Union. Cuando ste conoci las
ideas de Tesla, pens que podran serle de utilidad para competir
con la poderosa empresa de Edison. El dinero del capataz fue su-
ficiente para poner en marcha una aventura empresarial que ha-
bra de pasar a la historia de la tecnologa: se cre la Compaa
Tesla de Electricidad, y en ella Nicola encontr todos los recursos
necesarios para investigar. El trabajo tuvo su fruto en 1888, ao
en el que se concedi la primera patente de un motor de corrien-
te alterna. Nadie saba para qu servira, ni tena ninguna espe-
ranza de sacarle rendimiento econmico al invento, pero Nicola
haba logrado su sueo. El sueo que iba persiguindole desde
que su profesor en la infancia lo retara inconscientemente ante
los restos de una dinamo quemada. Le dijeron que jams lograra
un motor de corriente alterna Pues ah estaba el primero de la
historia!
Durante la presentacin del motor de Tesla en el Instituto
Americano de Ingeniera Elctrica, se dej caer por el local un
acaudalado emprendedor del mundo de los ferrocarriles, llamado
George Westinghouse. Encantado con el inventor croata, le ofre-
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JORGE ALCALDE
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15_3PARTE_Nicola Tesla 10/2/05 10:16 Pgina 180 (Negro/Process Black plancha)
ci un milln de dlares por la patente y una cantidad inenarra-
ble en concepto de derechos de autor. Nicola pas a ser rico y fa-
moso y a deleitarse con su nueva condicin social de rey de la
electricidad.
El invento de Nicola Tesla iba a revolucionar el mundo. El sue-
o dorado de Edison de iluminar cada casa de cada pas del plane-
ta no hubiera sido posible sin el control de la corriente alterna que
nos leg el croata nacionalizado estadounidense. Tesla era cons-
ciente de ello y vivi encaramado a la petulancia de saberse un vi-
sionario. Desde el presente, porque slo le interesaba el futuro.
Aparte de unos cuantos conocidos, entre los que estaba su admira-
do Mark Twain, no tuvo amigos; no cre nada estable a su alrede-
dor, no leg nada ms que su invento y las pginas de sus memo-
rias.
Quizs siempre perseguido por la memoria de su hermano muer-
to, siempre comparndose a s mismo con l. Quizs siempre recor-
dando las ofensas que tuvo que soportar por parte de su padre. En
1943, Tesla muri solo y arruinado, creyndose autor de prctica-
mente todos los avances del mundo moderno. Al menos, pudo vivir
parte del futuro para el que siempre haba trabajado.
LAS LUCES DE LA ENERGA
NICOLA TESLA (1856-1943): YO SOY EL FUTURO
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15_3PARTE_Nicola Tesla 10/2/05 10:16 Pgina 181 (Negro/Process Black plancha)
OTROS NOMBRES CLAVE EN LA HISTORIA
DE LA ELECTRICIDAD
CHARLES AGUSTIN DE COULOMB:
LA PRIMERA MEDICIN DE UNA CARGA
Una enfermedad repentina cambi la vida de
este hombre, que serva como ingeniero en el ejr-
cito francs de las Indias Occidentales antes de ver-
se obligado a recibir tratamiento en Blois, Francia.
Aquello le sirvi para dedicarse plenamente a sus
estudios sobre el magnetismo, la friccin y la elec-
tricidad. Tras la Revolucin, escal posiciones en el
estamento cientfico hasta convertirse en Inspector
General de Instruccin Pblica. En 1777 invent
una balanza de torsin que permita medir la fuer-
za de la atraccin magntica y elctrica. Gracias a
este medidor, fue capaz de definir algunos princi-
pios fundamentales, que hoy conocemos como le-
yes de Coulomb, que describen las interacciones
entre cargas elctricas (la repulsin o atraccin de
las cargas de igual y diferente signo). La unidad de
medida de la carga elctrica se llama hoy culombio
en homenaje a este cientfico que se dedic, en el
ltimo tramo de su carrera, a colaborar en la crea-
cin de un nuevo sistema internacional de pesos y
medidas. Muri en 1806.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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WERNER VON SIEMENS: EL PADRE DE LA DINAMO
En la historia de la energa elctrica hay grandes
nombres que alcanzaron la fama por su formula-
cin terica de los principios fundamentales de la
electricidad, y otros cuya contribucin fue ms
prctica: la de disear aparatos capaces de producir
y almacenar esta energa para el uso humano. A
esta ltima lista pertenece el nombre de Werner
von Siemens (1816-1892), un ingeniero alemn
que no slo contribuy a la mejora de las instala-
ciones telegrficas, sino que propici uno de los
avances ms espectaculares en el desarrollo de la
electricidad como fuente de energa cotidiana. Con
su explicacin del fenmeno dinamo-elctrico sen-
t las primeras bases para la creacin de dinamos,
es decir, de generadores de corriente continua. La
paternidad de este avance es confusa y durante
aos se reparti entre varios ingenieros distintos,
pero hoy parece evidente que la primera dinamo de
la historia fue la que present Siemens en la Expo-
sicin de Pars de 1867. Su modelo bsico sigue
siendo vlido hoy y es la clave de prcticamente
toda la generacin de energa elctrica posterior.
LAS LUCES DE LA ENERGA
NICOLA TESLA (1856-1943): YO SOY EL FUTURO
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ENERGA ELICA
PAUL LA COUR: ENERGA DEL VIENTO
Una de las fuentes de energa que con ms precoci-
dad aprendi a utilizar el ser humano es el viento. Los
primeros navegantes a vela supieron aprovechar el em-
puje de las corrientes de aire para mover sus barcos a
grandes velocidades. Adems, existen registros de cul-
turas pre-cristianas donde se empiezan a utilizar moli-
nos para la molienda de trigo y el bombeo de agua.
Toda la tecnologa del molino es una de las ms prodi-
giosas aventuras de la historia del ingenio humano
aplicado. Pero la capacidad tcnica de sistematizar el
uso de la energa elica se la debemos, antes que a na-
die, al dans Poul La Cour (1846-1908). Este profesor
de fsica fue el primero en desarrollar clculos mate-
mticos sobre la eficiencia de este tipo de energa. Sus
investigaciones tericas se pusieron en prctica en un
molino construido en Askov (Dinamarca). La Cour
fue un gran experto en aerodinmica; de hecho, cons-
truy su propio tnel de viento. Adems, estaba muy
preocupado por mejorar los sistemas de produccin,
transporte y almacenamiento de energa. El primer
molino de La Cour era utilizado para producir electr-
lisis en el agua y extraer hidrgeno para alimentar las
lmparas de una escuela cercana. Despus, construy
otros modelos que, en este caso, eran utilizados para
generar energa elctrica. Estos primeros aerogenera-
dores no eran suficientemente eficaces como para ilu-
minar una casa, pero sentaron las bases de posteriores
experiencias, como la de Jakob Juul, que, en 1957,
puso en marcha un aerogenerador con una capacidad
de 200 kilovatios.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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uartaarte
nerga nuclear
Poderosa y controvertida, peligrosa y limpia,
longeva y liviana Posiblemente, la capacidad
de controlar la fisin del ncleo atmico hasta
el extremo de generar energa eficiente sea el mayor
avance humano en el terreno que nos ocupa.
Pero, hasta llegar a tal logro, impensable hace
un siglo y medio, ha hecho falta un camino
de glorias, miserias, batallas y sacrificios cientficos
sin parangn.
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LAS LUCES DE LA ENERGA

L DESCUBRIMIENTO de los rayos X y un cmulo de casualidades


permitieron a Becquerel realizar uno de los hallazgos ms importantes
en la historia de la ciencia sobre la energa: la existencia de una emana-
cin energtica espontnea que procede de ciertas sustancias, como el
uranio, y a la que llamamos radiactividad. Fue el trabajo terico de
Becquerel, complementado con el esfuerzo prctico de los Curie, lo que
permiti a cientficos y tecnlogos aprovecharse, dcadas ms tarde, de
las enormes cantidades de energa que se producen durante la modifica-
cin a escala atmica de la materia.
El tema del que les voy a hablar a continuacin se ha convertido, en
slo unos cuantos aos, en una materia tan vasta que, para tratar de ex-
plicarla en una sola conferencia, sera necesario que me limitara a rela-
tarles por orden cronolgico los principales descubrimientos realizados.
Con estas palabras comenzaba Antoine H. Becquerel su discurso de
aceptacin del Nobel de Fsica de 1903. El tema del que iba a hablar
era la radiactividad, a la que l haba llamado, como ttulo de la con-
ferencia, Una nueva propiedad de la materia, que efectivamente se ha-
ba convertido en un asunto de tanta importancia en la ciencia de la
poca que prcticamente no se hablaba de otra cosa. Era, sin duda, el
acontecimiento de moda, tal como podra serlo hoy la manipulacin ge-
ntica o, en los aos sesenta, la carrera espacial. Y Becquerel estaba en el
ANTOINE HENRI BECQUEREL (1852-1908):
LA RADIACTIVIDAD EXISTE
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epicentro del terremoto, haciendo historia con uno de los descubrimien-
tos ms importantes en la carrera por el control de la energa.
Antoine Henri Becquerel naci en Pars el 15 de diciembre de
1852. Era miembro de una distinguida familia donde haban proli-
ferado los cientficos y los acadmicos. Su padre, Alexander Ed-
mond, haba desarrollado una interesante familia como fsico y lleg
a realizar algunas aportaciones de valor en los temas de la radiacin
solar y la fosforescencia. Por su parte, su abuelo Antoine Csar for-
m parte de la Real Sociedad francesa y logr gran fama en los albo-
res del siglo XIX. En concreto, es uno de los descubridores de la pie-
zoelectricidad, colabor en la concepcin de la primera pila con dos
lquidos con electrodos impolarizables y mantuvo estrecho contacto
con eminencias de su poca, como Biot y Ampre.
En tal ambiente de creatividad cientfica naci un Antoine Hen-
ri que pronto se decant por los estudios de fsica. Al igual que sus
antecesores, ingres en la Escuela Politcnica de Pars y se gradu en
1874 en la escuela de Pontset-Chaussees (ingeniera superior). En
1888, adquiri el ttulo de doctor en ciencias. Como profesor, ocu-
p varios cargos de relevancia, entre los que destacan el de maestro
en el Museo de Historia Natural de Francia y el de profesor de la Es-
cuela Politcnica. Precisamente, su ingreso como docente en esta l-
tima institucin iba a coincidir con un hecho trascendental que
marcara el resto de su carrera. Ocurri en 1895, ao en el que el f-
sico alemn Wilhelm Rontgen anunci su descubrimiento de los
rayos X. Como se ver en otros captulos posteriores de este libro, el
espectacular hallazgo de Rontgen impresion a gran nmero de
cientficos jvenes de la poca y fue la chispa que recondujo buena
parte de las energas intelectuales de aquellos hombres y mujeres ha-
cia el conocimiento de una nueva forma de radiacin que acabara
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

16_4PARTE_Antoine Henri 10/2/05 10:16 Pgina 188 (Negro/Process Black plancha)


permitiendo, unas cuantas dcadas despus, el uso de la energa nu-
clear.
Becquerel no iba a ser menos. l, que por aquella poca estaba
empezando sus trabajos sobre el magnetismo terrestre, la polariza-
cin de la luz, la fosforescencia y la absorcin de la radiacin lumi-
nosa por los cristales, se dej cautivar por el hallazgo de los rayos X.
Una discusin con su amigo Henri Poincar otro de los jvenes
impresionados por la luminosa evidencia de Roentgen acerca de
la naturaleza de dichos rayos X termin en el planteamiento de todo
un reto del que Becquerel ya no pudo olvidarse jams. Su idea era
demostrar a Poincar si la radiacin X tena alguna conexin con la
fosforescencia natural.
Para realizar las investigaciones oportunas en busca de una res-
puesta a tal misterio, Becquerel contaba con una dosis de sales de
uranio que haba heredado de su padre. Su intencin era colocar
una determinada cantidad de esta sustancia sobre una placa fotogr-
fica, situar el conjunto en una cmara oscura y observar si se produ-
ca algn tipo de impresin fotogrfica tras exponerlo a los rayos de
sol. Efectivamente, observ cierta emisin fluorescente que era capaz
de producir algunos efectos en la placa, siempre relacionados con la
incidencia del sol. Para comprobar la potencia de tales emisiones,
tap la placa con papeles opacos y observ que la impresin segua
producindose. Es decir, los rayos emitidos por las sales de uranio
eran capaces de atravesar el papel opaco que los rayos solares no po-
dan penetrar.
La fluorescencia es un fenmeno que depende de la capacidad de
ciertas sustancias de absorber la energa que procede de las radiacio-
nes, como la ultravioleta o la X, o de los electrones, y emitir luz tras
esa absorcin. Se denomina fosforescencia a la persistencia de dicha
luz emitida incluso despus de que haya cesado la radiacin externa
LAS LUCES DE LA ENERGA
ANTOINE HENRI BECQUEREL (1852-1908): LA RADIACTIVIDAD EXISTE

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que estimula el proceso. Becquerel sospechaba que la radiacin X
era, en s, un fenmeno fosforescente: dependa de que los objetos
que la generaban recibieran luz.
Pero una tarde nublada de otoo, en medio del experimento con
sus sales de uranio, Becquerel olvid una muestra a la intemperie.
Das despus, rescat la placa y la meti en un cajn. Y al poco
tiempo sinti la curiosidad de observar qu haba pasado con ella:
no le haba dado el sol durante la prueba porque estaba muy nubla-
do y haba permanecido das en el fondo de un cajn: aun as, la ra-
diacin emitida era mayor que en las muestras expuestas a la luz del
astro Rey. Aquel hallazgo casual tena un significado trascendental:
la radiacin hallada no era un fenmeno de fosforescencia; se trata-
ba de una emisin natural desde el interior del uranio. Los rayos del
uranio emanaban de sus tomos y se parecan mucho a los rayos X,
aunque presentaban sutiles diferencias. Becquerel haba descubierto
la radiactividad.
En su discurso de recepcin del Nobel en 1903, el investigador
daba cuenta de la novedad del fenmeno:
He encontrado que las sales de uranio emiten rayos que reprodu-
cen la silueta de lminas cristalinas a travs de papel opaco. En esas
circunstancias, el fenmeno podra ser interpretado como una trans-
formacin de la energa solar, como la fosforescencia, pero pronto me
di cuenta de que la emisin era independiente de cualquier fuente de
estimulacin conocida como la luz, la electricidad o el calor. Nos en-
contramos ante un fenmeno espontneo de orden totalmente nuevo.
En uno de los ltimos prrafos del mismo, Becquerel adverta,
por un lado, la laguna de conocimientos que la ciencia de entonces
padeca para explicar correctamente el fenmeno radiactivo pero,
por otro, ofreci la primera gran pista que conducira al futuro de la
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE

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era atmica, al conocimiento y control de los procesos de radiactivi-
dad para obtener energa:
Entre las hiptesis que podran llenar las lagunas dejadas por los
experimentos actuales, una de las ms plausibles es suponer que la
emisin de energa es el resultado de una lenta modificacin de los
tomos dentro de las sustancias radiactivas. Esta modificacin, que so-
mos incapaces de medir con los mtodos a nuestra disposicin, podra
realmente liberar energa en cantidades suficientes como para provocar
efectos visibles pero sin modificar la materia lo suficiente como para
que podamos observar el proceso.
Ms adelante, correspondera a los Curie descubrir otras muchas
sustancias emisoras de radiactividad y medir su potencia. Y con Ru-
therford aparecera la primera teora seria sobre los procesos de mo-
dificacin aqu avanzados. Pero con sus trmulas y modestas pala-
bras ante la Academia de las Ciencias Sueca, Becquerel haba puesto
en marcha un tren que ya no sera posible detener: el de la relacin
entre radiactividad natural y energa.
Antoine Henri muri el 25 de agosto de 1908, pero la historia de
la energa nuclear no haba hecho ms que empezar.
LAS LUCES DE LA ENERGA
ANTOINE HENRI BECQUEREL (1852-1908): LA RADIACTIVIDAD EXISTE

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LAS LUCES DE LA ENERGA
:),
E DICE, y con razn, que el mundo de la ciencia es un territorio
machista. Hoy en da, an perduran las consecuencias de demasiados si-
glos de exclusividad masculina en los entornos acadmicos. Por eso, la
mujer cientfica ha de combatir en dos frentes: en el duro campo de ba-
talla de la investigacin y en el de los prejuicios asumidos.
En la historia de la energa nuclear un nombre de mujer puso brillo
a la oscuridad de la materia. Marie Curie, luchadora incansable desde
joven, introvertida y melanclica, supo poner su pasin por la fsica en
el primer trmino de sus aspiraciones vitales. Quizs por ello tuvo que
pagar el duro precio de pasar a la historia como una mujer triste?
Un vistazo a su biografa nos revela, sin embargo, una cara ms apasio-
nada de esta mujer que fue pionera en casi todos los aspectos de su vida.
Aquel oscuro cuarto de la Escuela Municipal de Fsica y Qumica Indus-
trial de Pars debi de parecer fantasmagrico a sus visitantes y a los curio-
sos que, en las noches de lluvia, acertaran a echar un vistazo a travs del
ventanuco que apenas serva para iluminar el interior. Dentro, no era ex-
trao encontrar las siluetas de un hombre y de una mujer, evidentemente
despreocupados por su aspecto, recortadas sobre las paredes con un halo azu-
lado fosforescente. Como si se tratara de espectros, las dos sombras maneja-
ban pequeos recipientes de cristal de los que parta el brillo que las perfi-
MARIE CURIE (1867-1932):
LA VIDA (Y LA MUERTE) POR LA CIENCIA
17_4PARTE_Marie Curie 10/2/05 10:15 Pgina 193 (Negro/Process Black plancha)
laba. Ms de un fisgn hubo de pensar que era testigo de alguna suerte de
maleficio, ignorante de que, en realidad, lo que estaba presenciando en
aquel laboratorio modesto y asptico era al advenimiento de uno de los ha-
llazgos ms importantes en la larga historia de la energa: la radiactividad.
Los fantasmas no eran sino Pierre y Marie Curie, un matrimonio de
brillantes cientficos dedicados en cuerpo y alma al estudio de unos rayos
emitidos espontneamente por algunos elementos qumicos. Ellos todava
no saban que el conocimiento, catalogacin y anlisis de algunos de es-
tos objetos fosforescentes les iba a dar la mayor de las glorias que un in-
vestigador puede soar con obtener (el premio Nobel). Tampoco podan
imaginar que la constante exposicin a los rayos emitidos desde las mues-
tras de mineral de su laboratorio iba a provocarles la enfermedad y la
muerte.
Quin era aquella mujer de aspecto sobrio y silueta delgada que
con tanta soltura trasegaba entre las muestras de uranio, las placas
fotogrficas y los electrmeros? Marii Sklodowskiej, nombre original
de Marie Curie, naci en Varsovia el 7 de noviembre de 1867 como
quinta hija de un matrimonio de docentes polacos. Manya, como la
llamaban cariosamente en casa, pronto empez a interesarse por los
nmeros y por las leyes de la fsica. Su madre, Bronislawa, haba de-
jado su cargo de jefe de estudios en Varsovia precisamente para aten-
der a la ms pequea de sus hijas. Su padre, Vladislav, pudo obtener
un buen puesto como profesor de fsica y matemticas en un insti-
tuto para varones. Aquella benjamina haba nacido, no cabe duda,
en un ambiente propicio para la ciencia. Lo hicieron tambin sus
cuatro hermanos; excepto la pobre Zosia, que muri de tifus, el res-
to se dedic a tareas relacionadas con el saber: dos fueron mdicos,
una, profesora y Manya acabara pasando a la historia como la pri-
mera persona ganadora de dos premios Nobel.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
:),
17_4PARTE_Marie Curie 10/2/05 10:15 Pgina 194 (Negro/Process Black plancha)
Pero la vida no era fcil para casi nadie en las medianas del siglo
XIX, y menos para una familia de polacos orgullosos de su lengua.
Polonia se encontraba sometida a la Rusia del zar Alejandro II. La
administracin rusa estaba firmemente decidida a sofocar cualquier
rescoldo de nacionalismo polaco, y los supervisores zaristas saban
que la mejor manera de hacerlo era controlar la educacin que reci-
ban los nios. De ese modo, Vladislav Sklodowski se vio forzado a
sufrir, como tantos otros docentes, las presiones cada vez menos su-
tiles de los jefes. El polaco natal era una lengua prohibida, y los ni-
os de la familia Sklodowski crecieron con el permanente temor a
que una frase descuidada, una palabra imprudentemente pronuncia-
da en pblico, podran traer terribles consecuencias para todos.
Durante aquellos primeros aos de su vida, sin embargo, Manya
creci en un entorno estimulante. Su padre sola leer cada sbado al-
gn libro de literatura clsica en voz alta y, a medida que sus labores
docentes iban siendo recortadas por los inspectores rusos, la casa se
iba llenando de aparatos de medicin, instrumentos de laboratorio y
libros desalojados de las aulas vacas. La futura Marie Curie iba ma-
durando su personalidad entre la pasin por la ciencia, el odio a los
rusos, la rebelda de una joven nacionalista en ciernes y el sufrimien-
to que no tardara en llegar.
Primero fue la muerte de Zosia. Tres aos ms tarde, cuando
Manya acababa de cumplir los diez, sobrevino el fallecimiento de su
madre, vctima de la tuberculosis y, poco despus, todos los herma-
nos tuvieron que resignarse a vivir cada da un poco peor debido a
la progresiva prdida de poder de su padre en el entorno acadmico.
Aun as, Manya tuvo arrestos para dedicarse plenamente a sus estu-
dios. Destac en sus clases de secundaria donde empez a acostum-
brarse a ocupar el primer puesto. De hecho, a lo largo de su vida,
Manya Sklodowskiej primero y Marie Curie despus iba a atesorar
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MARIE CURIE (1867-1932): LA VIDA (Y LA MUERTE) POR LA CIENCIA
:),
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toda suerte de nmeros 1: sera la primera mujer graduada en Fsica
en la Universidad de la Sorbona, la primera mujer galardonada con
el Premio Nobel, la primera mujer jefa de laboratorio en la misma
Sorbona, la primera mujer miembro de la Academia Francesa de
Medicina Slo debi dejar su orgullo en casa el da en que recibi
el nmero 2 en la licenciatura de matemticas en 1894 (algo que le
supo como la peor de las derrotas) y cuando le denegaron un pues-
to en la Academia Francesa de las Ciencias, vctima de una maqui-
nacin no exenta de machismo y xenofobia.
En el comportamiento de la joven Manya ya se atisbaba el genio
que tendra que sacar a relucir en ms de una ocasin durante su
vida futura como mujer cientfica en un mundo de hombres. Hubo
de tragarse la rabia cuando, en su acto de graduacin de secundaria,
con apenas 15 aos, acudi a recoger un diploma escrito en ruso de
manos de un enviado del zar. Ms tarde, confesara que aquella
afrenta a sus convicciones polacas haba sido suficiente para amar-
garle uno de los das ms felices de su vida.
