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Administracin del Ciclo de Vida de los Lubricantes

(Primera de dos partes)


Cuando a la gente se le pide que describa un lubricante, generalmente se refiere a
su marca y nombre de producto. Con mayor precisin, un lubricante, ya sea aceite
o grasa, es un manojo de propiedades de desempeo, tales como vida til hasta
su oxidacin, resistencia a la degradacin trmica e hidroltica, caractersticas anti-
desgaste, anti-rayado y de separacin del aire y agua. Las caractersticas de
desempeo varan dependiendo de la aplicacin (Figura 1). Cuando las
propiedades de desempeo se ven comprometidas, la habilidad del lubricante
para minimizar la friccin, el desgaste y la corrosin, controlar el calor y la
contaminacin, y transmitir fuerza y movimiento en sistemas hidrulicos, se
deteriora. Para asegurar la confiabilidad de la maquinaria, el lubricante con
problemas requiere acciones de mantenimiento que sean apropiadamente
diseadas y ejecutadas. Este artculo discute cmo se degrada el aceite, formas
proactivas para extender la vida del lubricante y mtodos apropiados de
disposicin una vez que se ha cambiado.

Cambio del Aceite

Contrario a la creencia popular, el aceite no dura para siempre. El lubricante en
una mquina tiene que ser cambiado o al menos drsele mantenimiento; de otra
forma no continuar teniendo las propiedades de desempeo requeridas para
sobrellevar las demandas de la mquina, de la aplicacin y del medio de
operacin. En algunas instancias el aceite lubricante tiene que ser cambiado
porque su aceite base se ha degradado y ya no es adecuado para continuar en
servicio. La degradacin oxidativa, trmica e hidroltica cambiar las propiedades
qumicas y fsicas del aceite base, lo cual altera las propiedades de desempeo.
En otros casos el paquete de aditivos del lubricante se agota.
Desafortunadamente, el lubricante tambin puede ser contaminado con material
externo que no puede ser fcilmente removido.

Tabla 1. Requerimientos de Desempeo
Degradacin del Aceite Base

Oxidacin. Una de las formas de degradacin ms comunes del aceite base es la
oxidacin. Esta ocurre cuando el oxgeno reacciona con el aceite base del
lubricante, el cual tpicamente es un hidrocarburo. Cuando el aceite se oxida
algunas molculas del hidrocarburo se transforman en cido y lodo, lo cual afecta
las propiedades de desempeo del aceite. Algunas molculas estn mejor
equipadas para resistir la oxidacin que otras. Por lo tanto, algunos aceites base
tienen mejor estabilidad a la oxidacin que otros. El oxgeno es un componente
necesario para el proceso de oxidacin; consecuentemente el nivel de aeracin
que tenga el lubricante afecta la tasa de oxidacin. La presencia de agua y
metales reactivos, como hierro o cobre, tambin influye en la tasa de oxidacin.
Los aditivos inhibidores de oxidacin se sacrifican para proteger el aceite base de
esta forma de degradacin.

Degradacin Trmica. Al contrario de la oxidacin, la degradacin trmica no
requiere de oxgeno para ocurrir. La falla trmica ocurre cuando el aceite entra en
contacto con superficies calientes dentro de la mquina, tales como las reas de
combustin o escape, o cuando entra en contacto con burbujas comprimidas, en el
caso de sistemas hidrulicos. La falla trmica deriva en la prdida de hidrgeno,
dejando partculas ricas en carbn en forma de lodos y depsitos. La degradacin
trmica no produce cidos, sin embargo genera depsitos que afectan las
propiedades de desempeo del aceite. En algunos casos la cadena de
hidrocarburo se rompe en segmentos ms pequeos, reduciendo el peso
molecular promedio de las molculas y la viscosidad.

Hidrlisis. Hidrlisis es la reaccin directa de la mezcla de aceite base con agua,
la cual modifica en forma permanente la estructura molecular del aceite. Los
aceites lubricantes base ster, incluyendo el ster cido dibsico, el polister y
fosfato-ster, son los ms susceptibles a la hidrlisis. La esterificacin de alcohol y
cido, proceso por el cual se crean aceites bsicos ster, produce ster y agua
como subproductos. Cuando el ster se expone al agua, reacciona rpidamente
con esta volviendo a los componentes originales alcohol y cido. La hidrlisis
afecta las propiedades de desempeo de los aceites base que utilizan steres.
Muchos lubricantes y fluidos hidrulicos emplean steres como su aceite base
primario o como co-base para mejorar la solubilidad y desempeo de sello de
aceites sintticos y minerales altamente refinados.

