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Lucien Musset

Aperus sur quelques problmes de l'histoire rurale de la Basse-


Normandie (XIIe - XIIIe sicles)
In: Cahier des Annales de Normandie n24, 1992. Recueil d'tudes offert Gabriel Dsert. pp. 99-107.
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Musset Lucien. Aperus sur quelques problmes de l'histoire rurale de la Basse-Normandie (XIIe - XIIIe sicles). In: Cahier des
Annales de Normandie n24, 1992. Recueil d'tudes offert Gabriel Dsert. pp. 99-107.
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/annor_0570-1600_1992_hos_24_1_4076
Lucien MUSSET
Universit de Caen
APERUS SUR QUELQUES PROBLMES DE
L'HISTOIRE RURALE DE LA BASSE-
NORMANDIE (xne-xiiie sicles)
Sans avoir la place de les justifier en dtail, nous voudrions prsenter
G. Dsert quelques rflexions gnrales sur l'histoire des campagnes bas-
normandes au Moyen Age. Elles sont le rsultat du dpouillement, poursuivi
depuis bien prs d'un demi-sicle, de dizaines de milliers de chartes. Au mieux,
il s'agit d'hypothses de travail, et nullement de vrits dmontres, de
directions de recherche explorer et rviser. On laissera de ct quelques
problmes importants qui exigeraient de longs dveloppements et qui, de
surcrot, ne semblent pas revtir en Basse-Normandie d'aspect original : grands
dfrichements forestiers, essor des bourgs ruraux, remplacement des corves
par des redevances en argent, assolements, incidence des dvaluations de la
monnaie. Notre ambition sera limite et plus strictement locale (1).
1 - QUELQUES FACTEURS D'UN PROGRS AGRICOLE
II n'y a plus dmontrer l'inanit du thme, qui fut si la mode dans les
annes 1940, de l' ordre immuable des champs . En Basse-Normandie, aux
XIIe et XIIIe sicles, furent runies beaucoup de conditions favorables un rel
progrs agricole, mais les malheurs des XIVe et XVe sicles empchrent d'en
tirer toutes les consquences ; de toute faon les conditions technologiques
d'alors en auraient grandement limit la porte conomique.
(1) Notre ambition serait de proposer, l'chelle normande, une sorte d'appendice l'article si
suggestif de G. Duby, La rvolution agraire mdivale , Revue de Gographie de Lyon, XXIX,
1954, p. 361-366.
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Un premier fait favorable, capital quoique trs insuffisamment remarqu
jusqu'ici, tait la souplesse du rgime domanial normand: elle autorisait
beaucoup plus d'initiatives que dans la plupart des rgions d'Europe occident
ale. Il y avait d'abord la libert juridique personnelle de tous les Normands ;
ce n'est pas le lieu d'y revenir (2). Un affranchissement n'tait jamais ncessaire
pour disposer d'une ample libert de mouvement. Certes, les obligations
conomiques du paysan pouvaient tre assez pesantes (moins qu'ailleurs,
toutefois), et il ne pouvait s'en dgager que par un rachat, toujours onreux et
plutt rare, ou en abandonnant sa tenure pour gagner une rgion o des terres
restaient disponibles des conditions plus lgres (on souponne, plus qu'on ne
sait vraiment, que ce fut l'un des facteurs de la colonisation rapide des Bocages
de l'intrieur). Le seigneur ne pouvait en aucun cas exercer de poursuites contre
qui dlaissait sa terre.
