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Revista Selecciones. Por Alice Kelly.

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7 causas de la fatiga
Agosto de 1999 fue, para m, un mes perdido. Al principio no poda conciliar
el sueo a la hora de dormir; luego empece a despertar en la madrugada, y acab dea
mbulando la noche entera por toda la casa, desvelada y desesperada. peor fue el
cansancio que me invadi. No me concentraba en el trabajo y les gritaba a mis hijo
s. La fatiga me estaba volviendo loca.
Una de cada cuatro personas sufre agotamiento por lo menos durante par de semana
s. "La fatiga es o de los motivos ms frecuentes por los que se acude al mdico", di
ce Mark Moskowitz, internista de la Universidad de Boston.
Pero lo sorprendente, sealan los expertos, es la cantidad de personas que
a pesar de dormir bien estn fatigadas. Y cuando el insomnio parece el problema e
n s, quiz sea sntoma de un padecimiento fcil de remediar. Eso fue lo que me pas a mi.
Qu hay detrs de su fatiga? Considere estos factores:
Luego de dar a luz a su segundo hijo, Lauren Ero, de 40 aos, qued muy agot
ada, como es normal. Pero el cansancio se prolong incluso despus de que el
beb ya dorma toda la noche. "Yo me quedaba dormida de inmediato", cuenta, "pero a
la maana siguiente despertaba ms cansada que antes de irme a la cama".
Su mdico concluy que sufra depresin, diagnstico frecuente en casos de fatiga.
Lauren tom antidepresivos, pero luego se le dificultaba mantenerse despierta. "M
e quedaba dormida incluso al manejar", dice. As que consult a otro mdico, quien le
pregunt si roncaba. Terriblemente! -contest.
Una visita de una noche a un laboratorio del sueo confirm la corazonada de
l mdico: Lauren sufra apnea del sueo. Mientras dorma, se le relajaban los msculos de
las vas respiratorias superiores y obstruan el paso del aire. Aun cuando eso no la
despertaba completamente, impeda que alcanzara el sueo profundo, necesario para d
escansar.
Como son los hombres quienes ms padecen la apnea del sueo, a menudo los mdi
cos no se la diagnostican a las mujeres. En el caso de Lauren, al mdico le result t
il saber que el hermano de ella ronca mucho y que en su familia hay antecedentes
de apnea. Adems, Lauren no haba bajado los kilos que subi durante el embarazo; se
cree que el sobrepeso agudiza el trastorno.
As que para dormir tuvo que ponerse una mascarilla conectada a un respira
dor. "Despus de dos semanas me senta diferente", refiere.
Hoy, tras perder el exceso de peso del embarazo, Lauren ya no padece los
estragos de la apnea del sueo.
Invariablemente, cuando llegaban la primavera y el otoo, Diahne Goodwin,
de 36 aos, empezaba a estornudar y debilitarse. "Cuando los sntomas empeoraban, qu
edaba exhausta", dice. En 1999, la alergia se convirti en asma.
Segn Michael Kennedy, alerglogo asociado de la Universidad de Washington e
n Seatde, muchos pacientes ignoran que las sustancias qumicas que liberan una rea
ccin alrgica tienen un efecto soporfero. As que ciertos antihistamnicos les provocan
mayor somnolencia y agravan el problema.
Por fortuna, los nuevos antihistamnicos (como el Allegra y el Clarityne)
alivian la irritacin y el catarro sin causar decaimiento. Y los aerosoles esteroi
des (como el Flonase y el Nasacort) atacan la congestin nasal sin quitar el sueo,
a diferencia de lo que a veces pasa con los descongestionantes tradicionales.
Otra opcin, la inmunoterapia, que consiste en inyectarle alergenos al pac
iente, puede ser mejor para quienes presentan sntomas agudos o no desean tomar me
dicamentos. Unos investigadores britnicos descubrieron hace poco que aplicar las
inyecciones durante tres o cuatro aos elimina al menos durante tres aos ms los sntom
as en personas alrgicas al polen del heno.
Dialine not que si a diario tomaba Alegra durante varias semanas en prima
vera y otoo, eliminaba hasta los primeros sntomas de la alergia.
Que cambio!", dice. "Este ao me libere del asma y del agotamiento".
Durante aos, a Linda Smith le encant caminar tres kilmetros alrededor de un
lago bordeado de eucaliptos en su barrio de San Francisco. Pero de pronto le pe
s levantarse de la cama. Linda, de 48 aos, fue a hacerse unos anlisis. Tena anemia a
consecuencia de una baja concentracin de hierro en la sangre. Gnyandev Patel, in
ternista del Centro Mdico Occidental de Anaheim, California, comenta: "El 40 por
ciento de las mujeres premenopusicas presenta esa deficiencia de hierro". Los glbu
los rojos requieren hierro para llevar oxgeno a las clulas. En general, los alimen
tos nos lo proporcionan. Pero las mujeres sanas que estn en edad frtil, sobre todo
aquellas cuya menstruacin es abundante, carecen del hierro suficiente. Un anlisis
de sangre revela este tipo de anemia.
El mdico supuso que la prdida de hierro de Linda se deba a sus menstruacion
es abundantes y a una leve endometriosis.
Le prescribi un complemento de sulfato ferroso tres veces al da hasta que se le no
rmalizara la concentracin de hierro. Al poco tiempo volvi a disfrutar con su espos
o de las largas caminatas alrededor del lago.
Consulte a su mdico antes de tomar pldoras de hierro. El exceso puede ocas
ionar fatiga y, peor an, impedir el buen funcionamiento del hgado y aumentar el ri
esgo de sufrir enfermedades del corazn.