Agotamiento de Aditivos

Los aditivos estn formulados dentro del lubricante para reforzar sus propiedades
de desempeo, tales como separacin del agua o aire, y suprimir propiedades
indeseables, como la tendencia a formar cera a bajas temperaturas de operacin.
Adems, los aditivos se incluyen para impartir nuevas propiedades tales como
reducir el desgaste bajo condiciones de lubricacin lmite. Con el tiempo, bajo
condiciones de operacin, los aditivos se agotan y el lubricante requiere servicio
para restaurar las propiedades de desempeo. Esto se puede realizar como un
cambio de aceite, renovacin de aditivos con un drenaje y llenado parcial, o con el
reacondicionamiento del lubricante, donde el lubricante retorna aparentemente a
condiciones similares a las del producto nuevo. La tasa a la cual se agotan los
aditivos depende de su tipo, as como de las condiciones del medio en el que se
encuentran, particularmente temperatura y presencia de agua. Algunos aditivos se
condensan y separan del aceite base a baja temperatura, por consiguiente, la tasa
de agotamiento del aditivo se incrementa al incrementar la temperatura. Muchos
aditivos son susceptibles a la hidrlisis y la presencia de agua usualmente daa el
sistema de aditivos. Los mltiples mecanismos de agotamiento de aditivos
influencian estos en diversos niveles.

Administracin Proactiva de la Vida del Lubricante

Seleccin de un Aceite Base Premium
Una estrategia para extender la vida del lubricante es seleccionar productos de
primer nivel formulados con aceites base de primer nivel, sistemas de aditivos
igualmente de primer nivel o una combinacin de ambos. El Instituto Americano
del Petrleo (API por sus siglas en ingls) ha generado una clasificacin estndar
para los aceites base con el objetivo de categorizar su calidad. Esta clasificacin
se divide en Grupos e incluye aceites Grupo I, II, III, IV y V. Los Grupos I, II y III
son aceites base minerales, con diferentes niveles de refinacin. Para cada uno de
estos tres grupos la clasificacin API indica el ndice de viscosidad (IV) y los
porcentajes de hidrocarburo saturado y azufre requeridos. Los aceites del Grupo
IV son especficamente aceites base sintetizados de hidrocarburos, tales como la
polialfaolefina (PAO), la base sinttica ms comn. El Grupo V incluye todos los
aceites base no contemplados en los anteriores Grupos, como es el caso de ster
cido dibsico, poliol ster, poliglicol, ster fosfatado y numerosos aceites base
que poseen propiedades especiales. Debido a la amplia gama de aceites en el
Grupo V, no se han definido requerimientos especficos para este grupo.

ndice de Viscosidad (IV)
El ndice de viscosidad es un indicador del cambio relativo de la viscosidad del
aceite a un cambio dado en la temperatura. Un ndice de viscosidad alto
generalmente se considera una caracterstica favorable porque los lubricantes que
lo poseen pueden operar en un amplio rango de temperaturas. Comparado con un
aceite base de la misma viscosidad pero con bajo ndice de viscosidad, un aceite
base con alto ndice de viscosidad tiene una menor viscosidad en arranque en fro.
Por lo tanto, sus caractersticas de fluidez son superiores a baja temperatura y
mantiene una mayor viscosidad a la temperatura de operacin, proveyendo de
esta manera una pelcula lubricante ms gruesa para proteger el equipo. El Grupo
I tiene el requerimiento de ndice de viscosidad ms bajo establecido por la API y
el Grupo IV el requerimiento ms alto. Los Grupos II y III se ubican entre estos
dos. Los aceite base del Grupo IV (PAO) poseen generalmente un ndice de
viscosidad ms alto que cualquiera de los Grupos I, II o III. El ndice de viscosidad
de los aceites base del Grupo V vara dependiendo del tipo.


Hidrocarburos No Saturados
El porcentaje de hidrocarburos no saturados en el aceite indica la habilidad del
aceite base para resistir la oxidacin y la falla trmica. Un aceite base que ha sido
altamente refinado para reducir o eliminar molculas no saturadas resistir ms
efectivamente la oxidacin y la falla trmica que aquellos aceites base con un
mayor porcentaje de molculas no saturadas. Los aceites base del Grupo I poseen
un porcentaje ms alto de molculas no saturadas que los Grupos II o III, lo que
generalmente significa que la vida til, por oxidacin o falla trmica, es mayor en
los aceites base del Grupo III que los del Grupo II y la de estos que la de los del
Grupo I. Sin embargo, una mejor resistencia a la oxidacin y a la falla trmica
generada por la refinacin del aceite base para reducir o eliminar hidrocarburos no
saturados puede tener efectos colaterales negativos. Aceites base con un bajo
porcentaje de molculas no saturadas tienen problemas para disolver aditivos y
tienden a causar encogimiento de los elastmeros. Para contrarrestar esto,
muchos aceites base de los Grupos II, III y IV son formulados con aceite co-base,
tal como dister y poliol ster para mejorar la solubilidad de los aditivos y controlar
la tendencia a encoger sellos.