La ocupacin rusa no solamente le estrope su fiesta de gradua-
cin, sino que estuvo a punto de echar por tierra toda su carrera
cientfica. En el entorno poltico de la poca no estaba bien visto
que las mujeres accedieran a la universidad. As que, mientras su her-
mano Joseph ingresaba tranquilamente en la facultad de Medicina
de la Universidad de Varsovia, Manya y su hermana Bronya se vie-
ron obligadas a continuar sus estudios ilegalmente. En la capital de
Polonia, algunos docentes comprometidos haban creado un progra-
ma universitario paralelo al impuesto por las autoridades zaristas.
Para evitar ser descubiertos, las clases se impartan cada da en un lu-
gar distinto; de ah que al proyecto se le conociera popularmente
como la Universidad Flotante. Ni uno solo de los ttulos obtenidos
en ella tendra valor acadmico ni servira para integrar un currculo
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JORGE ALCALDE
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competitivo en ningn pas de Europa, pero era el nico camino
que permita a las dos hermanas seguir estudiando. Por eso, cuando,
una vez acabada su peripecia proscrita, Manya pudo viajar a Pars
para ingresar en la Universidad de la Sorbona, aquella mujer de 25
aos era plenamente consciente de que en su maleta portaba un las-
tre que pronto deba quitarse de encima: no importaba cun brillan-
te hubiera sido su trayectoria, necesitaba un ttulo reconocido para
poder cumplir su sueo de convertirse en cientfica.
Pars ya empezaba a pensar en el siglo xx, que se encontraba a la
vuelta de la esquina, y la chica polaca deba hacer lo posible por con-
vertirse en una parisina. Su primera decisin, despus de buscarse un
sencillo alojamiento en el Barrio Latino de la capital, fue cambiarse de
nombre. Marii y Manya pertenecan al pasado: desde su ingreso en la
Sorbona en 1891, la joven empez a llamarse Marie. Era inquieta,
obstinada y algo estrambtica. Algunos de sus amigos se maravillaban
de que, durante el invierno, Marie paseara su armario ropero por
toda la ciudad, ya que llevaba puestas, una sobre otra, todas las pren-
das que posea. Su aspecto ensimismado y algo arisco se acrecentaba
con la delgadez que lleg a alcanzar: tan absorta estaba en los estudios
que a menudo olvidaba comer. Afortunadamente, contaba con la
atencin de su hermana Bronya, casada con otro polaco y tambin
instalada en Pars, que la mantuvo mnimamente pegada al suelo du-
rante los pocos ratos que ella no dedicaba a estudiar. Estaba verdade-
ramente obsesionada con superar sus limitaciones: la falta de prepara-
cin en matemticas, la pobreza de la educacin cientfica recibida en
Varsovia, su imperfecto idioma francs Y vaya si lo logr! Slo dos
aos despus alcanz el nmero uno en su licenciatura de Fsica. Ma-
rie Sklodowskiej empezaba a dar de qu hablar en Pars.
Pronto, la urgencia por investigar, el gusanillo que todo buen
cientfico lleva dentro y que slo se puede satisfacer con horas y ho-
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ras de esforzado trabajo de laboratorio, movi a Marie a tomar una
decisin que no slo iba a cambiar su vida, sino que iba a revolucio-
nar la historia de la ciencia. Haba aceptado una beca de la Sociedad
para el Fomento de la Industria Nacional para estudiar las relaciones
entre el magnetismo de diferentes metales y su composicin qumi-
ca. Marie necesitaba unas instalaciones adecuadas para realizar tal
trabajo. La casualidad quiso que un tal Pierre Curie, bien relaciona-
do con algunos polacos emigrados a Francia, dirigiera un modesto
laboratorio dentro de la Escuela Municipal de Fsica y Qumica In-
dustrial de Pars. El caballero cedi a la dama parte de su espacio y,
al poco tiempo, termin regalndole buena parte de su corazn.
Las vidas de Pierre y Marie iban a unirse definitivamente por el
amor y por la ciencia. O, quizs, al revs: primero por la ciencia y
luego por el amor? No es fcil decidir cul fue el verdadero nexo que
los mantuvo juntos. Pierre haba tenido una experiencia de 15 aos
con una mujer adorable que no saba nada de ciencia. Es posible que
quedara prendado por la rara belleza de aquella polaca de mirada
hundida; pero lo ms probable es que se sintiera fascinado por la po-
sibilidad de compartir con una dama la misma pasin cientfica, por
la idea de poder encontrar una compaera a la que poder hablar en
el mismo idioma de ecuaciones y valencias qumicas, algo que haba
echado de menos cada noche de los quince aos de aquella relacin
infructuosa.
Y qu decir de Marie? No cabe duda de que, al principio, slo vio
en Pierre al suministrador ideal de un espacio donde trabajar. Es cier-
to que, segn ella misma confes ms tarde, qued impresionada por
la expresin de la cara de aquel hombre, entregado a cierto desalio,
descuidado en las formas, que se antojaba un soador, siempre absor-
to en sus reflexiones. Pero el amor no era precisamente la emocin
que ms flua entre las cuatro paredes de aquel laboratorio improvi-
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JORGE ALCALDE
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sado. De hecho, en 1894, unos meses despus de conocer a Pierre,
Marie regres a Varsovia con los ttulos de Fsica y Matemticas en el
bolsillo y sin saber siquiera si iba a regresar algn da a Pars.
Las cartas que Pierre le enviaba no sirvieron para borrar de su
mente las dudas sobre el camino que deba elegir: quera volver a
Francia, s. Pero tambin deseaba triunfar como cientfica en su pas
y junto a su adorada familia. Puede que, al final, Marie decidiera
volver impulsada por la insistencia de su amigo, o puede que lo hi-
ciera porque descubri que slo junto a l podra continuar soan-
do con ser una investigadora de prestigio. Lo cierto es que la joven
se reincorpor a su laboratorio parisino e inici una relacin cada
vez ms estrecha con Pierre. Aun as, slo cuando Marie obtuvo su
ttulo de doctora y Pierre recibi un ascenso como profesor de la Es-
cuela Municipal sonaron campanas de boda para la pareja. En julio
de 1895, se convirtieron en marido y mujer. En la ceremonia (ajena
a cualquier rito religioso), no hubo intercambio de anillos ni vesti-
dos blancos de novia. Ella se puso un traje azul oscuro que luego le
servira como uniforme en el laboratorio. Pasaron la luna de miel
viajando por Francia en bicicleta.
No puede decirse, precisamente, que la pasin hubiera desborda-
do el origen de aquel matrimonio. La misma Marie Curie iba a con-
fesar que el motor de la relacin era el trabajo: Nuestra tarea nos
uni cada vez ms, hasta darnos cuenta de que ninguno iba a poder
encontrar una compaa mejor en la vida. Quizs eso sea lo mejor
que una pareja puede decir de s misma. Lo cierto es que mantuvie-
ron una feliz relacin hasta la trgica muerte de Pierre, atropellado
por un carruaje de caballos justo a las puertas de su laboratorio el 19
de abril de 1906. En once aos tuvieron tiempo para concebir dos
hijas (Eve e Irene), ganar un premio Nobel e inventar una palabra:
radiactividad. Pocos matrimonios pueden presumir de tal bagaje.
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Pero lo que verdaderamente llen sus vidas fue la ciencia. De hecho,
poco despus de la muerte de Pierre, Marie se alz con el puesto de
profesora de Universidad y ya haba vuelto al trabajo con idntico
entusiasmo al que mostraba antes de ser viuda: Nunca pude olvidar
lo que mi marido me haba pedido: que incluso si l faltaba, yo de-
ba seguir investigando. El verdadero amor de Marie Curie era el
estudio de las propiedades fsicas y qumicas de la materia.
No es extraa tanta pasin por la ciencia. Las postrimeras del si-
glo XIX y el comienzo del XX conocieron algunos de los hallazgos de
mayor relumbrn en la historia de la fsica. En 1895, el fsico Wil-
helm Roentgen descubri unos extraos rayos que eran capaces de
atravesar la carne humana e impresionar una placa fotogrfica para
producir la imagen de los huesos: se trataba de los rayos X. El hallaz-
go asombr no slo a la comunidad cientfica, sino a la inmensa ma-
yora de los ciudadanos que tuvieron conocimiento de l. La radio-
grafa de la mano de la esposa de Roentgen, en la que se mostraba
con exactitud pasmosa cada uno de sus huesos, sin presencia de car-
ne ni de piel, adornada por la huella en negativo de su anillo de
boda, dio la vuelta al mundo. Todos estaban fascinados por aquel in-
vento que permita tomar fotografas del interior del cuerpo. Su au-
tor se convirti en el primer premio Nobel de fsica de la historia en
1901.
Con el esplendor de los rayos X de Roentgen tuvo que competir
otro eminente fsico que, en 1896, anunci a la Academia de las
Ciencias de Francia que el uranio emita una forma de radiacin si-
milar a los rayos X y que era capaz de velar una placa fotogrfica in-
cluso si se mantena dentro de una cmara oscura. La concurrencia
de los dos hallazgos, lejos de ser casual, responda a un contexto
cientfico en el que el mundo de la fsica estaba a punto de cambiar
para siempre. Los rayos X de Roentgen, la radiacin espontnea de
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Bequerel, que l denominaba fosforescencia invisible, y lo que esta-
ban a punto de descubrir Pierre y Marie Curie formaba parte del
mismo cuerpo de conocimientos sobre una fsica que empezaba a
preguntarse el porqu del comportamiento atmico de la materia.
Marie Curie no se dej encantar por los famossimos rayos X y
prefiri prestar atencin a esos ignorados rayos invisibles del ura-
nio que haba descubierto Becquerel. Tampoco se content con co-
nocer cmo esos rayos eran capaces de impresionar las placas foto-
grficas incluso a travs de objetos opacos, sino que decidi conocer
por qu lo hacan. Para ello, se detuvo en una propiedad ms de
aquella extraa radiacin: los rayos ionizaban el aire a travs del cual
pasaban, convirtindolo en conductor. Midiendo la conductividad
del aire expuesto a la accin de los rayos se dijo es posible esta-
blecer la intensidad de la radiacin. Marie Curie quera comparar la
intensidad en distintos compuestos de uranio y bajo diferentes con-
diciones para, as, conocer mejor la naturaleza de la misteriosa fosfo-
rescencia invisible.
Para lograr su objetivo, Marie tuvo que acudir a un invento de
otro eminente Curie. Un hermano de Pierre llamado Jacques haba
ideado quince aos antes un nuevo modelo de electrmetro, un apa-
rato capaz de medir corrientes elctricas extremadamente dbiles. El
matrimonio Curie realiz cientos de mediciones con diferentes com-
puestos de uranio, con uranio puro, en estado hmedo o seco, pol-
verizado y compacto Fuera cual fuere su circunstancia, el uranio
mantena una radiacin estable, lo que los hizo suponer que aquella
propiedad era inherente al tomo mismo.
Aquella idea ya era de por s revolucionaria en un entorno cient-
fico en el que la fsica empezaba a desmontar el mito de que el to-
mo era la unidad indivisible de la materia, pero segua resistindose
a la idea de que las leyes de la naturaleza pudieran originarse en la
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gran cantidad de energa atesorada a nivel atmico. Era necesario sa-
ber si la radiacin de Becquerel proceda, tal como pareca, del to-
mo o no era ms que una propiedad transmitida desde fuera de la
materia y slo eran capaces de reflejar los tomos de algunos ele-
mentos como el uranio.
Para responder a sus dudas, Marie midi la conductividad del aire
en ambientes expuestos a casi toda clase de elementos conocidos;
mand llevar a su laboratorio miles de muestras de minerales, las
analiz una a una y midi cuidadosamente sus propiedades. As
pudo comprobar que otros elementos, como el torio, tambin emi-
tan rayos espontneamente y que lo hacan en condiciones similares
al uranio, es decir, que la emisin era tambin una propiedad atmi-
ca. Para describir tal propiedad no servan las metforas utilizadas
por sus colegas fsicos. Rayos espontneos, fluorescencia invisible
eran trminos insuficientes para definir lo que los Curie tenan en-
tre manos. Por eso, en 1898, decidieron inventarse una palabra: ese
fenmeno de radiacin atmica se llamara a partir de entonces ra-
diactividad.
La pareja sigui recibiendo en su laboratorio muestras de minera-
les cedidos desde diversas partes del mundo, que se encargaban de
someter a idnticas mediciones. En medio de su rutinario trabajo,
sin embargo, estaba a punto de producirse una sorpresa ms: les cos-
t varias confirmaciones incrdulas llegar a la conclusin de que un
mineral de uranio conocido como pecblenda ofreca una intensidad
radiactiva mucho mayor que el uranio, algo que slo podra explicar-
se si el mineral contuviese algn elemento radiactivo desconocido
hasta entonces. Pero cmo descubrir tal elemento?
Marie Curie conoca bien el fenmeno de la cristalizacin fraccio-
nada, segn el cual, los elementos ms ligeros de un compuesto crista-
lizan cuando aumenta la temperatura. Sometiendo al mineral a conti-
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nuados aumentos de temperatura se pueden ir descartando elementos
que van cristalizando. De ese modo, lleg a descubrir que en los com-
puestos de bismuto y bario (metales que no son radiactivos) existan
sendos elementos desconocidos que s eran radiactivos. Al primero lo
llam polonio, en homenaje a su tierra natal, y al segundo, radio.
Aquellos dos nuevos elementos forman parte de compuestos de
bismuto y bario. Era imprescindible aislarlos, medir su peso atmi-
co y convertirlos en dos ladrillos ms de la tabla peridica. Y Marie
y Pierre Curie tambin fueron capaces de hacerlo, aunque para ello
tuvieran que manejar ms de ocho toneladas de mineral. El conteni-
do de radio en la pecblenda es mnimo, por lo que la tarea fue de
una dureza inenarrable. En 1898, el matrimonio anunci el descu-
brimiento de los dos nuevos elementos, trabajo que les vali el pre-
mio Nobel de fsica en 1903, compartido con Becquerel. Pero hu-
bieron de pasar 45 meses de esfuerzo en un cobertizo insalubre ro-
deados de todo tipo de minerales radiactivos antes de que pudieran
separar el primer decigramo de radio puro. En la pecblenda, dos de-
cigramos de bromuro de radio slo se extraen tras tratar cien kilos
de mineral. Fue el empeo de los Curie, su fuerza de voluntad y,
quizs, el desconocimiento del riesgo al que se sometan, el motor
para tal empeo sobrehumano. Porque el nivel de radiacin al que
fueron expuestos sus cuerpos sin proteccin es incalculable. Marido
y mujer pasaron horas viendo cmo sus miembros se iluminaban por
la fosforescencia azulada del nuevo elemento, y compartan expe-
riencia con sus hijas, a las que enseaban cmo el radio impregnaba
de luz plida todo aquello que tocaba o cmo serva un poco de pro-
ducto para poder leer en la oscuridad junto a l.
Su osada no era del todo ignorante; saban que el contacto con
el radio poda ser daino. Bequerel haba tomado unas muestras de
elemento cedidas por Pierre Curie para mostrarlo a sus alumnos.
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Pas varias horas con el frasco dentro del bolsillo de su chaqueta. Al
llegar a casa, descubri que la piel cercana al bolsillo haba enrojeci-
do. Varios das ms tarde se le form una llaga que tubo que ser tra-
tada como una quemadura y tard varios meses en curar. El propio
Pierre Curie se expuso deliberadamente a una preparacin de radio
para experimentar sus efectos. Tras diez horas de contacto en la
mano se le produjo una quemadura que tard cuatro meses en sanar.
De manera que el matrimonio Curie tuvo que sobreponer a los te-
mores del contacto con el nuevo elemento sus desmedidas ansias por
aadir un nombre ms a la historia de la qumica. Pasearon valiente-
mente entre las radiaciones que, de manera imperceptible, pero in-
exorable, iban minando su salud.
Pierre fue el primero en sufrir las consecuencias. Cuando, en 1903,
el matrimonio fue invitado a Londres para dar una conferencia en la
prestigiosa Royal Institution, l estaba tan enfermo que apenas poda
vestirse por s solo y sus manos plagadas de llagas le impedan sostener
un tubo de muestras. En agosto de ese mismo ao, Marie sufri un
aborto del que iba a ser su segundo retoo. El radio que les iba a dar
la gloria estaba quitndoles la vida. Pierre hubiera muerto por culpa
de la radiacin, de no ser porque una tarde lluviosa de primavera de
1906 un coche de caballos se cruz en su camino. Paraguas en mano,
preocupado porque su agenda se haba complicado, no advirti que
iba a cruzar la calle por el mismo espacio que ocupaba un carro carga-
do de uniformes militares. Muri en el acto, arrastrado por las ruedas
de madera y pisoteado por las patas del caballo. Quin sabe en qu
ira pensando? O en qu iba soando, como exclam su padre al co-
nocer la noticia. Lo cierto es que Pierre haba dado muestras de su
despiste habitualmente. Chocaba con los transentes por la calle, se
golpeaba con las farolas, perda el equilibrio sobre la bicicleta Siem-
pre tena en la cabeza alguna idea ms importante que la de decidir
dnde iba a poner el pie en su siguiente zancada.
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Haba terminado una etapa de fructfera colaboracin cientfica y
respetuosa relacin amorosa para Marie Curie, pero iba a comenzar
un frentico periplo por los sinsabores de la fama, la presin del estre-
llato y por las mieles de la ciencia de vanguardia. Antes de la muerte
de Pierre, el matrimonio ya haba capturado el inters de la prensa de
sociedad de la poca. No existan los paparazzi, pero los Curie ya sa-
ban lo que era sentirse agobiado por los periodistas. Muchos reporte-
ros se apostaban en la puerta de su casa, sobre todo desde que empe-
zaron a aparecer las primeras noticias sobre los efectos curativos del
radio en bajas dosis y an ms cuando el matrimonio recibi el pre-
mio Nobel. Ahora, la viuda que tena que cuidar a dos hijas mientras
sacuda el mundo de la ciencia con sus descubrimientos era materia
ms que jugosa para unos cuantos reportajes con morbo.
En aquel contexto, cuando en 1910 Marie opt a un puesto va-
cante para la Academia Francesa de las Ciencias, su rivalidad con el
otro candidato, el sexagenario Edouard Branly, no tard en conver-
tirse en espectculo meditico. Branly haba contribuido a la telegra-
fa sin hilos con unos cuantos avances de gran mrito pero, adems,
era catlico y francs. La prensa no colabor mucho a que los acad-
micos mantuvieran la cabeza libre de prejuicios a la hora de votar. Se
repitieron las portadas satricas con Curie y Branly compitiendo,
Curie y Branly enfrentados, Curie y Branly en dos platos de una ba-
lanza Los rumores corran como la plvora, y no precisamente
para favorecer a la que hubiera sido la primera mujer en ingresar en
tan docta institucin. Se asoci a Curie con los judos polacos exilia-
dos y se advirti de lo conveniente que sera tener a un catlico res-
petable en la Academia. As fue. En enero de 1911, Marie Curie re-
ciba la noticia de que Edouard Branly haba ganado la plaza.
El escndalo no la iba a dejar en paz. Antes de que acabara ese
mismo ao, la prensa aire con cierta saa una nueva historia so-
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bre la cientfica viuda: estaba manteniendo un romance con Paul
Langevin, discpulo de Pierre Curie e infelizmente casado. La bola
de nieve no dejaba de crecer. Si Langevin y Curie asistan a algn
congreso, la prensa no reflejaba sus discursos o conclusiones, sino
los supuestos intercambios de miradas entre la pareja. A Marie y
sus dos hijas llegaron a asaltarlas un grupo de parisinos airados que
la acusaban de haber destrozado la vida de una esposa francesa.
Curie estuvo a punto de perder su puesto en la Universidad y el
respeto de sus conciudadanos, que tanto haban admirado su tra-
bajo apenas una dcada atrs. Antes de caer en el olvido, y cuando
todava no se haba recuperado de una tremenda depresin, un te-
legrama lleg a su laboratorio para devolverle la vida y la alegra: la
Academia de Ciencias Sueca haba decidido concederle un segun-
do premio Nobel, en este caso en Qumica, por el descubrimiento
del radio y del polonio. En realidad, era el mismo trabajo por el
que la haban galardonado en fsica unos aos antes; pero la insti-
tucin cientfica no poda dejar de reconocer que las aportaciones
del matrimonio Curie haban revolucionado tambin la disciplina
de la Qumica.
El destino le tena reservada otra vuelta de tuerca a la primera
persona en la historia galardonada doblemente con un Nobel. Jus-
to cuando su popularidad empezaba a remontar, estall la Primera
Guerra Mundial, y su sombra de espanto y muerte no tard en al-
canzar Pars. El mismo da en el que la capital gala sufri el impac-
to de las tres primeras bombas lanzadas desde aviones alemanes,
Marie Curie decidi ponerse a trabajar para el pas que la haba
adoptado. Nadie como ella conoca las virtudes de la radiacin X
para aplicaciones mdicas. As que tuvo la idea de utilizar la radio-
loga en el mismo frente, como herramienta de apoyo para los m-
dicos en su dura tarea de extirpar balas del cuerpo de un soldado,
reparar fracturas o retirar fragmentos de metralla ocultos tras la
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piel. Convenci a las autoridades de crear las primeras unidades de
radiologa militares, fue nombrada directora del Servicio Radiol-
gico de la Cruz Roja y dise unas estaciones mviles a bordo de
camionetas, que recorran el frente con el nombre de Petite Curie.
Junto con su hija Irene, aprendi a conducir camiones y estudi
toda la anatoma que pudo. En otoo de 1914, hizo su primera vi-
sita al frente, donde tuvo que enfrentarse cara a cara a los horrores
de la guerra y, una vez ms, a los efectos de una exposicin prolon-
gada a la radiacin.
El contacto con los rayos X y con las emisiones del radio y el
uranio termin por horadar su salud de manera irresoluble. Marie
Curie muri a los 65 aos de edad vctima de una anemia aplsi-
ca, una enfermedad degenerativa de los glbulos rojos de la sangre
derivada del exceso de radiacin. Antes de morir, pudo ver en pie
su anhelado Instituto del Radio, un centro de investigacin y fo-
mento de las aplicaciones sanitarias de este elemento fosforescen-
te. Marie Curie era consciente de que haba revolucionado el
mundo de la fsica y de la qumica, pero tambin de que haba
puesto en manos de los hombres el conocimiento de una propie-
dad natural que poda ser utilizada con fines nada benvolos: la
radiactividad. Posiblemente nunca olvidara las palabras que escri-
bi junto a su esposo Pierre para agradecer la concesin de su pri-
mer premio Nobel:
Se puede concebir que, en manos criminales, el radio sea una he-
rramienta peligrosa, y puede uno preguntarse si es conveniente para la
humanidad conocer los secretos de la naturaleza, si est madura para
ello o si este conocimiento no le resultar daino. Yo soy de los que
piensan que la humanidad lograr ms beneficios que males de cada
nuevo descubrimiento.