Plus important que cet aspect, souvent un peu thorique, du statut du
paysan normand, est un autre trait caractristique de l'ancien rgime domanial,
nagure si bien tudi par H. Navel et R. Carabie (3). Les cadres juridiques du
systme des tenures le plus souvent conforme au schma tripartite
vavassories-villainages-bordages taient sans nul doute d'une rigidit remar
quable. Dans les plaines de vieille culture, il n'a pratiquement pas vari du
XIIe au XVe sicle, dans les seigneuries les plus conservatrices (domaines
d'glise ou domaine ducal puis royal), il est ais d'en reprer encore des traces
nettes jusqu' la veille de la Rvolution franaise (4). Ni l'tendue, ni les
obligations des tenures n'ont volu sensiblement de sicle en sicle. Mais
cette sclrose juridique s'alliait une souplesse conomique presque complte, en
raison du fractionnement peu prs gnral des anciennes tenures entre un
an , seul responsable devant le seigneur (mais ne dtenant qu'une minime
partie de la terre) et une foule de puins ou paronniers dont les
parcelles taient soumises toutes les fluctuations (successions, ventes, parta
ges, regroupements, etc.). Un mme individu pouvait tre ainsi an d'une
vavassorie, puin de plusieurs villainages ou mme bordier : son exploitation se
situait, en ses diverses parcelles, au sommet aussi bien qu'au milieu et en bas de
la hirarchie juridique. La quasi-fixit de la condition juridique n'entravait en
rien une mobilit pratiquement incessante et ne freinait en rien l'adaptation
ventuelle des exploitations aux conditions socio-conomiques nouvelles.
Par exemple, dans le domaine des religieuses de la Trinit de Caen
Carpiquet, l'un des mieux connus, le mme Jean Le Brasier, selon le censier de
la fin du XIIe sicle, tait paronnier d'un villainage de 24 acres et devait ce
titre toutes les redevances d'un villain, et en mme temps tenait 3 acres en
bordage et devait toutes les obligations d'un bordier. A la mme poque,
(2) Renvoyons L. Musset, Rflexions autour du problme de l'esclavage et du servage en
Normandie ducale (xe-xile s.) , dans : Aspects de la Socit et de l'conomie dans la Normandie
mdivale, Caen, 1988 (Cahier des Annales de Normandie, n 22), p. 5-24.
(3) R. Carabie, La proprit foncire dans le trs ancien droit normand. I. La proprit
domaniale, Caen, 1943.
(4) Par exemple dans les gages-piges du fonds si riche et peine prospect de la Trinit de
Caen, Arch. Calvados, H non cot, ainsi Carpiquet (1772, 1776) ou Escanneville (1773).
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Villons-les-Buissons,
Mainard Fils Vital tenait deux parcelles d'une vavassorie
de 24 acres, puis (associ divers paronniers) deux villainages de 20 acres
chacun, et enfin un bordage de 1 acre et demie (5).
D'autre part, le mme manteau juridique peut recouvrir des rgimes agraires
profondment diffrents : ici (dans le Bocage surtout) une vavassorie peut tre
constitue de vastes terres d'un seul tenant (parfois jusqu' 80 acres) (6), et l
(en plaine ) une tenure de mme dnomination et d'tendue comparable
peut tre forme d'une multitude de lanires laboures disperses dans le terroir
du village (7).
De telles observations peuvent se faire ds les plus anciens censiers de la
seconde moiti du XIIe sicle, et elles gardent toute leur valeur au XIIIe et
souvent encore au XIVe sicle Elles expliquent sans doute dans une large mesure
l'absence presque totale de contraintes collectives explicites. Certes il y avait
des ncessits pratiques, notamment en matire de vaine pture, mais il
n'existait aucun obstacle de principe infranchissable pour qui voulait s'carter
des usages traditionnels. Dans quelques domaines bien organiss, on remdiait
un peu au caractre trop fluctuant du rgime des terres en prescrivant de temps
autre une remise en ordre des tenures, mais le fait est rare et ne servit jamais
introduire dans le milieu rural des contraintes en matire d'exploitation (8).
B
A l'intrieur de ces cadres, les possibilits de progrs pourraient sembler plus
thoriques que pratiques, mais des ralits concrtes venaient leur donner une
signification bien vivante. C'est d'abord parce que l'argent monnay circulait
assez abondamment au XIIe et surtout au XIIIe sicle dans nos campagnes.
En tmoigne notamment le remarquable essor de certaines formes de crdit
rural tudies ds 1900 par R. Gnestal dans le cas des tablissements
monastiques (9). Foule de paysans vendaient des rentes perptuelles en argent
(dont le taux avoisinait en gnral 10 %), assises et garanties sur leurs terres ;
le plus souvent ils se trouvaient en mesure de les payer rgulirement (on ne
rencontre peu prs aucun cas de faillite ou de saisie excute aux dpens d'un
vendeur). Cela permettait au vendeur de disposer sance tenante de capitaux
d'une certaine importance, ventuellement pour amliorer sa terre. De plus le
taux implique une certaine rentabilit de l'agriculture (mme si tous les
(5) Bibl. Nat., ms. lat. 5650, r 61 v et 62 2\ fs 82 v-83 V.
