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Clsicamente, la homeostasis se defina como el conjunto de funciones que mantienen dentro de

un cierto rango los valores de las variables controladas del medio interno en cada situacin
fisiolgica y consiguen con ello una supervivencia ptima del organismo. Esta definicin sistmica
de la homeostasis debe ampliarse incluyendo los mecanismos de homeostasis celular: reparacin
del ADN, reparacin de protenas, degradacin proteica en el proteasoma y en los lisosomas,
senescencia celular, apoptosis y regeneracin celular. Sin la homeostasis celular sera imposible la
homeostasis del organismo.

La estabilidad del medio interno es fundamental para el correcto funcionamiento de las clulas.
Fue Claude Bernard (1813-1878) un gran fisilogo francs, quien en 1857 declar el principio de la
constancia del medio interno, un principio bsico de la fisiologa. Este concepto de constancia fue
modificado en 1932 por el por el fisilogo americano Walter B. Cannon. Este autor matizo la idea
de Bernard al considerar que, mas que constantes, las caractersticas del medio interno son
estables vaiando dentro de un estrecho amrgen.
Cannon defina un sistema de control homeosttico como un grupo de clulas interconectadas
cuya funcin es mantener constantes las propiedades del medio interno; es decir, que las clulas
del cuerpo se encuentren en un medio que cubra sus necesidades y les permita desarrollarsus
funciones normalmente con condiciones externas variables.
Existen una gran cantidad de parmetros o propiedades corporales que podran servir de ejemplos
de control homeosttico. Se comentan brevemente dos de ellos, el primero corresponde a una
variable qumica: el control de la concentracin de glucosa en sangre o glucemia y un segundo
ejemplo que corresponde a una variable fsica: la temperatura corporal.
La glucemia oscila entre 80 y 120 mg%. El valor medio es de 100 mg/100 ml. Si por alguna causa la
glucemia aumenta o disminuye sobrepasando el rango de oscilacin fisiolgica, se genera una
seal que arranca los sistemas homeostticos para restaurar la variable a sus valores normales. Si
la causa que provoca la modificacin persiste, la restauracin del valor de la variable no es del
100%, conservndose una diferencia con el valor control que recibe el nombre de seal de error y
sirve para mantener activo el sistema homeosttico.
Otro ejemplo clsico de sistema homeosttico lo constituye el sistema termorregulador, ste
mantiene la temperatura corporal en 37C independientemente de los cambios externos. Este
valor se define como punto de ajuste o de operacin del sistema o valor sobre el que trabaja el
sistema. Si la temperatura ambiente es de 20C, el cuerpo pierde calor, el sistema termorregulador
da lugar a un balance compensatorio mediante la produccin de calor, manteniendo as un
"estado estacionario o de equilibrio". Este tipo de homeostasis se denomina homeostasis reactiva,
ya que el sistema "reacciona" ante un cambio para volver a llevar la variable a sus valores
normales.
Existen otros tipos de homeostasis que son:
a) Respuestas anticipadas: (feedforward regulation) Se denomina as a un tipo de regulacin
homeosttica en la que nada ms detectarse un estmulo, que previsiblemente va a dar
lugar a la alteracin de una variable, comienza a ponerse en marcha la respuesta
adaptativa, antes an de que se produzca el cambio en la variable.
b) Homeostasis predictiva: Este trmino fue acuado por Moore Ede en 1986, para referirse
a un mecanismo de respuesta homeosttica que se produce antes incluso de la
actuacindel estmulo alterador.

Caractersticas generales de los sistemas homeostticos

Las principales caractersticas que definen el funcionamiento de un sistema homeosttico son:
a) Los sistemas homeostticos funcionan generalmente como sistemas de
retroalimentacin ("feed back") negativos; un cambio en la variable da lugar a
respuestas que empujan la variable en la direccin opuesta. En el sistema
termorregulador una disminucin de la temperatura externa, causa una prdida de
calor del organismo y una disminucin de la temperatura corporal. Existen algunos
sistemas homeostticos de retroalimentacin positiva, en el que en vez de oponerse al
cambio de la variable, el sistema tiende a reforzarle, desviando la variable cada vez
ms de los lmites de la normalidad. En el cuerpo, en condiciones normales, hay muy
pocos ejemplos de retroalimentacin positiva.
b) Los sistemas homeostticos no mantienen fija la variable, la dejan oscilar en un rango
de valores que son normales y que dependen de las condiciones del medio externo.
c) Existe una jerarqua de variables a controlar, que determinan una jerarqua de
sistemas homeostticos. Esto es debido a que no todas las variables presentan el
mismo grado de importancia para la supervivencia del organismo.
d) Los sistemas homeostticos no son inmutables, tienen una cierta capacidad de
cambio.
Componentes de los sistemas de control homeosttico
En un sistema de control intervienen los siguientes componentes:
a) Sensores o receptores, capaces de detectar cambios en la variable a controlar. A estos
cambios se les denomina estmulos.
b) Vas aferentes, a travs de las cuales, la informacin generada en los receptores llega
hasta los centros de procesamiento. Estos canales informativos pueden ser de naturaleza
elctrica u hormonal.
c) Centros de procesamiento, son los que tras recibir la seal procedente del receptor
elaboran la respuesta homeosttica adecuada para corregir la desviacin producida en su
valor.
d) Vas eferentes, a travs de las cuales, la respuesta elaborada por los centros de
procesamiento llega a los rganos efectores.
e) Efectores, son las clulas, tejidos u rganos de los que depende la ejecucin de la
respuesta al estmulo.

En algunos casos el sistema de control homeosttico no se ajusta al patrn descrito previamente,
como ocurre con las respuestas homeostticas locales. Esta variedad de respuestas se caracteriza
por el hecho de que tanto la deteccin del estmulo, como su procesamiento, y la ejecucin de la
respuesta se produce en el mismo grupo celular.