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OY VEMOS el cosmos como lo vemos gracias a que, a principios del
siglo XX, un osado fsico alemn arroj a la comunidad cientfica el pu-
ado de trabajos ms revolucionarios de la historia del pensamiento ra-
cional. En menos de un ao, Albert Einstein produjo la teora de la re-
latividad especial, explic el fenmeno fotoelctrico y dio al mundo una
de las ecuaciones ms simples pero ms trascendentes jams conocidas:
E=m.c2
Hoy, casi nadie desconoce el nombre de Einstein y todo el mundo re-
cuerda su cara de sabio distrado y provocador. Pero tras ese rostro se es-
condan, en realidad, dos personas: una, un trabajador incansable, cre-
ativo hasta extremos sobrehumanos y de genialidad desbordante que
conmocion el mundo de la fsica, y otra, alguien incapaz de mantener
una relacin familiar satisfactoria, egocntrico e inestable, amargado
por sus fracasos amorosos y temeroso de enfrentarse a las desgracias de la
vida. Olvid a una hija ilegtima, abandon a un hijo enfermo y cose-
ch tantos enemigos como admiradores Y, entre tanto, se dedic a po-
ner los ladrillos fundacionales de la ciencia moderna.
En el Olimpo de los grandes cientficos, junto a Darwin, a Newton,
a Freud el trono de la fsica lo ocupar durante mucho tiempo esta fi-
gura original y provocadora. No tuvo empacho en posar con zapatillas
ALBERT EINSTEIN (1879-1955):
EL COSMOS, REDUCIDO
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de andar por casa o sacando la lengua, se diriga con igual descaro a
una audiencia de escolares y a una de acadmicos pero la profundi-
dad de sus pensamientos es tal que todava hoy hace pensar a muchos in-
vestigadores. La confirmacin emprica de muchas de sus teoras ha sido
objeto de debate durante dcadas, incluso despus de la muerte del sa-
bio Aunque Einstein siempre termin teniendo razn.
Albert Einstein vio la luz el mismo ao en el que la luz vio la luz.
Puede parecer un extrao e intil trabalenguas, pero tambin puede
que sea una brillante casualidad, un juego del destino que pudo
cambiar el rumbo de la ciencia. Y es que aquel mismo ao de 1879
en el que naca en la localidad alemana de Ulm un nio ms bien
gordo, feo y con la cabeza ligeramente deformada, fruto del matri-
monio entre Hermann y Pauline Einstein, en la localidad california-
na de Menlo Park se proceda al encendido oficial de la primera ilu-
minacin pblica con luz elctrica. Fue Main Street la primera calle
que sustituy las farolas de petrleo o gas por luminarias con bom-
billas pagadas por el ayuntamiento.
La noticia corri como la plvora por todo el mundo durante la pri-
mavera de 1879, cuando el pequeo Albert an no haba cumplido los
diez meses de edad. Y tuvo que impresionar profundamente a su to, Ja-
cob, un ingeniero especializado en instalaciones de gas y agua, que de-
cidi dar un giro radical a su negocio: a partir de entonces se dedicara
a la novedosa electrotecnia, a comercializar una dinamo que l mismo
haba inventado. Aquella decisin marcara la vida del rechoncho Albert
ms de lo que entonces podan haber imaginado sus padres. Por un
lado, porque el nuevo negocio requera nuevos aires, as que la familia
al completo se traslad desde el Ulm natal hasta Mnich; y, por otro,
porque Albert iba a vivir desde ese instante en contacto directo con el
mundo de la energa, de los generadores, de la luz, de la fsica.
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JORGE ALCALDE
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No fue esa la nica coincidencia histrica que forj el entorno en
el que iba a desarrollarse la carrera de Einstein. El mismo ao de su
nacimiento vinieron al mundo tambin cientficos tan importantes
como Otto Hahn y Max von Laue y un poltico de la trascendencia
de Stalin. Por aquella poca, Albert Michelson determinaba que la
velocidad de la luz tena un valor de 299.850 kilmetros por segun-
do. En 1880, Werner von Siemens present en sociedad el primer
ascensor elctrico. El mundo de la tecnologa empezaba a convulsio-
narse. Los hombres y mujeres del siglo XIX afrontaban el cambio de
centuria esperanzados de que el dominio de la energa iba a traerles
una sociedad ms segura, ms libre y ms confortable.
Nada de eso preocupaba a Einstein por entonces, claro. En pri-
mer lugar, porque era demasiado pequeo, y luego, cuando empez
a crecer, porque los estudios no parecan ser lo suyo. En la escuela de
Mnich, donde Albert acudi hasta los 16 aos junto con su herma-
na Maya, el joven pareca encontrarse incmodo. Era retrado, de
aprendizaje lento. l mismo reconoci en ms de una ocasin que
empez a hablar demasiado tarde. Pero no parece cierto el mito de
que el nio fuera un mal estudiante: ms bien cabra pensar que,
simplemente, era un genio en ciernes al que el ambiente de la escue-
la Luitpold de Mnich no le estimulaba en absoluto.
Hoy en da, contamos con psiclogos y pedagogos que, con facili-
dad, pueden detectar los comportamientos peculiares de un joven es-
tudiante, sus necesidades y manas, y determinar la causa de una ten-
dencia al fracaso escolar. Pero en la vieja Europa del XIX las cosas eran
muy distintas. Quizs, hoy, Albert Einstein habra pasado por un su-
perdotado carente de la atencin adecuada. O tal vez se le hubiera
diagnosticado un principio de autismo. De hecho, algunos estudios
psicolgicos actuales han pretendido demostrar que tanto Einstein
como el otro gran hito de la fsica, Isaac Newton, eran autistas.
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Evidentemente, el comportamiento de Albert debi de preocupar
a sus padres. Sobre todo por la tardanza que sufri en adquirir la ca-
pacidad de hablar y por lo errtico de su rendimiento escolar. Pero
otros muchos datos demuestran que el nio no era, ni mucho me-
nos, un fracasado en el colegio, como han querido pintarlo algunos
bigrafos. La abuela de Albert, que no tuvo empacho en quejarse de
lo gordo y feo que era el beb cuando naci, dej escrito, sin embar-
go, en alguna ocasin cunto le divertan las ingeniosas ideas de su
nieto de dos aos. Su madre, Pauline, informaba a menudo a su ma-
rido de que el cro segua siendo el primero de la clase.
De dnde procede, entonces, el mito de un Einstein fracasado e
incomprendido en el colegio? Puede que, sencillamente, sea una
mala interpretacin, por parte de los bigrafos, de su comporta-
miento extremo. Luitpold era una escuela al uso de la Alemania de
la poca: se rega bajo los principios de una estricta disciplina mili-
tar. Y, de alguna manera, el joven Einstein aprendi a odiar ese am-
biente, hasta el extremo de que le repugnaban los uniformes y tena
un miedo irracional a las manifestaciones de marcialidad. La incom-
patibilidad de su carcter con el estilo educativo de aquel colegio no
slo tuvo que perjudicar su rendimiento, sino que marc una filoso-
fa de vida que ya no iba a abandonarlo jams. Albert Einstein se
forjara como un pacifista convencido, rebelde ante las autoridades y
juguetn con las normas sociales.
Einstein estaba destinado a conmocionar el orden establecido de
la fsica, a cantarle las cuarenta nada ms y nada menos que al vie-
jo e inamovible Newton, a dar la vuelta a la tortilla de la energa sen-
tando las bases de un nuevo modelo de comprensin del universo.
Pero tambin estaba destinado a juguetear con sus coetneos, a de-
jarse fotografiar con gestos infantiles, a aparecer en psters con todo
tipo de eslganes, como aqul que circul en los ambientes del inci-
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piente movimiento hippy con la frase: Ves, l tambin llevaba me-
lena?. Y haba de pasarse la vida entera desconcertando a propios y
extraos con su comportamiento. Cuando Robert Oppenheimer, el
padre intelectual de la bomba atmica, atravesaba los peores mo-
mentos de incertidumbre ante la posibilidad de ser acusado de es-
pionaje en Estados Unidos, a Einstein no se le ocurri otra cosa que
aconsejarle: Lo que tienes que hacer es ir a Washington, decirle a
esos funcionarios que estn locos y volverte a casa. l siempre vio
las cosas con la distancia y la despreocupacin de un nio travieso.
No, es evidente que Albert no fue un fracasado escolar; ms bien
su caso fue uno de tantos procesos de mala adaptacin al entorno
que, por fortuna para l, acab pronto. Por fortuna para l y para al-
gunos de los suyos. Por ejemplo, para la institutriz que sus padres
contrataron en Mnich y que abandon la casa despus de que el
nio le arrojara una silla a la cabeza en una discusin. Y el nio no
haba cumplido todava los seis aos.
Einstein refugiaba su genialidad en las matemticas, habilidad he-
redada de su padre, y en el violn, instrumento que aprendi a tocar
a instancias de su madre, que era pianista. Precisamente fue su po-
tencialidad como matemtico lo que ms le servira en el futuro.
Porque, sin duda, de entre todas las consecuencias magistrales deri-
vadas de su trabajo como cientfico (de las que nos encargaremos
ms adelante), una brilla de manera especial: Albert Einstein no hizo
ningn descubrimiento fsico emprico; no se dedic a las ciencias
experimentales de laboratorio, como hicieron los Curie, por ejem-
plo. Este genio se limit a manejar como nadie el lenguaje con el
que est escrito la ciencia: el lenguaje matemtico. Con su famosa
frmula de la equivalencia entre masa y energa (E=m.c2) fue capaz
de reducir el cosmos, el tiempo y el espacio a una ecuacin. Y no
slo eso, sino que, a pesar de resultar una frmula tremendamente
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compleja, su aparente simplicidad acab por convertirla en la ecua-
cin matemtica ms famosa de la historia.
Esta peculiaridad de su trabajo qued magistralmente glosada por
Elsa, las segunda esposa de Einstein, cuando, durante una visita al obser-
vatorio Monte Palomar en California, pregunt para qu se utilizaban
aquellos inmensos telescopios. Evidentemente, los responsables del cen-
tro explicaron ufanos que, gracias a ellos, se poda establecer cmo era la
estructura del Universo: Pues vaya cosa, contest ella con irona. Mi
marido hace lo mismo, pero no necesita nada ms que lpiz y papel.
Pero volvamos a la infancia. Un contratiempo en el negocio fami-
liar oblig a los Einstein a mudarse de nuevo. En esta ocasin, el pa-
dre tuvo que establecerse en una fbrica de la localidad italiana de
Pava, cerca de Miln. Durante un tiempo, Albert se qued en la es-
cuela de Mnich, que tanto odiaba, y ahora como interno. Pero el
cro fue incapaz de soportarlo. Antes de terminar sus estudios prefi-
ri marcharse con sus padres, espantado de la disciplina militar y la
falta de creatividad del ambiente educativo alemn. Incluso quiso re-
nunciar a su nacionalidad. Y no le faltaba razn. Einstein necesitaba
un nuevo ambiente, quizs un entorno de creatividad y libertad pro-
pias de la cultura latina. En Miln, el jovencito empezara una nue-
va etapa, vivira algunos de los aos ms felices de su vida y forjara
una personalidad que no le abandonara jams.
Libre de sus ataduras germanas, Einstein comenz a dar muestras
de una sublime aptitud para las matemticas. Su padre, hombre de
espritu prctico donde los haya, quiso aprovechar aquellas habilida-
des para convertir al retoo en un gran ingeniero y le prepar el ca-
mino para ingresar en el Instituto Politcnico de Zrich. Pero, al
primer intento, Albert suspendi el examen de ingreso. El joven es-
taba perfectamente preparado en casi todas las materias, pero presen-
taba serias carencias en lenguas vivas y en ciencias naturales.
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Aquello no fue ms que un pequeo contratiempo sin importan-
cia. Albert fue enviado a la localidad suiza de Aarau para completar
su preparacin. En aquel pequeo e idlico pueblo las cosas eran
muy distintas a lo que le toc vivir en Alemania. La relacin con los
profesores era espontnea y creativa, el nio recibi todo tipo de es-
tmulos y su mente comenz a producir preguntas geniales impro-
pias de un chaval de su edad. En cierto modo, puede decirse que Aa-
rau supuso la chispa que termin por prender en el combustible de
la inteligencia del chico: la reaccin en cadena acababa de iniciarse y
ya nada sera capaz de pararla.
En Aarau, de hecho, se puede datar el origen de la propia teora
especial de la relatividad. No en vano: fue durante una de las prcti-
cas all realizadas cuando Einstein se pregunt por primera vez sobre
la naturaleza relativa de las ondas luminosas. En un momento de sus
estudios, mostr cierta preocupacin en el gesto y le asalt una
duda: cmo percibira una onda de luz un individuo que viaja a la
misma velocidad que sta? Suele decirse que no es ms sabio el que
tiene las mejores respuestas, sino el que se hace las mejores pregun-
tas. Sin duda, aquella pregunta inocente lanzada al aire de la escue-
la de Aarau mientas el joven Einstein mejoraba sus carencias educa-
tivas fue una de las ms trascendentales en la historia de la fsica mo-
derna.
A la segunda fue la vencida. Einstein aprob su examen de ingre-
so en el Politcnico de Zrich y se desplaz hacia la ciudad suiza
para continuar su prometedora carrera. Zrich no slo le ofreci a
Einstein un sustrato acadmico digno, sino que le abri las puertas
al mundo adulto. Encontr a la que iba a ser su primera mujer, Mi-
leva Maric, una matemtica serbia, tres aos y medio mayor que l,
que iba a tener una influencia decisiva en los aos de mayor eferves-
cencia creativa del genio.
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La carrera de Einstein ascenda poco a poco al tiempo que su vida
personal se complicaba. Sus padres no aceptaron la relacin con Mile-
va; incluso su madre le lleg a advertir que aquella mujer iba a entorpe-
cer seriamente sus estudios. Para colmo, el negocio paterno andaba de
mal en peor y la cmoda estabilidad econmica de Einstein, que se de-
dicaba en Zrich a estudiar sin tener que preocuparse de la manuten-
cin, empez a peligrar. De hecho, cuando en 1900 obtuvo su diplo-
ma, el joven debi enfrentarse a la cruda realidad de que el padre haba
dejado de mandarle dinero. Hubo de buscarse trabajos transitorios para
sobrevivir, pero no encontraba nada suficientemente satisfactorio.
Una de las peculiaridades ms glosadas del carcter de Albert
Einstein fue su incapacidad para poner los pies en el suelo, su dis-
tanciamiento del mundo real. Era, en este sentido, el prototipo de
geniezuelo distrado y loco. Durante aquellos aos en Suiza dio bue-
na cuenta de ello. Enfrentarse a las penalidades de la vida no era lo
suyo. Incluso sus profesores del Politcnico dudaban de que llegara
a ser un buen cientfico algn da. Afortunadamente, contaba con
un buen puado de amigos. Uno de ellos, Marcel Grossman, le con-
sigui un puesto de trabajo estable en la Oficina de Patentes de Ber-
na. All lleg en 1902, all recibi la noticia de la muerte de su pa-
dre y all se gest su idea de casarse con Mileva. La boda tuvo lugar
en la intimidad el 6 de enero de 1903. Slo tuvieron dos amigos
como testigos, no hicieron viaje de novios y se instalaron en su mo-
desta casa del centro de Berna. Ella supedit su carrera cientfica a la
de su marido y algo ms. Porque la relacin entre los dos sabios
fue digna de la mejor de las telenovelas.
En enero de 1902, Mileva dio a luz una nia fruto de su relacin
extramatrimonial con Einstein. El acontecimiento vino a poner an
ms dramatismo a un noviazgo que resultaba indigno para la fami-
lia de Albert. Ellos consideraban a los serbios inferiores, pero, ade-
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ms, esperaban que su retoo se uniera a alguna mujer ms tradi-
cional, no a una sabia matemtica como l. De esas parejas nunca
sale nada bueno, pensaba la madre de Einstein. Albert, por su
parte, experiment un extrao cambio de comportamiento durante
el embarazo de Mileva. Al principio, sus cartas muestran la actitud
de un padre amable y deseoso de ver crecer a su hijo. Pero, tras el
parto, Einstein reneg de la criatura a la que llamaron Lieserl. La
nia fue dada en adopcin a una mujer hngara. La pareja de padres
solteros decidi sellar un pacto de silencio al respecto, jams men-
cionaron el nombre de su primera hija. La vida real de Lieserl a par-
tir de ese momento forma parte del ms absoluto misterio. Slo al-
gunas obras de ficcin se han atrevido a imaginar el destino de la
hija ilegtima de Albert Einstein.
Albert y Mileva tuvieron otros dos vstagos cuyas vidas siguieron
rumbos muy distintos: mientras Hans Albert lleg a ser profesor de
ingeniera hidrulica en la Universidad de California, en Berkeley,
Eduard tuvo serios problemas de salud mental y debi recibir el cui-
dado de su madre hasta la muerte de sta en 1948.
La relacin de Einstein con su mujer no fue nada sencilla. De he-
cho, desde el primer momento la consider un reto intelectual ms
que una interaccin amorosa. Necesitaba a alguien que entendiera
su mismo lenguaje matemtico; pero no tard en comprender que su
madre no estaba muy alejada de la razn cuando le haba advertido
lo difcil que es mantener un matrimonio entre dos personalidades
tan afines y extremas. Albert y Mileva se peleaban a menudo. Lo ha-
can primero en la intimidad del hogar, pero luego sus disputas fue-
ron siendo conocidas. Incluso lleg a producirse algn episodio de
violencia fsica. Los hijos crecieron en un ambiente inestable, entre
dos personas preocupadas por sus respectivas carreras cientficas y de
carcter indomable.
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Pero la turbulencia de su relacin no pareca afectar al Einstein
cientfico. Daba la sensacin de que existan dos personas distintas:
Albert domstico y Albert genio. El primero era incapaz de hacer fe-
liz a los que le rodeaban. Los testimonios de algunos buenos amigos
han reconocido que ese era un detalle de su vida que le preocupaba.
Cuando muri su adorado Abraham Pais, le envi a su viuda una
carta en la que reconoca cmo envidiaba que Abraham hubiera sido
capaz de vivir tantos aos en paz con una mujer, algo en lo que yo
inevitablemente he fracasado por dos veces.
Dos veces, s, porque cuando el matrimonio con Mileva haca
agua a Albert le dio por retomar una antigua relacin con su prima
Elsa. Antes de que llegara el inevitable divorcio, en 1919, mantuvo
contacto con aquella mujer, cuya principal virtud era que no enten-
da ni una palabra de ciencia, en palabras del propio Einstein. Al-
bert y Mileva se separaron el da de los enamorados (14 de febrero)
de 1919. La boda con Elsa tuvo lugar el 2 de junio.
Conforme Elsa le daba todas las atenciones que necesitaba un ge-
nio egocntrico y distanciado, la fama del sabio subi como la espu-
ma. Pero el Albert domstico segua haciendo de las suyas: abando-
n a su hijo Eduard cuando ste sufri su primer brote psictico,
mantuvo una relacin distante con su otro vstago y dej escritas
frases que dicen muy poco a favor de su personalidad privada:
Muy pocas mujeres son creativas. Jams mandara a una hija ma a
estudiar ciencias fsicas. Me alegro de que Elsa no sepa ni una palabra
de ciencia.
Mucho antes, Einstein haba tocado con los dedos el cielo de la
ciencia. La fecha clave es 1905. Ese ao el fsico escribi cuatro ar-
tculos que lo iban a convertir en el cientfico ms relevante de su
tiempo; dise la Teora de la Relatividad Especial; hall una expli-
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cacin al efecto fotoelctrico, por la que recibi el Premio Nobel; re-
lacion la masa y la energa con su genial frmula E=m.c2, y expli-
c cientficamente el llamado efecto browniano. Pocas veces en la
historia del pensamiento se ha dado una acumulacin tan feliz de
publicaciones en el perodo que va de marzo a diciembre de un mis-
mo ao. 1905 es, pues, una fecha sealada con caracteres de oro en
la evolucin de la sabidura humana.
De todos sus trabajos de entonces, y a pesar de que el premio No-
bel se lo concedieron por su estudio de efecto fotoelctrico, el que
ms fama iba a darle era el diseo de su Teora de la Relatividad Es-
pecial. Y eso que, en su momento, caus gran rechazo entre sus co-
legas. No era de extraar. El joven Einstein se haba atrevido, nada
ms y nada menos, que a poner en cuestin la mecnica clsica que
se tomaba como dogma desde los aos de Galileo. Lo hizo al afirmar
que la luz viaja a una velocidad insuperable y al advertir que el tiem-
po y el espacio son relativos. En realidad, ambos conceptos, segn
Einstein, son slo uno: el espacio-tiempo, una dimensin cuya apa-
riencia depende del punto de vista del observador. La composicin
de estas teoras, junto al complemento de la Teora de la Relatividad
General que present en Berln en 1915, revolucion el modo en el
que los hombres y mujeres del siglo XXI vemos el cosmos. La densi-
dad de un objeto en un punto del espacio est directamente relacio-
nada con la gravedad que se ejerce en dicho punto y con la curvatu-
ra que esa gravedad produce en el espacio.
En realidad, toda la astronoma moderna bebe de esa idea surgi-
da del lpiz y del papel de Einstein, pero confirmada posteriormen-
te por numerosas observaciones empricas. La primera de ellas ocu-
rri en 1919, cuando el astrnomo Arthur Stanley Eddington obser-
v por primera vez, mientras contemplaba un eclipse solar, que los
rayos luminosos procedentes de las estrellas se curvan al pasar cerca
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del Sol como consecuencia del efecto gravitatorio generado por el
Astro Rey. Los cuerpos muy densos producen una curvatura en el es-
pacio-tiempo mayor que los cuerpos menos densos. Es como si en
una colchoneta depositamos unas pequeas canicas lanzadas al azar
y luego dejamos caer una gran bola de plomo: sta hundir la col-
choneta, curvar el entorno blando de la superficie y atraer hacia
ella las canicas. As funciona buena parte de la mecnica del cosmos.
Gracias a esta explicacin de Einstein, podemos entender mejor el
modo en el que se disponen los astros y los planetas, intuir que el
universo est en expansin, disear modelos del origen del cosmos,
avanzar cmo ser su futuro, predecir la existencia de agujeros ne-
gros
Aunque el legado einsteniano lleg mucho ms all. Albert Eins-
tein advirti en sus escritos que la luz tiene una doble naturaleza: es
un corpsculo, como una bala que se lanza sobre un objetivo, y es
una onda, que avanza como las ondas del agua de un estanque al
que tiramos una piedra. En 1924, el fsico Louis de Broglie utiliz
esta idea para advertir que la materia puede comportarse de similar
modo. Estableci el concepto de dualidad onda-corpsculo, que es
una de las piedras fundacionales de la mecnica cuntica. Sin Eins-
tein, este paso fundamental para el conocimiento de la materia y
para la creacin de nuevas tecnologas como los ordenadores no ha-
bra sido posible.
An queda por glosar otra de las grandes revoluciones que des-
encaden el pensamiento del genio alemn: sus trabajos sobre el
efecto fotoelctrico fueron decisivos en el mundo de la produccin
de energa. Einstein se dio cuenta de que algunos materiales emi-
ten electrones cuando una luz incide sobre ellos. Este fenmeno
slo puede explicarse si se asume que la propia luz es algo ms que
una onda. El osado fsico propuso que la radiacin luminosa est
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compuesta de unas partculas llamadas fotones. Dicha propuesta
fue la base de toda una nueva generacin de aplicaciones energti-
cas que utilizan el efecto fotoelctrico, como, por ejemplo, las pla-
cas solares.