Azufre
El azufre se presenta naturalmente en la mayora de aceites base minerales. El
API ha designado un mximo nivel de azufre para los aceites base de los Grupos
I, II y III, teniendo el Grupo I mayor permisividad de azufre que los Grupos II y III.
El Grupo IV (PAO), que es un hidrocarburo sintetizado, es libre de azufre.
Sorprendentemente, el azufre mejora la lubricidad del aceite base (la habilidad del
aceite para lubricar bajo condiciones de pelcula lmite), y la resistencia natural a la
oxidacin. De hecho, el azufre forma parte de muchos paquetes de aditivos,
incluyendo antioxidantes, agentes antidesgaste (AD), anti-rayado y extrema
presin (EP). Entonces, por qu se asocia un bajo nivel de azufre con un mayor
grado de aceite base? Los formuladores modernos de lubricantes prefieren
controlar el contexto qumico donde reside el azufre en el lubricante terminado; por
lo cual prefieren iniciar con un aceite base con baja concentracin de azufre
natural y de esta forma agregarlo nuevamente despus en la concentracin y
forma qumica que se estima ms apropiada para la aplicacin.

Aceite Base Sinttico
Los usuarios finales suelen presumir que al especificar un lubricante Premium se
traduce en la seleccin de un lubricante formulado con un aceite base sinttico. En
algunas instancias el aceite base sinttico es apropiado, pero no siempre. El
aceite base sinttico, dependiendo de su tipo, brinda algunas posibles ventajas
(Tabla 1). Sin embargo, no todos los aceites base sintticos ofrecen estas
propiedades, e incluso estas pueden no requerirse. Por ejemplo, un aceite base de
alto ndice de viscosidad no se requiere en una mquina que opera 24 horas al
da, 7 das a la semana, a una temperatura constante. As mismo, se tienen que
considerar aspectos negativos asociados con el uso de aceites base sintticos. Si
no puede tomar la decisin usted mismo, entonces pida asesora a un experto.

Tabla 2. Ventajas y desventajas de seleccionar aceites bsicos sintticos. Algunos puntos
pueden no aplicar a todos los bsicos sintticos; por lo que se recomienda buscar consejo
profesional al especificar lubricantes sintticos.

Seleccin de Aditivos
Al seleccionar un lubricante Premium la decisin del aceite base no es la nica
que deba realizar el usuario final. Un pequeo nmero de proveedores suministra
aditivos a los formuladores y comercializadores de lubricantes, quienes incorporan
la tecnologa de los aditivos a sus productos para lograr las caractersticas de
desempeo deseadas para la aplicacin objetivo. Como se puede concluir, no
todos los aditivos se crean igual. Algunas tecnologas de aditivos son mejores o
ms modernas que otras, y pueden ser ms costosas. Adems, los aditivos
pueden ser suministrados como un sistema completo que necesita ser mezclado
con el aceite base para obtener productos terminados estndar para ser utilizados
en aplicaciones especficas. Sin embargo, muchos proveedores de lubricantes
compran aditivos individuales y formulan lubricantes especiales que poseen
caractersticas de desempeo especficas. Estos productos formulados
especficamente para un cliente son ms caros que los productos estndar, lo cual
refleja el uso de aditivos individuales costosos y la ingeniera requerida en su
formulacin. Generalmente se mezclan en pequeos lotes debido a su baja
demanda y requieren servicios de ingeniera especiales para su venta y aplicacin,
sumando an mayor valor al costo. Contrariamente a la creencia popular, los
lubricantes especialmente formulados no emplean siempre aceite bsico sinttico
o aceites minerales altamente refinados. La seleccin del aceite base contribuye a
las caractersticas de desempeo del lubricante terminado; sin embargo, las
caractersticas de desempeo del lubricante dependen de la seleccin del aceite
base y los aditivos, y la ingeniera aplicada a la formulacin. Un formulador puede
preferir emplear aceite base Grupo I o II para elaborar un producto especial o de
alto desempeo. Es importante entender las propiedades de desempeo que
requiere la aplicacin y hacer coincidir las caractersticas de desempeo del
lubricante terminado consecuentemente.

Control de Condicin del Lubricante
Sin considerar el lubricante seleccionado, el usuario final tiene una gran influencia
sobre la vida real del lubricante a travs del manejo de la contaminacin del
sistema y el refresco que proporcione al sistema de aditivos. El control de la
contaminacin es el mtodo ms fcil y ampliamente aplicado para extender la
vida del lubricante. La contaminacin incluye todas formas de materia y energa
forneas y no deseadas, incluyendo partculas, humedad, calor, aire, qumicos y
radiacin.

