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Revista Conozca Mas.

Agosto 1998
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POCA MEMORIA
El hombre revis la mesa de luz la cocina y hasta la ropa para la tintorera: dnde dia
blos se habr metido el llavero. Burlandose de si mismo observo si no lo haba dejad
o dentro de la heladera! Al rato se puso a maldecir en voz alta. Estar, a los cincu
enta aos, ante los alevosos sntomas de vejez cerebral o, peor; frente a la adverte
ncia de un posible Mal de Alzheimer? Por lo general estas alarmas resultan ridcul
as: al fin y al cabo, el llavero estaba en el bolsillo interior del sobretodo. A
dems, lo verdaderamente grave no es olvidar dnde se han puesto las llaves. Lo terr
ible es cuando, con ellas ante los ojos, no se sabe para qu sirven.
Esto, que linda con lo pavoroso, ocurre s en determinado estadio del Alzheimer. L
o cierto es que el pnico a la prdida gradual o brusca de la memoria no difiere dem
asiado del miedo a la locura, comn en tanta gente adulta. Son esas personas que c
on el desayuno, almuerzo y cena se atiborran -sin prescripcin mdica- de farmacos y
complementos dietarios para acrecentar su poder mental. Pueden ingerir desde dr
ogas en realidad indicadas para el Parkinson, como deprenyl y piracetam, hasta cc
teles de aminocidos reputados como buenos transmisores neuronales y claro est, los
prestigiosos antioxidantes. Sin contar las cantidades -muchas veces excesivas-
de vitamina E, agregndole segn las manas personales ginseng, aceite de hgado de baca
lao o el extracto del rbol ginkgo biloba. La guerra contra el olvido se libra, da
a da, con todas las armas posibles. Y sin embargo, el olvido tambin es imprescindi
ble: el clebre Funes el memorioso, de Jorge Luis Borges, hubiera sido un fracaso
en la vida cotidiana. Como le pas al ruso Dimitri Sherishevsly estudiado por el p
siclogo A.R. Luria en los aos '20: era capaz de repetir a la perfeccin poemas y dif
iciles pasajes del Dante, as como partituras o frmulas matemticas que haba escuchado
una sola vez. Su mente traduca cada somdo en una imagen A que podia recobrar a v
oluntad esclavizado a su relidad no poda atender casi a ningun trabajo. En el pol
o opuesto, pareca tonto, y fallo en menos asombroso lo ocurrido ensayista francs R
aymond Aron, quien por una lesin en una arteria cerebral tard en recuperar el uso
del alemn, idioma que conoca desde mucho antes, y en cambio segua recordando muy bi
en el ingls, aprendido mucho despus. Pr qu uno s y el otro no, como si hubiera una irr
igacin sangunea para cada idioma? Por qu esa seal titilante de "Memoria insuficiente"
que suele atacar a los humanos, igual que a las computadoras, en el momento men
os esperado?
Sigmund Freud ya haba notado que los recuerdos traumticos pueden ser bloqueados po
r el olvido, o por otros recuerdos enmascaran, ocultos, en el inconsciente. "Se
sepulta aquello que se prefiere no recordar", ratific George Abraham, psiquiatra
de la Universidad de Ginebra. Pero esto no implica que se pueda rememorar -media
nte alguna clase de estimulacin- absolutamente todo. Menos an, que eso quede "arch
ivado" en las clulas receptoras. Lo cierto es que las aproximadamente 14.000 mill
ones de neuronas del cerebro (cada una
de ellas, complejisimos microprocesadores) siguen constituyendo un misterio casi
indescifrado. Y ni hablar de los 70 trillones de sinapsis, donde las
neuronas canjean molculas fsico-qumicas que se deslizan de una a otra, como peces e
n el agua. Pero algo se sabe. Por ejemplo, que ciertos centros y circuitos encefl
icos atesoran los datos, y otros los mecanismos o procedimientos. Los primeros
almacenan los Qu; los segundos, los Cmo y las metas ms coyunturales. As, usted llam
a por telfono a un nmero que acaban de indicarle y al rato ya lo olvid.
En cambio, retendr otros nombres e imgenes por largos aos. Primera gran divisin, ent
onces: Memoria de Corto plazo y de Largo Plazo (en ingls, STMy LIM). Algo semejan
te en su mecnica a la doble memoria de las computadoras: la mayor parte de lo que
percibimos ronda brevemente por la memoria operativa o de trabajo, y luego se e
vapora; algo as como la RAM (o "Random Acces Memoty") de la computadora, la de la
rgo plazo acta al modo de un disco rgido, registrando gran nmero de experiencias pa
sadas en la corteza cerebral. Aunque nos cueste admitirlo, los humanos tenemos a
lgo de un pasado reptil. Lo expres alguna vez el especialista en neuroanatomia ar
gentino Juan Carlos Goldar, del hospital Braulio Moyano: "La memoria operativa e
s la nica que poseen los anfibios y reptiles. Nuestro "cerebro de reptil", enterr
ado en los entretelones del encfalo, es el llamado hipocampo, pequeo rgano dotado d
edos aletas; qu funcin cumple? Pues, la de proveer los cambios fisicoqimicos impres
cindibles para que el cerebro, ese rgano crucial y que jams descansa, de alrededor
de un Kilo y cuarto de peso, pueda establecer las pautas de conexiones sinpticas
y los cambios celulares que -repetidos y consolidado~ se denominan "recuerdos".