Pocas cosas podran explicarse hoy si Einstein no hubiera existi-
do. La bomba atmica, el mando a distancia de nuestro televisor,
una supernova, un viaje a la Estacin Espacial Internacional: nada
sera lo mismo. La vida del genio se debati entre la prominencia
pblica y el desencanto personal. Cada vez menos satisfecho con su
vida privada, lleg a renegar de la institucin del matrimonio, que
consideraba una moderna forma de esclavitud inventada por un
cerdo. Cosechaba amistades y enemistades por igual, se despreocu-
paba de su aspecto y de su vida social. Pero, a veces, mostraba una
cara amable que le haca carismtico. Se comprometi en varias cau-
sas polticas. Fue pacifista a ultranza, pero particip en el desarrollo
de la bomba atmica y trabaj pidiendo fondos para apoyar al fren-
te aliado en la Segunda Guerra Mundial. Su corazn dej de latir a
la una de la madrugada del 18 de abril de 1955, pero resulta difcil
pensar que Albert Einstein haya muerto. Su genio sigue chisporrote-
ando en cada una de las mentes cientficas que trabajan en la actua-
lidad y que deben buena parte de su sapiencia a la luz que el alemn
arroj de sopetn sobre el Universo.
LAS LUCES DE LA ENERGA
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LAS LUCES DE LA ENERGA
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BSERVAR el mundo de lo ms pequeo, la escala atmica de la na-
turaleza, es introducirse en un universo regido por leyes especiales. Si hoy
conocemos esas leyes y podemos dotar de dignidad especial a la composi-
cin de la materia es gracias al genio de Ernest Rutherford, un hombre
que fue al tomo lo que Darwin a la biologa.
Cuando decimos que vivimos en la era atmica no nos estamos refi-
riendo a que estemos en perpetuo peligro de confrontacin blica con
bombas de destruccin masiva. Ni siquiera, aunque esto sea ms acerta-
do y beneficioso, que hayamos aprendido a vivir un poco mejor gracias a
cierta dependencia de la energa que sale de las centrales de fisin nucle-
ar. La era atmica es un viaje cientfico que comienza con el descubri-
miento de la radiactividad por parte de Becquerel y Curie y que toda-
va no ha terminado. Un viaje al mundo de la estructura de la materia,
del control de las grandes cantidades de energas que se derivan de la di-
visin de los ladrillos bsicos del mundo: los tomos.
En este viaje, hay tantos hitos como hombres y mujeres han colabo-
rado en un uso pacfico de la energa nuclear. Y la humanidad ha ga-
nado una forma eficaz y segura de evolucionar, de hacer la vida ms
cmoda y las economas ms prsperas. Pero tambin ha aprendido
que la ciencia atesora conocimientos cuyo uso ilegtimo puede produ-
ERNEST RUTHERFORD (1871-1937):
EL PADRE DE LA ERA ATMICA
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cir un dao irreparable. La era atmica es el momento de la historia
en el que el ser humano ha logrado un conocimiento ms ntimo de la
naturaleza. Desde la antigua Grecia, la ciencia haba contado con
una limitacin insalvable, un cors que le impeda sacar partido del
conocimiento de la estructura ntima de la materia. El tomo era
considerado una unidad indivisible. Todo intento de reducir las leyes
fsicas a normas que regulasen la cohesin del mundo slido, la rela-
cin entre los componentes de las cosas, se detena en el ltimo escaln
de la escalera, justo delante de la puerta cerrada de los tomos. All
haba un letrero en letras catastrficas que adverta: Prohibido el
paso. El tomo era el ladrillo ltimo conocido, el objeto menor al
que poda reducirse la materia. No haba nada ms pequeo, ms
fundamental, ms primigenio. La era atmica nace cuando se descu-
bre, primero, que algunas leyes fsicas intervienen de manera estable
en el nivel minsculo de los tomos, es decir, cuando empieza a enten-
derse el comportamiento fsico de dichas instancias; y segundo, cuan-
do la ciencia empieza a advertir la posibilidad de que el tomo no sea
una unidad indivisible, la idea un tanto sacrlega de que, por deba-
jo de dicha unidad, existen todava elementos constitutivos, partcu-
las, ms pequeos.
En la era atmica el mundo es una danza de ncleos, protones y elec-
trones; ms adelante surgira la magia de lo subatmico y de lo cunti-
co. Dicha danza es la base de buena parte de todo lo que hoy sabemos
sobre fsica y de gran cantidad de avances que nos han conducido a un
mundo en el que generar, transportar y almacenar energa til es mucho
ms sencillo. Y dicha danza se rige por una partitura que, si hoy cono-
cemos, es gracias, entre otras cosas, a la fascinante carrera cientfica de
Ernest Rutherford, un hombre que abandon su destino de granjero ne-
ozelands para obtener el privilegio, disfrutado por muy pocos seres hu-
manos, de verse inmortal en vida, de saberse parte de la historia ms no-
ble de su especie.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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19_4PARTE_Ernest Rutherford 10/2/05 10:14 Pgina 224 (Negro/Process Black plancha)
Rutherford naci en la localidad de Spring Grove, dentro de la
regin rural del Nelson (Nueva Zelanda) el 30 de agosto de 1871.
Su padre era escocs y su madre, inglesa. Ambos tuvieron nada me-
nos que doce hijos, de los que Ernest fue el cuarto. Su infancia, por
lo tanto, transcurri en medio de las sensaciones que produce la vida
en el campo; trabajo de granjero que compaginaba con sus estudios
primarios, amor por las fiestas y el baile, poco tiempo libre y, en su
caso, muchos deseos de emprender una nueva peripecia.
Ernest reuna dos cualidades que lo convirtieron en un muchacho
muy popular en el colegio. La primera, era un gran jugador de rugby,
habilidad a la que una una impresionante talla fsica. Su segunda cua-
lidad era la facilidad para las matemticas y, en concreto, la realizacin
de todo tipo de clculos. Probablemente, la primera vez que tuvo oca-
sin en la vida de demostrar sus dotes fuera a la edad de diez aos,
cuando, tras recibir en clase algunas lecciones sobre cmo utilizar la
constante de la velocidad del sonido para medir distancias, sorprendi
a su familia calculando dnde haba cado un rayo tras una tormenta.
El nio gozaba de la vida en el campo, pero ordear vacas, desmem-
brar troncos de rboles y tender enrejados no le satisfaca plenamente.
Para un chico de su edad y de su condicin, la nica manera de salir del
ambiente de la granja era lograr ser admitido en el Nelson College. Ru-
therford hubo de realizar los exmenes de ingreso dos veces porque, a la
primera, no obtuvo la calificacin suficiente. Pero, con empeo, termi-
n por lograr su plaza soada, se desplaz a la capital de la provincia de
Nelson y comenz a olvidarse de los aperos de labranza para sustituirlos
por libros y lapiceros. Su siguiente salto fue a la Universidad de Canter-
bury, en Christchuch. All continu dando muestras de sus excelentes
dotes deportivas y de su facilidad para estudiar todo tipo de asignaturas.
De hecho, se gradu en Matemticas Puras, Latn, Matemticas Aplica-
das, Francs y Fsica. Su currculo subi como la espuma, logr un Ms-
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ter en Fsica, obtuvo las mejores calificaciones de postgrado que podan
darse en Nueva Zelanda a un matemtico y se gan cierta fama de h-
bil experimentador en el terreno de la electricidad. Adems, su vida pri-
vada se vio estimulada al entrar a vivir como alquilado en una casa cuya
casera era Mary Newton, luchadora sufragista que conseguira en 1893
que su pas, todava colonia britnica por aquel entonces, fuera el pri-
mero en el mundo que garantizara el voto femenino.
Pero la lejana Nueva Zelanda empezaba a quedrsele tan pequea
como aos antes se le haba quedado su granja de Nelson. La Adminis-
tracin educativa de la isla conceda a algunos de sus ms brillantes estu-
diantes una beca que les permita viajar a cualquier lugar del mundo a
completar sus estudios en alguna institucin prestigiosa de su eleccin.
Por supuesto, Rutherford opt a ella y, aunque en primera instancia no
logr el primer puesto, la renuncia del agraciado le permiti viajar a
Cambridge para estudiar en el prestigiossimo Laboratorio Cavendish,
llamado as en honor del cientfico britnico del siglo XVIII. En ese am-
biente, Ernest iba a codearse con los mejores cientficos que jams hubie-
ra soado conocer. Sin ir ms lejos, cuando ingres en el laboratorio (por
cierto, fue el primer alumno en hacerlo sin haber estudiado previamente
en Cambridge) lo recibi James Clerk Maxwell, el padre del electromag-
netismo. Ms tarde, Rutherford estudiara bajo la tutela de Joseph John
Thompson, quien en 1906 iba a recibir el Premio Nobel de Fsica por su
descubrimiento del electrn. En seguida, Thompson se dio cuenta de
que el joven procedente de Nueva Zelanda tena excepcionales condicio-
nes para la investigacin. En aquella poca (Rutherford ingres en Cam-
bridge en 1895), la comunidad cientfica internacional estaba absoluta-
mente fascinada con el descubrimiento de Rentgen de las propiedades
de los rayos X. Contar con tubo catdico era uno de los juguetes preferi-
dos de todo aspirante a investigador. De un laboratorio a otro deambula-
ban las fotografas de huesos y de todo tipo de objetos tomados por los
todava algo incrdulos pioneros de la radiografa. Por supuesto, Thompson
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contaba con uno. Pero, como es lgico, no lo quera para jugar, al menos
no slo para eso. En realidad estaba muy ocupado en el estudio de un fe-
nmeno que desde muy pronto se haba descubierto alrededor de los ra-
yos X: convertan al aire que traspasaban en conductor. Durante dos
aos, Rutrherford y Thompson estudiaron el fenmeno de la ionizacin
de los gases expuestos a rayos X, primero, y a tomos radiactivos cuando
stos fueron descubiertos. Ernest no fue muy constante en su trabajo y,
de hecho, cuando en 1998 parti a Canad para servir como profesor en
la prestigiosa Universidad McGill de Montreal, haba realizado pocos
avances significativos en la materia. Pero aquello le sirvi para entrar en
contacto con el mundo de las radiaciones ionizantes, de la radiactividad.
Un terreno que ya jams abandonara.
Por cuestiones de azar, Rutherford vino a encontrarse en la McGill
a otro joven fsico, Frederick Soddy, con quien iba a realizar los des-
cubrimientos que le valdran el Nobel de Qumica en 1908. Resulta
curioso que Rutherford soliera decir a sus amigos que la mayor trans-
formacin que haba presenciado en un laboratorio fue la suya pro-
pia, al pasar de ser fsico a ser qumico. Soddy tena que haber ingre-
sado en la Universidad de Toronto, pero una suerte de enemistades
con sus responsables lo dejaron en la calle. De regreso a su Inglaterra
natal, par unos das en la McGill y all recibi la oferta de formar
parte del equipo investigador del mismo departamento de Ruther-
ford. Hoy sabemos que buena parte del Nobel que se llev el neoze-
lands pudo corresponder al ingenio, la inspiracin y la capacidad de
experimentacin de Soddy. Pero qu es lo que descubrieron?
A principios del siglo XX se conocan los efectos de la radiactividad,
pero el origen de la misma y, sobre todo, el mecanismo por el cual al-
gunos tomos eran radiactivos segua siendo un misterio. Rutherford
desvel aquel misterio al observar que la radiactividad es un fenmeno
en el que intervienen, de modo indisoluble, dos procesos: algunos to-
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mos pesados decaen espontneamente y emiten radiacin al tiempo que
se convierten en tomos ms ligeros. Al principio, puso en contacto
emisiones radiactivas con campos elctricos y observ que dos tipos de
emisin, que llam alfa y beta, se desviaban hacia polos elctricos
opuestos. El gran valor de sus trabajos no fue slo eso, sino darse cuen-
ta de que la emisin alfa no era una radiacin compuesta de ondas, sino
que se trataba de una emisin de partculas ms pesadas que las part-
culas de la emisin beta, que hoy conocemos como electrones.
El hallazgo era espectacular. Por un lado se confirmaba la existen-
cia de partculas menores que el tomo; por otro, se describa un
proceso de transformacin espontnea del tomo que emita dosis
de energa miles de veces ms grandes que cualquier otra reaccin
qumica. Con ello, se daba cuenta de los orgenes fsicos-qumicos
de la radiactividad y, para colmo, por primera vez en la historia se
demostraba que el elemento qumico, en contra de todas las teoras
establecidas, poda convertirse en otros elementos, tal como haban
soado los viejos alquimistas.
El maestro de Rutherford en el laboratorio Cavendish de Cam-
bridge, encantado con el devenir que estaban tomando las cosas en
el mundo de la fsica, escribi en 1909:
Los nuevos descubrimientos fsicos y las ideas por ellos sugeridos
han tenido un efecto sobre los investigadores de este campo similar al
producido en la literatura por el Renacimiento.
Y eso que todava estaba por llegar lo mejor. Porque Rutherford,
poseedor de un premio Nobel, famoso en el mundo entero y al que
le gustaba vanagloriarse de ser el creador de la ltima moda cient-
fica iba a realizar en su nuevo laboratorio de la britnica Manches-
ter, al que se desplaz en 1907, otro hallazgo fundamental para la
historia de la nueva era atmica.
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Tratando de medir la relacin entre la carga elctrica y la masa de
las partculas alfa, Rutherford haba descubierto que, cuando se lan-
zaba un haz de stas viajando a 15.000 kilmetros por segundo con-
tra una placa de mica, las partculas mostraban un comportamiento
errtico y se dispersaban. Al contabilizar el nmero de partculas
afectadas por la desviacin, not que algunas de ellas eran devueltas
a su direccin de origen, como si rebotaran en algo. El propio Ru-
therford cont que aquello era tan extrao como si se hubiera lan-
zado un torpedo a una lmina de tis y hubiera rebotado. Qu
propiedad misteriosa albergaba la materia de esas placas de mica?
Por qu desafiaban lo que el mundo saba de fsica hasta entonces?
Cuando quiso descubrirlo, una maana de 1911, Ernest Rutherford
encontr un modelo de explicacin que iba a revolucionar la historia de
la fsica. El investigador se dio cuenta de que el tomo estaba formado
por un ncleo que posea la mayor parte de su masa (casi la totalidad).
El ncleo estaba cargado positivamente, mientras a su alrededor, giran-
do de modo similar a los planetas del Sistema Solar, rotaban los electro-
nes. Haba aparecido por primera vez la imagen de la estructura interna
del tomo y, con ella, naca definitivamente la era atmica. Es cierto que
llamar atmica a esta era, tal como empezbamos este captulo, no deja
de ser una incongruencia; en definitiva, la palabra griega atomo signifi-
ca lo que no se puede dividir. Si algo haba demostrado Rutherford es
que el tomo es divisible, se compone de partes menores que l y puede
trasformarse. El amigo de Ernest, Frederick Soddy, haba propuesto que
a esta nueva era se la llamara tmica, sin duda un trmino mucho ms
acertado. Pero no tuvo fortuna. Quizs porque la ciencia que empezaba
a nacer y que iba a cambiar para siempre nuestra relacin con la ener-
ga, vena protagonizada por una autntica veneracin al tomo.
Rutherford muri el 19 de octubre de 1937, pero antes tuvo opor-
tunidad de legar a sus conciudadanos una de las vidas dedicadas a la
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ciencia ms fructferas que se conocen. Durante la Primera Guerra
Mundial, trabaj al mando del ejrcito aliado para disear sistemas
de deteccin de submarinos mediante emisiones acsticas. Incluso
lleg a plantear la posibilidad de utilizar animales como las focas para
tal fin. Su aportacin a la contienda no fue slo esa. Sus buenos con-
tactos con las altas esferas le permitieron recomendar a las autorida-
des de Estados Unidos que utilizasen a los jvenes cientficos de su
pas para disear herramientas de conocimiento y no malgastasen sus
talentos y sus vidas en el frente. Tal vez su empeo fuera debido al
dolor que le produjo saber que el joven Harry Moseley, quien estaba
en trance de recibir un Nobel por su utilizacin de los rayos X para
determinar la estructura electrnica de los tomos, haba perdido la
vida luchando en Turqua. Pasada la confrontacin, prometi no vol-
ver a poner sus conocimientos al servicio de ningn ejrcito.
Asimismo, Rutherford fue tambin el primero en conseguir tomos
de oxgeno mediante el bombardeo con partculas alfa de tomos de hi-
drgeno. Es decir, el primero en conseguir una divisin real del tomo,
base fundamental del uso de la energa nuclear actual. Predijo la existen-
cia del neutrn, algo que fue demostrado por James Chadwick, del mis-
mo laboratorio Cavendish en Cambridge, en 1932. Fue nombrado
Lord y llev una vida social muy efervescente. Pero, adems, era un
hombre de gran visin de futuro, conocedor de las miserias humanas y
amante de la paz. l fue el primero en descubrir que la energa que se
desprende de la transformacin radiactiva del tomo era miles de veces
ms intensa que la de cualquier otra reaccin qumica. Crey que no
haba forma humana de aprovecharse de ella, pero dese que el hombre
no descubriera tal cosa hasta que el mundo estuviera en paz. Era cons-
ciente de que tarde o temprano, tal como ocurri, la divisin del tomo
podra ser utilizada para generar ingentes cantidades de energa lim-
pia pero tambin para disear armas de horrible poder destructivo.
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Durante la Segunda Guerra Mundial, lider varios proyectos in-
ternacionales para acoger a los cientficos alemanes huidos del terror
nazi y propuso que se prohibiera el uso de aviones con fines blicos.
As fue Lord Rutherford de Nelson, tal como quiso que le llamaran
tras ganarse el ttulo de Lord, el hombre que fue al tomo lo que
Darwin a la biologa o Einstein a la fsica moderna. El hombre que
inaugur la era atmica.
De no haber sido el padre de la teora atmica, a
Rutherford se lo conocera por su participacin en
la invencin de un aparato de fama mundial: una
mquina que era capaz de detectar partculas ra-
diactivas individuales emitidas por un tomo y a la
que se llam detector Rutherford-Geiger. Hoy en
da, este tipo de contadores se sigue utilizando en
una versin mejorada que sirve para medir las dosis
de radiacin en un determinado ambiente, por
ejemplo las que recibe un empleado de una central
nuclear. Pero el hecho de que hoy al invento se lo
conozca con el nombre ms simple de detector
Geiger (en memoria de su co-autor Hans Geiger)
resulta muy significativo. El nombre de Rutherford
ha desaparecido, no para ignominia del neozelan-
ds, ms bien por todo lo contrario: por la sencilla
razn de que Ernest iba a descubrir algo mucho
ms transcendental que el mtodo para medir dosis
de radiacin recibida, algo por lo que iba a pasar a
la historia. El contador Geiger es un avance dema-
siado modesto para la gloria del gran neozelands.
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NA DE las revoluciones ms sorprendentes de la ciencia de este si-
glo fue el origen de una nueva disciplina: la fsica cuntica. Las leyes del
cosmos, a nivel subatmico, no pueden compadecerse con la realidad si
no se entienden las interacciones cunticas (tarea que no siempre es f-
cil, la verdad). Uno de los padres de esta revolucin, Max Plank, nos
leg una fantstica biografa cientfica, paralela a una dramtica bio-
grafa personal.
Pocas ideas han revolucionado tanto el mundo de la ciencia y, por
ende, el resto de las disciplinas del saber, como la fsica cuntica. Y po-
cas teoras han producido tantos dolores de cabeza a quienes, desde el in-
ters amateur o desde las filas de la investigacin profesional, se han
adentrado en el mundo de lo ms pequeo, de las leyes que gobiernan el
comportamiento de los tomos y de las partculas subatmicas a travs
de lo cuntico. Ms de un fsico reconocido hoy en da le ha confesado
al autor de este libro, en algn momento, que jams acabar de enten-
der bien los postulados de esta disciplina novedosa, nacida en los albores
del siglo XX gracias, sobre todo, a la aportacin del alemn Max Plank.
A pesar de su complejidad y su aspecto de saber esotrico, en realidad,
la fsica cuntica es el modelo sobre el que se ha fundado prcticamente
todo lo que tenemos hoy en da. Sin Plank no tendramos ordenadores,
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EL MUNDO MS PEQUEO
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televisores, naves espaciales Sin l quedara an una frontera por tras-
pasar, un mundo por descubrir, una tierra incgnita ajena al conoci-
miento humano a modo de arcano que la naturaleza reservara para
siempre: el mundo de lo diminuto.
Adentrarse en el conocimiento de la fsica cuntica y poder entender,
siquiera someramente, sus leyes es una aventura biogrfica paralela a la
propia vida de Max Plank. As que no est mal comenzar dicho viaje en
la historia reciente de la ciencia de la mano de este alemn inmensa-
mente inteligente, osado, amante de la msica y excursionista adicto a la
naturaleza.
Karl Ernst Ludwig Max Plank naci en la localidad germana de
Kiel el 23 de abril de 1858. Su padre era un profesor de Derecho, Jo-
hann Julius Wilhelm von Plank quien se haba casado en segundas
nupcias con Emma Patzig. A la edad de nueve aos, Max se tuvo que
trasladar con su familia a Mnich, donde fue destinado su padre para
cubrir una ctedra de la Universidad Bvara. Aquel destino iba a do-
tar a la familia de un ambiente de estmulo intelectual del que care-
can por completo en la ms modesta Kiel. No cabe duda de que fue
durante esos primeros aos muniqueses cuando Plank adquiri algu-
nas de las pasiones que no iban a abandonarlo ya jams. Por ejemplo,
el amor por la msica y, sobre todo, por el piano. De hecho, Max
Plank fue un pianista consumado, gran intrprete de Schubert y
Brahms. Tambin comenz en aquella poca su costumbre, que pri-
mero inici con sus padres y luego continu en el resto de su vida, de
escapar al campo en cuanto contaba con un da libre y perderse en-
tre los bosques bvaros y alpinos, los lugares que ms amaba.
En la escuela, destac como un alumno diligente y disciplinado
que pronto mostr inters por la filologa y, por supuesto, por la m-
sica. La matemtica no era su fuerte, pero la educacin que haba re-
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cibido en casa le impeda flojear en ninguna asignatura; de modo
que pas todos los cursos con unas excelentes calificaciones, incluso
en aquellas asignaturas ms cercanas al mundo de la fsica, al que al
principio no prest gran atencin, pero que ms tarde se convertira
en una autntica obsesin para l. Tanto que, en 1874, tuvo la opor-
tunidad de matricularse en una de las instituciones educativas ms
prestigiosas del pas, el Maximilians Gymnasium, gracias a su exce-
lente currculo y, cuando hubo de optar por una especialidad para
iniciar sus estudios universitarios, no dud en elegir, precisamente,
la Fsica. Para Plank, la Fsica no era simplemente una ciencia. Se
trataba, ms bien, de un conocimiento cercano al arte. De hecho, en
numerosas ocasiones declar que, gracias al estudio de esta discipli-
na, poda desarrollar toda su creatividad y su temperamento origi-
nal, en mayor medida incluso que cuando se sentaba frente al piano.