(6) A Sallen, Calvados, cant. Caumont, selon le compte de la Trinit de Caen de 1436-37,
f 135 r.
(7) Voir les exemples tudis Bretteville-sur-Odon et Verson (Calvados, cant. Caen et Evrecy)
par R. Carabie, ouvr. cit, p. 60-64.
(8) Nous dvelopperons ailleurs l'tude de ce processus, rest jusqu'ici inaperu. Des exemples
srs de remise en ordre mthodique existent pour le xme sicle Villons-les-Buissons, prs de
Caen, Barges et Chauffour prs d'Exmes dans les Archives de la Trinit de Caen (vers 1298)
ainsi qu' Sierville, prs de Clres, dans celles de Saint- Wandrille.
(9) R. Gnestal, Rle des monastres comme tablissements de crdit tudi en Normandie du xf
la fin du XIIIe sicle, Paris 1901, principalement p. 157-210.
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lments d'une exploitation n'taient pas concerns) : ce qui autorise des
perspectives moins pessimistes que celles qui ont gnralement cours au sujet
des campagnes mdivales.
Certes l'argent qui circulait ainsi dans le milieu rural n'tait pas toujours
utilis bon escient et ne passait pas entre toutes les mains. Ds le XIe sicle de
trs gros capitaux, monastiques surtout, s'immobilisrent dans une culture sans
grand avenir en Normandie, celle de la vigne (10). Mais l'essentiel est que ce
numraire qui irriguait les campagnes permit la naissance d'un march de la
terre rellement trs actif, qui intressa toute la couche suprieure de la socit
paysanne (1 1). Un autre aspect de la prosprit atteinte par ce groupe social fut
la remarquable multiplication des sceaux paysans, phnomne peu connu des
autres provinces. Enfin elle permit un grand nombre de fondations charitables,
surtout au bnfice des lpreux : en moyenne une lproserie existait la fin du
XIIIe sicle pour cinq ou six communes actuelles (12).
Une autre consquence de la circulation du numraire dans les campagnes
fut la lente substitution du salariat beaucoup des obligations statutaires des
anciennes tenures. Nous avons tudi la question plus particulirement pour
certains agents d'exploitation, comme les bouviers, et dcel quelques cas
prcis datables de la fin du XIIIe sicle (13). Il y en eut certainement bien
d'autres. Les anciennes obligations, nagure si essentielles pour assurer le
fonctionnement du domaine, prirent peu peu (sans toujours disparatre des
crits, si conservateurs) un caractre peu prs symbolique, quand elles ne
furent pas explicitement rachetes. Tel fut sans doute le cas de beaucoup de
corves,surtout quand elles n'avaient pas de contre-partie profitable (presta
tions en ravitaillement, droits d'usage divers).
Ceci dit, quels sont les principaux progrs que la documentation disponible
permet de constater ? La plupart des faits que l'on va voquer sont connus
depuis longtemps, en particulier grce aux enqutes si exhaustives menes par
Leopold Delisle au milieu du XIXe sicle ; cependant une meilleure connais-
(10) Voir quelques observations sur ces investissements en vignes dans deux articles : L.
Musset, Actes indits du XIe sicle. III. Les plus anciennes chartes normandes de l'abbaye de
Bourgueil , Bull. Soc. Antiq. Normandie, LIV, 1957-8, aux p. 22-23 (pour Longueville, prs de
Vernon) et, du mme : Essai sur les vignobles des monastres normands (xe-xme s.) , dans :
Recueil.. Dr Jean Fourne, Nogent-sur-Marne, 1979, p. 235-236 (pour Longueville et Argences).
