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Revista Descubrir.

Por Yolanda Collas


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Los ultrasonidos
Han convivido con nosotros desde el origen de todos los tiempos y, sin e
mbarqo, hasta hace apenas un siglo el hombre no ha sabido que existan. Son los ul
trasonidos, unas ondas acsticas muy especiales que hoy en da cuentan con interesan
tes aplicaciones en campos tan dispares como la industria del hormign, la deteccin
submarina o la medicina.
Todos los sonidos que perciben nuestros odos llegan hasta nosotros gracia
s a la propia naturaleza del aire que nos rodea. Cuando un cuerpo vibra, genera
determinadas ondas que presionan el aire, haciendo que ste, debido sobre todo a q
ue es un medio elstico, se comprima y expanda millones de veces. En consecuencia,
las ondas se propagan y producen sonidos de frecuencias determinadas por la rap
idez de vibracin del cuerpo. El odo humano est capacitado para percibir los sonidos
cuya frecuencia est comprendida entre 20 y 20.000 hertzios (unidad que correspon
de a una vibracin completa, o ciclo, por segundo). Sin embargo, existe una amplia
gama de sonidos de frecuencias inferiores y superiores a estos ndices que result
an completamente inaudibles para el hombre. Los ultrasonidos constituyen los son
idos de frecuencias mayores a los 20.000 herzios, que pueden llegar a extenderse
incluso hasta el billn de estas unidades de medida. Algunos animales, al contrar
io que el hombre, si pueden or estos sonidos, sirvindose de ellos, como es el caso
del murcilago, para cazar y orientarse. Precisamente esta capacidad fue la que h
ace unos meses conden a James Laming, inventor de los prismticos que derribaron al
caballo Ille de Chypre cuando se aproximaba a la meta en una de las carreras ms
famosas celebradas en el hipdromo Royal Ascot de Inglaterra. Laming construy unos
prismticos que ocultaban detrs de las lentes unos diminutos pero potentes transduc
tores, alimentados por unas bateras de cadmio y un microamplificador oculto en el
estuche de cuero de los prismticos. Estos enviaron unos rayos ultrasnicos, inaudi
bles para todos, directamente al odo de Ille de Chypre En consecuencia, el precia
do animal, sinti cmo un ruido de extraordinaria potencia estallaba en su cabeza y,
ante el asombro de todos, enloqueci cuando estaba a punto de alcanzar la meta. D
e esta forma, Laming, asociado con dos narcotraficantes peruanos que intentaban
blanquear dinero procedente de las drogas, obtuvo considerables beneficios.
Lejos de estas astutas aplicaciones, los ultrasonidos hoy en da se han co
nvertido en unos revolucionarios instrumentos. Su extraordinaria utilidad se deb
e a que cuando estas especiales ondas acsticas viajan por un medio son reflejadas
si encuentran en su trayectoria cualquier discontinuidad o alguna sustancia ext
raa. En consecuencia, se produce un eco que proporciona una valiosa informacin sob
re el cuerpo que estemos estudiando. Los ultrasonidos que nuestro odo no llega a
percibir son generados por transductores, unos dispositivos que producen estas o
ndas acsticas a partir de electricidad y que estn en contacto con el material que
se quiere analizar. A partir de los ecos encontrados, los expertos pueden obtene
r una imagen precisa de lo que causa esa reflexin.
El instrumento por excelencia que se sirve de este principio de sondeo a
cstico por ultrasonidos es el sonar. Este dispositivo de medida con sonido para n
avegacin, utilizado para la exploracin y representacin cartogrfica del fondo de los
ocanos y, durante la guerra, para la deteccin de los submarinos enemigos, permite
saber con gran precisin, mediante el anlisis de los ecos, a qu distancia se encuent
ran y qu caractersticas tienen los objetos detectados bajo el agua.
Las ondas de ultrasonidos tambin permiten hoy en da detectar defectos inte
rnos en materiales slidos. Analizando los distintos tipos de ecos que se producen
cuando las ondas encuentran alguna irregularidad en su trayectoria, es posible
localizar, por ejemplo, fallos en los rales del ferrocarril, comprobar la fiabili
dad de grandes estructuras como puentes, oleoductos, plataformas petrolferas, cen
trales nucleares e, incluso, averiquar si las piezas que conforman un cohete esp
acial estn unidas con la fuerza deseada.
Algunos investigadores opinan, sin embargo, que ha sido en el terreno de
la medicina donde los ultrasonidos han cosechado mayores logros. Sistemas elect
rnicos con haces de ultrasonidos se han utilizado para la exploracin diagnstica, e
incluso para la deteccin de tumores cerebrales. Adems, un haz de este tipo de onda
s, perfectamente enfocado, puede destruir tejidos enfermos con gran precisin, y t
ratar enfermedades como la artritis, el lumbago, diversas contusiones as como la
eliminacin de las piedras de rin y vescula.
Los ultrasonidos pueden tambin, como lo hacen con las anomalas de los mate
riales, proporcionar valiosas informaciones sobre los rganos internos de nuestro
cuerpo. Mediante las ondas ultrasnicas que, por ejemplo, reboten contra el feto,
produciendo ecos que despus de un dispositivo electrnico traduce en imgenes, es pos
ible analizar, a la vez que detectar, malformaciones en el embrin desde las prime
ras fases del embarazo. En este sentido, hoy en da se pueden obtener datos sobre
el flujo de la sangre en la zona cardiaca y sobre el estado de las vlvulas del co
razn.
Las expectativas que presentan los ultrasonidos en otros campos distinto
s a la medicina son realmente interesantes. Parece posible que, en un futuro muy
prximo, stos sern capaces de luchar contra la contaminacin, eliminando las partculas
mortferas que contiene una nube de humo txico. De esta forma, mediante emisores s
ituados en tierra sera posible acabar con las nubes radiactivas. Tambin se est pens
ando en la aplicacin de los ultrasonidos para la creacin de robots que puedan real
izar de forma automtica inspecciones en lugares complicados como, por ejemplo, gr
andes estructuras de hormign.