Cuando empec a tener insomnio, mi mdico crey que se deba a una depresin. Me r
ecet somnferos y me envi con un psicoterapeuta. Pero antes yo no era melanclica e ir
ritable, sino que me hice as despus de muchas noches sin poder descansar.
Me puse, pues, a investigar, y a las dos semanas le exigi al mdico un est
udio de la funcin tiroidea. Result que no estaba produciendo la cantidad suficient
e de la hormona que regula el metabolismo. Me somet a un tratamiento de reemplazo
hormonal, y poco despus desaparecieron el insomnio y la fatiga.
Aquellos que padecen hipotiroidismo presentan somnolencia, baja temperat
ura corporal, estreimiento y, en general, lentificacin del ritmo metablico. Por el
contrario, quienes sufren hipertiroidismo se vuelven aprensivos y nerviosos, y t
ambin se debilitan.
Pero la fatiga no es el nico peligro. En las mujeres, el hipertiroidismo
aumenta la probabilidad de sufrir osteoporosis o arritmia. El hipotiroidismo tam
bin llega a ser una amenaza para el corazn, ya que puede aumentar la concentracin d
e colesterol. Peter Kwiterovich, investigador de lpidos de las Instituciones Mdica
s Johns Hopkins en Baltimore, sostiene que, en cerca del tres por ciento de los
casos, mantener la tiroides bajo control basta para normalizar el nivel de coles
terol. Y cuando la glndula es hiperactiva, una dosis de yodo radiactivo generalme
nte es una buena solucin.
A veces es una proeza levantarme por la maana", dice Angela Dewey
, de 38 aos. Desde que era adolescente sufra fatiga crnica, sin importar cunto durmi
era. Hace unos aos, tras una separacin que la abati ms, se imagin
saltando a las vas del metro, pero la sola idea la aterroriz. Un psicoterapeuta le
diagnostic depresin.
La afliccin persistente socava el cuerpo y el espritu. "Tantos pensamiento
s negativos debilitan", sostiene la psicloga Dana Crowley Jack. Dormir mucho sin
descansar y despertar de madrugada pueden ser sntomas de depresin. Sobreviene la f
atiga, acompaada de tristeza, hostilidad o desinters por las actividades habituale
s. La depresin parece ser la causa de la mitad de casos de fatiga que atienden lo
s mdicos.
Angela super su condicin sometindose a una psicoterapia durante unos cuanto
s meses, as como a un breve tratamiento con el antidepresivo Zoloft.
Desde que tiene uso de razn, Amanda Light, de 27 aos, se ha sentido agotad
a. "Cuando era adolescente dorma 12 horas o ms, y ni as tena ganas de levantarme Des
pus de que sali de la escuela de enseanza media le aparecieron otras molestias: se
quedaba sin aliento y le dola el pecho. Pero acudi al mdico slo cuando se le present
un ataque de pnico.
A travs del estetoscopio, el mdico oy un extrao ruido en su corazn, acompaado.
de un silbido, y orden que le hicieran un ecocardiograma. Tena el sndrome de prola
pso de la vlvula mitral, una malformacin congnita.
La vlvula mitral permite el paso de sangre de la aurcula izquierda
al ventrculo izquierdo del corazn, y si no se cierra por completo despus de cada l
atido, la sangre refluye hacia la aurcula.
Aunque el prolapso de la vlvula mitral suele ser inofensivo, dice
Philhp Watkins, del Centro sobre Prolapso de la Vlvula Mitral en Birmingham, Ala
bama, quienes tienen el sndrome (disautonoma) pueden presentar un volumen de sangr
e muy bajo. El organismo responde liberando ms de adrenalina. Quizs el
nivel alto y crnico de adrenalina fue la causa del ataque de pnico, el pulso acele
rado y la mala calidad de sueo de Amanda.
Le ordenaron beber al menos ocho vasos de agua al da y eliminar l
a cafena. Como eso no resolvi el problema, le recetaron atenolol, un frmaco que reg
ula la presin arterial, el ritmo cardaco y el nivel de adrenalina. Funcion. "Ya no
estoy tan cansada como antes", dice ella.
Hace seis aos, la enfermera Mara Patrillos pens que tena gripe. Pesaba 48 ki
los, pero en seis semanas perdi 5,5 kilos y no los recuper. Durante varios aos pade
ci dolores, fiebre y agotamiento.
Tuvo que renunciar a su empleo. Consult a seis mdicos, y uno de ellos le d
ijo cul era su mal: el sndrome de fatiga crnica (SFC).
Entre las secuelas del SFC estn la prdida de memoria y la falta de concent
racion, as como irritacion de garganta y dolor en msculos o articulaciones. Todo e
llo deriva en una fatiga que dura por lo menos seis meses y que se agudiza duran
te ms de 24 horas despus de que se realiz algn esfuerzo.
Aun cuando no todas las personas que tienen el SFC se recuperan, varios
centros de investigacin sealan que cerca del 50 por ciento de ellas alcanzan una m
ejora en un plazo de cinco aos. Y a pesar de que no existe un tratamiento eficaz c
ontra el SFC, el masaje ha sido de gran ayuda para aliviarle los dolores muscula
res a Mara; adems, un programa de ejercicios ha contribuido a que recupere paulati
namente las energas. Tres aos despus de que present los primeros sntomas, Mara comenz a
sentirse mejor. Su recuperacin ha sido lenta, pero hoy en da tiene un nuevo emple
o: brinda atencin a bebs recin nacidos y a sus exhaustos padres.