(11) D'utiles comparaisons seraient faire avec ce que l'on sait du march de la terre (assez
limit) existant en Angleterre au xme sicle. Considrations d'ensemble de J.L. Bolton, The
medieval English Economy, 1150-1500, Londres, 1980, p. 113-115 et de E.G. Kimball, dans son
compte-rendu des Carte nativorum de Peterborough, d. Brooke et Postan, Speculum, XXXVII
1962, p. 97-99.
(12) Cette densit est certes infrieure celle indique par M. Gramain pour la rgion de Bziers
(Cahiers de Fanjeaux, XIII, 1978, p. 1 1 1-136 : un hpital par village), mais il faut tenir compte de
la petitesse exceptionnelle des terroirs paroissiaux normands, spcialement dans la Plaine de Caen.
(13) Cf. L. Musset, Agents administratifs et artisans fieffs dans les grands domaines
normands du Moyen Age (xile-xive s.) , dans le recueil cit ci-dessus note 2 la p. 34 (disparition
des bouviers de Cheux, Calvados, cant. Tilly, en 1270).
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sance d'autres rgions, et spcialement de l'Angleterre, si longtemps lie la
Normandie, autorise souvent un largissement sensible des conclusions
admises (14).
Un premier aspect de ces progrs a t le dveloppement des divers types de
moulins. Si le moulin eau tait dj trs rpandu pour la mouture des grains
au IXe sicle (15), on a commenc vers la fin du XIe sicle en diversifier
l'emploi : moulins tan et moulins foulon, facilitant l'artisanat du cuir et des
draps, donc la valorisation des produits de l'agriculture (16). Mais surtout le
moulin eau, rserv aux rgions disposant de cours d'eau de dbit et de pente
suffisante, vit se dresser en face de lui au XIIe sicle le moulin vent. Pour la
plupart des plaines de grande culture, pauvres en eau, ce fut un progrs dcisif.
La Normandie fut sans doute, l'exemple de l'Angleterre, l'une des premires
provinces de l'Europe occidentale le connatre (17).
La construction d'un moulin eau valorisait considrablement une seigneur
ie, mais tait onreuse pour les tenanciers, qui incombait l'essentiel de
l'entretien (curage des biefs, renouvellement des charpentes, transport des
meules) et sur lesquels pesaient des droits d'usage assez lourds (la moute) ; le
seigneur en tirait de gros profits en nature et en numraire. Un ban
jalousement dfendu en rendait l'usage obligatoire. Au XIIIe
sicle, ce fut une
spculation recherche que d'investir ses capitaux en parts de moulin et les
documents qui s'y rapportent pullulent. On ne voit rien de semblable pour les
moulins vent ; leur rapport ne fut certainement pas de mme importance, ils
n'apparaissent gure dans les chartes que pour prciser une localisation. Leur
multiplication fut videmment bnfique pour les paysans.
Dans un autre ordre d'ides, il serait utile de scruter mthodiquement et de
plus prs les indications concernant le dveloppement de cultures nouvelles :
lgumineuses, plantes olagineuses et tinctoriales, par exemple de la voide
(14) L. Delisle, tudes sur la condition de la classe agricole et l'tat de l'agriculture en Normandie
au Moyen Age, vreux 1851 ; pour l'Angleterre, suggestions utiles de B. Campbell, Agricult
ural progress in Medieval England : some evidence from Eastern Norfolk , Economic History
Review, XXXVI, 1983, p. 26-46.
(15) Voir en dernier lieu D. Lohrmann, Le moulin eau dans le cadre de l'conomie rurale
de la Neustrie (vne-lXe s.) , dans : La Neustrie. Les pays au Nord de la Loire de 650 850,
Sigmaringen, 1989, 1. 1, p. 367-404.
(16) Voir L. Delisle, ouvr. cit, p. 513-516 et pour l'Angleterre E.J. Kealy, Harvesting the air,
Windmill Pioneers in 12th century England, Woodbridge, 1987 (rfrences depuis 1137) ; cf. aussi
pour la France A.M. Bautier, Les plus anciennes mentions de moulins hydrauliques industriels
et de moulins vent , Bull, philol. et hist, du comit..., 1960, t. II. p. 567-620, et plus spcialement
pour la Bretagne A. Chdeville, N.Y. Tonnerre, La Bretagne fodale (xf -XIIIe s.), Rennes, 1987
p. 339 ; pour la Flandre, J. Pitresson de Saint-Aubin, L'anciennet des moulins vents en
Flandre , Revue du Nord, XXV, 1939-42, p. 290. La construction de nouveaux moulins vent tait
apparemment encore un problme d'actualit quand en 1292 l'chiquier normand l'autorisa pour
les dtenteurs d'un fief de haubert ou d'une portion de fief: Arresta Communia Scaccarii, d. E.