Los primeros cursos universitarios de Plank no fueron del to-
do satisfactorios. Sus profesores eran buenos docentes y saban in-
fundir el entusiasmo por el estudio a los alumnos, pero carecan del
nivel necesario para brillar ante una mente como la de Max. l lo
not en seguida, as que se traslad a Berln, donde tuvo la suerte de
encontrar entre el panel de maestros a dos de los fsicos alemanes
ms eminentes del momento: Hermann von Helmholtz y Gustav
Kirchoff.
El primero, nacido en 1821 y fallecido en 1894, fue el primer
cientfico que convirti las leyes de Joule en principios generales. Sus
trabajos sirvieron para expresar de manera matemtica la relacin en-
tre la mecnica, el calor, la luz, la electricidad y el magnetismo al tra-
tarlos como manifestaciones distintas de una sola fuerza. De hecho,
su trabajo sobre las Leyes de la Conservacin de la Fuerza, publicado
en 1874, sent las bases de buena parte de la fsica moderna. Hay
que tener en cuenta que lo que von Helmholtz denominaba fuerza
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fue posteriormente definido como energa. De manera que de su
mano partieron las leyes fundamentales de conservacin de la ener-
ga, tan importantes para el desarrollo de la ciencia actual.
Adems, von Helmholtz sinti gran curiosidad por conocer de
dnde procede la energa que hace moverse a los msculos del cuer-
po humano. En sus indagaciones lleg a proponer de modo pionero
que dicha energa es producto de la oxidacin de los alimentos que
comemos e intent demostrar su tesis. Pero muri sin conseguirlo y,
por supuesto, sin ver que la ciencia iba a darle, en alguna medida, la
razn con el descubrimiento, por parte de la medicina, de las leyes
que regulan el metabolismo.
En cuanto a Gustav Kirchoff (1824-1887), su trabajo sirvi para
realizar importantes avances en la teora de los circuitos elctricos y
para desarrollar algunas herramientas de medicin de voltaje y de re-
sistencia en dichos circuitos.
Con estos dos maestros, la carrera de Plank no poda tener mejores
valedores. Un vistazo a sus notas de trabajo de entonces, a sus apun-
tes y cuadernos de laboratorio, dan idea de una personalidad pulcra y
metdica. Tena pasados a limpio todos los textos que tomaba en cla-
se, clasificados y esquematizados. Se nota que aquel estudiante estaba
realmente interesado en lo que haca, repasaba las lecciones, ampliaba
conocimientos y se dejaba maravillar por los artculos y publicaciones
que le cedan sus maestros o sus compaeros de clase. Por ejemplo, en
ms de una ocasin mostr entusiasmo por las obras de Rudolf Clau-
sius sobre termodinmica. En 1879, Plank defendi su tesis sobre La
Segunda Ley de la Teora Mecnica del Calor y recibi su doctorado
con la mxima calificacin de summa cum laude.
Aquel estudiante empezaba a hacerse famoso en su entorno. No
en vano adquiri un puesto de profesor a la edad de 22 aos, con-
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virtindose en uno de los docentes universitarios ms jvenes de
Alemania. Sin embargo, aquel xito llevaba consigo una pesada
preocupacin. A finales del siglo XIX, 22 aos era una edad ms
que suficiente para haber creado una familia propia, pero Max vi-
va por entonces an con sus padres. La razn era, sencillamente,
que la Universidad de Mnich no pagaba las clases que daban los
principiantes. Acudir a las aulas a disertar sobre fsica era un traba-
jo agradable, pero no remunerado: se consideraba un modo de pro-
gresar en el escalafn cientfico y de mantenerse en contacto con
las fuentes de informacin, las mentes sabias y los laboratorios,
pero no se vea ni un duro. Plank no estaba cmodo con aquella si-
tuacin. En sus diarios escriba que se senta una penosa carga fi-
nanciera para sus padres y que necesitaba conseguir un trabajo se-
rio para poder emanciparse.
Sin embargo, no estaba dispuesto a renunciar a su carrera como
fsico. Durante un tiempo, vivi debatindose entre seguir apren-
diendo para convertirse en un cientfico de renombre o dejarlo todo
y ponerse a trabajar en algo provechoso. Una vez ms, su concepcin
de la ciencia como un arte sala a relucir, en este caso, por la gran
carga vocacional y desinteresada que imprimi a aquellos aos de
trabajo y estudio, que bien podran asemejarse al deambular bohe-
mio de los artistas mal pagados. De hecho, las fotos del Plank de la
poca muestran a un joven desaliado que paseaba su delgadez ex-
trema con cierto aire melanclico, adornado con un luengo mosta-
cho de puntas peinadas hacia el cielo y con la cabeza siempre despei-
nada, el pelo de punta, catico y desordenado.
Quizs por su imagen juvenil y divertida, quizs (lo ms seguro)
por la sapiencia que derramaba en sus discursos, Plank logr atraer
pronto la atencin de un buen nmero de alumnos. Y su reputacin
fue creciendo como la espuma. Recibi encargos de dar clases en su
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localidad natal, Kiel y ms tarde regres a Mnich, por fin, con un
contrato de 2.000 marcos anuales. Aquel cambio en su vida, aquel
primer encuentro con la estabilidad econmica iba a tener repercu-
siones trascendentales, adems de en su carrera cientfica, en su vida
privada: a los 29 aos pudo fundar su propio hogar. El 31 de marzo
de 1887, se cas con Marie Clerk, hija de un banquero de Mnich,
que haba sido su novia desde la juventud.
En octubre de 1887, sucedi un acontecimiento que iba a servir
para tomar la autntica medida de la reputacin ganada por Max.
Uno de sus profesores en la universidad de Berln, Gustav Kirchoff,
falleci y dej vacante el nico puesto universitario en Fsica Terica
que haba sido creado hasta entonces en Alemania. El encargado de
elegir sucesor no era otro que su colega Hermann von Helmholtz,
quien, como hemos dicho, tambin haba sido maestro de Plank. El
joven estudiante debi de haber dejado una impronta indeleble en la
memoria de su profesor porque ste decidi proponerle para la cte-
dra hurfana de Kirchoof. Max Plank asumi su cargo de profesor
asociado en 1889 y, lo que es ms importante, pas a dirigir el Ins-
tituto de Fsica Terica de Berln.
Desde ese cargo, iba a convertirse en una de las personas ms in-
fluyentes en la fsica de su pas y, por lo tanto, de todo el mundo oc-
cidental. En seguida dio muestras de ser cualquier cosa menos el t-
pico cientfico encerrado en su laboratorio describiendo ristras de
ecuaciones en la pizarra. No dej nunca de investigar, es cierto, pero
siempre tuvo tiempo para dedicarse a uno de los aspectos de su tra-
bajo que ms le gustaban: las relaciones sociales. Fue un autntico
universalista, obsesionado con estar al tanto de todos los avances que
se producan en su rama en cualquier pas. Contactaba con sus cole-
gas de un lado a otro del planeta, asista a cuantos congresos poda
y elabor una red de fsicos plurinacional. Adems, siempre estuvo
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atento a la promocin de nuevos valores y se preocup de la polti-
ca cientfica. Llevaba, casi, una vida de ministro, pero tuvo tiempo
para elaborar la teora cientfica ms revolucionaria de la historia
moderna: la fsica cuntica. Pero cmo?
Uno de los objetos de estudio ms sorprendentes de los fsicos
tericos de la poca era el fenmeno de la radiacin del cuerpo ne-
gro. Una radiacin es una emisin continua de energa desde la su-
perficie de cualquier cuerpo. Los cuerpos de la naturaleza pueden
recibir radiacin desde el exterior (desde otros cuerpos circundan-
tes) o emitirla desde su interior. La radiacin que recibe puede ser
absorbida o reflejada. Por ejemplo, un espejo repele prcticamente
toda la radiacin luminosa que recibe y absorbe una pequea par-
te. Por otro lado, la radiacin del interior del cuerpo puede traspa-
sar su superficie e incidir en otros cuerpos, o ser reflejada por la su-
perficie y volver hacia su interior (como si encendiramos una luz
dentro de una caja formada por espejos que miran hacia el interior
de la caja). En fsica terica se sabe que la suma de las proporcio-
nes de radiacin reflejada y absorbida por un cuerpo siempre debe
dar uno. Existe la posibilidad terica de que un cuerpo absorba el
100 por 100 de la energa que recibe. A estos objetos, que no exis-
ten en la naturaleza, se les denomina cuerpos negros. Absorben
toda la energa que reciben y no irradian nada. Qu hacen, enton-
ces, con ella? Algunos cientficos, como Wilhelm Wien, haban re-
suelto parte del problema mediante frmulas aproximadas. Plank
lleg a obsesionarse con este asunto y, aunque realiz algunas for-
mulaciones matemticas que lo explicaban, reconoci que no po-
dra jams obtener de sus frmulas ningn principio general. Esta-
ba en un callejn sin salida, en una desesperada situacin que le
consuma. l mismo lo expresaba de manera terriblemente grfica
en una carta que le envi en 1931 al fsico norteamericano Robert
Williams Wood:
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Se puede describir lo que hice como un acto de desespera-
cin. Por naturaleza soy pacfico y rechazo toda aventura dudosa.
Pero por entonces haba estado luchando sin xito durante seis
aos con el problema del equilibrio entre radiacin y materia y sa-
ba que ese problema tena una importancia fundamental para la f-
sica. Deba encontrar, costase lo que costase, una formulacin te-
rica.
Como al len por sus garras, 1999.
Traduccin de Jos M. Snchez Ron.
Cmo sali Max Plank del atolladero? Sencillamente, subvir-
tiendo los postulados de la ciencia. En ciertos momentos de la
historia, el ser humano ha de llegar a la constatacin de que el
bagaje cultural que acarrea es, a todas luces, insuficiente para re-
solver los problemas que se le plantean. Algo ha de cambiar el co-
nocimiento del mundo para que se pueda seguir dando un paso
ms en el propio conocimiento. Max Plank deba renunciar a la
fsica cuntica y admitir que la materia no emite ni absorbe ener-
ga de forma continua, sino que existe una cantidad mnima de
energa por debajo de la cual la materia no puede bajar: no pue-
de dejar de emitir o de absorber bajo dicho umbral. Esa cantidad
es el cuanto.
Haba nacido la fsica cuntica y, desde entonces, el empeo de
algunos de los sabios ms grandes de la historia del ser humano no
fue otro que conocer mejor las leyes que rigen el mundo a ese nivel
minsculo de los cuantos. Bohr, Rutherfor, Schredinger, Heisen-
berg, Dirac y una plyade de cabezas pensantes esculpieron la fsica
cuntica sobre las bases del pistoletazo de salida de Plank, el mismo
Max Plank que, en su juventud, haba recibido un consejo estpido
de uno de sus maestros, Philipp von Jully, quien, en 1874, le adver-
ta: La Fsica es, esencialmente, una ciencia acabada. Pocos desarro-
llos futuros podemos esperar de ella.
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Nada ms lejos de la realidad. De hecho, la Fsica no haba hecho
ms que empezar. Gracias a la fsica cuntica, hoy contamos con un
conocimiento mejor del funcionamiento de las clulas fotoelctricas
y podemos aplicarlas a nuestra vida cotidiana en los mecanismos de
apertura automtica de los ascensores, por ejemplo. Gracias a ella
contamos con aparatos electrnicos que utilizan semiconductores y
chips de ordenador. El conocimiento de los cuantos abri la puerta
a la fisin nuclear y, por tanto, a un nuevo modo de generar y alma-
cenar la energa, con las implicaciones para la vida civil y militar que
ello tuvo.
Max Plank lanz al mundo su idea de los cuantos en 1900 y des-
arroll el resto de su carrera en medio de una de las ms turbulentas
vidas privadas que se recuerdan en la historia de la ciencia. En 1909
muri su mujer, Marie Merck. Ms tarde, en 1916, muri el mayor
de sus hijos en pleno combate durante la Primera Guerra Mundial.
Un ao despus fue su hija Grete la que muri tras dar a luz un
nio. La criatura pas a ser criada por la hermana de Grete, Emma,
quien termin casndose con su cuado viudo y muriendo tambin
en 1919 de sobreparto. Slo le quedaba un hijo, Erwin, que fue eje-
cutado en 1945, acusado de haber intentado asesinar a Hitler.
A veces dudo del valor de mi vida, escribi un Plank abatido. El
padre hubo de recorrer todas las estancias de poder que pudo mane-
jar en la Alemania nazi para intentar salvar a su nico hijo. El desti-
no fue extremadamente cruel con l, ya que, cuatro das antes del
fusilamiento, un alto oficial del ejrcito le dio garantas de que el
chico iba a ser perdonado. Pero la maquinaria del horror no conoca
obstculos: a ltima hora, la sentencia fue confirmada y el joven re-
cibi la pena capital en julio de 1945.
La guerra iba a ensaarse con el entonces anciano Plank. Un
bombardeo sobre Berln en febrero de 1944 haba acabado con to-
LAS LUCES DE LA ENERGA
MAX PLANK (1858-1947): EL MUNDO MS PEQUEO
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20_4PARTE_Max Plank 10/2/05 10:13 Pgina 241 (Negro/Process Black plancha)
das sus pertenencias, incluida la biblioteca donde guardaba la fuen-
te de su sabidura. Luego, hubo de huir a Rogtz y, desde all, vagar
por bosques durmiendo a la intemperie hasta que fue encontrado
por militares estadounidenses. En octubre de 1947, Max Plank mu-
ri confortablemente instalado en la localidad de Gottingen. Se ha-
ba ganado la estima de toda la comunidad cientfica internacional y
se llev a la tumba su premio Nobel de fsica del lejano 1918, pero,
a cambio, haba arrastrado una vida llena de penalidades personales,
mirando de cerca los horrores del nazismo, viviendo la guerra en sus
propias carnes y viendo morir a su amada esposa y a todos sus hijos.
Un precio demasiado alto para revolucionar la ciencia.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
:,:
20_4PARTE_Max Plank 10/2/05 10:13 Pgina 242 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
:,,
UIEN ESTUDIA la historia de la ciencia no debe olvidarse del valor
social de sus avances, de la repercusin que stos tienen en el mundo co-
etneo y de las connotaciones ticas y morales que, aunque son cambian-
tes a lo largo de los tiempos, marcan el modo de pensar de los hombres.
A Enrico Fermi le toc vivir uno de los momentos ms apasionantes de
la historia de la energa nuclear: una poca en la que la excitacin por el
desarrollo de la tecnologa hubo de competir con las preocupaciones sobre
su uso perverso. Un tiempo en el que la ciencia necesitaba, adems de sa-
bios, hombres con suficiente proyeccin humana para afrontar el reto.
Es un hecho consumado que la sociedad tiene los cientficos que se
merece. A menudo, cuando se establecen debates sobre los aspectos ticos
y morales de tal y cual nuevo descubrimiento, suele olvidarse que los in-
vestigadores autores de tales avances son hombres y mujeres como el resto
de los mortales. Es cierto que acostumbran a ir con bata blanca, suelen
tener un carcter demasiado concentrado en sus tareas, en ocasiones pa-
recen despistados, vehementes y caticos Pero los cientficos, aunque a
alguien le pueda resultar extrao, tienen corazn, comparten los mismos
intereses, temores y anhelos que sus coetneos, se preocupan por sus fami-
lias y desean, en general, el bien para los suyos. Al menos, lo hacen en la
misma medida que cualquier otro grupo humano.
ERICO FERMI (1901-1954):
LAS COSAS ESTN CAMBIANDO, EN CADENA
21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 243 (Negro/Process Black plancha)
A qu viene esta disertacin? Pues sencillamente a que, en demasia-
das ocasiones, suele acusarse a la ciencia de engendrar monstruos, de di-
sear aparatos malvolos, de ayudar a la inestabilidad, de producir de-
sastres contra el progreso, cuando no hay nada ms alejado de la reali-
dad. Los cientficos no suelen ser responsables del uso que se hace de sus
realizaciones, de la manipulacin perversa del avance tecnolgico que
suelen hacer otros (militares, polticos, lderes sociales) que nada tie-
nen que ver con la comunidad investigadora.
As sucede con casi todo avance, desde la bombilla hasta la clonacin
de embriones: la comunidad cientfica establece las bases tericas y prcti-
cas del asunto, y la sociedad debe decidir cmo y cundo quiere utilizar el
conocimiento nuevo. Si el matrimonio funciona, se habr producido pro-
greso. Si no, se habr amenazado el desarrollo de los pueblos Tendre-
mos, en definitiva, en cada momento, los cientficos que nos merezcamos.
Hubo un perodo en la historia, recin iniciado el segundo tercio del
siglo XX, en el que esta difcil estabilidad entre el avance tecnolgico, el
equilibrio social y la ambicin poltica desempe un papel extraordina-
riamente importante. En pocos momentos como ste el juego de intereses,
creencias y convicciones entre los cientficos, los polticos y los militares
tuvo tanta trascendencia. La ciencia haba puesto en manos del hombre
un conocimiento supremo sobre el tomo, sobre el control de sus reaccio-
nes en cadena y sobre la energa desprendida de su desintegracin (la
mayor fuente de energa jams conocida hasta entonces). Pero la propia
ciencia se encarg de alertar al mundo de las terribles consecuencias que
podran producirse si dichos conocimientos se utilizaban con fines no
pacficos. En una de las etapas ms inestables de la historia poltica de
Europa, en medio de la ascensin de los fascismos, en los albores de una
confrontacin blica mundial, el dominio cientfico de la energa nucle-
ar se convirti en clave de extrema importancia y un puado de cient-
ficos vivi aquellos momentos en primera lnea.
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 244 (Negro/Process Black plancha)
En 1939, Albert Einstein, ya uno de los hombres de mayor prestigio
en el planeta, envi una carta al presidente de Estados Unidos, Franklin
D. Roosevelt, para ponerlo al da de los ltimos descubrimientos de la f-
sica moderna. En uno de los prrafos, siguiendo las indicaciones de un
cientfico amigo, el fsico judo hngaro Leo Szilard, emigrado a Esta-
dos Unidos, Einstein desliz la siguiente idea:
Algunos trabajos recientes de E. Fermi y L. Szilard me conducen a es-
perar que el elemento uranio pueda ser utilizado como una nueva e im-
portante fuente de energa en el futuro cercano. Ciertos aspectos de esta si-
tuacin parecen demandar vigilancia por parte de la Administracin. En
el trascurso de los ltimos meses () se ha hecho posible establecer reaccio-
nes en cadena en grandes masas de uranio, mediante las cuales vastas can-
tidades de energa y grandes cantidades de nuevos elementos del tipo del
radio seran creados. Ahora parece casi cierto que esto podr ser una reali-
dad muy pronto. Este nuevo fenmeno conducira a la construccin de
bombas y, es concebible, aunque menos seguro, que sean bombas extrema-
damente destructivas.
El estamento cientfico era consciente de que en sus manos estaba la
posibilidad de regalar a los hombres y mujeres una nueva fuente de ener-
ga pero tambin una nueva fuente de dolor. Atribulados por la pers-
pectiva, confusos por la falta de conocimientos empricos de la nueva
ciencia, preocupados por la posibilidad de que el enemigo poltico y mi-
litar, que en el caso de las democracias occidentales era Hitler, alcanza-
ra la tecnologa suficiente para fabricar la bomba antes, a medio cami-
no entre la necesidad de ayudar a su patria y el respeto debido a su cien-
cia, los fsicos de la poca vivieron reuniones frenticas, intercambiaron
apasionadas correspondencias, se codearon con la clase poltica y prota-
gonizaron la actualidad de su tiempo.
Si bien es cierto que, al principio, lo hicieron con bastante mala suer-
te. Basta ver, por ejemplo, con qu sorna recoga el 30 de abril de 1939
LAS LUCES DE LA ENERGA
ENRICO FERMI (1901-1954): LAS COSAS ESTN CAMBIANDO, EN CADENA
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21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 245 (Negro/Process Black plancha)
el diario New York Times una reunin de fsicos preocupados por los
acontecimientos:
Los nimos y la temperatura (temperament y temperature, en ingls)
subieron visiblemente hoy en el seno de la Sociedad Americana de Fsica,
mientras cerraba su encuentro de primavera con discusiones sobre la posi-
bilidad de que algunos cientficos vuelen una importante porcin de la
Tierra con una pequea porcin de uranio.
Estaba claro que los cientficos deban de sentirse muy solos en su em-
peo por alertar al mundo.
Habr notado el lector que, en el fragmento de carta de Einstein ci-
tado ms arriba, aparece un nombre del que todava no hemos explica-
do nada en este libro a pesar de tratarse de uno de los cientficos ms
prestigiosos del siglo XX: E. Fermi. Aquel Fermi, italiano, posteriormen-
te nacionalizado estadounidense, no slo haba producido algunos de los
avances tericos que contribuyeron a modelar la era atmica, sino que
protagoniz la frentica sucesin de acontecimientos polticos, cientficos
y militares que unieron lo nuclear con la guerra, con la energa y con la
paz. Conozcmoslo, pues, algo mejor.
Enrico Fermi naci en Roma el 29 de septiembre de 1901. Su pa-
dre era un inspector del Ministerio de Transportes italiano, en el de-
partamento de ferrocarriles; junto a su esposa, Ida de Gratis, tuvo
tres hijos: dos nios y una nia. De los dos varones, slo Enrico lle-
g a la adolescencia, ya que su hermano Giulio, un ao mayor que
l, falleci como consecuencia de una operacin quirrgica.
Enrico encontraba en la lectura la mayor fuente de placer posible
para un nio. Desde muy pronto se aficion a recorrer las calles de
Roma en busca de libreras. De entre las obras que ms le gustaba
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
:,
21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 246 (Negro/Process Black plancha)
consultar, los tratados de matemticas se llevaban la palma. Tanto
que un amigo de la familia, Adolfo Amidei, convenci a los padres
del chico de que le concedieran una educacin orientada a la cien-
cia. De hecho, insisti para que Fermi acudiese a la Escuela Normal
Superior de Pisa, una institucin para nios superdotados. Y as fue.
Tras su paso por aquel colegio, ingres en la Universidad de Pisa,
donde se doctor en Fsica en 1922. Era la poca en la que Musso-
lini entraba en Roma seguido de su ejrcito de camisas negras y en
la que el fascismo empezaba a planear sobre la feble estabilidad de
los estados europeos. Fermi estaba concentrado, sin embargo, en sus
estudios. Ya haba realizado algunas publicaciones en revistas cient-
ficas de cierto prestigio internacional y su currculo era suficiente-
mente bueno como para ganarse una beca de estudios en la alemana
Universidad Gotinga. Su paso por all fue fugaz. En primer lugar,
porque pronto encontrara un motivo para regresar a Italia con un
puesto de mayor rango cientfico; en segundo lugar, porque, segn
hemos sabido gracias a la biografa que escribi la que iba a ser su es-
posa (Laura Capon), en Gotinga, Fermi se sinti muy aislado. Los
grandes genios que pasaron por aquellas aulas, y que Enrico conoci
en persona, como Max Born, Marie Curie o Heisenberg, no le hicie-
ron el menor caso.
