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Revista MUY.

Octubre 1993
EL OJO BIONICO, CON ESTO VERAN LOS CIEGOS
Abra los ojos. En el centro de la habitacin hay tres figuras humanas apenas
reconocibles. Entre ellas puede adivinarse el perfil del profesor Leon O. Chua,
experto en ingeniera electrnica e informtica de la Universidad de Berkeley. Parece
un tro de fantasmas. Slo se ven las siluetas en extranios colores rojos y verdes.
El fondo es un conjunto catico de puntos.
Cierre los ojos y vuelva a abrirlos. Ahora la habitacin se ha vuelto oscura, los
contornos de los tres personajes son ms claros. Se reconoce tambin a Tomas Roska,
una autoridad en ordenadores, y al bilogo Frank Werblin. Sostienen unas copas en
la mano. Deben de estar celebrando algo... Fin del experimento.
As transcurre una jornada normal de trabajo en el laboratorio del doctor Chua en
Berkeley (California). Los ojos que se abren y se cierran no pertenecen a ningn p
aciente, sino a un ordenador dotado de avanzados sistemas de procesado neural de
informacin con los que es capaz de reconocer figuras y colores. El mecanismo for
ma parte de un ambicioso proyecto para desarrollar un ojo hinico.
No muy lejos de all, en el Instituto de Tecnologa de California, Misha A. Mahowald
y Carver Mead disean sistemas de visin similares a la organizacin nerviosa del ojo
humano. Su pretensin es crear modelos de silicio inspirados en la retina, la ccle
a y otras estructuras orgnicas. Estn convencidos de que pronto sern capaces de dota
r a un chip del sentido de la vista. El objetivo de estas dos investigaciones es
t muy claro: algn da, las personas ciegas podrn ver a travs de ojos artificiales forj
ados a golpe de microcircuito. Estos rganos de silicio sern capaces de activar las
neuronas pticas o, por qu no, directamente el cerebro.
De momento, el doctor Chua y su equipo son prudentes: nadie sabe cunto tardarn en
llegar los ojos 'binicos eficaces para curar cegueras. Pero los avances en este c
amino estn siendo espectaculares. En la presente dcada tendremos artefactos informf
icos que reconozcan criminales o nios desaparecidos, detecten imperfecciones en p
iezas de fbrica, identifiquen objetivos militares o descubran reservas minerales
en el espacio.
La ms reciente conquista es un ojo electrnico desarrollado por cientficos del Tnity
College de Dubln. Este sistema inteligente combina las avanzadas tecnologas de red
es neurales con la computacin ptica y puede diferenciar, entre otras cosas, un mod
elo en forma de T mayscula de otro en minscula aunque aparezcan en distintas posic
iones.
Desde hace dcadas, los cientficos han acariciado el sueo de poder imitar el trabajo
del ojo humano. Ya en los aos ochenta, la neurologa haba desvelado casi todos los
secretos sobre el funcionamiento de las neuronas y los mecanismos transmisores d
e imgenes al cerebro. Slo hacia falta disponer de la capacidad de memoria informtic
a suficiente. Hoy, todava no existe ningn ordenador que se encuentre en disposicin
de procesar cl billn de informaciones por segundo que recibe la retina. Sin embar
go, una por una, nuestras neuronas pticas son un milln de veces ms lentas que los d
ispositivos electrnicos y consumen una energa diez millones de veces menor De modo
que el problema se reduce a sacar el mximo partido a ese magno potencial informti
co.
El avance ms importante conseguido hasta la fecha en el sector son los sistemas d
e proceso neural de informacin, que, en palabras de Mahowald y Mead, ofrecen un "
nuevo paradigma tcnico de extraordinaria potencia.
Como es sabido, los mecanismos habituales para procesar imgenes por medios electrn
icos no tienen mucho que ver con el trabajo real de la retina humana. Basados en
datos digitales, estos sistemas suelen descomponer el objeto enfocado en centen
ares de puntos y adjudicar a cada uno un valor numrico dependiendo de la cantidad
de luz que refleja. Un potente ordenador se encarga de interpretar la informacin
recibida y reproducir el objeto en cuestin.
Los ingenios propuestos por Chua, Mahowald y Mead se alejan de la simple digital
izacin. En este caso, el chip trabaja como una autntica red neural de informacin an
algica. Pongamos por ejemplo que se quiere saber la distancia que alcanzar un proy
ectil. Un ordenador digital utilizar la precisa frmula matemtica que relacione velo
cidad, resistencia del aire, potencia de lanzamiento, etctera. Por su parte, un o
rdenador analgico recrear en su interior todos los comportamientos posibles del pr
oyectil e interpretar la informacin que se le pide.
En esencia, las redes neurales artificiales estn basadas en los sistemas reales d
e visin animal. Uno de los miembros del equipo de Berkeley, Frank Werblin, es pio
nero en la investigacin biolgica de la red de neuronas pticas de las salamandras. A
partir de estos anfibios ha podido descubrir que la visin en muchos animales, in
cluidos los mamferos, es producto de un sorprendente trabajo en equipo. Cada una
de las capas de la retina est plagada de clulas que transmiten una informacin muy e
specializada a su vecina sobre formas, colores, contornos, perfiles, tamaos, velo
cidad, etctera.
Partiendo de este modelo, Werblin desarroll un procesador del tamao de un frigorfic
o capaz de representar imgenes reales. Ahora investiga junto al doctor Chua para
reducir este ingenio a un chip tan pequeo como la ua de un pulgar, pero tan potent
e como los mayores superordenadores. Dentro de este microcircuito trabajan cient
os de miles de clulas idnticas cargadas con un solo bit de informacin y conectadas
a sus nueve congneres ms cercanas.
Cada clula reacciona nicamente a los estmulos de sus vecinas, pero el trabajo de to
das a la vez permite que la informacin viaje a una velocidad extraordinaria. La r
ed neural puede as responder inmediatamente a cualquier orden que proponga el pro
gramador
Con esta retina binica, ya se ha conseguido representar imgenes bidimensionales, c
arentes de movimiento y con colores muy simples.
Es posible que nos encontremos cerca de solucionar el grave problema de la cegue
ra. Mientras llega ese soado momento, las investigaciones en torno al ojo binico s
on una fuente inagotable de conquistas en el mundo de la ciencia y la tecnologa y
, sobre todo, un puente que nos ayude a conocer cmo funciona la mente humana.
Jorge Alcalde