Perrot, Caen, 1910, p. 93, c. 85.
(17) Ces faits relvent plus de l'histoire industrielle que de l'histoire rurale. Le premier texte
normand a t signal par R. Lennard, An early fulling mill , Economie History Review, XVII,
1947, p. 150 ; il est des annes 1086-7 selon F. Lot, Etudes critiques de l'Abbaye de Saint Wandrille,
Paris, 1913, p. 96,
n 42 et concerne les abords de Rnes (Orne), mais il y en a un plus ancien encore
pour un moulin tan vreux en 1055-1066 : M. Fauroux, Recueil des Actes des Ducs de
Normandie, Caen, 1961, p. 397, n 208. L'ampleur de la rvolution apporte par ces techniques est
bien souligne pour les West Midlands anglais par R.H. Hilton, A medieval Society, Londres,
1966, p. 207-212.
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(pastel),
si importante au XIVe sicle. En tout cas le phnomne montre que
l'obligation de se limiter des productions alimentaires de premire ncessit
commenait se desserrer aux XIIIe sicle. Une chronologie approximative,
dans un cadre rgional, reste tablir.
Le seul cas qui jusqu' prsent ait fait l'objet d'une enqute relativement
tendue est celui du pommier cidre. Sa gnralisation permit de rendre la
panification la part de la rcolte d'orge (ou plus rarement d'avoine) utilise
jusque l pour fabriquer la boisson la plus usuelle, la cervoise (18). La culture
du pommier cidre semble avoir pris son essor d'abord dans la valle d'Auge,
vers la fin du XIe sicle (premier texte en 1082), puis avoir gagn le reste du Pays
d'Auge et le Bessin aux XIIe sicle, l'ensemble de la Basse-Normandie aux XIIIe
et XIVe sicles. On ignore si la production du poir, si essentielle dans les
Bocages au XVIIIe sicle, a suivi une courbe parallle ou plus tardive : les textes
les plus anciens n'en font aucune mention. La Haute-Normandie, on le sait, ne
suivit l'exemple bas-normand qu'avec un dcalage sensible : les dernires
conqutes du cidre y datent seulement du XVIe sicle et elle semble tre reste
rebelle au poir.
Faut-il inscrire aussi au nombre des progrs la gnralisation de la culture du
seigle, dans la mesure o elle concerne les sols pauvres des Bocages ? Elle est
trs difficile apprcier Les textes des XIIe et XIIIe sicles n'en parlent que fort
rarement. On objecte souvent que les crales mentionnes dans les chartes le
sont presque toujours en tant que redevances verses aux seigneurs et que
ceux-ci ne se font donner ce titre que les meilleures productions, utilisables
pour une consommation personnelle donc en ce cas, du froment (19). Mais
l'argument n'est pas dcisif : il n'y qu' voir la frquence des mentions de seigle
dans certains cartulaires de franges plus mridionales du Massif Armoricain,
en particulier propos de rentes assises sur des moulins (20). Il reste donc
possible que la raret des indications concernant le seigle dans les documents
normands corresponde une ralit une production encore trs rduite
et que la gnralisation du seigle ne soit intervenue que lorsque s'est acheve la
mise en valeur des terres les plus ingrates, vers les XIVe et XVe
sicles, en
attendant l'essor du sarrasin (xve-xvie sicles). Le problme serait approfond
ir.
Autre progrs envisager : l'adoption prcoce du cheval comme animal de
labour, ce qui rendait plus rapides les travaux aratoires (mais elle tait
dsavantageuse pour l'alimentation humaine, la viande de cheval tant alors
tenue pour non consommable). Comme dans le cas des moulins vent, les
sources anglaises fournissent les rfrences la fois les plus abondantes et les
plus prcises (21). Elles indiquent une initiative qui partit des rserves seigneu-
(18) Les rfrences essentielles sur les conqutes du cidre sont dans L. Delisle, ouvr. cit, p.