Para los cientificos que estudian el cerebro, lo maravilloso es que nuestra memo
ria sea capaz de retener tanta informacin. Como observa el psiclogo de Harvard Dan
iel Schacter en su libro Searcbingfor Memory ("En busca de la memoria", 1996), e
l simple hecho de encontrarse con un amigo para almorzar requiere un vasto almac
enamiento de memoria: un compendio de palabras, sonidos y reglas gramaticales; u
n registro de la apariencia y modo de ser del amigo; un catlogo de restaurantes;
un mapa mental para llegar al lugar elegido y as su-
cesivamente. Hoy se sabe que nuestra memoria no retiene cualquier informacin, sin
o que selecciona. Al almacenar slo la informacin que tenemos mayores probabilidade
s de usar, nuestros cerebros toman manejable el mundo. Como dice el neurobilogo d
e la Universidad de Columbia Eric Kandel: "Uno quiere apartar del camino la basu
ra de todos los dias para poder concentrarse en lo que le importa. Una retencin p
erfecta puede sonar como un regalo del cielo, pero cuando el hipocampo se pone d
emasiado permisivo, los resultados pueden ser devastadores. Los neurobilogos encu
entran a veces personas con memorias superhumanas. Estos sabios pueden recitar c
olosales series de hechos, palabras y nmeros. Pero la mavora son incapaces de un p
ensamiento abstracto. Como carecen de un filtro para su experiencia, no pueden d
arle un sentido.
Independientemente de su edad, la gente varia mucho en cuanto a su capacidad par
a recordar. Aunque esto no significa que nuestras capacidades sean completamente
fijas. Los investigadores han identificado diversas influencias que pueden impe
dir a nuestros cerebros trabajar de acuerdo con toda su capacidad. La hipertensin
sangunea puede deteriorar las funciones mentales, aunque no llegue a causar un a
ccidente cerebrovascular. Un estudio comprobo que a lo largo de un perodo de 25 ao
s, los hombres hipertensos perdieron el doble de capacidad cognitiva que los que
tenan una presin sangunea normal. El dormir poco (o tomar demasiadas pildoras para
dormir) puede perturbar la formacin de nuevos recuerdos. Tambin pueden hacerlo el
exceso de alcohol o las disfunciones tiroideas. Otros enemigos de la memoria so
n la depresin, la ansiedad y una simple falta de estimulacin, todos las cuales nos
impiden prestar suficiente atencin a lo que nos rodea. A menudo, el problema se
origina en el estrs. Aderns de quitarnos el sueo, volvemos distrados y aumentar las
probabilidades de que tomemos alcohol, el estrs crnico puede afectar directamente
nuestra qumica cerebral.
Cules son entonces las mejores formas de proteger la memoria?. Obviamente, cualqui
era que desee mantener su agudeza mental debe proponerse dormir lo suficiente y
manejar el estrs. Y como el cerebro se encuentra a merced del sistema circulatori
o, un estilo de vida sano para el corazn puede tambin aportar beneficios. En un es
tudio realizado en Madrid en 1997, que abarc a personas de edad avanzada, los inv
estigadores encontraron una relacin entre un alto puntaje en el resultado de los
tests y un alto consumo de frutas, verduras y fibra. Un estudio anterior, que se
llev a cabo en la Universidad de Southem California, comprob que los septuagenari
os tendran menor probabilidad de sufrir un deterioro mental a lo largo de un pero
do de tres aos si se mantenian fisicamente activos. Adems de proteger a nuestras a
rterias, el ejercicio estimulara la produccin de una molcula que ayuda a mantener f
uertes a las neuronas cerebrales.
Y los suplementos? Sirven? Las tecnicas que ensean los entrenadores de memoria pue
den ser precisas, pero no tienen nada de magico. Trabajan principalmente inspirnd
onos para prestar atencin, repetir lo que vale la pena recordar y vincular lo que
estamos tratando de recordar con cosas que ya conocemos. Para recordar un nombr
e nuevo, dicen estos tcnicos, escuche concentradamente. Luego deletreselo para si
mismo y haga un comentario mental acerca de l. Engullir vitaminas y hierbas es ma
s fcil, pero no sustituye el entrenamiento. Estudios preliminares sugieren que lo
s suplementos nutricionales como la vitamina E y el ginkgo biloba pueden ayudar
a preservar la funcin cerebral. Pero nadie ha demostrado de modo convincente que
los remedios de venta libre mejoren la memoria en los adultos sanos.
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