Fermi se traslad a Leyden y luego regres a la Universidad de
Roma para dar clase de matemticas. Fue en dicha universidad don-
de el fsico italiano realiz su primera gran aportacin al avance de
su disciplina, al lograr un modelo de mecnica estadstica junto con
Dirac que se conoce como estadstica de Fermi-Dirac. La mecnica
estadstica es una rama de la ciencia que estudia las propiedades me-
dias de grandes grupos de partculas elementales. Es una especie de
cdigo de circulacin que explica por qu los electrones, neutro-
nes y dems partculas se mueven del modo en que lo hacen. Todas
LAS LUCES DE LA ENERGA
ENRICO FERMI (1901-1954): LAS COSAS ESTN CAMBIANDO, EN CADENA
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21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 247 (Negro/Process Black plancha)
las partculas que se adaptan al modelo de Fermi-Dirac son conoci-
das desde entonces como fermiones. Existe otro modelo de gran im-
portancia conocido como la ley de Bose-Einstein que bautiza a las
partculas que la siguen como bosones.
Este trabajo le otorg a Enrico Fermi la posibilidad de establecer
su propio grupo investigador en Roma y de dedicarse durante unos
aos a una frtil produccin de material terico en las ramas de la
electrodinmica y de los fenmenos espectroscpicos. Pero fue en
1934, a su regreso de unas vacaciones, cuando recibi la noticia de
un hallazgo cientfico que le iba a llenar de entusiasmo. Irene Curie
(la hija de Marie y Pierre) y Frederic Joliot haban anunciado en la
Academia de Ciencias de Pars el hallazgo de la radiactividad artifi-
cial. Hasta entonces, se pensaba que la radiactividad era un fenme-
no espontneo producido por la transformacin de los tomos de
ciertas materias. Pero los Joliot-Curie descubrieron que era posible
generar emisin radiactiva de manera artificial si se bombardeaban
algunos elementos con partculas alfa. Aquel hallazgo abri los ojos
de muchos fsicos de la poca sobre la posibilidad de encontrar otros
radioelementos que produjeran las mismas consecuencias que los
utilizados por Joliot y Curie (quienes, recordemos, utilizaron como
arsenal para sus bombardeos partculas alfa).
El trabajo de los franceses se encamin hacia este tipo de partcu-
las, sobre todo porque eran las que tenan ms a mano. Marie Curie
les haba legado en el laboratorio cantidades ingentes de radio y de
su derivado, el polonio. Pero Fermi apenas contaba en la Universi-
dad con gramos de dicho material. Con esas limitaciones y grandes
dosis de ingenio, logr una fuente de neutrones suficientemente
grande como para iniciar sus experimentos sobre otras partculas que
generaran radiactividad artificial siguiendo el modelo de Joliot-Cu-
rie. Poco a poco, fueron pasando bajo el bombardeo de neutrones
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
:,
21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 248 (Negro/Process Black plancha)
prcticamente todo tipo de elementos y midiendo la posible radiac-
tividad emitida. En 1934, public sus primeros anlisis positivos re-
alizados con el aluminio y en los cuatro aos posteriores sorprendi
al mundo con una increble lista de artculos en los que iba aadien-
do elementos con los que se repeta el fenmeno: sodio, titanio,
cinc, magnesio, bromo, lantano y el trascendental uranio. Fue este
elemento el que habra de modificar, una vez ms, el curso que iban
a seguir los acontecimientos en el desarrollo de la fsica y el que se
convertira en pieza clave para el control de la energa nuclear.
En la poca en la que se desarrollaban estos hechos, se pensaba
que los elementos con nmeros atmicos superiores a 92 (conocidos
como transurnicos) se generaban cuando se bombardeaba el uranio
con neutrones. Sin embargo, en 1938, dos cientficos llamados
Hahn y Strassmann descubrieron restos de otro elemento, el bario,
mientras realizaban este tipo de bombardeo. Aquello les hizo intuir
que el tomo de uranio haba sufrido una fisin produciendo ele-
mentos menos pesados. Dicha constatacin de la posible fisin nu-
clear estimul la ltima de las aportaciones de Fermi: la primera re-
accin nuclear en cadena controlada de la historia, el origen del uso
de la energa nuclear.
Antes de ello, Enrico recibi el premio Nobel de Fsica por sus
trabajos sobre radiactividad artificial generada por bombardeo de
neutrones; se haba casado con una mujer de origen judo y, por ello,
haba tenido que abandonar Europa y nacionalizarse en Estados
Unidos. All, entr a formar parte del famoso proyecto Manhattan,
la extraordinaria aventura cientfica organizada en plena Guerra
Mundial por el Gobierno de Estados Unidos, en la que se reuni a
los ms eminentes fsicos del momento para poner en juego todo el
arsenal cientfico necesario para controlar, civil y militarmente, los
nuevos hallazgos de la era atmica. Dentro de ese proyecto, Fermi
LAS LUCES DE LA ENERGA
ENRICO FERMI (1901-1954): LAS COSAS ESTN CAMBIANDO, EN CADENA
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21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 249 (Negro/Process Black plancha)
diriga un equipo dedicado a lograr una reaccin en cadena en lo
que, en secreto, se llam pila atmica y que hoy habramos denomi-
nado reactor nuclear.
El 20 de diciembre de 1942, en una pista de squash de la Univer-
sidad Stagg Field de Chicago, Fermi y su equipo constataron haber
conseguido su objetivo. Haban creado el primer reactor nuclear, la
primera mquina capaz de generar una reaccin en cadena automan-
tenida, es decir, que generaba tanta energa como para continuar
funcionando. Aquel reactor contena 400 toneladas de grafito, 6 de
uranio y 58 de xido de uranio.
El proyecto Manhattan era un proyecto civil. En l estaban traba-
jando cientficos de todo el orbe con el nico deseo confesado de
progresar en el conocimiento de aquel mundo que empezaba a abrir-
se a los ojos de la fsica: el de la energa nuclear. Sin embargo, era un
proyecto adscrito al programa militar de los Estados Unidos, lo que
sent un precedente que ya nunca volvera a olvidarse: el ejrcito ne-
cesitaba de la ciencia para avanzar cada vez ms en su capacidad de
accin. Las relaciones entre los cientficos, la sociedad y los gobier-
nos ya nunca iban a ser las mismas, y buena parte de los sentimien-
tos anticientficos de algunos sectores de la sociedad actual (ecologis-
tas, antimilitaristas, radicales) proceden de aquellos aos de dolo-
sa confusin de intereses.
Lo ms destacable de todo aquello para el presente captulo de
nuestro libro es que Enrico Fermi haba dotado al mundo de la pri-
mera herramienta sostenible y prctica para generar ingentes canti-
dades de energa segura a partir de la fisin de los tomos de uranio.
Al finalizar la Segunda Guerra Mundial, la Universidad de Chica-
go decidi abrir un nuevo laboratorio de estudios nucleares que hoy
se conoce con el nombre de Instituto Enrico Fermi. En l, el talo-
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
:,o
21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 250 (Negro/Process Black plancha)
estadounidense trat de reunir a todos los cientficos que haban co-
laborado en el diseo de la bomba atmica para poner sus genios a
trabajar al servicio de fines pacficos. l mismo se neg a trabajar en
algunos proyectos que le propusieron y que terminaran dando lugar
a la primera bomba de hidrgeno. Fermi continu el trabajo de in-
vestigacin sobre las partculas subatmicas. Fue el primero en dise-
ar un acelerador de partculas y sent las bases de los nuevos acele-
radores gigantes como el Fermilab.
Por todo ello pas a la historia de la Fsica. Pero hubo de realizar
todava algunas valiosas aportaciones, algunas valientes propuestas
que lo convertiran en una figura de incalculable valor para nuestro
progreso.
En 1953, cuando el mundo se dejaba encantar por la figura de
dos estudiosos de la Biologa, Watson y Crick, que acaban de descu-
brir la estructura de la molcula de ADN, Fermi y su equipo realiza-
ban un experimento que, para aquel tiempo, tena ms trazas de
aventura romntica que de investigacin cientfica. Estaban obsesio-
nados con el estudio de la entropa, es decir, la medida de la tenden-
cia de todo sistema fsico a derivar hacia el desorden. Se trataba, sin
duda, de un fenmeno imposible de ser estudiado directamente, de
una ley invisible natural inaprensible para las ecuaciones. Fermi tuvo
una brillante idea. Utilizando los rudimentos de la informtica, que
empezaba a ser una ciencia bisoa, construy una red electrnica de
gran capacidad conocida como Maniac. Con ella, simularon un mo-
delo de 64 partculas idnticas que representaban tomos unidos a
unos resortes que hacan las veces de uniones qumicas. De ese
modo, cada vez que se introduca un dato, la mquina les daba cien-
tos de posibilidades simultneas, teniendo en cuenta cada una de las
posibles conexiones atmicas. Su esperanza era que la red produjera
una secuencia de sonidos catica, cada vez menos ordenada y ms
LAS LUCES DE LA ENERGA
ENRICO FERMI (1901-1954): LAS COSAS ESTN CAMBIANDO, EN CADENA
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21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 251 (Negro/Process Black plancha)
aleatoria. Sin embargo, con el tiempo aprendieron a entrever en
aquel caos una sucesin de secuencias estable, una suerte de orden.
Aquel experimento de Fermi, al que l mismo llam mi peque-
o descubrimiento, no slo sirvi para demostrar que los sistemas
no lineales tienden a auto-organizarse, que dentro del caos al que
tiende todo sistema fsico puede encontrarse la feble huella de un re-
medo de orden, sino que se convirti en el primer experimento
cientfico realizado con ordenador en la historia del pensamiento
humano. El uso ordenado de sistemas no lineales ha sido fundamen-
tal para el desarrollo de sensores de precisin, para la generacin de
haces lser en los que millones de fotones emiten a la vez o para la
fabricacin de superconductores para transmitir grandes cantidades
de energa elctrica sin aparente obstculo.
Aqul fue el legado prctico de la aventura del Maniac, el legado
intelectual fue que la ciencia ya no podra prescindir jams de los or-
denadores. La pizarra, el bloc de notas, el trabajo de campo, el mi-
croscopio, el laboratorio: todo termina en un modelo informtico.
Fermi cre el primer modelo cientfico virtual en un tiempo en el
que la virtualidad era una quimera.
Hoy las cosas han cambiado y prcticamente ninguna actividad
relacionada con la ciencia escapa a la posibilidad de ser convertida
en virtual. Los datos que toma el entomlogo en una selva del Bra-
sil, la sucesin de estrellas que anota el astrnomo, la capacidad de
crecimiento de un tumor que detecta el mdico, las mediciones so-
bre las resistencias de un nuevo material puesto a prueba por el fsi-
co: todo pasa a formar parte de la memoria de clculo de un orde-
nador que, con su trabajo de simulacin, ahorra miles de horas de
laboratorio al ser humano. Incluso algunas reas de la ciencia, como
la protemica, es decir, el estudio de las redes de protenas para las
que codifican los genes humanos, se realizan exclusivamente sobre
LAS LUCES DE LA ENERGA
JORGE ALCALDE
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21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 252 (Negro/Process Black plancha)
potentes modelos informticos. Sin ellos, el hombre no habra llega-
do a la Luna, no habra sido posible descifrar el genoma de nuestra
especie. Sin ellos, la ciencia no habra cambiado tanto. Eso, tam-
bin, se lo debemos al elegante, sonriente, pacfico y osado italiano
Enrico Fermi.
LAS LUCES DE LA ENERGA
ENRICO FERMI (1901-1954): LAS COSAS ESTN CAMBIANDO, EN CADENA
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21_4PARTE_Erico Fermi 10/2/05 10:12 Pgina 253 (Negro/Process Black plancha)
ronologa general
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 255 (Negro/Process Black plancha)
POLTICA FILOSOFA
FECHA LITERATURA
Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
LAS LUCES DE LA ENERGA
:,;
S. XIX a.C.
S. XVII a.C.
S. XVI a.C.
S. XV a.C.
S. XIII a.C.
S. VIII a.C.
(776 a.C. a
753 a.C.)
S. VII a.C.
(664 a.C. a
625 a.C.)
Siglo XVII a.C. Se inicia
la composicin de los
libros de los Vedas.
Siglo VIII a.C. Homero
escribe la Odisea y la
Ilada. Hesodo escribe
Los trabajos y los das y
Teogona.
664 a.C. Muere el
poeta lrico Arquloco
de Paros, inventor del
yambo.
Siglo XIX a.C. Segn la
Biblia, los hebreos
llegan a Egipto.
Siglo XVI a.C. Se inicia
en China la Dinasta
Shang.
Siglo XII a.C. Guerra
de Troya.
776 a.C. Se celebran,
en la ciudad griega de
Olimpia, los primeros
juegos en honor al dios
Zeus, que tendran
lugar cada cuatro aos.
753 a.C. Segn la
tradicin, Rmulo
funda la ciudad de
Roma.
625 a.C. Nace el
matemtico Tales de
Mileto, padre de las
ciencias fsicas.
Siglo XV a.C. Se
construye la Puerta de
los Leones en Micenas.
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 257 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:,
S. VI a.C.
(594 a.C. a
509 a.C.)
S. V a.C.
(494 a.C. a
438 a.C.)
523 a.C. El poeta
griego Anacreonte de
Teos compone poemas
dedicados al amor.
494 a.C. El poeta
Pndaro escribe sus
primeras odas.
472 a.C. Esquilo
publica Los persas.
458 a.C. Esquilo
escribe la tragedia
Orestada.
441 a.C. Sfocles
escribe la tragedia
Antgona.
594 a.C. Soln inicia
una serie de reformas en
Atenas para lograr un
mayor equilibrio social
y econmico.
509 a.C. Roma se
convierte en una
repblica.
490 a.C. Primera
Guerra Mdica entre
atenienses y persas.
Batalla de Maratn.
458-429 a.C. Gobierno
de Pericles.
451 a.C. Tregua de
cinco aos entre Atenas
y Esparta.
443 a.C. Pericles es
elegido estratega de
Atenas.
570 a.C. Nace el
filsofo y matemtico
Pitgoras.
551 a.C. Nace el
filsofo chino
Confucio.
528 a.C. Buda es
iluminado e inicia un
peregrinaje de cuarenta
aos para difundir sus
doctrinas.
470 a.C. Nace en
Atenas el filsofo
Scrates.
490 a.C. Se construye
el santuario ateniense
de Delfos.
475 a.C. Se empieza a
esculpir el Auriga de
Delfos en bronce con
cuatro caballos, hoy
desaparecidos.
470 a.C. Se inicia en
Olimpia la
construccin del
templo dedicado al
dios supremo Zeus.
450 a.C. El escultor
griego Mirn de
Eleuteras termina el
Discbolo.
447 a.C. Se inicia la
construccin del
Partenn de Atenas
por orden de Pericles.
438 a.C. Se instala en
el Partenn la colosal
estatua de la diosa
Palas Atenea, realizada
en oro y marfil por el
escultor griego Fidias.
POLTICA FILOSOFA
FECHA LITERATURA
Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 258 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:,)
S. V a.C.
(431 a.C. a
404 a.C.)
S. IV a.C.
(399 a.C. a
380 a.C.)
431 a.C. Eurpides
escribe la tragedia
Medea.
430 a.C. El historiador
griego Herodoto escribe
la Historia; en ella narra
la guerra entre griegos y
persas. Sfocles finaliza
la tragedia Edipo Rey.
425 a.C. En torno a
esta fecha, el historiador
griego Ticdides escribe
Historia de la guerra del
Peloponeso.
423 a.C. Aristfanes
termina la comedia Las
nubes.
417 a.C. Eurpides
escribe Electra.
399-347 a.C. Platn
escribe sus Dilogos.
431 a.C. Se inicia la
guerra del Peloponeso
entre Atenas y Esparta.
404 a.C. Concluye la
guerra del Peloponeso
con la rendicin de
Atenas ante Esparta. En
Atenas se instaura la
oligarqua.
381 a.C. Roma es
saqueada por los galos.
405 a.C. Hipcrates
elabora su teora de los
cuatro humores y separa
la medicina de la
religin.
399 a.C. Scrates es
condenado a muerte
por corromper a la
juventud de Atenas y
es obligado a ingerir
cicuta.
387 a.C. Platn (427-
347 a.C.) funda la
Academia. En esta
poca escribe Fedn, El
banquete, Fedro y La
repblica.
420 a.C. Se construye
en la Acrpolis de
Atenas el templo
dedicado a la diosa
Atenea Nik.
380 a.C. El escultor
Praxteles de Atenas
realiza sus primeras
obras, marcadas por la
flexibilidad de lneas y
actitudes.
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Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:o
S. IV a.C.
(367 a.C. a
300 a.C.)
S. III a.C.
(295 a.C.)
317 a.C. El dramaturgo
griego Menandro
escribe la comedia El
misgino.
361 a.C. Se instituyen
en Roma los Juegos
escnicos para intentar
apaciguar la clera de
los dioses.
336 a.C. Alejandro
Magno hereda el poder
de su padre Filipo de
Macedonia.
332 a.C. Alejandro
Magno conquista
Egipto y funda la
ciudad de Alejandra.
327 a.C. Alejandro
Magno invade la India.
323 a.C. Muere
Alejandro Magno y sus
posesiones son
repartidas entre sus
generales.
367 a.C. Aristteles
ingresa en la Academia
y se convierte en
discpulo de Platn.
343 a.C. Aristteles se
encarga de la educacin
del joven Alejandro
Magno.
335 a.C. Aristteles
funda el Liceo.
322 a.C. Muere
Aristteles dejando
escritos sobre historia
natural, fsica,
metafsica, retrica,
potica, poltica y
lgica.
320 a.C. Piero funda el
escepticismo.
307 a.C. El filsofo
griego Epicuro de
Samos funda la Escuela
del Jardn en Atenas.
300 a.C. Zenn de
Citio funda su escuela y
da inicio al estoicismo.
295 a.C. Euclides
publica Elementos.
340 a.C. Se edifica el
teatro de Atenas sobre
las rocas de una colina
junto a la Acrpolis.
300 a.C. Se construye
un teatro para 15.000
espectadores en la
ciudad griega de
Epidauro.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
::
S. III a.C.
(280 a.C. a
202 a.C.)
S. II a.C.
(196 a.C. a
184 a.C.)
207 a.C. En esta poca,
Livio Andrnico da a
conocer a los romanos
la literatura griega con
diversas traducciones.
196 a.C. En Egipto se
labra la llamada piedra
Rosetta con
inscripciones en
escritura jeroglfica,
demtica y griega.
184 a.C. Muere el
comedigrafo Plauto.
264 a.C. Se inicia la
Primera Guerra Pnica,
que enfrenta a Roma
con Cartago.
241 a.C. Roma derrota
a Cartago y finaliza la
Primera Guerra Pnica.
218 a.C. Se inicia la
Segunda Guerra
Pnica. El caudillo
cartagins Anbal es
derrotado a las puertas
de Roma.
213 a.C. En China se
queman todos los
libros, excepto los
cientficos, anteriores a
la dinasta Qin, recin
llegada al poder.
202 a.C. Finaliza la
Segunda Guerra Pnica
con una nueva victoria
de Roma sobre Cartago.
270 a.C. Aristarco
propone la teora
heliocntrica.
280 a.C. Se construye
el Coloso de Rodas,
estatua de 33 metros
de altura en bronce
que representa al dios
Helios.
244 a.C. Se inicia la
construccin de uno
de los tramos de la
Gran Muralla china.
224 a.C. Un violento
sesmo destruye el
Coloso de Rodas.
210 a.C. El emperador
chino es sepultado en
el complejo funerario
de Monte Li.
190 a.C. Realizacin
de la estatua de la
Victoria alada de
Samotracia.
185 a.C. Se construye
el altar de Prgamo,
mximo exponente del
arte helenstico.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
::
S. II a.C.
(166 a.C. a
149 a.C.)
S. I a.C.
(86 a.C. a
26 a.C.)
166 a.C. Se representa
la primera comedia de
Terencio, con gran
xito.
149 a.C. Se publica la
primera historia de
Roma, Orgenes, de
Catn, poco antes de su
muerte.
86 a.C. Cicern escribe
De inventione.
60 a.C. Alrededor de
esta fecha se inicia la
etapa ms brillante de la
poesa romana con
Lucrecio y Catulo.
44 a.C. El orador,
filsofo y poltico
Cicern escribe el
tratado Sobre la
naturaleza de los dioses.
43 a.C. Muere Cicern
asesinado por orden de
Marco Antonio.
26 a.C. El historiador
romano Tito Livio
escribe el primer
volumen de su historia
de Roma.
149 a.C. Empieza la
Tercera Guerra Pnica
con la destruccin de
Cartago por parte de los
romanos.
86 a.C. Roma toma
Atenas.
73 a.C. El esclavo
Espartaco encabeza una
sublevacin de esclavos
contra Roma.
63 a.C. Julio Csar
reforma el calendario.
60 a.C. Se forma el
primer triunvirato
romano, con Julio
Csar, Pompeyo y
Craso.
44 a.C. Julio Csar se
convierte en dictador
vitalicio, pero es
asesinado durante los
idus de marzo.
43 a.C. Se forma el
segundo triunvirato
romano, con Octavio,
Marco Antonio y
Lpido.
29 a.C. Octavio es
nombrado emperador
de Roma tras derrotar a
Marco Antonio.
150 a.C. Se inventa en
Prgamo el pergamino,
elaborado con piel de
oveja, como alternativa
al papiro.
85 a.C. Se construye
en Pompeya el primer
anfiteatro de la historia
destinado a acoger
luchas de gladiadores.
27 a.C. Se construye el
Panten de Roma por
orden del general
romano Agripa.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:,
S. I a.C.
(23 a.C. a
13 a.C.)
S. I
(2 a 95)
S. II
(105 a
139)
23 a.C. Se publican los
tres primeros libros de
las Odas de Horacio.
19 a.C. Muere Virgilio
dejando casi finalizada
la Eneida, gran poema
pico de los romanos.
entre 2 y 4 Nace en
Crdoba el escritor y
filsofo Sneca.
17 Muere Ovidio, autor
de las Metamorfosis.
40 Nace el poeta latino
Marcial.
50-60 Cartas de Pablo.
55 Nace el historiador
Tcito.
65 El apstol Pedro
muere martirizado.
70-80 Los evangelios de
Mateo y Lucas.
95 Quintiliano publica
Institutio Oratoria.
139 Muere el poeta
satrico Juvenal, autor
de las Stiras.
13 a.C. Se calcula que
Roma cuenta con cerca
de 800.000 habitantes.
14 Muere el emperador
romano Octavio
Augusto.
29-30 Muerte de Jess.
37 Calgula accede al
trono de Roma.
41 Calgula es asesinado
y Claudio le sustituye.
64 Primera persecucin
de los cristianos en
Roma.
70 Los romanos (Tito
Flavio) consquistan
Jerusaln.
12 Se realiza en Roma
una carta geogrfica del
Imperio.