470-481 ; cf. aussi L. Musset, Les Normands de la bire au cidre , Annuaire Souvenir normand
(Copenhague) 1982, p. 27-31. Sur la concurrence de la cervoise et de l'alimentation humaine dans
la consommation des bls, textes significatifs dans les Olim, d. Beugnot, 1. 1, p. 522 (1261) et 554
(1263) allguant le commune bonum patrie .
(19) Opinion vigoureusement dfendue par A. Chdeville, ouvr. cit la n. 16 p. 335.
(20) Par exemple dans le Cartulaire des bonshommes de Craon, d. P. de Farcy, Laval, 1907.
(21) Cf. D. Oschinsky, Walter of Henley..., Oxford, 1971, p. 160-161, et J. Langdon, Horses,
Oxes and technological innovation..., Cambridge, 1986.
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riales
au XIIe
sicle, mais qui ne s'tendit vraiment qu'au
XIVe
; il est bien
probable que la Normandie ne suivit le mouvement qu'avec un apprciable
retard, mais jusqu'ici les documents ont t peine prospects (22).
Pour finir, il faudrait tenir compte de la diffusion des engrais marins dans les
rgions proches des ctes et de celle de certains amendements. Il s'agit d'abord
du varech ( vraie ) qui a jou un tel rle dans les paroisses littorales du
Cotentin (et encore plus dans les Iles Anglo-Normandes), et cela presque
jusqu' nos jours, mais bien plus encore de la tangue, amendement marin
organique et calcaire dont de nombreuses chartes montrent l'importance ds le
XIIIe sicle ainsi que le transport vers l'intrieur grce tout un systme de
chemins tangours que, par exemple, les documents de l'Htel-Dieu de
Coutances font bien connatre (23). Ces apports marins ont certainement
contribu modifier ds le XIIIe sicle l'image des rgions bocagres les plus
accessibles, celles qu'Orderic Vital ( propos de faits du dbut du XIe
sicle)
dcrivait comme la campagne strile du Cotentin (24). Le rle de la tangue
dans l' amlioration des sols est dj soulign dans un texte pour l'abbaye de
Blanchelande des annes 1193-1194(25); il faudrait voquer paralllement,
autour du Pays d'Auge et de la Plaine de Caen, l'emploi de la marne comme
amendement, attest surtout dater de la seconde moiti du XIIIe sicle (26).
2 - QUELQUES NIGMES QUI SUBSISTENT
Aprs avoir pass en revue quelques problmes dont la solution parat en
vue, nous regrouperons sous cette rubrique dcevante ceux qui n'ont pas
encore t srieusement poss et qui ont cependant conditionn dans une large
mesure le dveloppement de la Normandie rurale.
Certains des plus importants concernent le Bocage : d'abord celui de la
variation de ses limites face aux plaines . On a par exemple not depuis
longtemps que, dans les zones littorales du Cotentin, les clos taient encore au
XIIIe sicle d'une relative raret (27) : les pices sans cltures y domin
aient, situation qui, on le sait, s'est maintenue dans certains secteurs limits,
comme entre Montmartin et Brhal, et que l'on a attribue, sans motifs solides,
(22) Pour le Moyen Age, cf L. Delisle, ouvr. cit, p. 302-304. Dans le Bocage virois en 1804 on
crivait encore les labours se font la charrue attele de bufs et de chevaux runis (Annuaire
du Calvados pour l'an XIII, p. 65).
(23) P. Le Cacheux, Essai sur l'Htel-Dieu de Coutances, Paris, 1899, t. II, n 5 LXXXIV
(1265), CXI (1285), CXIII (1281) ; cf. aussi L. Delisle, ouvr. cit, p. 271.
(24) Orderic Vital, Histoire ecclsiastique, d. Le Prvost, III, p. 184 ; d . Chibnall, IV, p. 32.