Calor
El calor es el peor enemigo del lubricante. La oxidacin de un lubricante y su
correspondiente vida til en relacin con la temperatura generalmente sigue la Ley
Arrhenius: la tasa de una reaccin qumica se incrementa exponencialmente con
la temperatura absoluta. Una regla general es que la vida del aceite, debido a la
oxidacin, se acorta a la mitad por cada 10 C de incremento en la temperatura.
Por ejemplo, si la vida del aceite, desde el punto de vista de su oxidacin, es de
1,000 horas a una temperatura del volumen de aceite de 100 C, se puede
proyectar una vida til de 500 horas a 110 C, 250 horas a 120 C y as
sucesivamente. Controlar la temperatura es crtico para administrar la vida del
aceite. Si no se puede mantener una baja temperatura entonces se requiere el uso
de un lubricante Premium. La temperatura de un gran volumen de aceite (por
ejemplo, la temperatura en tanque o crter) influencia la tasa de oxidacin. Sin
embargo, el contacto transitorio con superficies calientes puede resultar en
degradacin trmica, como se discuti previamente.

Aire
El aire es otro factor que influencia tanto la tasa de oxidacin como la degradacin
trmica. Es la fuente primaria del oxgeno requerido en el proceso de oxidacin y
todos los lubricantes contienen algo de aire disuelto y/o atrapado. El incremento
en la cantidad de aire disuelto y atrapado aumenta la tasa de oxidacin. La
relacin es aproximadamente uno a uno, as pues, el doblar la concentracin de
aire inmediatamente duplica la tasa de oxidacin. Burbujas comprimidas calientes
tambin son causa principal de falla trmica, especialmente en sistemas
hidrulicos de alta presin. Controlar la contaminacin con aire debe ser parte
importante de cualquier plan para extender la vida del lubricante. La tensin
interfacial entre el aceite y las burbujas de aire, que se ve influenciada por el
aceite base y el sistema de aditivos, determina la forma como el aire puede ser
atrapado en el lubricante. Cuando la tensin interfacial es alta, las burbujas de aire
se disipan y separan fcilmente. Por el contrario, cuando la tensin interfacial es
baja el aire queda atrapado. El nivel de contaminacin con aire tambin est
influenciado por el diseo del tanque y el volumen, el mecanismo de entrega del
lubricante y otros numerosos factores.

Humedad
La humedad es el enemigo de la mayora de componentes del lubricante.
Ocasiona la de-esterificacin de los componentes de aceites base de ster,
reduce aditivos a cidos y/o lodo y promueve la oxidacin del aceite base,
especialmente en presencia de metales catalticos como hierro o cobre. El agua
ingresa a la mquina por los puntos en que esta tiene interaccin con el medio,
incluyendo aceites nuevos contaminados, respiradores y puntos de ventilacin,
sellos en ejes, etc. El mayor riesgo lo representan los ambientes hmedos donde
la mquina opera intermitentemente y donde las mquinas estn sujetas a rociado
con agua. La mejor forma de controlar la contaminacin con agua es utilizando
sellos de primera calidad, desecantes u otros aspiradores que excluyen el agua.
Los mtodos de deshidratacin tambin pueden ser empleados para remover el
exceso de agua.

Partculas
La influencia que tienen las partculas en la degradacin del lubricante depende
del tipo de las mismas. Las partculas suspendidas pueden incrementar el nivel de
aire atrapado, lo cual indirectamente aumenta la tasa de oxidacin. Sin embargo,
algunas partculas pueden catalizar la oxidacin. La influencia cataltica depende
de la metalurgia y la presencia de agua.

El silicio, el cual es el elemento fundamental encontrado en la corteza terrestre, no
es altamente cataltico para la oxidacin de lubricante. Por otro lado, hierro y
cobre, que son los principales elementos encontrados en la metalurgia de las
mquinas, son altamente catalticos para la oxidacin del lubricante. El grado en
que el hierro y le cobre afectan la tasa de oxidacin depende de la presencia de
agua. El agua reacciona con el metal, formando perxidos y radicales libres, lo
que causa oxidacin.

Afortunadamente, el ingreso de partculas contaminantes es controlado de la
misma forma que lo es la contaminacin con agua, porque las partculas tambin
ingresan por los puntos en que la mquina interacta con el medio. Al igual que el
agua, las partculas deben mantenerse fuera de la mquina. Desafortunadamente,
debido a que la mquina genera sus propias partculas, se requiere removerlas
para mantener el balance de material. Hay disponibles numerosos dispositivos
para remocin de partculas para uso industrial, la mayora de ellos consistentes
en filtros. La calidad del filtro y la decisin de incorporar otras tecnologas para
remocin de partculas son especficas de cada aplicacin.