90 Nace el astrlogo,
matemtico y gegrafo
griego Ptolomeo.
79 Inauguracin del
Coliseo romano.
105 Se construye el
acueducto de Segovia,
con 128 arcos de gran
altura.
113 Se consagra, en
Roma, la columna del
emperador Trajano,
conmemorativa de la
campaa en Dacia.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:,
S. II
(140 a
187)
S. III
(200 a
253)
S. IV
(312 a
382)
200 En torno a esta
fecha concluye en la
India la redaccin
definitva del Ramayana.
382 San Jernimo
traduce la Biblia al
latn.
180 Finaliza la guerra
de Roma contra los
germanos.
187 Una peste provoca
2.000 muertos diarios
en Roma.
235-285 Invasiones
brbaras en el Imperio
Romano.
238 Roma tiene seis
emperadores en un solo
ao.
253 Los germanos
entran en la parte
occidental del Imperio
Romano.
312 Constantino se
convierte al
Cristianismo.
325 Concilio de Nicea.
330 Constantino
traslada la capital del
imperio a
Constantinopla.
355 Los germanos
invaden las Galias.
140 Ptolomeo publica
el Almagesto.
170 Trabajos de
Galeno.
180 Clemente asume la
direccin de la Escuela
Cristiana de Alejandra.
201 Muere el mdico
griego Galeno, famoso
por sus estudios sobre
anatoma.
324 El cristianismo se
convierte en religin de
estado en el Imperio
Romano.
210 Primeras muestras
de arte cristiano en las
pinturas de las
catacumbas de Roma.
316 Se erige en Roma
el Arco de
Constantino.
327 Se construye la
iglesia de San Pedro del
Vaticano sobre la
tumba del apstol
Pedro.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:,
S. IV
(395)
S. V
(400 a
493)
S. VI
(500 a
586)
S. VII
(622 a
691)
S. VIII
(711 a
770)
400 San Agustn
publica Confesiones.
413-426 San Agustn
escribe Ciudad de Dios.
739 Se traduce al rabe
el Panchatantra indio,
bajo el nombre de
Calila y Dimna.
770 Muere el poeta
chino Tu Fu.
395 El Imperio
Romano queda
definitivamente
dividido en Oriente y
Occidente.
410 El rey visigodo
Alarico I saquea e
incendia Roma.
439 Los vndalos
conquistan Cartago.
476 El Imperio
Romano del oeste
desaparece.
493 El Rey ostrogodo
Teodorico I domina
toda la pennsula
italiana.
586 El rey visigodo
Leovigildo establece
la unidad territorial
de la pennsula
Ibrica.
480 Nace en Roma el
filsofo Boecio.-524.
523 Boecio escribe en la
crcel la Consolacin de
la filosofa.
570 Nace Mahoma,
fundador del Islam.
-632.
622 Mahoma huye de
La Meca. Comienzo del
Islam.
711 Los rabes entran
en la Pennsula Ibrica.
492 Se construye en
Ravenna la iglesia de
Sant-Apollinare
Nuovo.
500 Se construye una
gigantesca estatua de
Buda en el monasterio
de Bamiyan
(Afganistn).
537 Finalizan las obras
de construccin de la
baslica de Santa Sofa
de Constantinopla.
691 Se construye la
Mezquita de la Roca
en Jerusaln.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:
S. VIII
(778 a
782)
S. IX
(800 a
882)
S. X
(907 a
999)
S. XI
(1004 a
1027)
1004 La escritora
japonesa Sei Shonagon
finaliza su Libro de la
almohada.
1014 Muere la escritora
japonesa Murasaki
Shikibu, autora de
Romance de Genji.
1027 Ibn Hazm redacta
El collar de la paloma.
778 Los francos
encabezados por
Carlomagno son
derrotados en
Roncesvalles por los
vascones.
800 Carlomagno (742-
814) es coronado
emperador de
Occidente en Roma.
882 Se unifica el reino
de Rusia con la capital
en Kiev.
907 En China finaliza
la dinasta Tang.
912 Abd al-Rahman III
es proclamado emir de
Crdoba.
974 Los reinos hispanos
cristianos se unen para
luchar contra los rabes.
985 Las tropas de
Almanzor saquean y
destruyen Barcelona.
999 La poblacin
europea es de unos 28,7
millones de habitantes.
782 Carlomagno
funda la Schola
Palatinal.
936 Abd al-Rahman
III ordena construir la
ciudad residencial de
Medina Azahara.
954 Se construye en
Gerona la abada
romnica de Sant Pere
de Rodes.
988 Concluye la
ltima ampliacin de
la gran mezquita de
Crdoba.
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23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 266 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;
S. XI
(1073 a
1095)
S. XII
(1100 a
1191)
1077 Meditaciones de
San Anselmo.
1100 En torno a esta
fecha se compuso el
Cantar de Roldn.
1140 En esta poca se
escribe el Cantar del
Mo Cid.
1154 Florece la obra del
trovador Bernart de
Ventadorn.
1168 Chrtien de
Troyes escribe El
caballero de la carreta.
1177 Marie de France
escribe lais en los que
aparece la leyenda de
Tristn e Isolda.
1191 Marmnides
(1138-1204) publica
Gua de los perplejos.
1081 Rodrigo de Vivar
(1043-1099), el Cid, es
desterrado por Alfonso
VI de Castilla.
1094 Rodrigo de Vivar
derrota a los
almorvides y ocupa
Valencia.
1095 Se organiza la
primera cruzada para
liberar Tierra Santa de
los musulmanes.
1143 Portugal se
convierte en reino.
1170 El arzobispo
Thomas Beckett muere
asesinado.
1189 Ricardo Corazn
de Len (1157-1199)
accede al trono de
Inglaterra. Tercera
Cruzada.
1150 Universidad de
Pars.
1163 El Edicto de
Tours declara
ignominiosa la prctica
de la ciruga.
1169 El filsofo
Averroes compone El
libro general de
medicina.
1073 Se inicia la
construccin de la
catedral de Santiago de
Compostela.
1094 Consagracin de
la iglesia de San
Marcos de Venecia.
1123 Se realizan los
frescos de Sant
Climent de Tall
(Lleida).
1173 Se inicia la
construccin de la
torre de Pisa.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:
S. XIII
(1200 a
1280)
1200 Nace Guillaume
de Lorris, autor del
Roman de la Rose,-1240.
1215 Muere el trovador
Bertrand de Born.
1230 Se escribe
Carmina Burana.
1267 Roger Bacon
(1214-1294) publica
Opus maius.
1268 Muere Gonzalo
de Berceo.
1272 Ramon Llull
(1235-1315) escribe el
Llibre del gentil e los tres
savis.
1273 Guido Guinizzelli
compone Canzoni.
1280 Jean de Meun
escribe Le Roman de la
Rose.
1207 El monje
Francisco de Ass
renuncia a los bienes
terrenales e inicia una
vida ermitaa.
1208 Sto. Domingo de
Guzmn funda la orden
de predicadores.
1209 San Francisco de
Ass funda su orden.
1212 Una coalicin de
reinos cristianos derrota
a los almohades en
Navas de Tolosa.
1215 Se firma la Carta
Magna.
1227 Muere Gengis
Kan y el Imperio
Mongol se divide entre
sus hijos.
1233 Empieza a
funcionar la Inquisicin
en la Corona de
Aragn.
1271 Marco Polo inicia
su viaje a China.
1276 Fallece el rey
Jaime I de Aragn
(1208).
1215 IV Concilio de
Letrn.
1220 Universidad de
Salamanca.
1266-1273 Santo
Toms de Aquino
(1225-1274) escribe
Summa Teologica.
1203 Comienzan las
obras de la abada de
Mont Saint-Michel.
1221 Se empieza a
construir la catedral de
Burgos.
1238 Comienza la
construccin de la
Alhambra de Granada.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:)
S. XIII
(1284 a
1296)
S. XIV
(1309 a
1398)
1284 Ramn Llull
escribe Blanquerna.
1321 Muere Dante
Alighieri (1265), autor
de la Divina Comedia.
1325 Ramn Muntaner
(1265-1336) empieza a
escribir su Crnica.
1330 Francesco
Petrarca (1304-1374)
empieza su Canzoniere.
1348 Giovanni
Boccaccio (1313-1375)
inicia el Decamern.
1350 Muere el
Arcipreste de Hita
(1282?), autor del Libro
de buen amor (1330).
1386 Geoffrey Chaucer
empieza a escribir Los
cuentos de Canterbury.
1284 Muere Alfonso X
el Sabio (1252),
impulsor de la cultura y
las artes.
1309 El papado se
traslada a Avignon.
1337 Empieza la guerra
de los Cien Aos entre
Inglaterra y Francia.
1366 Enrique de
Trastmara (1339-
1379) es nombrado rey
de Castilla.
1378 La eleccin del
antipapa Clemente VII,
que se traslada a
Avignon, provoca el
cisma de Occidente.
1382 Los mongoles
saquean Mosc.
1385 Batalla de
Aljubarrota.
1391 Matanzas de
judos en Castilla,
Catalua, Andaluca y
Baleares.
1398 Nace el Marqus
de Santillana (1458).
1330-1350 Se extiende
el pensamiento de
Guillermo de Ockham
(nominalismo).
1349 Muere el
pensador Guillermo de
Ockham (1285).
1296 Giotto (1267-
1337) acaba los frescos
de la iglesia de San
Francisco de Ass.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;o
S. XV
(1401 a
1478)
1430 Cancionero de
Baena, recopilado por
Juan Alfonso de Baena.
1459 Muere el poeta
cataln Ausis March
(1397).
1463 Muere el poeta
francs Franois Villon.
1468 Muere Joan
Martorell sin acabar
Tirant lo Blanch.
1476 El poeta
castellano Jorge
Manrique (1440-1479)
conpone las Coplas por
la muerte de su padre.
1410 Muere sin
sucesin Martn I el
Humano, rey de
Aragn.
1412 Fernando de
Antequera es elegido
nuevo rey de Aragn.
1415 El reformador
religioso Jan Hus es
quemado en la hoguera.
1431 Juana de Arco es
capturada por los
ingleses y quemada.
1434 Cosimo de
Medici (1389- 1464)
toma el poder en
Florencia.
1453 Concluye la
guerra de los Cien
Aos.
Los otomanos
conquistan
Constantinopla y
ponen fin al Imperio
Bizantino.
1455 Se inicia la Guerra
de las dos Rosas.
1476 Isabel la Catlica,
reina de Castilla.
1445 El impresor
alemn Johannes
Gutenberg inventa los
caracteres metlicos
mviles.
1455 Gutenberg
imprime la Biblia.
1401 El escultor
Lorenzo Ghiberti
realiza la segunda
puerta del baptisterio
de Florencia.
1421 El escultor
Brunelleschi inicia la
construccin de la
iglesia de San Lorenzo
de Florencia.
1434 El pintor
flamenco Jan van Eyck
finaliza el cuadro de El
matrimonio Arnolfini.
1478 El pintor italiano
Sandro Botticelli
finaliza La primavera.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;:
S. XV
(1483 a
1499)
S. XVI
(1504 a
1517)
1492 Antonio de
Nebrija (1444-1522)
publica la primera
gramtica castellana.
1499 Aparece La
Celestina, atribuida a
Fernando de Rojas.
1508 Garci Rodrguez
de Montalvo publica
Amads de Gaula.
1509 Erasmo de
Rotterdam (1466-
1536) escribe Elogio de
la locura.
1513 Nicols
Maquiavelo concluye El
prncipe.
1516 Primera versin
de Orlando furioso, de
Ludovico Ariosto.
1483 Toms de
Torquemada es
nombrado inquisidor
de los reinos espaoles.
1492 Los Reyes
Catlicos conquistan
Granada, ltimo
reducto rabe en la
pensula.
Cristbal Coln
descubre Amrica.
Los Reyes Catlicos
expulsan a los judos de
Espaa.
1497 Vasco de Gama
llega a la India.
1517 Martn Lutero
pega sus 95 tesis en el
castillo de Wittenburg.
1486 Pico della
Mirandola (1463-
1494) publica Oracin
por la dignidad del
hombre.
1505 El cerrajero
alemn Peter Henlein
inventa el reloj de
bolsillo.
1516 Toms Moro
(1478-1535) publica
Utopa.
1483 Se inaugura la
Capilla Sixtina.
1485 Botticelli (1445-
1510) pinta El
nacimiento de Venus.
1498 El grabador
alemn Albert Drer
(1471-1528) pinta uno
de sus Autorretratos.
1499 Leonardo da
Vinci (1452-1519)
pinta La ltima cena.
1504 El David de
Miguel ngel.
1505 Leonardo da
Vinci finaliza La
Gioconda.
1508 Miguel ngel
(1475-1564) inicia los
frescos de la capilla
Sixtina.
1513-1514 Alberto
Durero (1471-1528)
en lo mejor de su
produccin.
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23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 271 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;:
S. XVI
(1519 a
1558)
1528 Retrato de la
Lozana Andaluza, de F.
Delicado.
1532 Franois Rabelais
publica Pantagruel.
1534 Rabelais publica
Garganta.
1543 Se imprimen las
obras de Juan Boscn
junto a algunas de
Garcilaso de la Vega.
1546 Bartolom de las
Casas escribe
Confesionario.
1554 Se publican las
primeras ediciones del
Lazarillo de Tormes.
1519 Hernn Corts
hace prisionero a
Moctezuma II.
1531 Francisco de
Pizarro inicia la
conquista de Per.
1532 Las tropas
austriacas detienen el
avance turco a las
puertas de Viena.
1533 Ivn IV el Terrible
accede al trono ruso.
1534 Ignacio de Loyola
funda la Compaa de
Jess.
Enrique VIII se
proclama jefe de la
Iglesia de Inglaterra.
1545 Se inicia el
concilio de Trento, en el
que se establecen las
bases de la
Contrarreforma.
1546 Muere el telogo
protestante Martn
Lutero.
1558 Muere Carlos V,
rey de Espaa y
emperador de
Alemania.
1519 Martn Lutero
rompe con la Iglesia
Catlica.
Carlos V accede al
trono en Alemania.
1543 Coprnico (1473-
1543) publica De
revolutionibus orbium
coelestium.
Vesalio publica Sobre la
estructura del cuerpo
humano.
1548 Nace el filsofo
italiano Giordano
Bruno.
1553 El mdico y
telogo Miguel Servet
(1511) es quemado en
la hoguera por hereja.
1538 El pintor italiano
Tiziano pinta La Venus
de Urbino.
1541 El Juicio Final de
Miguel ngel.
POLTICA FILOSOFA
FECHA LITERATURA
Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 272 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;,
S. XVI
(1562 a
1597)
S. XVII
(1600 a
1619)
1562 Santa Teresa de
Jess (1515-1582)
comienza el libro
autobiogrfico El libro
de la vida.
1569 Biblia Polglota de
Arias Montano.
1572 Fray Luis de Len
es detenido por la
Inquisicin.
1580 Aparece la
primera edicin de los
Ensayos de Montaigne
(1533-1592).
1597 Francis Bacon
(1561-1626) publica
Ensayos.
1600 William
Shakespeare (1564-
1616) publica Hamlet.
1605 Miguel de
Cervantes (1547-1616)
publica la primera parte
del Quijote.
1612 Luis de Gngora
(1561-1627) publica la
Fbula de Polifemo y
Galatea.
1616 El 23 de abril
mueren Miguel de
Cervantes y William
Shakespeare.
1619 Lope de Vega
(1562-1635) termina
Fuente Ovejuna.
1564 Muere el telogo
y reformador francs
Juan Calvino.
1567 Santa Teresa y
San Juan de la Cruz
promueven la reforma
Carmelita.
1572 Noche de San
Bartolom (24/8), en la
que se asesina a miles de
hugonotes en Francia.
1582 Calendario
Gregoriano.
1588 La Armada
Invencible es destruida
por los ingleses.
1607 La Corona
espaola vuelve a estar
en bancarrota.
1613 Miguel Romanov
(1596-1645) es
coronado zar de Rusia.
Inicio de la dinasta.
1618 Se inicia la guerra
de los Treinta Aos
entre los principales
imperios del continente
europeo.
1596 Johannes Kepler
(1571-1630) publica
Mysterium
Cosmographicum.
1600 Giordano Bruno
(1548) muere en la
hoguera.
Gilbert (1544-1603)
publica De Magnete.
1609 Galileo Galilei
(1564-1642) construye
el primer telescopio.
1618 Kepler formula la
primera ley sobre el
movimiento de los
planetas.
1619 Harmnices
mundi, de Kepler.
1607 Orfeo de
Monteverdi.
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Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 273 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;,
S. XVII
(1620 a
1659)
1626 Francisco de
Quevedo (1580-1645)
publica El buscn.
1635 Caldern de la
Barca escribe La vida es
sueo.
1637 Pierre Corneille
estrena su obra El Cid.
1620 Derrota checa en
la batalla de la Montaa
Blanca, se inicia la
germanizacin de su
territorio.
1636 Se funda la
Universidad de
Harward.
1640 Comienza la
revolucin inglesa, que
derivar en una guerra
civil dos aos ms tarde.
1644 Se inicia la dinasta
Ching en China.
1648 Finaliza la guerra
de los Treinta Aos con
la Paz de Westfalia.
1649 Carlos I es
decapitado e Inglaterra
se convierte en una
Repblica.
1659 Espaa y Francia
firman la Paz de los
Pirineos.
1620 Novum Organum,
de Francis Bacon
(1561-1626).
1628 W. Harvey
(1578-1657) publica
Sobre el movimiento del
corazn y la sangre en los
animales.
1632 Galileo publica
Dilogo de dos mundos.
1633 La Inquisicin
obliga a Galileo a
retractarse.
1635 Richelieu funda la
Academia Francesa.
1637 Ren Descartes
(1596-1650) publica su
Discurso del mtodo.
1640 Fermat (1601-
1665) establece su
teora de los nmeros.
1642 El filsofo ingls
Thomas Hobbes escribe
Sobre el ciudadano.
1648 Blaise Pascal
(1623-1662) verifica la
existencia de presin
atmosfrica.
1651 El filsofo ingls
Thomas Hobbes (1588-
1679) publica Leviatn.
1624 El escultor
italiano Bernini inicia
el baldaqun de bronce
de la iglesia de San
Pedro en Roma.
1632 Empieza a
construirse el Taj
Mahal (India).
1634 Diego de
Velzquez pinta La
rendicin de Breda.
1640 Muere el pintor
Petrus Paulus Rubens
(1577).
1642 El pintor
flamenco Rembrandt
(1606-1669) finaliza el
cuadro Ronda de noche.
1656 Diego de
Velzquez (1599-
1660) finaliza su
cuadro Las Meninas.
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ARTE
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 274 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;,
S. XVII
(1660 a
1697) 1664 Molire (1622-
1673) representa por
primera vez el Tartufo.
1667 John Milton
(1608-1674) publica el
Paraso perdido.
1677 Jean Racine
escribe Fedra.
1694 Muere Matsuo
Basho, uno de los
mejores poetas
japoneses.
1697 Cuentos de
antao de Perrault
(Caperucita, El gato con
botas, Cenicienta).
1660 Carlos II de
Inglaterra restaura la
monarqua.
1682 Pedro I, con 10
aos, zar de Rusia.
1684 Se forma una
alianza para luchar
contra los turcos.
1688 Revolucin
Gloriosa en Inglaterra
contra Jacobo II. El
trono lo ocupar el
protestante Guillermo
III de Orange.
1697 Pedro el Grande
(1672-1725) es el
primer zar ruso en viajar
a Europa occidental.
1670 Pascal (1623-
1662) publica Penses.
Spinoza (1632-1677)
publica el Tratado
Poltico-teolgico.
1677 tica, de Spinoza.
Leevwenhoek (1632-
1723) descubre los
organismos
microscpicos.
1678 Huygens (1629-
1695) descubre la
naturaleza ondulatoria
de la luz.
1682 Isaac Newton
(1642-1727) formula la
ley de la gravitacin
universal.
1686 Ray (1628-1705)
publica Historia de las
plantas.
1687 Newton publica
Principia mathematica
philosophae naturalis.
1688 El filsofo ingls
John Locke (1632-
1704) publica Ensayo
sobre la tolerancia.
1690 Locke publica
Ensayo sobre el
entendimiento humano.
Tratados sobre el
gobierno civil.
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ARTE
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 275 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;
S. XVIII
(1700 a
1742)
1704 Antoine Galland
inicia la traduccin al
francs de Las mil y una
noches.
1719 Se publica
Robinson Crusoe, del
ingls Daniel Defoe.
1721 Se publican las
Cartas persas de
Montesquieu.
1726 Se publica Los
viajes de Gulliver, de
Johathan Swift.
1700 Muere Carlos II
de Espaa sin
descendencia, lo que da
lugar a la Guerra de
Sucesin espaola.
1704 Ocupacin de
Gibraltar por los ingleses.
1707 Escocia e
Inglaterra se unen
polticamente formando
la Gran Bretaa.
1713 Se firma la Paz de
Utrecht, con la que
finaliza la Guerra de
Sucesin. Se proclama a
Felipe V como nuevo
rey de Espaa. Inicia la
dinasta borbnica.
1714 El 11 de
septiembre Felipe V
toma Barcelona, ltimo
bastin contrario a su
soberana.
1715 Fallece el rey Sol,
Luis XIV de Francia
(1638).
1740 Federico II el
Grande accede al trono
de Prusia.
1705 Edmund Halley
(1656-1742) publica
Asynopsis of the
astronomy of comets.
1714 El fsico alemn
Daniel Fahrenheit
fabrica el primer
termmetro de
mercurio.
1736 Euler (1707-
1783) publica Tratado
completo de mecnica.
1740 El filsofo ingls
David Hume (1711-
1776) publica el
Tratado sobre la
naturaleza humana.
1742 Anders Celsius
propone escala de
temperatura.
1724 Bach presenta La
pasin segn San
Mateo.
1741 Handel presenta
El Mesas.
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23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 276 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;;
S. XVIII
(1748 a
1783) 1749 Se publica Tom
Jones, del britnico
Henry Fielding.
1751 Se publica el
primer volumen de la
Enciclopedia.
1759 El escritor francs
Voltaire publica su obra
Cndido.
1767 El britnico
Laurence Sterne publica
Tristram Shandy.
1774 Se publica Los
sufrimientos del joven
Werther, de Johann W.
Goethe.
1755 Terremoto de
Lisboa.
1756 Se inicia la guerra
de los Siete Aos, que
enfrent a Prusia y
Gran Bretaa contra
Austria y Francia.
1762 Catalina II la
Grande accede al trono
ruso tras el asesinato de
su marido.
1766 Motn de
Esquilache.
1767 Se expulsa a los
jesuitas de Espaa y se
expropian todos sus
bienes.
1775 Revolucin
norteamericana.
1776 Se firma la
Declaracin de
Independencia
norteamericana.
1749 Buffon (1707-
1788) publica Historia
natural.
1754 Jean-Jacques
Rousseau (1712-1779)
empieza a redactar Del
contrato social.
Henry Cort crea un
sistema de laminado de
hierro.
1756 Voltaire (1694-
1778) publica Ensayo
sobre las costumbres y
maneras de las naciones.