(25) Acte conserv en copie par Ch. de Gerville, coll. Mancel, Caen, ms 296, P 201 v, vers
1 193 : vente par Roger de Surville du droit de tangam capiendam in terra mea... et libertatem
ducendi earn par feodum meum ad illam terram et illas terras meliorandas .
(26) Cf. L. Delisle, ouvr. cit, p. 261-269 ; le bail terme de marnage apparat ds 1200
Noyers-Bocage (Calvados, cant. Villers) : Arch. Calvados, H 468.
(27) P. Le Cacheux, ouvr. cit, p. IX.
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l'usage des engrais marins (28). Au tmoignage des chartes mdivales des
abbayes de Montebourg et de Saint-Sauveur le Vicomte, c'tait aussi le cas de
la majeure partie du Plain , autour de Sainte-Mre-glise. En allait-il de
mme ailleurs ?
Divers indices montrent que les Iles Anglo Normandes n'ont acquis que
tardivement le caractre bocager que nous leur connaissons (sauf Aurigny) :
en 1682 Jean Poingdestre attribue pour Jersey ce changement au
XVIe sicle (29), tandis qu'en 1694 Philip Falle y date d'environ 1550 la
gnralisation du pommier cidre (30). Des problmes voisins se posent
apparemment pour une bonne partie du Cotentin et pour le Bessin ctier, mais
sans doute une poque plus haute ; le vocabulaire des champs (par exemple
l'emploi de dlie) y rvle la frquence ancienne des terres ouvertes (31).
Tout cela devrait tre scrut de fort prs et interprt : quelles furent les causes
de cette volution ? Constitua-t-elle un progrs ?
On est encore moins inform des conditions dans lesquelles le Bocage se
couvrit d'un habitat interstitiel, l'intrieur du maillage trs lche dessin par
les rares centres paroissiaux videmment antrieurs au XIIe sicle. Seule la
toponymie, encore balbutiante en ce domaine, commence discerner des
couches chronologiques qui se relaient : noms en Are et -erie (ds le XIe sicle),
noms tels que la Ville-, le Hamel-, le Lieu-, l'Etre- un tel (frquents au
XIIe sicle) (32). Cette colonisation suppose des dplacements de populations
assez considrables, dont jusqu' prsent la trace documentaire directe nous
chappe. C'est peine si l'on a de vagues indices concernant un cas bien part,
celui du Pays de Bray, en Haute-Normandie (33). On peut aussi conjecturer
que l'implantation des toponymes en la Ville-s- rvle qu'une partie des
nouveaux habitants de Jersey viendrait de la Haute-Bretagne, des pays de la
Rance o ces noms pullulent. Mais tout cela reste bien hasardeux.
Tout aussi obscure est l'origine des communaux, question qui se pose
d'ailleurs tout aussi bien hors de Normandie. On sait l'ampleur qu'atteignit
finalement cette institution au dernier sicle de l'Ancien Rgime et quels graves
problmes sa liquidation posa aux gouvernements successifs de la France. Mais
on s'est beaucoup moins interrog ce sujet pour les XIIe et XIIIe sicles. Les
premiers textes nets, qui apparaissent en ordre trs dispers, suggrent que les
origines des communaux se placent en Basse-Normandie vers le milieu du
XIIIe sicle (nos sondages, trs incomplets, les signalent d'abord entre 1225 et
1260 peu prs). La plupart n'apportent aucune lumire sur la nature du
phnomne : les communes (tel est le terme usuel) ne sont en gnral cites
(28) L. Lenoir-Pepin, Les engrais marins de Brhal Lessay, Rennes, 1944, p. 57-60.
(29) J. Poingdestre, Caesarea or a discourse of the Island of Jersey (1682), d. W. Nicolle, Jersey,
1889, p. 3 et 20-23.
(30) Ph. Falle, An account of the Isle of Jersey, Londres, 1694, p. 63-64.
(31) Sur le caractre tardif de la gnralisation des haies en Cotentin, note de A. Rostand,
Normannia, v. 1932, p. 329.
(32) Esquisse dans L. Musset, Contribution l'tude toponymique de l'habitat dispers en
Normandie , Bull. Soc. Antiq. Normandie, LUI, 1952-54 p. 297-304 ; sur la Haute- Bretagne,
A. Chedeville, ouvr. cit, p. 301-310.
(33) Hypothse de L. Musset, Essai sur le peuplement de la Normandie (vie-xne s.) dans :
Les Mondes Normands, Caen, 1989, p. 97-102 la p. 101 (participation de Bas-Normands).
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que
comme abornement d'une terre (34). Il s'agit sans doute du rsultat d'un
cantonnement sur un secteur de la rserve seigneuriale des droits de vaine
pture (dits communia ou communio en Normandie) exercs par les paysans du
terroir (de paroisse ou de hameau). C'est pourquoi il n'est pas exceptionnel,
pour les premiers communaux cits, que les textes leur assignent un proprit
aire nominativement dsign (35). Mais nous ignorons encore pourquoi un
changement survint au cours du XIIIe sicle et sur une telle chelle (36).
Nous n'avons non plus gure de lumires sur la translation progressive de
certains levages extensifs de l'intrieur des zones forestires vers les terroirs
villageois : vacheries produisant du fromage, haras, etc. Cette translation doit
cependant avoir reprsent l'un des grands tournants de la vie rurale normande
entre le XIe et le XIVe sicle, prcdant celle, sensiblement plus tardive sans
doute, de l'levage porcin. Ni l'poque, ni les modalits du phnomne n'ont
t dtermines jusqu'ici (37). Cependant les origines de la vocation de la
Basse-Normandie pour l'levage mriteraient d'tre connues. Il apparat
seulement que les anciennes formes ne furent tout fait abandonnes que
tardivement, quand la fort fut voue exclusivement la production du bois,
vers le XVIe sicle.
Encore moins claire est l'origine d'un autre phnomne fondamental pour
l'histoire conomique et sociale des Bocages : quand sont-ils devenus le thtre
d'une migration temporaire, comme celle qui au dbut du XIXe sicle affectait
une si grande partie de la population masculine ? Cette migration est le plus
souvent lie l'exercice de divers mtiers d'appoint : moissonneur, faucheur,
colporteur, taupier, sassier, artisanats ruraux divers, en direction surtout des
plaines de grande culture, extrieures ou non la Normandie (Vexin,
Ile-de-France, Beauce, un moindre degr Plaine de Caen). Je ne connais
aucun indice de telles pratiques pour les Xlle-xnie sicles. On peut conjecturer
qu'elles ne se dvelopprent qu'une fois que la population des Bocages fut
devenue trop dense pour les ressources locales, telles qu'on savait les exploiter,
donc vraisemblablement au dbut de la priode moderne. Ici encore, seule une
enqute mthodique permettrait de le savoir. Ce qui souligne une fois de plus
l'tendue du champ qui reste prospecter.
(34) Sur le problme gnral des communaux, voir H. Se, Quelques remarques sur l'origine
des biens communaux en France , Rev. hist, de droit, 1894, p. 121-129 et P. De Saint-Jacob, Les
communaux, Annales de Bourgogne, XX, 1945, p. 114-126.
(35) Par exemple dans ce texte de 1278 du Cartulaire du chapitre de Coutances (Caen, coll.
Mancel, ms. 300, f 9 r, n 13): juxta communium mei et heredum meorum.. juxta aliud
communium nostrum , ou celui-ci du Cartulaire du Plessis-Grimoult (Arch. Calvados, H non
cot), t. II,
n 608 : la commune du roi .
(36) En tout cas il n'y a aucun compte tenir de faux tardifs prtendant tablir la cration d'un
communal par donation seigneuriale explicite, comme en 897 (!) Eraines, allgu par F. Galeron,
Statistique de l'arrondissement de Falaise, Falaise, 1828, t. II, notes, p. 2, ou en 1298 Ecramme-
ville (cf. R. Jouet, La fausse donation de Jeanne Bacon au sujet des marais de l'Aure , dans :
Recueil... Lucien Musset, Caen, 1990. p. 385-391).
(37) Simple allusion dans L. Musset, levage et production fromagre dans le monde
anglo-normand, dans: Histoire et gographie des fromages. Actes du colloque..., Caen, 1987,
p. 189-191.
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