1762 Rousseau acaba
de redactar El contrato
social y Emilio.
1764 El ingeniero
britnico James Watt
perfecciona la mquina
de vapor. Patenta en
1769.
1772 Denis Diderot
desarrolla el mito del
buen salvaje.
1776 Adan Smith
publica La riqueza de las
naciones.
1781 El filsofo alemn
Immanuel Kant (1724-
1804) publica Crtica
de la razn pura.
1783 Primer globo
aerosttico en Versalles.
1748 Se descubren las
ruinas romanas de
Pompeya.
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ARTE
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 277 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;
S. XVIII
(1784 a
1798)
S. XIX
(1800 a
1807)
1789 William Blake
escribe Canciones de la
inocencia.
1792 Leandro
Fernndez de Moratn,
La comedia nueva.
1798 Samuel Taylor
Coleridge y William
Wordsworth publican
Baladas lricas.
1800 Friedrich von
Hardenberg, Novalis,
escribe sus Himnos a la
noche.
1806 Leandro
Fernndez de Moratn,
El s de las nias.
1789 Estalla la
Revolucin Francesa.
1793 Luis XVI de
Francia es ejecutado.
1794 Muere Robespierre
guillotinado.
1798 Malthus (1766-
1834) publica Ensayo
sobre la poblacin.
1804 Napolen
Bonaparte es coronado
emperador.
1805 Batalla de
Trafalgar.
Batalla de Austerlitz.
1784 Herder (1744-
1803) publica Ideas
para la filosofa de la
historia de la
humanidad.
Primer telar mecnico
de Cartwright.
1789 Lavoisier (1743-
1794) publica Tratado
elemental de Qumica.
1794 Dalton (1766-
1844) publica un
artculo sobre Ceguera a
colores.
1795 Sistema mtrico
universal.
1796 Laplace (1749-
1827) publica
Exposicin sobre el
sistema del mundo.
1797 El filsofo alemn
Friedriche Schelling
(1775-1854) escribe
Ideas sobre la filosofa de
la naturaleza.
1807 Hegel (1770-
1835) publica
Fenomenologa del
espritu.
1787 Mozart (1756-
1791) presenta Don
Giovanni.
1793 El pintor francs
Jacques-Louis David
pinta La muerte de
Marat.
1804 Francisco de
Goya (1746-1828)
escandaliza con La
maja desnuda y La
maja vestida.
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ARTE
23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 278 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;)
S. XIX
(1808 a
1824)
1810 Madame de Stel
publica De Alemania.
1813 Jane Austen
(1775-1817) publica
Orgullo y prejuicio.
1816 El alemn E.T.A.
Hoffmann publica Los
elixires del diablo.
1818 Mary Shelley
publica Frankenstein.
1820 El escocs Walter
Scott publica Ivanhoe.
1821 Muere el poeta
ingls John Keats, autor
de Oda a una urna
griega.
1824 Lord Byron
publica Don Juan poco
antes de morir.
1808 Estalla la Guerra
de la Independencia.
Constitucin de Bayona.
1812 Las cortes de
Cdiz aprueban una
nueva Constitucin.
1813 Bolvar declara la
guerra a Espaa.
1814 Fernando VII
regresa a Espaa y anula
la Constitucin de
Cdiz.
1815 Batalla de
Waterloo. El Congreso
de Viena sella la derrota
de Napolen.
1816 Argentina
proclama su
independencia.
1817 Chile
independiente.
1823 Finaliza el Trienio
Liberal en Espaa y
Fernando VII recobra el
poder absoluto.
1808 Gay-Lussac
(1778-1850) define la
combinacin
Volumtrica de los
Gases.
1809 Lamarck (1744-
1829) publica Filosofa
zoolgica.
1811 Avogadro (1776-
1856) define el nmero
de molculas de gases en
diferentes volmenes.
1817 Ricardo publica
Principio de poltica
econmica.
1819 Shopenhauer
(1788-1860) publica El
mundo como voluntad y
representacin.
1823 Champolion
descifra la piedra de
Rosetta.
1824 Carnot (1796-
1832) publica Reflexions
sar la prissance motrice
du feu.
1808 Beethoven
(1770-1827) presenta
La Quinta Sinfona.
1812 El britnico
Joseph Turner pinta La
ventisca.
1814 Francisco de
Goya pinta Los
fusilamientos de la
Moncloa y La lucha con
los mamelucos.
1816 Rossini (1792-
1868) presenta El
barbero de Sevilla.
1818 El alemn
Caspar David
Friedrich pinta El
viajero frente al mar de
niebla.
1823 Beethoven, La
Novena Sinfona.
1824 Muere el pintor
Thodore Gricault,
autor de La balsa de la
Medusa.
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23_5PARTE_Cronologia_2 10/2/05 10:59 Pgina 279 (Negro/Process Black plancha)
LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:o
S. XIX
(1825 a
1849) 1826 Cooper, El ltimo
mohicano.
1830 Stendhal publica
Rojo y negro.
1831 Vctor Hugo
publica Nuestra Seora
de Pars.
Stendhal, El rojo y el
negro.
1836 Giacomo
Leopardi concluye La
retama.
1837 Muere el poeta
ruso Alexander Pushkin
en un duelo.
Hartzenbusch, Los
amantes de Teruel.
1842 El escritor ruso
Nikoli Ggol publica
la primera parte de
Almas muertas.
1844 Jos Zorrilla pone
en escena Don Juan
Tenorio.
1847 Bront publica
Cumbres borrascosas.
1849 Muere el
norteamericano Edgar
Allan Poe, maestro del
gnero de terror.
1830 Revoluciones
liberales en Europa.
Blgica se independiza
de Holanda.
1833 Tras la muerte de
Fernando VII se inicia
la I Guerra Carlista.
1834 La Santa
Inquisicin desaparece.
1839 Empieza la guerra
del Opio entre Gran
Bretaa y China.
1848 Nuevas
revoluciones liberales en
toda Europa, que
vuelven a fracasar.
1825 Muere el socialista
utpico Henri de Saint-
Simon.
1833 Lyell (1797-
1875) publica Principios
de Geologa.
1834 Muere el
economista britnico
Thomas Malthus.
1835 Tocqueville
publica La democracia
en Amrica.
1837 Samuel Morse
pone a punto el primer
telgrafo elctrico.
1842 Auguste Comte
publica el ltimo
volumen de su Curso de
filosofa positiva.
1844 Kierkegaard, El
concepto de la angustia.
1848 Karl Marx y
Friedrich Engels
publican el Manifiesto
comunista.
William Thomson
Lord Kelvin
(1824-1907) presenta la
escala absoluta de
temperatura.
1831 Eugne
Delacroix presenta el
cuadro La libertad
guiando al pueblo.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
::
S. XIX
(1850 a
1868)
1850 Muere el escritor
francs Honor de
Balzac, autor de Eugnie
Grandet.
1851 Herman Melville
publica Moby Dick.
1855 El norteamicano
Walt Whitman publica
Hojas de hierba.
1857 Charles
Baudelaire publica Las
flores del mal. Floubert,
Madame Bovary.
1862 Vctor Hugo
publica Los miserables.
1865 Julio Verne, De la
Tierra a la Luna.
1866 Fidor
Dostoievski escribe
Crimen y castigo. Paul
Verlaine publica Poemas
saturnianos.
1851 Primer nmero
del New York Times.
1853 Se inicia la guerra
de Crimea entre turcos
y rusos.
1855 Se inaugura la
Exposicin Universal de
Pars.
1861 Empieza la
Guerra de Secesin
norteamericana. -1865.
1863 Acta de
Emancipacin: la
esclavitud es abolida en
EE. UU.
1868 Revolucin
gloriosa espaola que
destrona a Isabel II.
1850 Clausius formula
el concepto de entropa.
1851 Len Foucault
demuestra el
movimiento de rotacin
de la tierra mediante un
pndulo.
1856 Louis Pasteur
establece los
fundamentos de la
bacteriologa.
1859 Charles Darwin
publica Sobre el origen
de las especies por medio
de la seleccin natural.
John Stuart Mill
publica Sobre la
libertad.
1865 Mendel propone
la teora gentica de la
herencia.
1867 Marx publica El
capital.
Nobel patenta la
dinamita.
1868 Se encuentran los
restos del Hombre de
Cromagnon,
antepasado del Homo
Sapiens.
1851 Verdi, Rigoletto.
1852 El maestro de los
prerrafaelitas, John E.
Millais, pinta el cuadro
Ofelia.
1857 El francs Jean-
Franois Millet realiza
Las espigadoras.
1859 Wagner publica
Tristn e Isolda.
1863 Monet, La
merienda campestre.
1866 Nace Wassili
Kandinsky, padre del
arte abstracto.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
::
S. XIX
(1869 a
1886)
1869 Leo Tolsti
concluye Guerra y paz.
1870 Muere el escritor
britnico Charles
Dickens, autor de
David Copperfield.
1873 Benito Prez
Galds inicia sus
Episodios nacionales.
1876 Mark Twain
publica Las aventuras de
Tom Sawyer.
1880 Dostoievsky
publica Los hermanos
Katamazor.
1882 El noruego
Henrik Ibsen escribe su
obra de teatro Un
enemigo del pueblo.
1884 Rosala de Castro,
En las orillas del Sar; L.
Alas Clarn, La Regenta.
1885 mile Zola
publica la novela
Germinal.
1886 Prez Galds,
Fortunata y Jacinta.
1869 Se inaugura el
primer ferrocarril que
une las costas este y
oeste de EE. UU. Se
inaugura el canal de
Suez en Egipto.
1871 Italia finaliza su
unificacin
estableciendo Roma
como capital. Se
proclama el II Reich
alemn en Versalles.
Se instaura la Comuna
de Pars en la capital
francesa.
1874 Golpe de Pava;
fin de la I Repblica
Espaola.
1876 Custer cae en
Little Big Horn.
1881 Muere Billy el
Nio.
1883 Erupcin del
Krakatoa.
1884 Se inicia la
Conferencia de Berln,
en la que las potencias
europeas se reparten
frica.
1886 Primeras botellas
de Coca-Cola.
1871 Mendeleiev
(1834-1907) presenta la
tabla peridica de los
elementos.
1873 Muere el filsofo
britnico John Stuart
Mill. Maxwell publica
Tratado sobre electricidad
y magnetismo.
1876 Alexander
Graham Bell inventa el
telfono.
1879 Edison inventa la
bombilla.
1881 Se inician las
obras del canal de
Panam.
1883 Friedrich
Nietzsche escribe As
habl Zaratustra.
1886 Nietzsche, Ms
alla del bien y el mal.
1872 Claude Monet
pinta Impresin,
Amanecer.
1875 Bizet, Carmen.
1876 Auguste Renoir
pinta Le Moulin de la
Galette.
1880 El escultor
Auguste Rodin finaliza
Puerta del infierno y El
pensador.
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:,
S. XIX
(1887 a
1899)
S. XX
(1900 a
1904)
1891 scar Wilde, El
retratro de Dorian Gray.
1894 Rudyard Kipling
publica El libro de la
selva.
1895 Estreno de La
importancia de llamarse
Ernesto, de scar Wilde.
1896 El ruso Anton
Chjov publica La
gaviota.
1897 Prez Galds,
Misericordia.
1901 Se conceden por
primera vez los premios
Nobel.
1902 Joseph Conrad
publica El corazn de las
tinieblas.
1888 Se inaugura la
Exposicin Universal de
Barcelona.
1893 Entra en
funcionamiento el
Transiberiano.
1896 Juegos Olmpicos
de la historia moderna.
1898 Estalla el
escndalo Dreyfus en
Francia. Espaa pierde
Cuba, su ltima colonia
en Amrica.
1899 Estalla la guerra
de los bers en
Sudfrica.
1900 Vuelo del primer
dirigible de Von
Zeppelin.
1903 Primer vuelo de
los hermanos Wright.
1893 Henry Ford
(1863-1947) finaliza la
construccin de su
primer coche.
1894 Hertz publica
Principios de Mecnica.
1895 Durkheim
publica Reglas del
mtodo sociolgico.
Rngten descubre los
rayos X.
1896 Becquerel
descubre la
radioactividad del
Uranio.
1900 Sigmund Freud
publica La
interpretacin de los
sueos.
1904 Santiago Ramn
y Cajal publica sus
investigaciones sobre la
composicin celular del
sistema nervioso.
1887 Gustave Eiffel
inicia la construccin
de la Torre Eiffel de
Pars.
1888 Vicent Van
Gogh pinta La
habitacin de Van Gogh
en Arles.
1893 El noruego
Edward Munch pinta
El grito, antecesor del
expresionismo alemn.
1895 Los hermanos
Lumire presentan el
cinematgrafo.
1898 Czanne pinta
Monte Santa Victoria.
1903 Muere el pintor
francs Paul Gauguin.
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FECHA LITERATURA
Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:,
S. XX
(1905 a
1916)
1905 Rubn Daro
publica Cantos de vida y
esperanza.
1909 Filippo Tommaso
Marinetti publica el
Manifiesto del futurismo
en el diario francs Le
Figaro.
1911 Po Baroja
publica El rbol de la
ciencia.
1912 Antonio
Machado publica
Campos de Castilla.
1913 Guillaume
Apollinaire publica
Alcoholes.
Marcel Proust publica
la primera parte de En
busca del tiempo perdido.
Unamuno, El sentido
trgico de la vida.
1914 Miguel de
Unamuno publica
Niebla.
1915 Franz Kafka
publica La metamorfosis.
1905 Finaliza la guerra
entre Rusia y Japn.
1906 Terremoto de San
Francisco.
1908 Henry Ford
produce el primer
modelo T.
1909 Sublevacin de las
tropas destinadas a
Marruecos que deriva
en los sucesos de la
Semana Trgica en
Barcelona.
1911 Estalla la
Revolucin Mexicana,
que provoca la cada del
dictador Porfirio Daz.
Admudsen alcanza el
Polo Sur.
1912 Se hunde el
transatlntico Titanic.
1914 Asesinato del
archiduque Fernando en
Saragevo.
Empieza la I Guerra
Mundial.
1905 Einstein publica
La teora de la
relatividad especial.
Weber publica La tica
del protestantismo y el
espritu del capitalismo.
1911 Marie Curie gana
su segundo Nobel por
sus estudios sobre el
radio y el polonio.
1916 El fsico alemn
Albert Einstein enuncia
la teora de la
relatividad generalizada.
1905 Pintores como
Henr Matisse son
definidos como una
jaula de fieras
(Fauves) por un crtico
de arte.
1907 Pablo Picasso
finaliza Las seoritas de
Avin, punto de
partida del cubismo.
1915 Se entrena El
nacimiento de una
nacin, de D. W.
Griffith.
1916 Surge en Zrich
el movimiento
varguardista dad.
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ARTE
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:,
S. XX
(1917 a
1931)
1917 Se publica, en su
versin definitiva,
Platero y yo, de Juan
Ramn Jimnez.
1921 Pirandello, Seis
personajes en busca de
autor.
1922 James Joyce
publica Ulises.
T. S. Eliot, Tierra
Baldia.
1924 Ramn del Valle-
Incln publica la versin
definitiva de Luces de
Bohemia.
Thomas Mann, La
montaa mgica.
1925 Se publica
Manhatan Transfer, de
John Dos Passos.
1929 William Faulkner
publica El ruido y la
furia.
Hemingway, Adis a las
armas.
1917 Estalla la
Revolucin Rusa, que
dar lugar, cinco aos
ms tarde, a la Unin
Sovitica.
Muere Buffalo Bill.
Mata Hari es fusilada.
Apariciones en Ftima.
1918 Gripe espaola:
20 millones de muertos.
1919 El Tratado de
Versalles pone fin a la
Gran Guerra.
1921 Independencia de
Irlanda.
1922 Benito Mussolini
toma el poder en Italia.
1923 Pronunciamiento
militar de Primo de
Rivera en Espaa.
1927 Lindbergh vuela
entre Nueva York y
Pars.
1929 Crack de la Bolsa
de Nueva York.
Nacen Popeye y Tintn.
1930 Dimite el
dictador Primo de
Rivera.
1931 II Repblica
espaola: 14 de abril.
1920 El economista
John Keynes publica
Las consecuencias
econmicas de la paz.
1922 El filsofo
Ludwig Wittgensten
publica su Tractatus
logico-philosophicus.
1926 Schrdinger
desarrolla las ecuaciones
de onda de la mecnica
cuntica.
1927 Heidegget, El ser y
la nada.
1930 Ortega publica La
revolucin de las masas.
1931 Gdel publica su
Teorema de la
incompletitud.
1926 Walter Gropius
construye el edificio de
la Bauhaus.
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Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:
S. XX
(1932 a
1949)
1932 Aldous Huxley
publica Un mundo feliz.
1934 Henry Miller
publica Trpico de
Cncer.
G. Lorca, Yerma.
Graves, Yo, Claudio.
1935 T. S. Eliot publica
Asesinato en la catedral.
1939 John Steinbeck
publica Las uvas de la
ira. Ernst Jnger
publica Sobre los
acantilados de mrmol.
1940 Se publica de
manera pstuma Poeta
en Nueva York, de
Federico Garca Lorca.
1942 Albert Camus
publica El extranjero.
Cela, La familia de
Pascual Duarte.
1946 Miguel ngel
Asturias publica El seor
presidente.
1948 Cela, Viaje a la
Alcarria.
1949 Jorge Luis Borges
publica El Aleph.
1933 Adolf Hitler es
nombrado canciller del
Reich alemn.
1936 Estalla la Guerra
Civil espaola.
1938 Alemania entra en
Polonia (1/9).
1939 Finaliza la Guerra
Civil espaola con la
victoria del dictador
Francisco Franco.
Estalla la II Guerra
Mundial.
1941 Estados Unidos
entra en la guerra tras el
ataque japons a Pearl
Harbor.
1943 Derrota alemana
en Stalingrado.
1945 Finaliza la II
Guerra Mundial con la
derrota nazi.
Bombas atmicas en
Hiroshima y Nagasaki
(6/6 y 9/6).
1947 La India logra la
independencia de Gran
Bretaa.
1948 Se crea el estado
de Israel.
1949 Nace la Repblica
Popular China.
Se crea la OTAN.
1934 La persecucin
nazi obliga a los
intelectuales de la
escuela de Frankfurt a
exiliarse.
Popper, Lgica de la
investigacin cientfica.
1936 Keynes publica
Teora general del empleo
y Dinero e inters.
1937 Turing publica
Sobre nmeros
calculables.
1943 El filsofo Jean-
Paul Sartre publica El
ser y la nada.
1937 Pablo Picasso
pinta el Guernica.
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Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:;
S. XX
(1950 a
1973)
1950 Eugne Ionesco
representa La cantante
calva.
1951 Camilo Jos Cela
publica La colmena.
Margarite Yourcenar,
Memorias de Adriano.
1952 Ernest
Hemingway publica El
viejo y el mar.
Samuel Beckett
representa Esperando a
Gogot.
1956 Snchez Ferlosio,
El Jarama.
1959 Gnter Grass
publica El tambor de
hojalata.
1962 Mario Vargas
Llosa publica La ciudad
y los perros.
1967 Gabriel Garca
Mrquez publica Cien
aos de soledad.
1973 Muere Pablo
Neruda.
1950 Comienza la
guerra de Corea, primer
choque de la Guerra Fra.
1956 II guerra entre
rabes e israeles.
1959 Fidel Castro toma
el poder en Cuba.
1960 Varios pases
africanos logran la
independencia.
1962 Concilio Vaticano
II.
1963 El presidente de
EE. UU., J. F. Kennedy,
es asesinado.
1967 Muere el
revolucionario Che
Guevara.
1968 Francia vive las
insurrecciones de mayo.
1973 Golpe de Estado
de Augusto Pinochet en
Chile.
1975 Muere Franco.
1953 Watson y Crick
descubren la estructura
molecular del ADN.
Herdegger publica
Introduccin a la
metafsica.
Wittgenstein,
Investigaciones filosficas.
1955 Muere el filsofo
espaol Jos Ortega y
Gasset.
1957 Se lanza el
Sputnik.
1961 El sovitico Yuri
Gagarin es el primer
astronauta en el espacio.
1962 Thomas Kuhn
publica La estructura de
las revoluciones
cientficas.
1967 Se realiza el
primer trasplante de
corazn humano.
1969 El hombre llega a
la luna.
1972 Meadows
publica Los lmites del
crecimiento.
1950 Jackson Pollock
pinta Uno (n. 31,
1950).
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FECHA LITERATURA
Y SOCIEDAD Y CIENCIA
ARTE
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:
S. XX
(1980 a
1999)
1980 Kennedy Toole,
La conjura de los necios.
1981 Gabriel Garca
Mrquez publica
Crnica de una muerte
anunciada.
1983 Muere Tennessee
Williams, autor de Un
tranva llamado deseo.
1986 El nigeriano Wole
Soyinka se convierte en
el primer africano negro
en obtener el Nobel de
Literatura.
1987 Tom Wolf, La
hoguera de las vanidades.
1991 Martn Amis
publica La flecha del
tiempo.
1999 Muere Rafael
Alberti, ltimo
representante de la
generacin del 27.
1982 Guerra anglo-
argentina de las
Malvinas.
1985 Mijal Gorbachov
accede al poder de la
URSS e inicia un
proceso de reformas.
1989 Cae el muro de
Berln, smbolo de la
Guerra Fra.
1990 Irak invade
Kuwait y provoca el
inicio de la Guerra del
Golfo.
1991 Se disuelve la
Unin Sovitica.
Estalla el polvorn de los
Balcanes, que dar lugar
a diversas guerras en la
zona a lo largo de la
dcada.
1992 Se celebran los
Juegos Olmpicos de
Barcelona y la
Exposicin Universal de
Sevilla.
1980 Se desarrolla la
biotecnologa.
1994 Muere el filosfo
Karl Popper.
1983 Muere el pintor
espaol Joan Mir.
1987 Muere Andy
Warhol, figura del Pop
Art.
1989 Muere Salvador
Dal, maestro del
surrealismo pictrico.
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ARTE
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LAS LUCES DE LA ENERGA
CRONOLOGA GENERAL
:)
S. XXI
(2001 a
2002)
2002 Muere Camilo
Jos Cela.
2001 El 11 de
septiembre, tres aviones
suicidas derriban las
torres gemelas de Nueva
York y parte del
Pentgono.
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Y SOCIEDAD Y CIENCIA
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COLECCIN ENSAYO
Europa: Comunidad de valores u ordenamiento jurdico? / El
carcter relacional de los valores cvicos.
Empresa y Sociedad Civil.
COLECCIN CONFERENCIAS Y SEMINARIOS
Agua y Desarrollo Sostenible: Vida, medio ambiente y sociedad.
Ciencia, Tecnologa y Educacin.
COLECCIN CUADERNOS DEL FORO DE PENSAMIENTO
ACTUAL
Principios Fsicos del Desarrollo Energtico Sostenible.
Principios del Desarrollo Econmico
Sostenible.
COLECCIN GIGANTES
Las luces de la Energa
COLECCIN CLSICOS DEL PENSAMIENTO EUROPEO
(En preparacin)
OTRAS PUBLICACIONES
La Energa en sus Claves.
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